Не бросай вызов любви (fb2)


Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:


Сильвия Кей Не бросай вызов любви

Глава 1

На двери дома висела записка: «Скоро вернусь».

Аманда Мартин ждала уже целый час. Палящий зной и наполненный пылью воздух все больше и больше раздражали ее. Опершись о перила крыльца, девушка еще раз перечитала слова, нацарапанные на криво приколотой бумажке. У нее дома, в Пенсильвании, эта надпись означала бы, что ее автор вернется через несколько минут, но здесь, в Колорадо, все было по-другому. Аманда потянулась, чтобы размять суставы, устало спустилась по лестнице и расположилась на нижней ступеньке. Ощутив под собой жесткое, плохо обструганное дерево, она слегка приподнялась и провела рукой по джинсам, проверяя, нет ли на них щепок. Последние четыре дня были крайне неудачными, и каким станет их завершение, можно было предугадать.

Аманда в одиночестве проделала две тысячи миль. Довольно опасное, если не сказать больше, путешествие, но все же оно завершилось благополучно. И только это имело сейчас значение. Возвращение также превратится в суровое испытание, но Аманда пока не хотела об этом думать.

Не хотела она вспоминать и о своем бывшем женихе Стюарте… этом мерзавце. Ее больше занимал безответственный работник ранчо, который должен был встретить ее ровно в десять часов утра.

Девушка наклонила голову и посмотрела на мыски туфель. Не стоило полагаться на мужчину, тем более когда речь идет о пунктуальности. Она, как последняя дура ехала всю ночь без остановки, чтобы оказаться на ранчо точно в назначенное время. И вот теперь сидит и оценивает состояние, своей обуви. Ее парусиновые, некогда белые теннисные туфли без шнурков забрызганы машинным маслом и покрыты толстым слоем дорожной пыли. Внезапно прямо перед своим носом Аманда увидела пару запыленных ковбойских сапог.

Наконец-то!

Взгляд Аманды скользнул вверх по мускулистым ногам, обтянутым джинсами, задержался на порядком полинявшей застежке и направился выше, к серебряной пряжке с выбитой на ней надписью — «Джей-Ти». Взгляд Аманды миновал ряд пуговиц и наконец достиг расстегнутого ворота с видневшимися из-под него темными завитками волос. Дальше дело обстояло сложнее. Аманде пришлось откинуть голову далеко назад, чтобы разглядеть лицо ковбоя, однако поля шляпы отбрасывали на него густую тень.

Шею Аманды свело от напряжения, и она была вынуждена снова опустить голову, но лишь затем, чтобы уткнуться взглядом в молнию на джинсах мужчины. Все больше раздражаясь, она перевела взгляд на пряжку. Неужели он не может отойти хотя бы на шаг? Ей, чтобы подняться, придется ударить его головой в живот. Похоже, ковбой прекрасно осознавал, в какой неловкой ситуации она оказалась. Болван!

Низкий голос над головой Аманды пророкотал:

— Давно ждете?

Голос звучал насмешливо. Неужели этот человек смеется над ней? Аманда вскинула голову, но тень, отбрасываемая шляпой, вновь не позволила ей рассмотреть выражение его лица. Да этого и не требовалось, она прекрасно знала, что он ухмыляется…

— Не слишком, — уклончиво ответила Аманда, пытаясь унять боль в шее. Не сойти ей с этого места, если она признает, что этот мужлан ее раздражает.

— Мотор вашей машины все еще работает.

— Знаю. — Аманда бросила взгляд на свой розовый грузовик. Из кабины лилась мелодия баллады в исполнении Уитни Хьюстон. — Мне стало скучно, и я включила радио.

— А мотор включили, чтобы сэкономить на батарейках?

— Да.

— Похоже, вы немного раздражены, — небрежно бросил он.

«Немного» — это мягко сказано. Его высокая фигура полностью перечеркнула один из трехсот с лишним солнечных дней — предмет гордости Колорадо, — не говоря уже о том, что она закрывала от взора Аманды величественный вид пурпурных гор. Желание Аманды ознакомиться с настоящей жизнью ковбоев начало осуществляться слишком быстро. И знакомство это оказалось не из приятных.

Довольно, пришло время сбить спесь с этого парня. Елейным голосом Аманда произнесла:

— Так и было, но после беседы с застежкой ваших брюк мне полегчало.

Ее уловка сработала. Подняв клубы пыли, сапоги, словно ужаленные, ретировались. Аманда медленно поднялась со ступеньки и очутилась лицом к лицу с ковбоем.

«Болван», как она прозвала его про себя, совсем некстати оказался весьма недурен собой. С красавчиками сложно иметь дело — они слишком самоуверенны. Мужчин именно такого типа Аманда всегда старалась избегать.

Квадратный подбородок, высокие скулы, правильно очерченный суровый рот, скрывавший необыкновенно белые ровные зубы, лишь подчеркивали шарм ковбоя. Упрямо сжатые губы искушали женщин, пробуждая желание слиться с ними в поцелуе, ласкать их, вырвать из их глубины сладострастный стон. Все, довольно.

Аманда прищурилась от солнца и заглянула в лицо стоящего перед ней мужчины, ожидая встретить ледяное безразличие. Ясные карие глаза ковбоя, напоминавшие глаза молодого оленя, удивили Аманду. Они совершенно не подходили человеку с такими резкими манерами. Казалось, эти глаза способны были опустошить душу, выведав все ее секреты, а весь облик их обладателя говорил о том, что он не преминет использовать полученную информацию в своих интересах.

— Ну и дерзкий у вас язык, мадам. — Несмотря на колкость, высказанную в его адрес, он говорил вежливо, а его завораживающий взгляд не отпускал Аманду, проникая сквозь зеркальные стекла ее солнцезащитных очков.

Его ноздри слегка подрагивали. Отлично, значит, ей все-таки удалось задеть его за живое.

— Думаю, вам хочется посмотреть на дом, — произнес мужчина.

— Да, я предпочла бы сделать это до того, как я подпишу договор. Все-таки мне предстоит провести здесь целый месяц.

— Серьезное намерение, — протянул мужчина. — Некоторые браки заканчиваются быстрее.

Аманда предпочла пропустить его замечание мимо ушей.

— Пойдем пешком или поедем на грузовике? — Она топнула ногой, подняв небольшое облачко пыли.

— Вы называете грузовиком эту розовую штуку?

— Я называю его «Розовым лавром», — гордо заметила Аманда. — В честь цветка, символа Пенсильвании. И раз уж я не заглушила мотор, милости прощу за руль. Если, конечно, это не заденет вашего мужского самолюбия.

— Поехали, — ответил мужчина. Он сел на место шофера, и до слуха Аманды донеслось невнятное бормотание. Ковбою явно претил ядовито-розовый цвет ее машины.

Пока Аманда обходила вокруг автомобиля, чтобы занять место рядом с водителем, мужчина неожиданно перегнулся через сиденье и открыл дверь.

— Спасибо, — пробормотала она.

— Передний привод? Я поражен. — Однако тон, которым были произнесены эти слова, говорил об обратном.

Сарказм? Что ж, Аманда даже обрадовалась. Все лучше, чем фальшивая любезность.

— Я же объясняла, что это грузовик.

Ковбой включил первую скорость, выжал сцепление и направил автомобиль мимо побитых непогодой конюшен. У подножия холма, позади бревенчатого ранчо, Аманда заметила пять небольших домиков, обозначавших линию горизонта.

— Надеюсь, дом мне понравится, — пробормотала девушка.

— Мы выслали буклеты.

— У меня не было времени ждать. Я забронировала место, не глядя в рекламные проспекты. — Аманда нетерпеливо отерла вспотевшие ладони о потертые джинсы. — У меня нет запасного варианта на случай непредвиденных обстоятельств.

— Он вам не нужен.

Подняв клубы пыли, машина резко затормозила возле ближайшего дома. Аманда проследовала за своим провожатым через скрипучую дверь-ширму, запиравшуюся на крючок, а затем через массивную деревянную дверь, которая, к счастью, имела крепкую щеколду. Мужчина облокотился плечом о дверной косяк и засунул руки в карманы, пока Аманда осматривала внутреннее убранство дома. Это не заняло много времени. Дом состоял из гостиной, небольшой кухни, спальни и ванной комнаты. Обставленный со вкусом, он выглядел необыкновенно уютным и как нельзя кстати подходил Аманде.

— Вопросы?

— Как насчет окрестностей? Ну… какие животные здесь водятся, какие растения и полезные ископаемые встречаются?

— Не переживайте, все жители ранчо обработаны от вшей.

— Я не хотела вас обидеть, просто я не люблю всяких тварей, которые ползают по земле, кусаются, жалят… кричат по ночам.

— О, на этот счет вам нечего беспокоиться!

— Может, вы все-таки проверите?

Наконец ковбой снизошел до ее просьбы. Он распахнул все шкафы и двери, заглянул в каждый ящик и обследовал каждую полку.

— Все чисто, — любезно сообщил он.

— Вы можете гарантировать мою безопасность?

— Да.

— Отлично, — поверив, кивнула Аманда. Этот мужчина явно не бросал слов на ветер.

— Электроэнергия подведена, холодильник и плита подключены. Телефонная связь отсюда только внутренняя. — Он замолчал, ожидая ответной реакции, но девушка лишь пожала плечами. — Если соберетесь позвонить на ранчо, наберите «1», если на конюшню — «2». Отвечу либо я, либо Коротышка. Кто-то из нас наверняка окажется на месте.

Аманда кивнула. Должно быть, Коротышка был еще одним работником ранчо.

— Если надумаете позвонить куда-нибудь еще, — продолжал он, — можете воспользоваться телефоном на ранчо.

— Мне не нужен телефон. Звонков я не жду, да и сама звонить не собираюсь.

— Женщина, которая не разговаривает по телефону! Большая редкость в наше время. — Мужчина пренебрежительно хохотнул.

— Распространенное заблуждение, — в тон ему ответила. Аманда. — А как насчет горячей воды?

— Имеется.

— В каком количестве? Хватит, чтобы принять душ? — спросила девушка.

Ковбой же продолжал уклоняться от прямых ответов, как политик, баллотирующийся на ответственный пост.

— Несколько галлонов.

— Мне обещали кондиционер.

Мужчина вскинул брови.

— Мистер Каттер обещал. — Аманда наконец-то взяла ситуацию в свои руки.

— Ну, раз я так сказал… значит, вы его получите.

— Вы — мистер Каттер? — Плечи Аманды поникли.

— Джей-Ти Каттер. Можете звать меня просто Джей-Ти[1], — бросил он.

Прекрасно! О списке проступков ковбоя, мысленно составленного Амандой, можно было забыть.

Она пожала протянутую ей руку. Он не производил впечатления вероломного человека. Да и рука его оказалась не холодной и влажной, как ожидала Аманда. Напротив, девушка почувствовала теплую, немного огрубевшую кожу, притягивавшую ее, как магнит.

— Похоже, я стану вашей соседкой на ближайшие тридцать дней.

— Похоже на то, — пробурчал Джей-Ти.

— Хотя нет, теперь уже на двадцать девять с половиной, — успокоила его Аманда.

— Нужно приехать в офис и подписать бумаги.

— Давайте сначала разгрузим машину.

— Я не грузчик.

— Прекрасно, — ответила Аманда. — Не придется давать вам на чай.

Губы ковбоя дрогнули, и Аманда увидела нечто, напоминавшее волчий оскал. Выражение его лица непрерывно менялось, пока он втаскивал в дом розовые пластиковые ящики.

Аманда передала ему свой чемодан и уже застегивала откидной верх автомобиля, как вдруг на тропинке, ведущей к дому, показалась стремительно приближавшаяся рыжеволосая женщина с огромными глазами янтарного цвета.

— Джей-Ти! Джей-Ти! — истошно кричала она. — Звонили из банка. Она уже не нужна нам. Скажи, пусть уезжает.

Женщина с миловидным лицом, пухлыми губами, широкими бедрами и пышной грудью схватила Джей-Ти под руку и потащила за собой. Отведя его в сторону и повернувшись спиной к Аманде, она предостерегающе заговорила:

— Нам не нужно сдавать жилье ни этой женщине, ни кому бы то ни было еще. Я позвоню и отменю все заказы и объявления в газетах тоже. Банк дал Харди ссуду, чтобы он вернул нам сумму, которую взял под залог прошлогоднего скота. Отошли эту женщину назад.

До Аманды долетало каждое слово. Она погрузила мысок туфли в рыхлую пыль. Может, ей все же позволят остаться на ночь? Она была совершенно не готова снова сесть за руль и в одиночку сражаться с многочисленными автомобилями, запрудившими шоссе в выходные. Возможно, Джей-Ти знает кого-то, кто сдает жилье поблизости.


Глядя на стоявшую перед ним трогательную девушку в перепачканной одежде, Джей-Ти понимал, что у Джолин совершенно нет повода для ревности. Но он также понимал, что ревновать она все равно будет, и ему, как обычно, придется ее успокаивать.

— Что касается аренды…

Аманда протестующе подняла руку:

— Ваша жена не хочет, чтобы я оставалась, и я не доставлю вам хлопот. Единственное, о чем я попрошу, это позволить мне переночевать.

— Джолин мне не жена, — раздраженно ответил Джей-Ти, словно подобное предположение оскорбило его.

— Хорошо, ваша подруга не хочет. Может, я смогу арендовать дом где-нибудь поблизости?

— Она мне не подруга.

— Ваша сестра? — Аманда сама удивилась своему вопросу. На самом деле ее совершенно не волновало, кем эта женщина приходилась ковбою. И снова он избегал прямых ответов. Все это выглядело странно.

— Раз в неделю Джолин приводит документы в офисе в порядок и вносит информацию в компьютер. Сегодня, как раз такой день.

— Она сказала, что у нас… у вас свидание.

Джей-Ти пожал плечами, всем своим видом показывая, насколько ему безразлично мнение гостьи.

— Не очень хорошая практика деловых отношений, Джей-Ти, — продолжала Аманда, — ходить на свидания с наемными рабочими. — Она решила, что Каттер не собирается оставлять ее на ночь, и ей хотелось хоть как-то уязвить его.

— Вообще-то Джолин не работает на меня. Да с какой стати я вам это объясняю? Беспокойтесь о своем друге.

— Он ушел от меня.

— Возможно, в этом виноват ваш язык, мадам.

— Я должна освободить дом к вечеру? — Аманда подбоченилась, вперив взгляд в Джей-Ти.

— Нет, — бросил он.

— Значит, к завтрашнему утру?

— Нет.

— Нет?

— Мы условились, что вы арендуете дом на месяц.

— Но я еще не подписала договор!

— Мы пожали друг другу руки, а мое рукопожатие равносильно слову, — Джей-Ти говорил решительно, тоном, не терпящим возражений.

— Спасибо, Джей-Ти.

— Не благодарите меня. Любой скажет вам, что я честен и недоброжелателен.

«И горжусь и тем, и другим», — говорило мрачное лицо ковбоя. Честный мужчина? Аманда сомневалась, что они существуют в природе.

— Не такой уж вы недоброжелательный, Джей-Ти, — произнесла Аманда, а затем, чтобы окончательно сбить его с толку, сдвинула солнцезащитные очки на кончик носа и подмигнула. Джей-Ти нахмурился.

— Лучше будет, если вы приедете на ранчо и подпишете бумаги завтра в полдень. Не стоит сердить Джоли еще больше.

* * *

Слишком утомленная долгим путешествием, чтобы думать о еде, Аманда упала на деревянную кровать, застеленную пестрым лоскутным одеялом. Ночь пролетела за просмотром телевизионных программ, время от времени перемежавшимся с беспокойным сном.

Утром, приняв душ, Аманда распаковала чемоданы с одеждой. Воздух в доме был сухим и горячим, поэтому к тому времени, как она закончила одеваться, ее белокурые кудряшки почти высохли. Аманда провела пальцами по волосам и накрасила обветренные губы.

Завершив утренний туалет, она направилась к дому, стоявшему на вершине холма. Ее длинные стройные ноги были обуты в легкие босоножки. Сквозь тонкие кожаные подошвы она ощущала каждый камень и каждую незначительную выбоину. Короткое платье, как нельзя кстати соответствовало местному климату, а вот надев босоножки, Аманда совершила большую ошибку. Она плохо переносила жару и поэтому каждый раз, когда столбик термометра приближался к девяноста градусам[2], становилась вялой и ее охватывала ужасная слабость.

Пройдя четверть пути, Аманда обернулась. Ей следовало поехать на машине — так было бы быстрее и прохладнее. Кроме того, после подписания договора об аренде она собиралась отправиться в город. Если только скопление немногочисленных строений, которое она проезжала вчера, можно было назвать городом.

Аманда двинулась дальше и остановилась у до боли знакомых грубо отесанных колонн, поддерживавших крыльцо. Вместо звонка на двери болталось металлическое кольцо. Аманда сначала постучала, а потом крикнула:

— Это я и моя чековая книжка!

Ответа не последовало. Она постучала сильнее, а затем осторожно распахнула дверь.

— Входите, — отозвался Джей-Ти, появляясь в дверном проеме, расположенном слева от входа. Ухватившись обеими руками за косяк у себя над головой, он с любопытством и одобрением смотрел из-под полуприкрытых век на стоявшую перед ним девушку. На этот раз он был без шляпы, и Аманда увидела, что взъерошенные темные пряди волос отливают медью.

Джей-Ти выглядел слегка помятым и заспанным. Он дважды оглядел ее с головы до ног, и его губы изогнулись в усмешке. Неспешный ласкающий взгляд не пропустил ни одного белокурого локона, а затем начал затейливую игру с ее зелеными глазами, искушая их невысказанными обещаниями.

Надменный и мужественный, каждой своей клеточкой он источал сексуальность. Он дразнил и волновал Аманду. И она страстно возненавидела его за это.

Однако когда его ленивый взгляд коснулся ее покрытых помадой обветренных губ, он вдруг узнал ее, и улыбка сползла с его лица, которое вновь приняло знакомое угрюмое выражение.

— Вы, — констатировал он.

— Полдень, — парировала Аманда.

— Вчера вы выглядели, словно провинившийся подросток…

— А сегодня?

— А сегодня нет, — осуждающе ответил Джей-Ти.

Он провел Аманду в офис и быстро подписал бумаги, прежде чем подвинуть их ей.

Окинув взглядом комнату, Аманда заметила компьютер, массивный стол из клена с выдвижными ящиками и темно-зеленые кожаные кресла. Оглядев обшитые деревянными панелями стены, девушка вздохнула с облегчением — на них не было голов убитых животных, какими часто украшают кабинеты.

Джей-Ти рявкнул:

— Подпишите здесь и здесь.

Аманда вздрогнула от неожиданности.

— А как насчет кондиционера? — спросила она, бросив чек на стол.

— Уже начинаете придираться? — спросил он, перегнувшись через стол, и его лицо оказалось в опасной близости от Аманды. — Я ведь еще даже не получил денег по чеку.

— Поскольку мы с вами честны и недоброжелательны, — гневно начала Аманда, — я не придираюсь и не стану вас упрашивать. Я просто поинтересовалась, когда вы намереваетесь осуществить последний пункт нашего договора. — Аманда попятилась в сторону двери. Она была не настолько глупа, чтобы поворачиваться спиной к этому хищнику.

— Я сделаю это к концу сегодняшнего дня. Если не получится сегодня, то завтра наверняка. Достаточно честно и недоброжелательно для вас?

— Буду ждать, — отрезала Аманда, останавливаясь на пороге. Она собралась было уйти, но потом развернулась и спросила: — А конец дня это когда?

— Около шести часов вечера. — Джей-Ти усмехнулся.

Его самодовольная усмешка раздражала Аманду, а похотливый взгляд темных глаз, скользнувший по ее ногам, и вовсе выводил из себя. Однако это было ничто по сравнению с теми словами, которые последовали за нахальным разглядыванием.

— Дорогая… не стоит разгуливать по ранчо в таком виде, иначе мои работники не станут церемониться.

— Джей-Ти, — взорвалась Аманда, — я вам не дорогая.

Она лихорадочно подыскивала какую-нибудь ответную колкость, но вежливую и безопасную.

— Могу я купить какие-нибудь продукты в этой пыльной дыре, именуемой городом?

— Да. — В карих глазах ковбоя светилось изумление.

— Мой грузовик вымыт?

— Да.

— А ленч готов?

— Да.

С этими словами Джей-Ти выскочил из-за стола и быстро пересек комнату. Схватив одной рукой свою шляпу, а другой локоть Аманды, он вывел ее на крыльцо.

— Спасибо за приглашение.

Глава 2

Кожа Аманды горела в том месте, где до нее дотронулся этот грубиян. Надо постараться, чтобы он больше никогда к ней не прикасался. Каттер открыл дверь кабины и помог Аманде забраться на пассажирское место. Он просто изводил ее своей галантностью.

— Разве у вас нет никакой работы?

— Конечно, есть, но человеку нужно иногда делать перерыв на обед, А приглашение пообедать я получил только от вас. — Джей-Ти поудобнее устроился за рулем.

— И почему это совсем меня не удивляет?

Возможно, если бы этот человек улыбался чаще, ему не пришлось бы напрашиваться на обед подобным образом.

— Вы прекрасно знаете, что я вас не приглашала.

Джей-Ти повернул ключ, включил мотор и вывел грузовик на дорогу.

— Мне кое-что нужно в городе. Я вспомнил об этом, когда с кухни донесся отвратительный запах чили. Я не выношу этого блюда. — Джей-Ти улыбнулся.

Улыбка была удивительно искренней. Для чего он все это делает? Раньше на его хмуром лице появлялась лишь презрительная усмешка. Его сурово сжатые губы искушали, а теперь, когда их обладатель слегка расслабился, они стали откровенно соблазнительными.

Слишком соблазнительными. Даже на розово-черном сиденье ему удавалось выглядеть обольстительно. Аманде придется основательно поработать, чтобы стереть эту улыбку с его лица.

— Я думала, вы, ковбои, крутые парни. Неужели не можете управиться с небольшой порцией чили?

Ответом был долгий, испытующий взгляд.

— Вы слишком много смотрите телевизор.

— Следите лучше за дорогой. — Аманда постучала по лобовому стеклу, заляпанному разбившимися о него насекомыми. Она ловко щелкнула в воздухе пальцами и, покрутив ручку радиоприемника, поймала нужную волну.

— Надеюсь, вы не очень привередливы в еде, — произнес Джей-Ти, регулируя сиденье, чтобы поудобнее устроить свои длинные ноги.

— Вы хотите сказать, что у меня есть выбор?

— Можем поехать в закусочную «Мадж» или в гриль-бар «Мадж». Крутые парни, — продолжал он, — привыкли обедать в гриль-барах. «Мадж» обслуживает местных ковбоев.

— Я бы предпочла закусочную.

Аманде хватало и одного ковбоя. И все же почему он навязался ее сопровождать? Она его привлекла, как женщина? О нет! Может, ему не хотелось обедать в одиночестве? Нет, от одиночества он явно не страдает. Значит, она интересовала его, как собеседник. Да уж, для беседы точно требовалось минимум два человека. Но она не собиралась потворствовать каждому желанию этой горы мышц.

— Я угощаю, — мрачно заявила Аманда.

Маленькая леди — весом в сто двадцать фунтов, как оценил на глаз Джей-Ти, — явно любила, чтобы последнее слово оставалось за ней. Он получил удовольствие от словесной перепалки с Амандой, хотя разговаривать с ней ему понравилось гораздо раньше, еще до того, как он осознал, какая она очаровательная собеседница. Джей-Ти притормозил. У него было правило, не позволявшее заводить краткосрочных отношений с приезжими. Он выпрыгнул из розовой «консервной банки» — так он про себя назвал автомобиль — и последовал за Амандой, которая уже шагала впереди, возмущенно покачивая бедрами.

Бросив свою шляпу на красную виниловую поверхность стола, Джей-Ти уселся рядом с Амандой, подтолкнув ее бедром, чтобы она подвинулась. Резкий выдох и напряженные плечи ясно говорили об отношении девушки к подобному размещению за столом. Что ж, похоже, он выиграл и этот раунд.

Победа сотворила чудо с его аппетитом. Каттер заказал две рубленые котлеты, двойную порцию картофеля фри и дополнительную порцию соуса, Мэри Лу, пожилая официантка в ортопедических ботинках, одобрительно покачала головой.

— Мне то же самое, пожалуйста, только без соуса, — обратилась к Мэри Лу Аманда, а затем дотронулась пальцем до подбородка Джей-Ти и захлопнула его раскрытый от удивления рот.

Какое-то время они ели молча. Неловкое молчание угнетало Аманду, поэтому она решила начать непринужденную беседу, но только ради своего пищеварения.

— Картофель фри моя слабость, — сообщила Аманда, пережевывая еду. — Он такой вкусный. Во многих заведениях готовят замороженный. — Прежде чем отправить в рот очередную хрустящую картофельную палочку, она опустила ее в кетчуп.

— А другие слабости есть? — произнес Джей-Ти мягким, тягучим, как сироп, голосом.

— На данный момент нет. — Но это было ложью.

— Это неправда.

Зеленые глаза девушки округлились под вздернутыми бровями. Как ему удалось прочесть ее мысли?

— У всех есть слабости, — как ни в чем не бывало заметил Каттер.

— Даже у вас, Джей-Ти?

— Особенно у меня.

— Ну и как вы их контролируете?

— А вы? — ответил он вопросом на вопрос, отставляя в сторону пустую тарелку.

— Без комментариев. — Аманда вытерла рот салфеткой. — Можем идти, если вы доели.

Джей-Ти тоже воздержался от комментариев. Он выпрямился во весь свой шестифутовый рост, позволив Аманде соскользнуть со своего винилового сиденья. Джей-Ти разозлился, когда, проходя мимо него, она слегка коснулась его груди и бедер своей спиной и волосами. Даже тело этой девушки было дерзким — натянутым, как струна, округлым и задиристым. Схватив чек, Аманда пронеслась мимо него по направлению к кассе. Он бросил на стол несколько смятых купюр в качестве чаевых и взял свою шляпу.

Этому необходимо положить конец! Он постоянно вынужден следовать за ней, словно потерявшийся теленок. Ни за что на свете он больше не пойдет позади нее. Даже соблазнительный вид, открывавшийся сзади, не переубедит его.

Он оставил Аманду в бакалейной лавке, а сам отправился по своим делам на ее автомобиле. В противном случае она опять заставила бы его таскать продукты.

Джей-Ти не собирался возвращаться за ней до тех пор, пока не будет уверен в том, что она уже ждет на тротуаре. Так и случилось: Аманда стояла возле бакалейной лавки. Сумки окружали ее, словно ковбои, собравшиеся вокруг костра.

Джей-Ти небрежно кивнул ей, взял несколько сумок и направился к припаркованному автомобилю. Нагруженная оставшимися продуктами, Аманда следовала за ним. Такая расстановка сил нравилась Джей-Ти гораздо больше.

Усмехаясь, он поддерживал дверцу автомобиля, пока Аманда ставила сумки на заднее сиденье. А когда она уселась на пассажирское место впереди, захлопнул дверцу. Что-то насвистывая, Джей-Ти направил машину к автомойке. Ему все же удалось усмирить эту «дикую лошадку», и настроение у него заметно улучшилось. Однако продолжалось это недолго.

На мойке Аманда выскочила из машины первой и помчалась к кассе.

«Ловко она меня провела», — подумал Джей-Ти, следуя за ней… в последний раз. Он неторопливо подошел к стене, оперся о ее бетонные блоки ногой, откинулся назад и скрестил руки на груди.

Зря он поехал с Амандой в город. Это было ошибкой, и повторять ее он больше не собирался. Джей-Ти не мог противостоять притягательной силе этого дерзкого рта и этого дерзкого наряда. Похоже, его ждет масса неприятностей.

Всю вторую половину дня Джей-Ти колебался между желанием пробудить в девушке интерес и желанием отвратить ее от себя. Он то заигрывал с ней, то препирался. Но не это беспокоило его. Каттер осуждал себя за то, что сам нарушает установленные им правила. Не важно, насколько занятными казались этот остроумный рот и эти горящие зеленые глаза, и не важно, что эти длинные красивые ноги и ложбинка между грудями были необыкновенно сексуальными. В конце месяца Аманда уже уедет. И увлечение ею было против его правил.

Но, что она делает? Грузовик был покрыт пеной, а Аманда почти лежала на капоте, выдавливая на него еще больше мыла одной рукой и держа в другой руке шланг. Ее маленький круглый зад был так близко, что до него ничего не стоило дотянуться. Джей-Ти вытянул руки, хрустнул суставами пальцев, а затем снова скрестил их, засунув под мышки от греха подальше. Его дыхание сбилось, легкие горели, а во рту пересохло.

«Господи, пошли мне смерть». Джей-Ти просто не верил своим глазам. Кремовые ручейки мыльной пены стекали за ворот платья Аманды, вызывая в его воображении эротические картины, совсем не соответствовавшие яркому свету солнечного дня. Теперь пена стекала по животу девушки, одному Богу известно куда. Джей-Ти не хотел размышлять на эту тему, но ничего не мог с собой поделать.

Когда Аманда смыла пену с автомобиля, ее платье намокло и прилипло к телу, обозначив напряженные соски, провоцировавшие на… Нет ему следовало, во что бы то ни стало убираться отсюда. Джей-Ти опустил ногу на землю и вытащил из-за пояса футболку, чтобы скрыть выпуклость на джинсах.

— Жарко. Хотите содовой? — бросил он через плечо, медленно ковыляя мимо.

Джей-Ти думал, что Аманда просто не нравится ему. Но теперь он знал, что ненавидит ее. Ему удалось одержать победу в нескольких раундах, Аманда же победила в целой схватке, нанеся удар ниже пояса.

С этого момента Джей-Ти дал зарок держаться от этой женщины подальше. Больше никаких поездок в город и никаких разговоров. Он хотел жить.

* * *

Втаскивая покупки в дом, Аманда споткнулась о пластиковые ящики.

— Как можно не заметить неон, светящийся в темноте? — пробормотала она.

Расставляя купленные продукты по полкам на кухне, Аманда вспомнила Джей-Ти. Он даже не попрощался с ней после того, как остановил машину возле ее дома, да и на обратном пути был мрачнее тучи. Она попыталась завязать беседу, так как не выносила напряженной тишины, но он не желал разговаривать. Что произошло?

Аманда полагала, что должна быть благодарна за это молчание. Девушка не обижалась на его враждебность и угрюмость. Она и сама частенько вела себя подобным образом ради самосохранения.

Чего она не переносила, так это лести и «сладеньких» бесед. Аманде было двадцать пять лет, и по своему небогатому опыту она знала, что самыми страшными мужчинами являлись как раз те, которые поддерживали милую беседу и старались выглядеть, как можно доброжелательнее и предупредительнее. Когда они грубили, она по крайней мере знала, чего ожидать.

К вечеру на улице стало прохладно, и Аманда, наплакавшись вволю — она скучала по своей матери, — заснула.

Но, утром жара вернулась, вынудив девушку покинуть душное помещение. Ящики так и остались нераспакованными.

Ее домик единственный имел качели на крыльце, и, похоже, только он один и был арендован.

Развалившись на качелях, Аманда листала бестселлер. В доме играло радио. После каждой главы она останавливалась и молила Бога, чтобы Джей-Ти, как можно быстрее поставил кондиционер.

Время от времени Аманда опускала босую ногу на деревянный пол и, оттолкнувшись, раскачивала качели, чтобы хоть ненадолго создать ощущение прохлады.

К полудню Аманда почувствовала ужасную головную боль. Щеки горели, в висках пульсировало, а больная голова требовала двух таблеток аспирина и охлажденную с помощью кондиционера комнату. Однако единственное, что Аманда могла сделать, это принять таблетки и создать небольшой теплый ветерок с помощью качелей. Пригоршня крекеров помогла девушке утолить голод. Умывшись ледяной водой, Аманда приложила бутылку к виску.

Примерно в два часа дня появился Джей-Ти. Верхом он выглядел просто великолепно. И лошадь, и всадник были темными, мускулистыми и источающими опасность. Опасность, с точки зрения Аманды, таили в себе все животные, особенно те, которые превосходили ее по размеру. Она относилась к ним с подозрением. Аманда была абсолютно уверена, что в данном случае недоверие в ней вызывала лошадь.

— Привет, Джей-Ти, — Аманда поприветствовала его легким взмахом руки.

В ответ ковбой молча коснулся пальцем полей шляпы. Уздечка звенела в его руке. Лошадь фыркнула, повернула огромную голову в сторону Аманды и посмотрела на нее своим свирепым черным глазом. Она судорожно сглотнула. Внезапно Джей-Ти щелкнул языком и унесся прочь в облаке пыли. Что бы все это значило?

Когда лошадь с седоком на спине оказалась на вершине холма, из горла Аманды вырвался вздох облегчения, и она принялась за прежнее занятие, чтобы как-то скоротать вечер.

Спустя несколько часов на крыльцо легла узкая темная тень. Аманда оторвала взгляд от книги, ожидая вновь увидеть Джей-Ти. Однако вместо него она увидела незнакомого ковбоя, ростом гораздо выше шести футов, который снял шляпу и поклонился:

— Привет.

— Здравствуйте. Меня зовут Аманда Мартин. — Она встала и подошла к незнакомцу. Судя по тому, насколько он возвышался над ней, Аманда не ошиблась с ростом: в нем было около шести с половиной футов. В седых волосах мужчины кое-где виднелись темные пряди, а его усы казались мягкими и темными, словно соболий мех. На вид ему было около пятидесяти лет, хотя его небесно-голубые глаза блестели озорно, как у молодого.

— Я Коротышка.

— Джей-Ти говорил о вас, рада познакомиться. — Аманда протянула руку.

— Взаимно, — ответил мужчина, пожимая протянутую ему руку.

— Вы, случайно, не знаете, не собирается ли Джей-Ти установить сегодня кондиционер?

— Угу.

— Вы знаете, когда именно?

— Угу.

— Скоро? — поинтересовалась Аманда, вглядываясь в загорелое обветренное лицо мужчины. Она заметила морщинки в уголках его глаз и рта, которые говорили о том, что ковбой любит посмеяться. В целом его лицо показалось ей весьма дружелюбным.

— Как только я его доставлю. — Коротышка улыбнулся. Затем он развернулся и быстро направился в сторону ранчо.

Аманда была уверена, что свое прозвище он получил за короткие ответы, а вовсе не за рост.

Коротышка вернулся на видавшем виды грузовике вместе с запакованным в коробку кондиционером. В мгновение ока мужчина втащил его в дом через окно и включил в розетку. Очень быстро комната наполнилась приятной прохладой. Аманда предложила Коротышке выпить. Они уселись на кухне и принялись болтать, хотя говорила большей частью Аманда.

Из разговора ей удалось выяснить, что Джолин пригласила Джей-Ти на обед, а остальные работники отправились в город, как обычно субботним вечером. Коротышка же остался присматривать за Амандой по приказу Джей-Ти. Девушке потребовалось совсем немного усилий, чтобы уговорить свою новоиспеченную «няню» отвезти ее в город.

Спустя полчаса они отправились в путь. Единственная реплика Коротышки убедила Аманду, что ее полупрозрачное платье длиной до середины икры с разрезом до колена и легкие босоножки на ремешках прекрасно подходят для поездки в гриль-бар «Мадж».

Бильярдный стол и музыкальный автомат располагались на противоположных концах зала. Аманда сидела за столиком рядом с музыкальным автоматом и потягивала пиво, любезно купленное для нее друзьями Коротышки — ее новыми знакомыми Томом и Хэнком.

Том был смотрителем каналов. Он проверял ирригационные каналы на наличие течей и контролировал объем водного потока. Хэнк работал на Джей-Ти.

Том был белокурым двадцатилетним красавчиком, весьма общительным. Лицо рыжеволосого Хэнка было усыпано веснушками. Он обладал выдающимся чувством юмора. Аманда наслаждалась их обществом.

— Для этого требуется больше, чем умение танцевать тустеп, хоки-поки и чикен-дэнс, — объяснял Том. — Шерил отплясывала макарену с Барри в танцевальном клубе Кеттлмана, а потом оставалась с ним на танцплощадке в течение всего тура. Я пил одну кружку пива за другой и наблюдал за тем, как он кружит в вальсе мою девушку. К следующему туру я уже достаточно накачался, не мог сделать ни шагу и плюнул на танцы. Теперь мне придется разучить эту чертову макарену к следующему выходному, чтобы успеть до свадьбы Эрла.

— Если в музыкальном автомате есть эта музыка, я научу тебя, — заявила Аманда.

— А разве она есть не в каждом автомате? — угрюмо спросил Том.

Он бросил в автомат монету, а потом два раза нажал кнопку В-10. Аманда дала парню несколько инструкций, направляя его руки так, что его движения напоминали движения робота. Когда мелодия заиграла во второй раз, парень усвоил, что от него требуется. А когда автомат заработал в третий раз, отовсюду раздались крики. Завсегдатаи заведения грозили пустить в ход свои кии, если еще раз услышат «эту проклятую песню».

Наконец, когда мелодия зазвучала в четвертый и последний раз, Том все понял. Вместе с Амандой они раскачивали бедрами, приседали, синхронно производя руками соблазнительные движения.

А потом, развернувшись лицом к своему столу, Аманда вдруг увидела Джей-Ти, который стоял, облокотясь о стену. Когда Аманда обольстительно вытягивала руки, полуприкрытые глаза ковбоя говорили красноречивее всяких слов. Когда девушка покачивала бедрами и ее летающая из стороны в сторону юбка открывала взору окружающих то голую коленку, то бедро, Джей-Ти склонял голову набок, словно оценивая свои шансы.

В перерывах между завораживающими взглядами и причудливыми танцевальными па у Аманды тоже возникали подобные мысли. Но девушка тут же отбрасывала их, когда приходило время поворачиваться налево, прочь от испытующего взгляда Джей-Ти.

Еще два поворота налево, и звуки музыки замерли. Том обнял Аманду за плечи и крепко прижал к себе, благодаря за танец. Сделав несколько шагов к своему столу, девушка взглянула в счастливое улыбающееся лицо молодого человека и рассмеялась.

Другое лицо, представшее ее взору, не было счастливым и не улыбалось. Джей-Ти по своему обыкновению скорчил кислую мину. Оставалось надеяться, что он не испортит всеобщего веселья.

— Думал, вы сидите дома, один на один со своим кондиционером.

— А я думала, что вы обедаете с Джолин. Неужели у нее так быстро разболелась голова от общения с вами?

Аманда села за стол рядом с Коротышкой, но тот разговаривал с Хэнком, повернувшись к ней спиной. Но поскольку она не могла разобрать их неясного бормотания, а ее стул находился прямо напротив того места, где стоял Джей-Ти, Аманда уставилась на него, стараясь заставить его первым отвести взгляд.

— Ставлю десять баксов, что Джей-Ти улыбнется, — шепотом сказал Коротышка Хэнку.

— Джей-Ти никогда не улыбается, — ответил Хэнк. — Ты проиграешь.

Затем Коротышка и Хэнк обернулись и посмотрели на Джей-Ти. Взглянув на их серьезные лица, Аманда поняла, что вечер безнадежно испорчен и виной тому Каттер.

— Это вы специалист по головным болям, — произнес ковбой, сверкнув темными глазами в сторону Аманды.

Со стуком отодвинув стулья, Коротышка и Хэнк отошли за музыкальный автомат и ударили по рукам. А Том направился к бильярдному столу. Лишь Аманда осталась сидеть, пригвожденная к стулу взглядом Джей-Ти.

— Пора возвращаться домой, — пробурчал он.

Аманда оказалась права: Джей-Ти твердо решил отравить ей существование.

— Нет. — Она не собиралась подчиняться ему. — Пора танцевать, — с вызовом бросила девушка, словно вечеринка была в самом разгаре.

— Нет, — возразил Джей-Ти, качая головой.

— Вы что, не знаете, как это делается? — Аманда изобразила недоумение. — Все, что от вас требуется, это покачивать бедрами. Ведь вы умеете это делать, а Джей-Ти?

Не успели слова сорваться с ее губ, как Аманда подумала, что она, должно быть, сошла с ума. На Джей-Ти были обычные облегающие джинсы, подчеркивавшие рельефные мышцы ног, и черные кожаные ботинки на шнурках. Поверх белой ковбойской рубашки, расстегнутой у ворота, на нем была черная спортивная куртка. От него исходил мощный сексуальный заряд. И при всем при этом Аманда осмелилась дразнить его.

С широкой улыбкой на лице, свидетельствовавшей о том, что он принимает вызов, Джей-Ти оторвался от стены и направился в ее сторону.

Аманда повернулась к Коротышке в поисках помощи, но тот был занят. Очевидно, Хэнк отдавал ему проспоренные десять долларов.

Она отхлебнула теплого пива, а затем развернулась на стуле, положив одну руку на его спинку, а другую на стол. Пытаясь изобразить спокойствие, Аманда приготовилась показать, на что она способна.

Большая загорелая рука сняла ее бледную руку со спинки стула. Рывок — и ковбой поднял девушку на ноги. Еще один рывок, и она оказалась крепко прижатой к его торсу. Пританцовывая, Джей-Ти повел девушку в центр зала.

Оказавшись там, он замедлил движение. Не разжимая объятий, Джей-Ти прижал свои бедра к бедрам Аманды, изредка меняя положение ног.

Девушка следовала заданному им ритму, не слыша музыки. Ее сознание, казалось, было настроено только на Джей-Ти. Когда он прижал их сплетенные руки к своей груди, Аманда заметила, как тяжело он дышит, ощутила его напряжение, увидела, как слегка колышутся от ее дыхания волосы, виднеющиеся из ворота рубашки.

— Вы прекрасно двигаете бедрами, Джей-Ти, — поддразнила Аманда, стараясь держаться уверенно и дерзко.

В ответ на это он отпустил ее руку и положил свою ладонь Аманде на затылок. Погрузив пальцы в белокурые локоны девушки, он прижал ее лицо к своей груди.

— Да помолчите вы хоть немного, — простонал Джей-Ти.

От него исходил запах пряностей и… роз? Должно быть, Джолин пользуется духами с таким ароматом. От этой мысли холодок пробежал по спине Аманды, заставив ее напрячься и решительно отодвинуться.

* * *

Почувствовав, что теплое податливое тело девушки напряглось, Джей-Ти инстинктивно потянул ее за волосы. При этом их губы сблизились. Зеленые глаза Аманды гневно сверкали, дерзкий рот приоткрылся от возмущения. Очень притягательный рот, который находился всего в дюйме от губ ковбоя.

Даже пахла она дерзко. Это был аромат диких цветов и страсти. Прошло слишком много времени с тех пор, как Джей-Ти испытывал настоящую страсть. Но он до сих пор отчетливо помнил ее аромат. Страсть пахла мускусом и женщиной — именно так, как Аманда.

Бар — неподходящее место для поцелуев. Они были не одни — друзья, соседи, работники ранчо стояли вокруг. Они не смотрели на парочку в центре танцплощадки открыто, но Джей-Ти то и дело ловил на себе любопытные взгляды.

Черт! Его не волновало, что они думают. Он руководствовался своими собственными принципами. Он уже давно перестал обращать внимание на мнение окружающих. Во всяком случае, не это останавливало его.

Музыка закончилась, Джей-Ти наклонился и нежно коснулся губ Аманды, пробуя их на вкус.

Девушка изогнулась и придвинулась ближе. Зашуршала легкая юбка, и обнаженное бедро прижалось к ноге мужчины, у которого едва не подкосились ноги от этого прикосновения. Ее живот плотно прижался к его мужскому естеству, а налитые груди уперлись в его ребра. Тело Аманды сплошь состояло из изгибов, и каждый из них прильнул к Джей-Ти, искушая его.

Он почувствовал, как рука девушки крепко обвивает его шею. Рот Аманды приоткрылся, и его язык, скользнув по ее нижней губе, проник внутрь.

Наконец Джей-Ти оторвался от губ девушки. Он нарушил установленные им правила, и добрая половина города и работников ранчо были тому свидетелями. Ну, что ж, нравится ей это или нет, но Аманда вместе с ее горячими губами должна отправиться домой. Прямо сейчас.

— Я отвезу вас домой.

При этих словах Аманда, шагавшая к столу, едва не споткнулась. Ей хотелось оказаться, как можно дальше от этого мужчины и как можно быстрее.

— Я личный водитель Коротышки и обещала, что он весело проведет время.

Джей-Ти улыбнулся:

— Коротышка не собирается уезжать в ближайшее время. Хэнк отвезет его домой.

— Нет проблем, — ответил Хэнк, оторвав взгляд от бильярдного стола, когда Джей-Ти окликнул его.

Каттер потянул Аманду за руку.

— Теперь можете пообещать мне, что я весело проведу время. — Улыбка мужчины стала еще шире, когда он заметил, что девушка изо всех упирается в пол ногами.

Коротышка помахал Джей-Ти рукой и повернулся к Хэнку.

— Знаю, знаю, — пробурчал тот, роясь в карманах.

Джей-Ти снова улыбнулся.

Глава 3

Огромная июльская луна светила в лицо Аманде сквозь ветровое стекло автомобиля.

Она сердито смотрела в окно, молча взывая к своему здравому смыслу. Что она делает здесь, в кабине грузовика Джей-Ти, одна среди ночи на темной проселочной дороге, помимо того, что беспокойно ерзает на сиденье и судорожно сжимает ручку двери?

Ее реакция на поцелуй ковбоя была какой-то первобытной. Она буквально набросилась на него. Единственный поцелуй в мгновение ока превратил ее из мужененавистницы в людоедку.

Но, что это был за поцелуй! Испепеляющий. Всепоглощающий. Возбуждающий желание, какого она никогда прежде не испытывала. Сказать по правде, Аманда не могла вспомнить ничего более соблазнительного, не говоря уже о том, чтобы принимать в этом участие.

Сколько же времени прошло с тех пор, как она целовалась в последний раз? Целая вечность. Что ж, неудивительно, что она так изголодалась по любви. Неудивительно, что ее охватило такое безумие. Что теперь подумает Джей-Ти?

Аманда взглянула на сидящего рядом мужчину. Казалось, он полностью сосредоточился на дороге. Лунный свет падал на его лицо, он выглядел мрачным, голодным и необыкновенно притягательным.

Что ж, они с Джей-Ти взрослые люди! И если она сможет пренебречь сплетнями и страстным поцелуем, то и у него это получится. Аманда собиралась вести себя так, словно ничего не произошло. Ей нечего стыдиться.

Напряженная тишина раздражала Аманду. Радио не работало, Джей-Ти молчал. Ну почему он едет так медленно? Девушке ужасно хотелось поскорее оказаться в своем домике.

— Ужасно тихо, — промолвила она, поворачиваясь к мужчине. — Кажется, я не проглотила ваш язык, а, Джей-Ти?

Он быстро повернул голову, а затем его лицо осветилось широкой улыбкой.

— Нет, меня бы это не устроило, мадам.

В ответ Аманда наградила его одной из своих насмешливых улыбок. Таким образом они быстро вернулись к своему привычному стилю общения. Напряжение отступило. Если девушке что-то и нравилось в этом мужчине, помимо его поцелуев, так это его быстрая реакция на ее колкости. Его ответные реплики не всегда были лестными, забавными или провоцирующими, но всегда молниеносными.

* * *

Джей-Ти нравилось болтать с Амандой, нравились ее меткие вызывающие комментарии. Почти так же, как и ее вызывающий поцелуй. Ему следовало вести себя более осмотрительно. О чем он только думал, принимая вызов Аманды на танцплощадке? Неужели он и впрямь решил, что у него есть шанс победить?

Особенно после сегодняшнего утра, когда он приехал сообщить ей об этом треклятом кондиционере. Джей-Ти вынужден был ускакать прочь и прислать вместо себя Коротышку, потому, что при виде девушки почувствовал приступ удушья. Она застала его врасплох. Эта женщина полна сюрпризов.

Аманда не дала разгуляться его воображению. Она лежала, растянувшись, на качелях, и на ней не было ничего, кроме открытого белого топа и открытых белых шорт. Именно поэтому ему пришлось так спешно уехать. Иначе бы он соскочил с коня, перемахнул через перила крыльца и приземлился в самом центре этого белого великолепия, между ее длинных ног. Еще никогда и ни у кого Джей-Ти не видел таких длинных ног, и он был совсем не прочь ощутить, как они обвиваются вокруг его талии.

Из-за этой женщины его мучили кошмары на протяжении всего дня. А впереди их было еще немало. Двадцать, восемь, если быть точным. Нет, теперь двадцать семь, ведь уже перевалило за полночь.

И все же это скоро прекратится, когда дерзкая Аманда покинет его ранчо. «Не забудь об этом, — напомнил себе Джей-Ти. — И не забывай о своих правилах». Забудь о поцелуях, срок ее пребывания здесь будет неумолимо сокращаться, и с этим ничего нельзя поделать.

Джей-Ти вздохнул с облегчением, когда вдалеке показалось ранчо. Еще несколько минут, и этот ужасный день останется позади.

Возможно, он позволит себе вспоминать некоторые мгновения. Те мгновения, когда пышные изгибы тела Аманды и ее соблазнительные губы были в его полном распоряжении.

— Спокойной ночи, — произнесла девушка, когда автомобиль остановился возле крыльца ее домика.

Торопясь отделаться от нее, Джей-Ти перегнулся через сиденье и открыл дверцу.

— Да, — кивнул он, когда Аманда выскользнула из-под его руки, вышла из машины и исчезла в темноте.

Ему стоило осветить крыльцо фарами, однако эта мысль посетила его слишком поздно.

* * *

И снова, наплакавшись вволю, Аманда заснула. Она по-прежнему очень скучала по своей матери. Грусть снова охватила ее, когда она утром распаковала розовые коробки. Аманда знала, что она еще не скоро перестанет горевать. А скорее всего никогда!

Чтобы отвлечься от печальных мыслей, девушка начала перебирать рабочие бумаги. Две коробки наполнены рукописями и аудиокассетами. Она и раньше работала с профессором Картером, поэтому прекрасно разбиралась в его путаных записях. Прежде, чем начать редактирование, Аманде предстояло разложить записи по порядку, и на это потребуется несколько дней. После этого Аманда должна была внести материалы в портативный компьютер, который она привезла с собой. Девушка не возражала против такой работы. Профессор платил очень хорошо, к тому же подобное нудное занятие помогало отвлечься. Именно этого и добивалась Аманда.

Если она будет постоянно думать о личных проблемах, то просто не выдержит и сломается. У нее не было никакого желания предаваться печали или думам об одиночестве. Девушка также не собиралась размышлять о своем страстном желании вновь услышать успокаивающий, словно виски, голос Джей-Ти: «Выше нос, Аманда. Думай о работе».

Наступило и прошло четвертое июля. Вся страна праздновала День независимости, в то время, как Аманда заперлась в своем прохладном домике и работала. Но долго так продолжаться не могло. Ей нужно было размять ноги и глотнуть свежего воздуха, даже если очищенный искусственный воздух, вырабатываемый кондиционером, и казался ей предпочтительнее. Завтра она спросит Коротышку, где можно погулять, ничего не опасаясь. Если Аманда отправится рано утром, то вполне успеет прогуляться по прохладе.

Надев короткие спортивные шорты и туфли для бега — хотя она не собиралась совершать пробежку, — Аманда ждала, когда Коротышка постучится в ее дверь. Он делал это каждый день, чтобы узнать, не нужно ли ей чего. Он говорил мало, зато улыбался часто, и Аманда поймала себя на мысли, что с нетерпением ждет его появления.

Вскоре раздался громкий стук в дверь, и Аманда поспешила навстречу гостю.

На пороге стоял Джей-Ти, хмуро сдвинув брови. Ни о какой доброжелательности не могло быть и речи. Однако Аманда не могла не признать, что выглядел он гораздо сексуальнее, чем следовало выглядеть мужчине. И она была совсем не прочь дотронуться до некоторых частей его тела, скрытых джинсами.

— Доброе утро. — Она взглянула в его мрачное лицо. — Надеюсь, вы не собираетесь сообщить, что выселяете меня, а, Джей-Ти?

Вопрос вызвал у него улыбку.

— Нет, но обещаю подумать над этим.

— Не желаете зайти на чашечку кофе?

Конечно, Аманда чувствует себя не совсем уверенно наедине с ковбоем, но она ни за что не покажет ему этого. Кроме того, она была твердо уверена, что доброжелательность и гостеприимство были вполне в духе этого западного штата. В конце концов Джей-Ти снова улыбнулся.

— Нет, спасибо. — Голос мужчины прозвучал испуганно, словно ему предложили добровольно согласиться на расстрел. — У Коротышки небольшое похмелье после праздника. Он попросил меня заглянуть к вам сегодня.

— Вам не обязательно навещать меня ежедневно, — ответила Аманда, — а то я начинаю чувствовать, что причиняю неудобства.

— Так оно и есть. Я гарантировал вам безопасность, а я не бросаю слов на ветер.

— Кстати, насчет моей безопасности, — продолжала Аманда, — где я могу погулять без риска для жизни? Я хотела бы пройтись. Однако я не хочу наткнуться на что-либо опасное для здоровья. Ну… я имею в виду ядовитые кусты, ядовитых змей, ядовитые камни.

— Ну и ну! — Глаза Джей-Ти округлились. Взяв девушку за руку, он вывел ее на веранду и спустился с крыльца. — Идите прямо, никуда не сворачивая, и в течение двадцати минут вашему здоровью ничто не будет угрожать, — сказал он, указывая рукой в направлении луга, расцвеченного редкими дикими цветами.

— Джей-Ти? — Закусив нижнюю губу, Аманда заглянула ему в глаза. Его лицо вновь приняло привычное мрачное выражение, но страх заставил девушку задать еще один вопрос: — Предположим, что я сверну с намеченного пути?

Словно заправский метатель дисков, Джей-Ти швырнул шляпу в окно своего побитого грузовика. Черт возьми, он выглядел неплохо и без шляпы! Когда он провел пальцами по своим отливающим медью волосам, след, оставленный на них шляпой, исчез. Теперь Каттер выглядел просто превосходно.

— Идемте, я провожу вас. — С этими словами Джей-Ти, не оборачиваясь, быстро зашагал вперед.

Аманде пришлось вприпрыжку догонять его.

— А эти гремучие змеи, которых вы разводили до моего приезда сюда, мы можем их здесь встретить?

Губы ковбоя изогнулись в усмешке. Почему-то благодушное настроение снисходило на него, когда Аманда оказывалась в затруднительном положении. Если бы ее вдруг укусила змея, его прекрасное настроение сохранилось бы на целый день. Ее госпитализация лишь вызвала бы у него широкую улыбку.

— Забудьте об этом, — ответил Каттер.

Что это за ответ? Неужели он не мог хотя бы раз ответить прямо? Вместо того, чтобы просто ответить «да» или «нет», он начинал ходить вокруг да около. Должно быть, и все последующие ее вопросы будут сопровождаться не менее туманными ответами.

— Ведь обитают же здесь какие-то животные, кроме коров и лошадей.

— Вам стоит только заговорить с ними, — уныло произнес Джей-Ти, — и все разбегутся.

— Как смешно! Еще ни разу не встречала вас до полудня. Я и не предполагала, что по утрам у вас такое замечательное настроение.

Джей-Ти продолжал идти, не говоря ни слова. Если не считать жужжания насекомых и пения птиц, вокруг царила неловкая тишина. Аманда терпела достаточно долго.

— Вы всегда жили здесь… я имею в виду ранчо?

Джей-Ти остановился и испытующе посмотрел на девушку, словно решая, стоит ли ему удостаивать ее ответом. Во влажном свете утреннего солнца его темные глаза блестели, словно только что вымытые ягоды черешни, и выглядели очень аппетитно.

— Пять поколений Каттеров, — наконец вымолвил он, — владели здесь землями. Я последний представитель этого рода.

Девушка оглядела ковбоя с головы до ног.

— Хотите сказать, что вы стерильны, Джей-Ти?

Мужчина поставил ногу на плоский камень, наполовину скрытый зарослями сочной травы, при этом потертый край его штанины зацепился за махровые лепестки желтого полевого цветка. Наклонившись вперед, Джей-Ти положил руку на колено. В отдалении устремлялись в небо заостренные макушки сосен.

Казалось, Джей-Ти забыл о недавней язвительной словесной перепалке. Лишь только, когда Аманда, притоптав траву, собралась в обратный путь, голос мужчины остановил ее:

— Нет, моя жена не хотела детей. Даже одного, чтобы напоминал о ней.

«О Господи, его жена умерла!» Аманда чувствовала себя ужасно. Не стоило ей затрагивать эту тему. А все из-за своего ехидного характера! Нет, она не могла оставить это без внимания. Она понимала, что такое смерть.

— Мне очень жаль, — произнесла Аманда хриплым от переполнявших ее эмоций голосом. — Я представляю, что вы чувствуете. Моя мама умерла несколько месяцев назад, и я ужасно по ней скучаю. Разговоры об этом разрывают сердце еще больше. Мне жаль, что я завела этот разговор… о вашей жене. — Слезы навернулись на глаза девушки, когда она подняла взгляд на застывшее лицо Джей-Ти.

— Аманда. — Он глубоко и громко вздохнул, а затем дотронулся до ее плеча, словно хотел выразить сочувствие и утешить. — У меня и в мыслях не было вводить вас в заблуждение. Моя жена не умерла. Она… мы развелись, ей не нужны были обязательства. Ни в отношении ранчо, ни в отношении меня. Она не понимала моего желания остаться здесь.

— О! — Короткое восклицание невольно сорвалось с ее губ. Аманда чувствовала себя полной дурой. Возможно, женщина поступила правильно, уйдя от Джей-Ти. Это неудивительно, если принять во внимание его туманные ответы… Должно быть, бедняжка была шокирована, когда, проснувшись утром, обнаружила себя на ранчо в Колорадо.

— Мне жаль, — произнес Джей-Ти.

Аманда подняла глаза и безучастно посмотрела ему в лицо. Ему жаль?

— Я соболезную вашей потере. Мне жаль, что ваша мама ушла из жизни.

— Спасибо, — взволнованно ответила Аманда. — Я… я думаю, что двадцать минут уже прошло. Давайте вернемся назад.

Прежде, чем последнее ее слово прорезало неподвижный воздух, Аманда развернулась и направилась назад тем же путем, что и пришла.

Джей-Ти понадобилось всего несколько шагов, чтобы догнать девушку, но этого короткого промежутка времени Аманде хватило, чтобы взять себя в руки. В воздухе вновь повисла напряженная пауза, одна из тех, что заставляли Аманду нервничать.

— Вы часто сдаете комнаты внаем? Кажется, я ваша единственная постоялица.

— Экономика, — вежливо ответил Джей-Ти. — Здесь не так много настоящих ковбоев. Разведение скота — рискованный бизнес. Большинство владельцев ранчо живут за счет того, что превращают свои фермы в пансионаты для отдыхающих и устраивают экскурсии для туристов и охотников. Я же отважился сдать дом в аренду в первый раз. Я очень боялся, что моим первым жильцом окажется какой-нибудь эксцентричный писатель, сумасшедший ученый или беглец от правосудия. Но приехали вы.

— Значит, я первая отдыхающая на вашем ранчо. — Девушка улыбнулась, глядя на ковбоя снизу вверх. Солнце блеснуло в его красноватых прядях, околдовывая Аманду.

— И надеюсь, последняя. Но я готов на все, чтобы удержать ранчо на плаву, даже если мне придется мириться с вашим присутствием. — Джей-Ти говорил серьезно, но огоньки, плясавшие в его глазах, противоречили серьезности тона.

— На все? — переспросила Аманда, удивленно вскидывая брови.

В голове Джей-Ти мелькнуло внезапное подозрение, что он только что снабдил Аманду боеприпасами, дав ей новый повод для острот. Теперь ему тоже придется держать свое оружие наготове и не поворачиваться спиной к врагу. И сколько это продлится? Еще двадцать шесть дней?

— И как это меня угораздило связаться с вами? — спросил Джей-Ти. Он обошел еще один спрятавшийся в траве камень.

— Я легка на подъем. Я работаю дома, но могу работать где угодно. В настоящее время я редактирую учебник одного профессора. Занятие скучное, но зато платят хорошо.

— Но почему Колорадо? Почему мое ранчо?

— Потому, что вы неотразимы, Джей-Ти.

Охватившая Джей-Ти паника заставляла торопиться.

— Не могу противиться такой рекламе, но мне кажется, в ней фигурировало слово «уединение».

Именно уединение нужно было Джей-Ти, — как можно быстрее и как можно дальше убраться от этой девушки. Находясь рядом с ней, он не мог четко сформулировать свои мысли и начинал совершать глупые, необдуманные поступки.

— Глядите-ка, мы уже пришли. — Джей-Ти бросился к грузовику и едва не сел на свою шляпу, так велико было его желание убраться подобру-поздорову.

— Джей-Ти, — позвала Аманда, просунув голову в открытое окно автомобиля.

Теперь он не видел ничего, кроме ее сияющих зеленых глаз. Джей-Ти надеялся, что Аманда не станет его просить о чем-либо. Он знал, что не сможет отказать ей, когда она смотрит вот так — открыто и честно. Этот взгляд мог причинить ему массу неприятностей.

— Мне хочется посетить родео. Можно увидеть что-нибудь подобное поблизости?

— Я узнаю, — пообещал Джей-Ти, заводя мотор.

Как раз то, что нужно. Родео. Он не мог отпустить Аманду одну. Слишком много томящихся одиночеством ковбоев там отирается. Но сопровождать девушку он тоже не мог. Вернуться к ночи домой они не смогут, стало быть, придется оставаться в городе. Он, Аманда и мотель?

Джей-Ти уже видел, как Аманда нажимает на спусковой крючок. Нужно найти какой-то выход. Прямо сегодня. У него наверняка найдутся какие-то дела, связанные с ранчо. Так что Аманду будет сопровождать на родео Коротышка.

— Спасибо, — поблагодарила Аманда и отошла в сторону.

Уперев руки в бока, она стояла возле своего домика и наблюдала за удаляющимся автомобилем. А Джей-Ти видел в зеркале, как ее фигурка становится все меньше и меньше.

* * *

— Коротышка, у меня к тебе поручение. Мне нужно поехать посмотреть кое-какое оборудование.

— Кое-какое оборудование, — повторил Коротышка, делая ударение на последних словах.

Проницательность Коротышки рассердила Джей-Ти.

— Наша постоялица хочет посмотреть родео. Буду очень тебе признателен, если ты отвезешь ее туда во время моего отсутствия. За ранчо пусть присмотрит Хэнк. — Джей-Ти бросил свой чемодан в кабину автомобиля. — Я позвоню завтра вечером. — Он протиснулся на сиденье и спихнул чемодан на пол. — Пока! — крикнул он, отъезжая от дома.

* * *

Аманда благодарно улыбнулась, когда ее навестил Коротышка и сообщил, что в субботу утром они отправляются в Кэпитал-Джанкшн на родео.

Предстоящая поездка привела Аманду в восторг, и девушка пребывала в приподнятом настроении до четверга. Пока не встретилась с Джолин.

— Коротышка сказал, что вы собираетесь остаться на ночь в городе, — сказала Джолин, бесцеремонно заявившись к Аманде. — Он немного староват для вас. Хотя многие женщины предпочитают мужчин, которые годятся им в отцы. Вы одна из них? — При этом замечании янтарные глаза женщины коварно сверкнули.

Романтическое свидание с Коротышкой? Аманда подумала, что это не так уж неправдоподобно.

— Коротышка хороший человек, — не желая сдаваться, ответила она. — Мне и одного ковбоя больше чем достаточно, — уверила Аманда непрошеную гостью. У нее не было никакого желания вмешиваться в отношения Джолин и Джей-Ти — какими бы они ни были — или внушать ей мысль о том, что ее положение пошатнулось. Аманда полагала, что в отношениях с Джей-Ти трудно составить ясное представление о будущем.

И все же Аманда никого не хотела вводить в заблуждение. Ни Джолин, ни Коротышку, ни сплетников, которые с готовностью ухватятся за пикантную новость о том, что она собирается провести в городе ночь с Коротышкой. Но если это поможет избавиться от Джолин…

Аманда ужасно устала от людей, сующих нос не в свое дело. Коротышка поймет. Она объяснит ему все позже. А что касалось сплетников… Опыт подсказывал Аманде, что правда в любом случае не имеет для них никакого значения.

— Значит, вы с Коротышкой уезжаете на уик-энд, — гнула свою линию Джолин.

— Да. — Отчасти это была правда. — Я начну собирать вещи, пока мы разговариваем.

И чтобы не быть голословной, Аманда взяла в руки красного медвежонка, сделанного из кружева. Ну и что, что эту игрушку она купила во время своих путешествий и собиралась послать на день рождения своей подруге?

— Как думаете, это слишком для пожилого мужчины? — Она вопросительно вскинула брови.

— Нет, — ответила Джолин, недоверчиво рассматривая Аманду и медведя. — Коротышка еще способен обуздать дикого жеребца, так что сил и энергии в нем хоть отбавляй, — понизив голос, доверительно сообщила она.

Но Аманда не попалась на удочку. С таким же успехом Джолин могла сообщить свой «секрет» по радио.


Какого черта Коротышка дал Джолин телефон его номера в мотеле? Джей-Ти слушал болтовню Джолин, поддакивая ей время от времени.

— Да, я знаю, что Коротышка с нашей постоялицей собираются на родео.

— Да, я знаю, что Аманда и Коротышка дружны, — словно автомат повторял он.

— Да, я знаю…

Вдруг он взорвался:

— Что значит, они собираются в Кэпитал-Джанкшн? Почему туда? Неужели нельзя посмотреть родео в другом месте? Нет, я не знал, что они настолько близки. Нет, я не знал, что любимый цвет Коротышки красный. Красный кружевной что? Что за медведь? Да откуда мне это знать?

Джей-Ти сжал трубку телефона так, что побелели костяшки пальцев. Теперь он понимал, почему Коротышка не ответил ни на один из его звонков. Он был занят. Слишком занят, судя по тому, что сообщила Джолин.

Джей-Ти уже оставил несколько сообщений и свой номер телефона на автоответчике. Коротышка даже не потрудился перезвонить своему боссу, хотя для болтовни с Джоли у него нашлось время. А теперь он занят бог знает чем с Амандой! Джей-Ти еще сильнее сжал трубку телефона.

Теперь многое стало понятно. Вот почему Коротышка никогда не жаловался на необходимость каждый день заглядывать к Аманде. Вот почему он повез девушку в город, не сказав ему, Джей-Ти, ни слова. Он легко согласился сопровождать Аманду, хотя терпеть не мог родео. Он не переносил разговоров об этом и не любил смотреть. Он вообще не хотел иметь ничего общего с подобными развлечениями. Похоже, Коротышка начал испытывать нежные чувства к этой чудесно сложенной маленькой чертовке.

А почему бы и нет? Аманда яркая, и смелая, и красивая, и… Да, желанная. Коротышка счастливчик. Тогда почему Джей-Ти так расстроен? И почему он решил поехать на это родео?

Глава 4

На родео Аманда чувствовала себя ужасно.

Не в самом начале, конечно. Мероприятие было организовано с помпой, и убранство арены производило неизгладимое впечатление. Ковбои, одетые в традиционные костюмы, в которых присутствовали все необходимые элементы — кожаные краги, шпоры, бахрома на куртках — шли по арене, сопровождаемые клоунами. Затем подняли национальный флаг и исполнили государственный гимн. А затем началось само шоу!

Внезапно на арене появился всадник на лошади.

— Езда на неоседланной лошади, — заметил Коротышка, — очень опасна.

Однако это было мягко сказано. Брыкающаяся лошадь подбрасывала седока словно тряпичную куклу. Аманда лишь морщилась от жалости, когда хлыст ковбоя опускался на спину и бока лошади.

— Так недолго и шею свернуть, — прокомментировал Коротышка, перекрывая крики зрителей, подбадривавших ковбоя.

— Какие долгие восемь секунд, — сказала Аманда и стиснула зубы, когда наездник перелетел через голову лошади.

— Это испорченные животные, — уточнил Коротышка. — Лошадь, на которую нельзя надеть седло, уже ни на что не годится.

Из горла Аманды вырвался громкий вздох облегчения, когда лошадь перескочила через распростертого на арене ковбоя и галопом понеслась к открытым воротам загона.

— Обычно лошади не наступают на лежащего человека, — пожал плечами Коротышка. — Вот быки совсем другое дело.

Аманда понимающе кивнула. После каждого выступления она проклинала себя за то, что поддалась своему любопытству и решила посмотреть родео. Все представления Аманды о верховой езде развеялись в прах, когда ковбой рухнул в пыль арены. Аманда была несказанно рада тому, что выступление наездников подходят к концу.

Следующее состязание — езда вокруг бочек — было не таким страшным, как первое, но все же не менее скоростным и неистовым.

— Состязание женщин, — подмигнув, проинформировал Коротышка.

Ловкие наездницы привели девушку в восторг. Одна за другой они искусно объезжали вокруг поставленных в виде трилистника бочек, а затем галопом неслись к финишной черте. И все без единого ранения или ушиба.

К концу этого состязания Аманда уже забыла об ужасных брыкающихся диких жеребцах. С поразительной ловкостью молодой парень демонстрировал трюки, перепрыгивая через петли вращающегося лассо. Затем толпа хохотала, наблюдая за соревнованием маленьких детей, бежавших наперегонки со стадом телят. Выиграли телята, но призы вручили детям. После этого Аманда совсем расслабилась, а багровые метки от ногтей на ее ладонях немного побледнели.

Когда объявили о начале скачек на быках, толпа на трибунах пришла в неистовство. Зрители начали топать ногами, хлопать и свистеть. И вновь ногти Аманды впились в ладони.

— Это очень опасно, — мрачно предостерег Коротышка. — Но шуты защитят наездников, — заверил он девушку, ободряюще похлопывая ее по руке.

Аманда подпрыгнула на своем месте, когда прозвенел колокол и из узких ворот на арену выбежал бык с наездником на спине. Мужчина держался одной рукой за веревку.

— Не переживайте, никто не пострадает, — успокаивал Коротышка. — Падение предусмотрено шоу.

И действительно, атлетически сложенные клоуны делали свою работу на совесть. Отвлекая внимание быков, они защищали ковбоев, давая им возможность соскочить на землю и убежать за ограждение.

С широко раскрытыми от ужаса глазами Аманда наблюдала, как наездник, наклонив голову вперед, перепрыгнул через ограду прямо перед носом мощного разъяренного быка.

— У наездника должны быть сильные ноги и умение балансировать, — вновь подал голос Коротышка.

— А вы когда-нибудь участвовали в родео, Коротышка?

— Однажды. Вид собственных кишок, перемешанных с пылью, может надолго отбить охоту к подобным развлечениям.

— Я вполне могу это понять, — сказала девушка, хватая Коротышку за рукав, так как в этот момент еще один ковбой упал на арену.

Да, ковбои были сильными и смелыми, но и животные им под стать. Только они были гораздо крупнее. И у большинства из них был свирепый нрав.

— В них около тонны, — объяснил Коротышка, когда Аманда осведомилась о весе быков.

Две тысячи фунтов! Это действительно жестокая битва. Человек против животного, ловкость против грубой силы. Аманда нисколько не сомневалась, что животное нанесло человеку немало ран. Внезапно рослый ковбой показался ей необычайно хрупким.

Аманда закрыла рот рукой. Мужчина лежал на земле без движения, весь в крови. Попытавшийся оказать ему помощь клоун споткнулся. Когда бык начал приближаться к шуту, Аманда резко развернулась, в надежде, что Коротышка успокоит ее.

Девушка беззвучно ловила ртом воздух. Вокруг резко пахло сеном и пылью… и жареным арахисом. К горлу Аманды подступил ком, и Коротышка прижал ее посеревшее лицо к своему плечу.

Толпа притихла.

— Все обошлось? — прошептала Аманда, оторвав лицо от клетчатой рубашки Коротышки, которую она сжимала в руке.

Он похлопал ее по плечу:

— Да.

Девушка осторожно подняла голову и увидела прямо перед собой знакомое хмурое лицо. Откуда здесь взялся Джей-Ти?

— Не застал тебя на ранчо, — произнес он, повернувшись к Коротышке и внимательно глядя ему в лицо. — Это что, единственное родео в округе? — В его голосе слышался сарказм.

— Да.

— На ранчо все в порядке, я полагаю?

— Разумеется.

— Хорошо, — кивнул Джей-Ти, а затем снова повернулся к Аманде и пристально посмотрел на нее. — Я вижу, наслаждаетесь родео?

Осознав, что она мертвой хваткой вцепилась в рубашку Коротышки, Аманда выпустила клетчатую ткань и инстинктивно начала разглаживать ладонью образовавшиеся складки. Коротышка не остановил ее, и она продолжала поглаживать его по груди. Джей-Ти громко фыркнул.

— Увидимся, — сказал Джей-Ти, коснувшись шляпы пальцами, а затем еще раз хмуро взглянул на Аманду.

Да что с ним происходит?

Однако Коротышка остановил его, указывая пальцем в сторону загонов:

— Я вижу Марта Шельмана.

— Он все еще занимается поисками чего-нибудь подходящего? — спросил Джей-Ти, сдвигая шляпу на затылок большим пальцем.

— Да. Я слышал о лошади, которая его наверняка заинтересует.

— Думаю, ты хочешь сообщить ему об этом, — пробурчал Джей-Ти.

— Да, я у него в долгу. А вам придется ненадолго составить компанию маленькой мисс.

— Не обязательно, чтобы кто-то наблюдал за мной, — сказала Аманда, сердито взглянув на Джей-Ти.

— Я вернусь назад, когда ты ее успокоишь, — огрызнулся Джей-Ти. С этими словами он отправился прочь, и вскоре его шляпа смешалась с сотнями таких же ковбойских шляп.

— У него, как обычно, прекрасное настроение, — проворчала Аманда.

Затем ее внимание отвлекли красные мигалки кареты «скорой помощи», тотчас же пробудившие в памяти Аманды воспоминания о тех ужасных днях, когда здоровье ее матери ухудшилось. Девушка прикусила губу, наблюдая за тем, как к арене устремились санитары с носилками.

— Джей-Ти просто позеленел.

— Позеленел? — Ничего не понимающая Аманда уставилась на Коротышку.

— Ревнует и сбит с толку. Он сам не знает, чего хочет.

Эти слова озадачили Аманду. И почему Коротышка не может выражаться яснее?

— Я как-то сказал Джоли, что красный мой любимый цвет, и я больше чем уверен, что она передала это Джей-Ти. — На его губах появилась озорная улыбка.

С какой стати он говорит о цвете? Затем ее глаза расширились. Стало быть, Джолин выболтала Джей-Ти про красного медведя.

— А с чего бы Джей-Ти беспокоиться?

— Ума не приложу.

— Послушайте, Коротышка, Джей-Ти не ревнует, и ему совершенно безразлично, что мы солгали Джоли насчет этой поездки. Если вы хотите выступить в роли свахи, то напрасно теряете время, — выговаривала Аманда своему сопровождающему. — Джей-Ти и я… мы даже не нравимся друг другу.

— Точно.

— Перестаньте, Коротышка, — простонала Аманда. — Я знаю, что именно вы заварили эту кашу, когда рассказали Джолин, что мы вместе отправляемся в город на выходные.

Мужчина кивнул, гордо ухмыляясь.

— Но зачем вы это сделали?

— Чтобы она не захотела поехать с нами.

— Но ведь она его девушка.

— Они всего лишь друзья, и Джолин об этом знает.

— Я в этом не уверена, — печально улыбнулась Аманда. — Она ведет себя так, словно между ними все давно решено.

— Джей-Ти не всегда любезен, но он всегда честен. Поверьте, она знает, что это не так.

— Это не важно. Джей-Ти испытывает ко мне неприязнь, впрочем, как и я к нему.

— Он улыбается, — упрямо гнул свою линию Коротышка.

Возражение Аманды потонуло в радостных возгласах зрителей, последовавших за объявлением, что жизни ковбоя и клоуна больше ничто не угрожает.

Коротышка облегченно улыбнулся и быстро покинул свое место на трибуне, увидев приближающегося Джей-Ти.

— Увидимся вечером! — крикнул он через плечо.

— Вечером? — протестующе завопил Джей-Ти, но Коротышка уже быстро скрылся в толпе.

Джей-Ти с любопытством посмотрел на Аманду. Довольно странная история! Может, Коротышка больше не в силах выносить ее дерзости? Но с ним ей не справиться. Он скроен из более твердого материала. Она не заставит его сдаться даже под дулом пистолета.

— Джолин передает вам горячий привет, — сообщила Аманда.

— Знаю, она мне звонила, — проворчал Джей-Ти.

А затем произошло следующее: на арене бык решил напасть на своего седока. Аманда взвизгнула и закусила мертвенно-бледные губы.

— Черт! — пробормотал Джей-Ти, прижав лицо Аманды к своей груди, как раз в тот момент, когда бык наклонил голову вниз, чтобы пронзить рогами ковбоя на арене. Другой рукой Джей-Ти гладил девушку по спине. От него веяло ароматом и свежестью, словно он только что вышел из душа. Он был сильным, нежным и ласковым. В этом мужчине было намешано столько плохого и хорошего! Аманде нравилось ощущать это теплое мускулистое тело, но она не доверяла своим чувствам. — Я бы сказал, что вы слегка переборщили с родео.

Высвободившись из объятий Джей-Ти, Аманда села.

— Возможно, мы сможем отыскать Коротышку в баре «Стокъярд». Он говорил, что собирается поехать туда. Это его любимое место, — сказала она.

Джей-Ти спрыгнул с трибуны, а затем приподнялся, чтобы помочь Аманде, и его руки сомкнулись вокруг ее талии. Девушка скользнула вниз, ощущая крепкое, теплое и возбуждающее тело мужчины. Это длилось долю секунды, но пытка всегда кажется бесконечной. Как мог этот разъяренный мужчина оказывать на нее такое разрушительное воздействие?

Аманда с трудом переставляла дрожащие ноги, но Джей-Ти заботливо поддерживал ее. Недовольное выражение его лица не могло затмить эффект, который произвело на Аманду его более приветливое тело.

Из-под полуприкрытых век Аманда наблюдала за Джей-Ти, сидевшим за столом напротив нее. Теперь лицо Джей-Ти не было таким злобным, как на родео. Может быть, алкоголь помог ему немного расслабиться? А может, и нет. Его глаза по-прежнему были черными, как смоль.

— Где вы с Коротышкой остановились? — спросил Джей-Ти.

— Я не знаю, — ответила Аманда, принимаясь за вторую кружку пива.

Алкоголь никак не подействовал на Джей-Ти, зато с ней он творил чудеса. После дня, насыщенного событиями, напряжение наконец отпустило Аманду. Ее подбородок расслабился, а сама она свободно откинулась на своем сиденье. Даже хмурый вид Джей-Ти больше не казался ей таким пугающим.

— Как это вы не знаете? — резко спросил ковбой.

Девушка засмеялась и покачала головой:

— Мы приехали слишком поздно. А я была слишком взбудоражена предстоящим родео, чтобы обратить внимание на название мотеля. Да и потом, Коротышка же знал, куда ехать. С какой стати мне было об этом беспокоиться?

«С какой стати беспокоиться?!» Джей-Ти стиснул зубы. Она была настолько увлечена, что не удосужилась узнать, где находится. Черт возьми, Коротышка и впрямь счастливчик!

— Разве у вас нет ключа?

Аманда допила пиво, отставила пустую кружку в сторону и высыпала содержимое своей сумочки на стол. Она медленно копалась в своих вещах, пока не обнаружила среди них ключ, по виду напоминавший кредитную карточку. На пестром квадрате был выбит номер 218.

— Названия мотеля нет, — объявила Аманда и протянула карточку Джей-Ти, чтобы он удостоверился.

— Отлично.

Теперь ему придется торчать здесь вместе с этой женщиной, пока не объявится Коротышка. Если он вообще объявится! И если этого не произойдет… Джей-Ти не хотел даже думать об этом «если».

Аманда засунула карточку в кучу безделушек, лежавшую на столе, и одарила Джей-Ти очаровательной улыбкой. При этом на ее щеках образовались ямочки. Он никогда не видел этой очаровательной улыбки раньше и этих не менее очаровательных ямочек. Дьявол, он хочет получать удовольствие и от того, и от другого.

Джей-Ти размышлял о том, как он будет ласкать языком губы Аманды, а затем проникнет внутрь и… «Забудь об этом», — решительно приказал он себе. Каттер не хотел позволять своему мозгу, отравленному тестостероном, думать за него. Одного раза вполне достаточно. Он уже был однажды женат и развелся через шесть месяцев после свадьбы.

— Вы с Коротышкой поссорились?

— Нет, нас с Коротышкой! Мы все это выдумали. — Голос Аманды изменился, и Джей-Ти понял, что она чувствует себя прекрасно. Девушка продолжала: — Коротышка почему-то думает, что вы ревнуете. Ну разве это не смешно?

Зеленые глаза Аманды весело блестели. Однако Джей-Ти сложившаяся ситуация не казалась забавной. Он действительно ревновал.

— Ну, хватит, — сказал Каттер. — Пора выбираться отсюда.

Он расплатился, подхватил Аманду под руку и потащил изрядно опьяневшую девушку на улицу. Джей-Ти усадил ее в автомобиль.

— Заедем в несколько мотелей. Может, в каком-нибудь из них ты зарегистрирована, — объяснил он осоловевшей Аманде.

— А если мы ничего не найдем? — спросила она, согнувшись на сиденье слишком близко к Джей-Ти. Неяркий свет приборов падал на ее лицо, освещая розовые манящие губы.

— Тогда тебе придется переночевать в моем номере, — сухо ответил он.

Остановка у первого отеля не дала никаких результатов. Когда Аманда вернулась в машину, Джей-Ти больше не стал ее пристегивать. Девушка сидела на мягком сиденье, и ее коленки упирались в бедра Джей-Ти. Она смотрела ему прямо в глаза.

— Джей-Ти, — сказала она, и тот ощутил на своем подбородке ее свежее теплое дыхание. — Как твое полное имя?

Он раздраженно посмотрел на нее.

— Джейкоб… Джейкоб Томас.

— Мне нравится, как в Библии. А как тебя звали в школе?

— Джей-Ти, — огрызнулся он.

— А кто-нибудь называл тебя Джейком?

— Мама, но она умерла. — На сей раз его голос смягчился.

— Могу я тебя так называть?

— Нет, — оборвал он, а затем посмотрел в ее наполненные слезами глаза и смягчился: — Ну, хорошо, но только не слишком часто.

* * *

— Мне действительно жаль, что ты не смог найти мой мотель, — пробормотала Аманда, когда Джей-Ти открывал дверь своего номера.

Он прислонил девушку к низкому комоду, и она захихикала, наблюдая за тем, как мужчина нащупывает выключатель. Она еще доставит ему неприятностей, Джей-Ти в этом уже не сомневался.

— Джей-Ти, — произнесла Аманда, уперлась руками в комод и несколько раз попыталась сесть на него, но без особого успеха.

Джей-Ти не мог на это смотреть. Если она свалится, им неизбежно придется ехать в больницу, чтобы наложить швы на ее разбитую голову. Он приподнял ее и помог сесть. Аманда вытянула к нему свои обутые в босоножки ноги.

— Мне нужно расстегнуть ремешки. Поможешь? — спросила она, а потом пропела: — Раз, два, три, расстегни…

Джей-Ти старался покончить с этим, как можно скорее. Когда он расстегнул одну босоножку и бросил ее на ковер, Аманда положила свою длинную стройную ногу ему на бедро. Согнув другую ногу, она поставила ее на край комода, привлекая Джей-Ти ближе к себе. Не успел он избавить ее от второй босоножки, как ноги Аманды оказались скрещенными на его талии. Голые пятки девушки упирались в задние карманы его брюк. Еще немного и не останется никаких препятствий между ним и ковбойским раем.

Аманда обвила шею Джей-Ти руками и пробормотала слова, грозившие погубить его:

— Не хочешь поцеловать меня и пожелать спокойной ночи… или доброго утра?

Вот оно! От подобного предложения у него замерло сердце. Джей-Ти в замешательстве держал Аманду в объятиях. Ему хотелось поцеловать ее и не отпускать до утра. Он хотел ее… прямо здесь, на комоде, потом на кровати, а затем на полу. Он хотел ее везде, но предпочитал, чтобы она была трезвой. Дьявол, он вообще не должен ее хотеть. Она приехала сюда ненадолго, а Джей-Ти требовалось постоянство.

Пока он раздумывал, до его слуха долетел щелчок, потом еще один. Джей-Ти увидел, что девушка проворно расстегивает его рубашку — кнопку за кнопкой. Затем она дотронулась кончиками пальцев до завитков на его груди. Ему нравились эти прикосновения, но еще больше ему нравились ее горячие влажные губы, оставлявшие на его шее легкие дразнящие поцелуи.

Джей-Ти глухо застонал, подхватывая Аманду на руки. Она прильнула к нему, не расцепляя ног и по-прежнему обнимая его за шею. Джей-Ти хотел ее, хотел взять прямо возле стены и едва не осуществил свое намерение, но потом подошел к кровати и положил на нее девушку. Однако Аманда не отпускала и потянула его за собой.

Дьявол, ведь не каменный же он, в самом деле! И Джей-Ти поцеловал Аманду. Ее губы были влажными и мягкими, как свежий спелый плод. Ягоды, настоящие дикие ягоды. Он долго ласкал губы девушки, наслаждаясь их вкусом.

Прижатая его телом к постели, Аманда выгнулась и стащила с себя футболку, затем расстегнула джинсы и принялась их снимать, двигая бедрами.

Руки мужчины блуждали по неизведанной доселе территории, скрытой кружевами и шелком. Коснувшись руками груди девушки, Джей-Ти провел языком по ее изгибам. Его пальцы пробежали по ее ребрам, талии и пылающим бедрам. Затем ладони Джей-Ти замерли на прикрытом шелковой тканью холмике.

От него исходил нестерпимый жар. И Джей-Ти хотелось, чтобы этот жар окутал его на всю жизнь. Но Аманда не предлагала ему всю жизнь. Все, что у них было, — это двадцать дней.

Внезапно Джей-Ти подскочил, словно его ударил рогами подкравшийся сзади бык, и накрыл девушку одеялом. После этого он быстро пересек комнату, упал в кресло и глубоко вздохнул. Эта женщина совсем лишила его сил, и он чувствовал себя, как после неудачного выступления на родео.

— Джей-Ти, ты же не можешь остановиться на полпути, — уговаривала его Аманда, а потом поддразнила: — Так у тебя никогда не будет наследника.

Потом она затихла и, судя по всему, уснула.

Это была изощренная пытка. Джей-Ти чувствовал себя так, словно его обмотали с головы до ног колючей проволокой. И все же он не хотел думать о том, как быстро приближается конец месяца.

Глава 5

Аманда проснулась в незнакомой кровати. Она видела какие-то очень странные сны. Она поглубже зарылась в простыни, надеясь оттянуть момент пробуждения.

Однако ей не давал покоя один вопрос: чья это комната?

Протянув руку, девушка ощупала лежащую рядом подушку. Никого. Уже хорошо! Она перекатилась на спину, зевнула, потянулась, а затем приподнялась на локтях. Аманда медленно повернула голову и тут же почувствовала, как у нее застучало в висках.

Она осторожно оглядела помещение. Телевизор, простая сосновая мебель, репродукция с изображением лошади. Аманда опустила глаза вниз. Это, конечно, Запад, но даже для данной местности покрывало с рисунком из копыт было слишком экстравагантным.

Аманда вздохнула и опустила больную голову на подушку. По крайней мере в комнате, кроме нее, никого не было.

И тут она вспомнила.

Это была комната Джей-Ти и его кровать. Аманда со стоном села на кровати. Она осторожно опустила на пол одну ногу, затем другую. Держась за голову одной рукой, а другой придерживая обмотанную вокруг талии простыню, Аманда, пошатываясь, направилась в ванную комнату. Здесь тоже никого не было.

Аманда включила душ и встала под больно бьющие струи, словно наказывая себя за глупость. Пока капли гулко барабанили по голове, Аманда вспоминала свою нелепую выходку. Просто отвратительно!

Быстро одевшись, девушка выскочила из комнаты. На стоянке перед мотелем она заметила пикап Коротышки. Аманда распахнула дверцу и взглянула на сидящего в машине ковбоя. Неспешно потягивая кофе, он как ни в чем не бывало постукивал по рулю в такт музыке, лившейся из приемника.

— Неужели вам не стыдно? — накинулась на него Аманда, забираясь в кабину. В ответ Коротышка лишь протянул ей пластиковый стаканчик с кофе. — Ну конечно, а где вы были вчера, когда я так нуждалась в вашей помощи? — Аманда потерла виски. — У вас, случайно, нет пары таблеток аспирина?

— Джей-Ти велел мне забрать вас отсюда. Он выследил меня сегодня утром, как охотник волка. Что это вы с ним сделали?

— О, Коротышка, — простонала Аманда, — я не хочу обсуждать это. Ни сейчас, ни когда бы то ни было.

— Так плохо? — спросил он, приглаживая усы.

— Еще хуже, чем в «Мадж». — Девушка взглянула на него поверх ободка своего стаканчика.

— Это хорошо, — заверил ее Коротышка.

Аманда хотела было покачать головой, но резкая боль не позволила ей этого сделать.

— Кошмар, — только и смогла прошептать она.

— Джей-Ти норовистый, как новорожденный жеребенок. Говорю вам, это хорошо.

— Ужасно, — упрямо повторила Аманда, скептически глядя на Коротышку. — Где вы были? Вы поставили меня в затруднительное положение. Это не входило в наши планы.

— Угу.

— Угу! Мне кажется, я знаю, что вы имеете в виду, но для вас же будет лучше, если я ошибаюсь, иначе вы об этом очень пожалеете, — пригрозила Аманда, пока Коротышка, как ни в чем не бывало выезжал со стоянки.

У мотеля, который назывался «Удача», они остановились, чтобы забрать вещи Аманды и расплатиться за номер. Слава Богу, что она не знала названия мотеля. Одним унижением меньше в списке бесстыдных выходок и замечаний, высказанных в адрес Джей-Ти.

Джей-Ти… Больше всего на свете Аманда хотела забыть о его существовании.

Она почистила зубы, собрала свои вещи и надела солнцезащитные очки. Она все еще злилась на Коротышку, но он был ее единственным другом, и Аманда вскоре забыла о своей обиде на него.

Вернувшись на ранчо, девушка проспала остаток дня и всю ночь. Проснувшись, она пришла к выводу, что не сможет чувствовать себя спокойно в присутствии Джей-Ти. Если ей повезет, то он станет избегать ее, как нечистой совести.

В понедельник утром Аманда отправилась на прогулку. Кровь в ее жилах начала циркулировать быстрее, снимая оцепенение и приводя в порядок спутанные мысли.

Она непроизвольно съеживалась всякий раз, когда думала о Джей-Ти. Его поведение было безупречным. Настоящий джентльмен. Зато ее вряд ли можно назвать леди. Он не воспользовался ее состоянием… Джей-Ти предоставил в ее распоряжение свою постель. Он позаботился о ней, когда она едва не умерла от страха на родео, и потом, когда ей стало плохо в баре. Если бы она не боялась мужчин, особенно таких, от которых за версту веет опасностью, она бы расправилась с ним, как с плиткой шоколада.

Вернувшись в дом, Аманда попыталась сосредоточиться на книге профессора Картера. И очень скоро она вытеснила из головы девушки беспокоящие ее мысли.

Ближе к вечеру у крыльца затормозил пикап Коротышки. В отличие от его обычных коротких визитов, этот был более продолжительным. Казалось, Коротышке очень хотелось поговорить, что было весьма необычным для него. Они сидели на качелях и пили лимонад, а Аманда тем временем читала ему лекции о вреде сватовства.

После нескольких «угу» Коротышка наконец изрек:

— Джей-Ти запретил кому-либо упоминать ваше имя в его присутствии.

При этом мужчина улыбался, словно никогда в жизни не слышал более приятного приказа.

— Во-первых, — парировала Аманда, — это глупо. Запретил… кем это он себя возомнил? Королем? Все прекрасно знают, что королем был Элвис, но его уже нет в живых. И во-вторых, мне безразлично, что делает Джей-Ти.

— Конечно, только вы слишком раздражительны для женщины, которой он абсолютно безразличен.

— Может, у вас есть подруга, которой вы можете докучать своими разговорами вместо меня?

— Угу.

Аманда удивленно вскинула брови.

— Угу… О, Коротышка, это же прекрасно! Она живет где-то поблизости?

— Угу.

— В городе… в Кендалвиле?

— Угу.

Губы Аманды изогнулись в улыбке.

— Что же вы молчали? Должно быть, она ненавидит меня, как и Джолин. Она считает, что я преследую Джей-Ти, и после той ночи в баре у нее есть все основания так думать. — Тут глаза Аманды расширились от ужаса. — Но ведь Джолин не знает о мотеле, обо мне и Джей-Ти, ведь правда?

— Правда. — Коротышка уперся обутой в сапог ногой в пол и раскачал качели.

— После этого уик-энда она наверняка даже не посмотрит в мою сторону. Ну, разве только для того, чтобы навести на меня дуло пистолета. — Аманда угрюмо посмотрела на ухмылявшегося Коротышку. — Вам-то легко улыбаться, ведь это не вас ненавидят.

— Мадж не может дождаться встречи с вами.

— Мадж? Мадж из Кендалвиля?

— Угу, — ответил Коротышка, довольно раскачиваясь.

— Я так взволнована! Коротышка, мне не терпится поскорее с ней познакомиться.

Женщина, которой принадлежал Кендалвиль.

Беседа с Коротышкой во вторник вечером оказалась довольно скучной по сравнению с предыдущей. Они опять пили лимонад, качаясь на качелях, а Аманда снова занудствовала. Однако ее труды не увенчались успехом. Ей так и не удалось взять с него слово забросить сватовство.

А вот беседа в среду была гораздо интереснее.

— Вы с Мадж давно встречаетесь? — спросила Аманда, заинтригованная рассказами о легендарной женщине.

— Достаточно долго.

— Достаточно долго, чтобы сделать ей предложение?

— Угу. Но я жду, пока Джей-Ти обзаведется семьей.

— Джей-Ти? — На лице Аманды отразилось искреннее удивление.

— Я работал на Каттеров с девятнадцати лет. В тот год, когда я только пришел к ним, родился Джей-Ти. Я всю свою жизнь провел рядом с этим парнем.

Аманда представила, каким чудесным ребенком был Джей-Ти — копна темных волос, блестящие, как пуговицы, карие глазки, крошечный подбородок, ротик, пускающий пузыри. Скорее всего у него будут красивые дети. При мысли о том, чтобы родить от Джей-Ти ребенка, Аманду окатила горячая волна.

— Ну и… — Аманда махнула рукой, приглашая Коротышку продолжать рассказ.

— Джей-Ти вырос на моих глазах. Я учил его ездить верхом и управляться с лассо. Его отец был слишком занят расширением ранчо. Ему вечно не хватало времени, чтобы получать удовольствие от того, что имеет. Мать Джей-Ти умерла, когда ему было всего пять лет, и я фактически воспитал его. Я отношусь к нему, как к собственному сыну. Когда ему было десять лет, умер его отец. А у мальчика даже не было времени, чтобы скорбеть об утрате. Он заботился о ранчо как мог, хотя никто не учил его этому.

— Но ведь вы ему помогали!

— Кое-как довели дело до конца. Между хозяином ранчо и работником на нем большая разница. Мы знаем, как управляться с коровами, разбираемся в ветеринарии и технике. Но мы понятия не имеем о прибыли и убытке, покупке и продаже, найме на работу и увольнении с нее. — Коротышка перевел дыхание.

Аманда никогда не слышала, чтобы он говорил так много. Должно быть, Джей-Ти и ранчо были очень дороги его сердцу.

— Одним словом, ковбоев на лошадях сменили ковбои за компьютером.

— Все не так просто. Скотоводы сейчас во многом разбираются. Они имеют степени бакалавров. Компьютеры и сотовые телефоны для них стали привычными вещами. В генетике и технике они разбираются так же хорошо, как и в сельском хозяйстве.

— Но ведь Джей-Ти учился. — Сердце Аманды разрывалось от жалости.

— А если его не научили чему-то в колледже, он постигал это путем проб и ошибок.

— И вы взяли на себя заботы, связанные с разведением скота, пока он учился. — Аманда похлопала Коротышку по руке, как бы говоря, что работу эту он выполнил отлично. — Так в чем проблема? Разве Мадж не может переехать сюда из города, чтобы выйти за вас замуж? Сейчас многие женщины носят девичьи фамилии. — Она хотела подготовить его на всякий случай. — Может, Мадж захочет оставить фамилию Кендал.

— Да нет. Мадж сказала, что будет с гордостью носить имя Хадсон. Ей до смерти надоело слышать везде и всюду фамилию Кендал, и ничего кроме Кендалов. — Коротышка ухмыльнулся. — Ей не терпится переехать сюда. Джей-Ти предложил нам устроиться в доме, который расположен вниз по дороге рядом с общежитием рабочих. — Тут его лицо приняло озабоченное выражение. — Я просто не хочу, чтобы мальчик был одинок. Я хочу, чтобы он обзавелся семьей, прежде чем я отойду от дел.

Аманда сжала его руку:

— Вы хороший человек, Коротышка. Джей-Ти и Мадж просто счастливчики, что у них есть вы.


— Ну, и как вам родео? — насмешливо спросила Джолин, заявившись в четверг без приглашения.

— Не понравилось.

— А как прошло свидание с Коротышкой? Удачно?

— Нет.

— Очень плохо. — Джолин провела пальцем по стопке профессорских рукописей, а потом отодвинула их в сторону. — Дайте подумать. Должен быть кто-нибудь еще, с кем я смогу вас познакомить.

— Меня не надо ни с кем знакомить.

— Что это с вами? — Джолин почти ткнула в лицо Аманде пальцем, на котором блестело серебряное кольцо с бирюзой. — Вы слишком много времени проводили с Коротышкой. Даже говорить стали, как он. Дайте-ка подумать, кто из моих знакомых выражает свои мысли более четко.

— Джолин, через две недели я уезжаю домой. Я думаю, что смогу обойтись до конца месяца без мужчины. Не беспокойтесь, пожалуйста. Кроме того, вы очень рекомендовали мне Коротышку, и я последовала вашему совету. Но ведь он женится со дня на день.

— Не знала, что у вас такие высокие требования. — Джолин взяла со стола стакан с лимонадом и понюхала содержимое. — Но мне совсем не трудно, — не сдавалась она, потягивая из стакана лимонад. — Мы можем устроить помолвку в один день. Мы с Джей-Ти и вы… с Фредом. Фред отличный парень. Он вам понравится. Он точно свободен. У него несколько лет не было подруги.

— О, от этого просто невозможно отказаться!

— Не беспокойтесь. — Джолин поставила пустой стакан на стол и похлопала Аманду по плечу, словно старая знакомая. — Я поговорю об этом с Джей-Ти.

Отлично! Аманда проводила взглядом гордо выплывающую из домика Джолин. Она размахивала руками, очевидно, очень довольная собой. Неужели интриги и сводничество — любимое развлечение сельских жителей? Или это она своим присутствием побуждает их к подобным действиям?

* * *

В пятницу ночью Аманда была разбужена громким стуком в дверь. Стук не прекращался. От страха у нее едва не остановилось сердце. Должно быть, к ней ломится дикий зверь.

Нет, это просто кто-то стучал в дверь. Грохот прекратился лишь тогда, когда Аманда отодвинула засов. Она приоткрыла дверь и выглянула наружу. На крыльце стоял ее ночной кошмар в голубых джинсах.

Хотя нет, на этот раз на нем не было джинсов, ковбойских сапог и шляпы. Аманда оперлась рукой о дверной косяк, а потом прижалась к нему лбом.

— Джей-Ти, — ошарашенно произнесла она, — ты выглядишь как-то необычно.

Ковбой был одет в брюки цвета хаки и рубашку на пуговицах с короткими рукавами. Пуговицы были расстегнуты, являя взору Аманды сексуальный и дразнящий треугольник волос на груди, который, сужаясь книзу, исчезал за поясом брюк. На босых ногах ковбоя красовались мокасины. Он выглядел великолепно. А когда этот мужчина выглядел иначе? Аманда судорожно вздохнула. Не было смысла избегать неприятного разговора. Наверняка он пришел, чтобы поговорить о ее поведении в ночь после посещения родео. Аманда открыла дверь-ширму и произнесла:

— Я так понимаю, вы пришли поговорить о той ночи, когда…

— Да.

Джей-Ти распахнул одной рукой дверь, а другой схватил Аманду, прижав ее так, что девушка едва не задохнулась. Не мешкая ни минуты, он поднял ее на руки и направился в спальню.

— Я передумал, — произнес он тихим хриплым голосом.

Глава 6

Идти с Джей-Ти в постель было все равно, что отправляться на битву. Без всякого предупреждения он положил Аманду на середину кровати. Прежде чем она успела отползти назад или открыть рот, чтобы сказать все, что она думает о происходящем, Джей-Ти навалился на нее всей своей тяжестью и накрыл ее губы своими.

У распростертой на кровати девушки не было ни малейшей возможности пошевелиться. Пальцами ноги она нащупала голую — и довольно длинную — ступню Джей-Ти. И когда это он успел сбросить мокасины?

Пальцами ноги Аманда провела по гладкой коже на лодыжке мужчины, а потом коснулась его пальцев. Довольно долгое путешествие по коже нежной, как у ребенка. Аманда проделала этот путь еще несколько раз. С какой стати она размышляет о размере его ноги? Ей следовало задуматься о его губах, которые, как раз жадно впились в ее губы.

Они налетели на нее, словно вихрь, безжалостный и неумолимый. Аманде казалось, что мужчина забрал весь воздух из ее легких. Но, как только она собралась вдохнуть, его язык ворвался внутрь и принялся опустошать, терзать и исследовать ее рот до тех пор, пока она не начала отвечать.

Но на призыв Джей-Ти отозвался не только ее язык, Аманде хотелось обвить его тело руками и ногами, погрузить пальцы в густые черные волосы, ласкать его плечи и грудь, но она не могла.

В первой схватке Джей-Ти победил. Запястья девушки были прижаты его цепкими пальцами к простыне у нее над головой. Она могла отвечать только губами. И еще пальцем ноги. И это было мучительно. Аманда сгорала от жажды прикосновений. Ей хотелось дотронуться до Джей-Ти и хотелось испытать его прикосновения на себе.

Она глухо застонала. Пальцы мужчины переплелись с ее пальцами, и теперь руки девушки оказались распростертыми поперек кровати. Подушки полетели на пол, и Джей-Ти еще глубже вдавил Аманду в матрас.

Он не прекращал целовать ее, не давая пощады. Когда Аманда почувствовала, что она вот-вот взорвется от охватившего ее желания, Джей-Ти поднялся на ноги, увлекая девушку за собой.

Они стояли всего в нескольких дюймах друг от друга, и вздымающаяся грудь Аманды почти касалась торса мужчины. Ее дыхание было неровным, и дыхание мужчины тоже. Его подернутые поволокой глаза испытующе ловили ее взгляд, ища лазейку, чтобы проникнуть в душу. Но вот только зачем?

Решение было за ней. Он сделал так, чтобы решение принимала она… болван. Ну почему он не мог просто действовать неистово и напористо? Ведь сделал же он это без ее помощи несколько минут назад. Почему бы ему не убедить ее своими более чем искусными губами?

Аманда прикрыла глаза, пряча страсть, пылавшую в ее зеленых глазах, а рука Джей-Ти легла ей на плечо. Должно быть, он принял ее молчание за согласие.

Аманда не протестовала, когда пальцы мужчины спустили с плеча сначала одну бретельку ночной рубашки, а потом другую. Не стала она протестовать и тогда, когда легкий белый материал скользнул вниз и, скомканный, упал к ее ногам.

Причудливо переплетенные тела упали на постель. Простыни сползли на пол, одеяла отправились вслед за ними, а сумасшедшая борьба привела к тому, что серебристый пакетик, который Джей-Ти извлек из кармана брюк, упал, и его пришлось спешно разыскивать.

Джей-Ти зубами вскрыл обертку. Вслед за этим последовал пьянящий, доводящий до исступления поцелуй.

К рассвету любовный поединок почти закончился и перешел в более нежную, ласковую и спокойную стадию. К тому времени, как после сумасшедшей ночи Аманду начала одолевать дремота, девушка поняла, что теперь она столкнулась с более серьезной проблемой, чем раньше. Теперь она была влюблена в этого дикого, необузданного ковбоя.

Проснувшись, Аманда озадаченно осмотрелась. Она была одна. Подхватив с пола измятую рубашку и на ходу натягивая ее на себя, Аманда направилась в ванную комнату, быстро ополоснула лицо и почистила зубы. Правда, перед этим она успела забежать на кухню и убедиться, что там тоже никого нет.

Девушка распахнула входную дверь и отшатнулась. Ее глазам предстало ужасное зрелище: в ярких слепяших лучах утреннего солнца гарцевало огромное чудовище с дьявольскими глазами. На его спине восседал сам Джей-Ти.

Когда Аманда распахнула дверь, он как раз собирался спешиться. Девушка на цыпочках пересекла крыльцо. Полы ее длиной рубашки разошлись, открывая взору ковбоя стройные ноги. Джей-Ти наклонился и протянул ей стопку чистых простыней.

Прижав простыни к груди, Аманда подошла ближе.

— Джейк… — прошептала она, их взгляды встретились. Аманда положила руку на бедро Джей-Ти и продолжала: — Поцелуй меня.

Джей-Ти наклонился так, что седло заскрипело. Схватив рукой волосы Аманды, он с готовностью поцеловал ее. Он накрыл ее губы своими, а его язык коснулся ее языка, почти незаметно, словно дразня. Затем он выпрямился в седле и пустил своего сатанинского коня в галоп.

И что теперь? Он не сказал ни слова, хотя его губы и говорили за него. Она очень нравилась ему, Аманда была больше чем уверена в этом.

Ей пришло в голову, что она вела себя довольно бесстыдно. Ведь она знала этого мужчину всего две недели. Однако с самого первого дня у них завязалась своеобразная борьба, Джей-Ти привлекал ее, хоть она и пыталась отрицать это и совладать со своими чувствами.

Насколько она поняла, этот привлекательный холостяк был очень выгодной партией, несмотря на его хмурый вид и недоброжелательность. Аманде казалось, что она видит его по-другому, нежели остальные женщины. Они считали его неприятным, а она — честным. Там, где они видели угрюмость, Аманда замечала преданность и верность. Для них он был желанным, а для нее — угрожающим.

Приняв душ и надев чистую футболку и шорты, Аманда принялась приводить в порядок поле битвы. Она перестелила простыни, собрала с пола разбросанные вещи, а потом растянулась на постели, прижавшись лицом к подушке, на которой совсем недавно лежала голова Джей-Ти.

Несмотря ни на что, Аманда не смогла сдержать довольной улыбки. Она и Джей-Ти. Они были поистине неистовой парой. Кто бы мог подумать?

Коротышка. Его пикап вскоре остановился у крыльца Аманды.

— Не хотел беспокоить вас слишком рано. — Его голубые глаза озорно поблескивали.

Аманда залилась краской, зато Коротышка был доволен.

— Ну, я поеду. Здесь, кажется, все в порядке.

На самом деле все было не так уж безоблачно, но Аманда снова и снова вспоминала подробности прошлой ночи весь день, не в силах взяться за работу. Около четырех часов дня она услышала топот конских копыт по сухой земле, босая, она бросилась на крыльцо.

Одного взгляда на Джей-Ти было достаточно, чтобы забыть обо всем на свете.

Пуговицы его полинявшей хлопчатобумажной рубашки были расстегнуты, а рукава закатаны до локтей. Руки скрещены на луке седла. Он выглядел разгоряченным, запыленным, вспотевшим и ужасно сексуальным. Должно быть, в ее глазах отражались все ее мысли. Аманда поняла это по улыбке Джей-Ти.

— Был занят?

— Да, мы укладывали сено.

Аманда перебросила ноги через перила и уселась, радуясь, что Джей-Ти вернулся. Аманда знала, что нужно сдерживаться, но, черт возьми, она была влюблена, как никогда в жизни. А ведь ей казалось, что такое невозможно! А Джей-Ти, словно испытывая эту любовь на прочность, заставил своего ужасного коня подойти прямо к коленям сидевшей на перилах девушки. Но, как только Аманда попыталась убежать в дом, ковбой ловко схватил ее за бедра. Она зажмурила глаза, руками обвила талию мужчины и прижалась к нему так крепко, что почувствовала, как волосы на его груди щекочут ей ухо.

— Рада меня видеть? — ласково поддразнил он. Аманда быстро приоткрыла один глаз.

— Я бы радовалась еще больше, если бы ты сидел в кабине своего грузовика.

— У этого коня никогда не бывает поломок, не то, что у грузовика. — Рука Джей-Ти ласкала шею девушки. — Подними голову, чтобы я мог поцеловать тебя.

— Но ведь лошадь смотрит, — пробормотала Аманда, в то время, как конь попытался обнюхать ее лодыжку. Но она все же подняла голову, не открывая глаз.

Пальцы Джей-Ти пробежали по губам девушки, прежде чем взять ее за подбородок. Аманда задрожала от нетерпения, а затем его губы накрыли ее губы, и по телу Аманды пробежала горячая волна возбуждения. Джей-Ти целовал ее до тех пор, пока она не забыла, где находится. Аманда не заметила, как оперлась коленом на луку седла, и теперь его щекотала грива лошади.

Из-за опустошающего поцелуя Аманда не сразу заметила, как демон в обличье лошади сделал несколько шагов вперед. Она мгновенно открыла глаза.

— Мы движемся.

— Тебе незачем говорить шепотом. Бак знает, что мы движемся.

— Бак? — отрешенно переспросила Аманда. Ей нравились вкус и прикосновения губ Джей-Ти, когда он говорил, почти касаясь ее рта.

— Его полное имя Бакару, — пояснил он, отрываясь от Аманды. — А Бак — это уменьшительная кличка.

Аманде хотелось погладить великолепную грудь Джей-Ти, но она боялась расцепить руки, сплетенные за его спиной. Она знала, что если ей не удастся удержаться в седле и она упадет, Бакару наверняка убьет ее своими копытами и оставит лежать посреди дороги на съедение койотам.

— Бак всего лишь домашнее животное, дорогая. Он доставит нас назад после купания. — Это заверение, произнесенное почти шепотом, окончательно разрушило то, что осталось от ее самообладания.

— У тебя есть бассейн? — нервно спросила Аманда, закусив нижнюю губу, когда Бак пошел вперед иноходью.

— Нет.

— А купальный костюм для меня?

— Нет.

Ни купальника, ни бассейна! Но ведь Джей-Ти говорил о купании.

— У меня тоже нет плавок, Бак закроет глаза.

Джей-Ти тихо засмеялся. Спустя некоторое время мерный шаг лошади и мускулистое тело Джей-Ти вернули Аманде чувство уверенности и безопасности. Она закрыла глаза и прижалась к плечу Каттера.

Они ехали довольно долго. Внезапно раздалось тихое ржание. Джей-Ти ласково потрепал коня по холке, а Аманда открыла глаза и огляделась. Она заметила, как вглубь леса стремительно бросился олень. В листьях деревьев слышался шепот полуденного ветерка. Бак наклонил голову, и на земле заплясали округлые тени.

Аманда услышала журчание воды. Извивавшийся между камней ручей, постепенно расширяясь, превращался в небольшое озеро. Это и было то самое место для купания, о котором упоминал Джей-Ти. Однако Аманду совершенно не прельщала перспектива купаться обнаженной в водоеме, кишащем неизвестно какими существами. Она не собиралась делать этого даже ради Джей-Ти.

Не изменила она своего решения и тогда, когда он оставил ее наедине со своим конем. И даже когда снял сапоги, стянул носки и начал поочередно сгибать и разгибать ноги, чтобы размять затекшие мышцы. Аманда продолжала сидеть, не двигаясь, и тогда, когда он начал освобождаться от остальной одежды. Не важно, насколько соблазнительно солнечные блики играли на его мускулистой груди или какими налитыми были его обнаженные ягодицы…

— Помоги мне спуститься, — выдохнула Аманда, сдаваясь. Следующий ее вздох был еще громче, когда Джей-Ти развернулся и направился к ней, явив ее взору всю свою мужественность.

Джей-Ти подошел к коню, и его руки, сомкнувшись на талии девушки, приподняли ее с седла. Он на мгновение прижался лицом к ее груди, потом заставил Аманду медленно скользить вниз вдоль его тела. По мере того, как она опускалась, Джей-Ти покрывал поцелуями сначала ее шею, потом подбородок, пока не добрался наконец до губ. Девушка обняла его и ответила на поцелуй, позабыв о Баке, стоявшем за ее спиной. Вспомнила она о нем только тогда, когда его голова ткнулась ей в спину.

— Бак ведь не будет купаться с нами, правда? — прошептала она на ухо Джей-Ти.

Ковбой рассмеялся и потерся носом о ее нос.

— Бак будет пастись поблизости, — он кивнул головой в сторону огромного старого тополя, — вот за этим деревом в тени. Хорошо?

Она одобрительно кивнула, а Джей-Ти, посадив ее на траву, отвел коня в сторону. Вскоре он вернулся, держа в руках седло и пеструю шерстяную попону. Он бросил их на землю рядом с босыми ногами Аманды. Медленно окинув ее с головы до ног чувственным взглядом, Джей-Ти протянул:

— Ты будешь купаться прямо так?

— Думаю, да, — поддразнила Аманда, пожимая плечами.

— А я думаю, что нет. — С быстротой молнии Джей-Ти схватил девушку за футболку и стянул ее через голову.

Она побежала, и Джей-Ти бросился за ней. Девушка стала отбиваться, правда, не очень убедительно, когда мужчина начал стаскивать с нее брюки. Она хихикала, он хохотал. Руки и ноги переплелись, губы соединились, и борьба затихла. Теперь на поляне слышалось лишь тяжелое дыхание.

— Купаться, — хрипло скомандовал Джей-Ти, напоминая, для чего они приехали.

Он встал и, взяв девушку за руку, помог ей подняться. Затем Каттер подхватил ее на руки и понес в покрытое рябью озеро.

— Здесь водится рыба? — спросила Аманда, изо всех сил стараясь оттянуть момент погружения в воду.

Джей-Ти попытался опустить девушку, но она держала его за шею так крепко, что он остановился. Наклонившись к ней, он коснулся ее губ и нажал на них языком, стараясь раскрыть их. Но едва его язык коснулся ее языка, сопротивление было сломлено. Джей-Ти победил, а Аманда смирилась со своим проигрышем.

И вот уже его губы скользили по ее губам. Аманда задрожала, чувствуя, как внутри ее разгорается чувственное пламя. Ей казалось, что еще мгновение — и она утонет в море любви.

Медленно они начали погружаться.

Когда Аманда почувствовала, как ее обволакивает прохладная влага, она начала отбиваться, пытаясь высвободить ноги. Джей-Ти вновь встал в полный рост, увлекая девушку за собой. Но их губы были по-прежнему сомкнуты. Аманда обхватила его ногами за талию.

— Мне это нравится, — простонал Джей-Ти. Вода стекала с его волос, искрилась в ресницах, поблескивала на губах. Аманда поймала одну из капель языком.

— А я думала, что на вкус она, как болотная тина, — язвительно заметила девушка. — Если принять во внимание тот факт, что в этом озере неизвестно кто водится.

— Откуда ты знаешь, какова на вкус болотная тина? — Джей-Ти облизал щеку девушки. — Фу! Напоминает головастиков, и санни, и… болотные сапоги.

— Головастики — это будущие лягушки. — Аманда сморщилась, словно только что проглотила червяка.

— Высунь язык, я проверю, нет ли на нем бородавок.

— Это не смешно. — Она капризно сдвинула брови. — А что такое санни?

— Маленькая плоская рыбка.

— Какая гадость! Почему ты не предупредил меня, прежде чем надумал окунать в воду?

— Аманда, тебе нечего бояться, — проворковал ей на ухо Джей-Ти. — Мы плескались так шумно, что распугали всю живность. Ну, разве что за исключением мокасин. — Он прижался своим лбом к ее лбу и строго посмотрел ей в глаза.

— А что это такое?

— Так называемая мокасиновая змея.

Услышав это, Аманда попыталась вскарабкаться повыше.

И это ужасно понравилось Джей-Ти.

— Можешь придвинуться ближе, дорогая? — спросил он, раскачивая ее взад и вперед, словно успокаивая. Но до успокоения было далеко. Аманда разыскала его губы, предварительно осыпав поцелуями шею и подбородок.

Джей-Ти выбрался на берег и пятился назад до тех пор, пока его плечи не уткнулись в ствол поваленного дерева. Он развернул Аманду и взял ее, прижав спиной к стволу.

После этого Джей-Ти пришлось долго убеждать Аманду, что он просто дразнил ее и что никаких змей здесь нет, а потом упрашивать искупаться с ним вместе.

Поупиравшись для приличия, она все же согласилась. По этой причине Джей-Ти позволил брызгаться и в шутку топить его. Дьявол, стоило Аманде только захотеть, он позволил бы совсем себя утопить, лишь бы только доставить ей удовольствие. Страсть к Аманде могла окончательно погубить его.

Позже, когда они лежали на попоне и лучи заходящего солнца, пробиваясь сквозь кроны деревьев, освещали мягким приглушенным светом мокрое тело Аманды, Джей-Ти боролся со своими чувствами к ней и пытался озвучить свои сомнения:

— У меня есть правило, касающееся приезжих женщин. — Наклонившись над девушкой и прижавшись к ее обнаженной коже, он почти выдохнул эти слова.

Аманда потянула его к себе… на себя… в себя. Вокруг царила только она.

Какие бы чувства ни обуревали Джей-Ти, все они растворились в ней. Слова исчезли. Разговор затих. Вокруг царила только Аманда, раскрывшаяся, словно лепестки дикого цветка, и окутывавшая мужчину своим мускусным ароматом, увлекавшая его в свои влажные, теплые глубины.

Джей-Ти осторожно начал двигаться. И делал он это размеренно и неторопливо. Ему хотелось продлить очарование. Чтобы оно длилось вечно, но вечность разбилась вдребезги в неистовом сплетении рук и ног.

Мокрая, измятая одежда была в беспорядке разбросана по покрытому травой берегу. Натягивая на себя вещи, они катались по траве, дразнили друг друга и смеялись. Даже Баку, казалось, передалось их настроение. Джей-Ти обстоятельно беседовал с жеребцом на им одним понятном языке, пока седлал его. После этого Бак заржал в сторону Аманды.

Назад они ехали очень медленно. Джей-Ти не торопился. Ему хотелось, чтобы Аманда оставалась с ним подольше.

— Проголодалась? — спросил он, сжимая ее запястье. Обед мог отсрочить расставание. Долой Кендалвиль. Он поедет прямо в город, чтобы угостить Аманду ужином и вином. Что такое семьдесят миль для мужчины, вдоволь заряженного тестостероном?

— Да, — ответила девушка. — Я могу приготовить спагетти.

Неужели он не ослышался? Она хотела приготовить для него обед. Его бывшая жена никогда не испытывала подобного желания.

— Приготовь, что тебе проще. — Он поцеловал ее в бровь. — Я поставлю Бака в стойло и переоденусь. Часа тебе хватит?

— Вполне.

Джей-Ти спешился и, взяв Аманду за талию, помог ей спуститься с коня.

Джей-Ти вернулся назад меньше чем через час. Он побрился, принял душ и был ужасно голоден: он жаждал тела Аманды. Джей-Ти чувствовал себя возбужденным подростком, направляющимся на вечеринку. Ему это не нравилось и ужасно раздражало.

Аманда надела короткое платье и больше ничего, насколько мог разглядеть Джей-Ти. Удача… настоящая удача. Приглядевшись, он заметил, что на ней все же были надеты крошечные бикини, но бюстгальтер отсутствовал. В висках у Джей-Ти застучало.

Словно волкодав, он ходил кругами и принюхивался. Аромат томатного соуса привел его в маленькую кухоньку, но запах мягких локонов Аманды не позволил идти дальше. Ее волосы пахли дикими цветами. У Джей-Ти закружилась голова.

Если ему не удастся взять себя в руки, до ужина дело не дойдет. Он мгновенно представил, как они с Амандой, не разжимая объятий, падают на кухонный стол, подминая под себя спагетти и зеленые листья салата.

Отступив на несколько шагов, Джей-Ти облокотился о дверь холодильника и положил ногу на ногу. Он наблюдал, как Аманда помешивает булькающий на огне соус, готовит пасту[3] и нарезает салат. Мысль о том, что она может сделать с ним этими руками, пронзила Джей-Ти словно молния.

— В холодильнике есть вино.

— Я достану. — Он развернулся и потянул за ручку, радуясь, что может чем-нибудь заняться. Он начал перебирать бутылки. Содовая, ключевая вода — ранчо Джей-Ти славилось чистейшей родниковой водой в округе, — лимонад, шесть бутылок пива, пузырек с бледно-розовым лаком для ногтей, пузырек с красным лаком, пузырек с ярко-розовым лаком. Джей-Ти некоторое время созерцал это разнообразие и наконец решительно схватил бутылку с вином.

— Штопор есть? — спросил он.

Аманда указала на кухонный шкаф. Джей-Ти подошел к нему. Одна рука его рылась в содержимом полки, а другая бродила по телу Аманды. Девушка была стройной и очень сексуальной, нежной и упругой, она мучила его, но в то же время успокаивала. Каждая частичка ее тела приводила его в замешательство, и он хотел попробовать все.

После того, как Джей-Ти разлил вино по бокалам, Аманда отхлебнула из своего и облизнула влажную нижнюю губу манящим розовым язычком. Она не прикусила ее, как обычно. С глухим рычанием Джей-Ти привлек девушку к себе и впился в ее губы, покусывая, посасывая и облизывая их.

Джей-Ти почти перестал дышать, когда на него взглянули блестящие зеленые глаза.

— Ты испортишь аппетит.

— Я большой мальчик, дорогая. И смогу осилить и два десерта.

Сначала они наслаждались десертом при свете свечей на кухонном столе, потом при свете свечей на чистых простынях Аманды. В их мерцающем пламени кожа девушки, казалось, светилась изнутри. Джей-Ти решил во что бы то ни стало разыскать все имеющиеся у него в доме свечи, которые он использовал очень редко, в крайних случаях.

Дом. Аманда в его доме. В его постели. Теперь подобная идея казалась ему ужасно привлекательной.

Глава 7

Аманда в ее белой хлопчатобумажной ночной рубашке, встречающая его на крыльце каждое утро, тоже казалась Джей-Ти ужасно привлекательной. Она выглядела теплой и зовущей, когда каждое утро встречала его. Сегодня из-под ее коротенькой ночной рубашки соблазнительно выглядывали стройные ноги.

Джей-Ти просто необходимо было утолить свою жажду. Аманда была единственной, о ком он думал и чей образ не покидал его воспаленное воображение. Он хотел ее постоянно, но, возможно, так было только потому, что она должна была навсегда покинуть ранчо менее чем через десять дней.

Джей-Ти остановил свой запыленный грузовик возле крыльца и нажал на газ. Автомобиль взревел. Именно так он чувствовал себя в ее присутствии… как надрывно ревущий мотор.

Только что девушка стояла на крыльце, но вот она уже возле грузовика. Ее глаза блестят, а розовые губы шепчут: «Джейк».

Но когда Джей-Ти дотронулся до ее щеки, она произнесла слова, которые он слышат от нее каждое утро:

— Поцелуй меня.

И, как и каждое утро, он не смог устоять и поцеловал ее так, словно делал это последний раз в своей жизни. Эта мысль беспокоила его, и Джей-Ти поцеловал Аманду снова, на этот раз более нежно.

Под впечатлением поцелуя Джей-Ти решил поделиться с девушкой самым сокровенным своим желанием:

— Как ты смотришь на то, чтобы совершить экскурсию по ранчо?

— Я бы с удовольствием посмотрела на твоих коров. И твоих ковбоев. Но при условии, что мне не придется до них дотрагиваться. Я имею в виду коров, — поддразнила она.

— Ты можешь дотрагиваться до всего, что принадлежит мне, кроме ковбоев. — В его голосе зазвучали угрожающие нотки. И это были не пустые слова. Шутка Аманды заставила его вспыхнуть от ревности. При мысли об Аманде, дотрагивающейся до другого мужчины, ему стало нехорошо. До такой степени, что захотелось сплюнуть. Господи, что она с ним сделала? Но две тысячи миль вскоре излечат его от этой болезни.

— Джей-Ти, мы поедем на твоем грузовике или верхом?

Аманда снова закусила нижнюю губу. Она боялась. Как такая дерзкая женщина могла бояться животных? Это было выше его понимания.

Джей-Ти поддел пальцем белокурый локон.

— На грузовике.

Улыбка, которой Аманда одарила его в ответ, компенсировала все неудобства езды в тряском автомобиле.

— Будь готова через час. Я распоряжусь, чтобы повар приготовил нам еду для пикника.

Аманда взяла протянутые ей чистые простыни и нахмурила брови.

— Повар хороший, — произнес Джей-Ти, проводя пальцем по сморщенному лбу девушки, — до тех пор, пока ему не приказывают что-нибудь приготовить. Но сандвичи — его конек. Они вполне съедобны.

Заехав за Амандой через час, Джей-Ти даже забыл нажать на тормоз, когда ее увидел. Она была великолепна.

— Дом ты уже видела, — сказал он, пока она усаживалась в машину.

Аманда взглянула на двухэтажное бревенчатое здание. Она уже видела холл и офис, не говоря о ступеньках крыльца. Но в нем еще остались помещения, на которые она была не прочь взглянуть. Например, спальня.

— Вот там гумно, конюшня и мастерская.

Сонная колли, свернувшаяся калачиком у входа в конюшню, лениво тявкнула, когда с ней поравнялся грузовик. В какую-то долю секунды Аманда почувствовала, что ей хочется погладить эту собаку, выглядевшую столь дружелюбно. Сухой, перемешанный с пылью ветерок, врывавшийся в открытое окно грузовика, нес с собой запах лошадей и овса.

Затем они миновали сарай с сеном и дом, где жили ковбои. Когда дорога разветвилась, Джей-Ти свернул направо и ехал до тех пор, пока дорога не закончилась у ворот самобытной усадьбы. Джей-Ти затормозил возле уютного одноэтажного домика, обмазанного глиной. Судя по всему, именно он предназначался для Коротышки и Мадж.

— Имена первых поселенцев, — сказал Джей-Ти, — записаны в книге, которая хранится в здании суда. В ней перечислены все мои предки.

— Пять поколений, — вспомнила Аманда. Его корни глубоко вросли в эту землю, чем Джей-Ти ужасно гордился. И имел на это полное право.

Пока грузовик подпрыгивал на выбоинах, оставляя позади себя клубы пыли, Аманда расспрашивала Джей-Ти о ранчо:

— У тебя когда-нибудь воровали коров?

— Нет, но однажды пропал целый трейлер со скотом.

Аманда улыбнулась.

— Расскажи мне о жизни на ранчо.

Джей-Ти поведал о телятах, о том, как клеймят и пасут скот. Он сетовал на то, что засуха, бури и бегство напуганных животных могут свести на нет годы тяжелого труда.

Когда грузовик особенно сильно подбросило на очередной рытвине, Джей-Ти крепко обнял Аманду, чтобы защитить ее от удара.

— Езда на Баке по этим дорогам куда безопаснее. — От его улыбки у Аманды учащенно забилось сердце.

— Бак и безопасность? Мне кажется, эти два понятия просто несовместимы, — возразила девушка.

Они уезжали все дальше и дальше, а дорога убегала вперед, и казалось, что ей не будет конца.

Вскоре появились черные, белые и коричневые точки.

— Это твои коровы?

— Мои и банка.

— А это что за пятно? — Аманда указала в сторону.

— Это всадник.

— Один из твоих ковбоев?

— Пока я плачу Сему, он мой. Но ковбои в отличие от владельцев ранчо, ведущих оседлый образ жизни, приходят и уходят.

— А девушки-ковбои, они тоже кочуют?

Джей-Ти посмотрел на Аманду, но солнцезащитные очки не позволили ей разглядеть выражение его глаз. Он сосредоточил внимание на переключении скоростей и дороге. Джей-Ти вел машину, не говоря ни слова. Джей-Ти, которого Аманда ненавидела, вернулся. Она не знала, что выматывало ее больше… туманные ответы или отсутствие таковых.

Проезжая через пастбище, Джей-Ти притормозил около отверстия в ограде. Хэнк натягивал колючую проволоку между двумя столбами. Лежавшая на земле грязная собака наблюдала за приехавшими. Прежде чем вылезти из кабины грузовика, Джей-Ти сжал плечо напрягшейся Аманды.

— Это собака-пастух. Она совершенно безвредна.

Пока Джей-Ти разговаривал со своим работником, Аманда сидела, выпрямившись, как часовой на посту. Казалось, она приклеилась к сиденью и неотрывно смотрела на собаку.

— Может, расскажешь мне, почему ты так боишься животных? — попросил Джей-Ти, когда они снова отправились в путь.

— У моего соседа, была большая собака, которая однажды меня укусила. У меня даже остался шрам. С тех пор я боюсь всех животных без исключения. — Аманда судорожно вздохнула. — Вчера в новостях я слышала, что в Скалистых горах пума напала на путешественника. Никогда не знаешь, о чем думает животное или, что оно сделает в следующий момент, потому, что оно не может сказать об этом.

— Дорогая, есть хорошие животные, а есть плохие. Совсем, как у людей. Плохие люди тоже никогда не расскажут тебе о своих намерениях.

— Спасибо, утешил, — мрачно ответила Аманда. — Теперь мне придется опасаться плохих людей и плохих животных.

— Опасайся лучше вот этого, — сказал Джей-Ти, жарко целуя ее.

Ее губы отвечали, открываясь навстречу любовным играм, которые предлагал Джей-Ти. Его губы пробовали ее на вкус, щипали, сжимали, дразнили, требовали. Неожиданно он резко отстранился. Громко вздохнув, Джей-Ти убрал волосы с лица девушки.

— Не здесь, не в этой старой грязной кабине. Я знаю место получше.

Джей-Ти остановил грузовик на краю луга, наводненного морем голубых цветов, окаймленного вдалеке белыми цветами. Луг выглядел так, словно кто-то нечаянно высыпал за борт бушель с семенами.

— Это водосбор, — объяснил Джей-Ти, помогая Аманде вылезти из грузовика.

— Мужской цветок, — заметила она, разглядывая голубые соцветия. Они были так не похожи на розовый цветок, символ ее штата.

— Дикий цветок. — Джей-Ти взял ее руки в свои, и их пальцы переплелись.

Вот так, держась за руки, они стояли и наслаждались красотой. Аманда не могла поверить, что есть на земле место, столь спокойное, уединенное и наполненное благоуханием цветов. Это была граница.

Джей-Ти нежно обнял Аманду. Куда же девался грубый ковбой? Прижав Аманду к себе, мужчина долго не отпускал ее.

Его пальцы медленно скользили по ее волосам, перебирая шелковистые локоны, и Джей-Ти прижался подбородком к ее затылку. Его губы коснулись ее волос, а потом висков. Аманда подняла лицо навстречу чарующим, нежным поцелуям, которыми Джей-Ти осыпал сначала ее веки, пылающие щеки, подбородок. Наконец он нашел ее губы.

Ей хотелось попробовать на вкус этого нового нежного Джей-Ти, но она боялась, что он никогда больше не будет таким, как сейчас.

Он немного отстранил Аманду от себя, а его пальцы массировали ее плечи легкими, сводящими с ума движениями. Его черные, как ночь, глаза приковывали ее к себе, предъявляя свои права.

Джей-Ти забрал ее тело, ее душу, ее сердце и завладел ее разумом. Но в тот момент Аманда не думала об этом. Она будет сожалеть потом.

Аманда качнула бедрами навстречу мужчине. Джей-Ти погладил их, но не торопился привлекать девушку к себе.

— Джейк, — прошептала Аманда. — Я хочу тебя.

— Я тоже, — ответил он хриплым шепотом, от которого внизу ее живота разлилось тепло.

— Сейчас, — потребовала она.

— Сейчас.

Они сбросили обувь и освободились от одежды. Наконец мужчина, которого она так страстно желала, очутился в ее объятиях.

Джей-Ти наклонился, и жесткие волосы на его груди защекотали соски Аманды. Его губы тронула ленивая улыбка.

— Джейк, — пробормотала она. — Ты мне необходим сейчас.

— Ты тоже нужна мне, дорогая. — Большим пальцем он убрал с ее лица прядь волос и, дразня девушку, провел языком по ее губам.

Аманда глубоко вздохнула.

Сквозь заросли травы пробивался аромат цветов, где-то в отдалении трещала сорока. Бабочка пролетела, едва не усевшись на руку Аманды. Небо Колорадо простиралось у них над головами, голубое и бескрайнее. Мужчина в объятиях Аманды был теплым, сильным и любящим. Казалось, так будет вечно!

Неужели она снова попала в ковбойский рай?

Когда они вновь спустились на землю, Джей-Ти перекатился на спину и поцеловал влажную бровь девушки. Он играл с ее шелковистым локоном, и их дыхание постепенно успокоилось и стало ровным, как и прежде.

— Расскажи мне о парне, который сбежал от тебя.

— Его зовут Стюарт, — с трудом произнесла Аманда.

— Да, о Стюарте.

— Он не то, чтобы сбежал, просто женился на другой. Вообще-то еще нет, но женится в конце месяца. — Она сжала губы.

— Продолжай, с этим нужно покончить, — потребовал он.

— Перед смертью моя мама долго болела. Целый год. — Глаза Аманды наполнились слезами, она прокашлялась, пытаясь взять себя в руки. Ей не хотелось говорить на эту тему.

Джей-Ти понимающе погладил ее по щеке своей шершавой ладонью и быстро поцеловал дрожащие губы. Аманда продолжала:

— Последние полгода мама не могла оставаться дома одна. Кому-то нужно было обязательно быть рядом. Я оставила должность секретарши и стала брать работу на дом.

— А Стюарт совсем не помогал? — Голос Джей-Ти был грубым и низким.

— Сначала помогал. Он выполнял кое-какие мои поручения. Но пребывание в больнице оказалось ему не по силам. Ну, ты понимаешь, бесконечное ожидание, запахи, тишина. Пока я навещала маму, он отправлялся выпить чего-нибудь. Должно быть, больше всего ему полюбился коктейль «официантка», потому что, когда она появилась на похоронах, ее беременность бросалась в глаза.

Джей-Ти провел пальцем по щеке девушки.

— Ты совсем одна? Ни отца, ни братьев, ни сестер?

— И даже ни тети, ни дяди, ни двоюродного брата или сестры. Видишь, Джей-Ти, я тоже последняя представительница своего рода.

— Можем решить эту проблему прямо сейчас, — ответил он, беря пригоршню плотных серебристых квадратиков и швыряя их в высокие заросли травы.

— Ты возненавидишь себя завтра утром, — сказала Аманда, от всей души желая, чтобы Джей-Ти возразил.

Он пощекотал ее ухо кончиком языка. Ощутив его теплое, щекочущее дыхание, Аманда захихикала.

— Ну, заканчивай.

— Мою душераздирающую историю? Я опущу описание оказавшихся ненужными предсвадебных приготовлений, вручение подарков невесте, несостоявшееся венчание, сочувственно кудахчущих вслед кокетливых старых склочниц, подружек невесты с притворной улыбкой на лице. Все это в прошлом!

— Теплая дружеская атмосфера, — язвительно заметил Джей-Ти. Его блестящие карие глаза не отпускали ее. — Именно поэтому ты моя до конца месяца?

— Нет.

— Может, объяснишь мне все, дорогая?

— Джейк…

— Я знаю, что теряю способность здраво мыслить, когда ты называешь меня так.

— Ой, правда?

— Да, дорогая. Я всего лишь «Джейк», который становится очень сентиментальным после занятий любовью. После того, как ты укротила моего жеребца.

— Отвратительно, — пробормотала Аманда.

— Раньше ты утверждала обратное.

Губы Джей-Ти не позволили ответу сорваться с ее губ. Он целовал ее до тех пор, пока она вновь не была готова укротить его жеребца.

Когда Аманда, тяжело дыша, лежала, прижатая к земле мускулистым телом Джей-Ти, он спросил се:

— Хочешь взять свои слова обратно?

— Хорошо, это не отвратительно, — хрипло выдохнула она в перерывах между сводящими с ума поцелуями. — Ты не отвратительный… ты мужчина, в которого я немного влюблена.

Аманда совершенно не хотела говорить этого. И потом, слово «немного» было совершенно неприменимо к чувствам, которые она испытывала к Джей-Ти. Она не могла дышать без него, и она никогда не испытывала ничего подобного к Стюарту.

— Я тоже немного влюблен в тебя, дорогая, — как бы между прочим заметил Джей-Ти и поцеловал ее в бровь. — А теперь давай поедим!

— Сейчас? — недоверчиво спросила Аманда.

— Сейчас. — Его голос и взгляд были нежными, но решительными.

Джей-Ти надел рубашку и джинсы. После этого, встряхнув клетчатую попону и расстелив ее на траве, он подошел к грузовику и достал из него корзину с едой и термос. Они сели рядом, скрестив ноги, так что их колени соприкасались. Сандвичи с ветчиной, приготовленные поваром Джей-Ти, были очень вкусными, соленые огурцы — хрустящими, а лимонад — очень напоминал настоящий лимон. Яблочный пирог был сладким и необыкновенно ароматным.

— Мой повар покупает пироги.

— Тогда зачем тебе повар, который ничего не готовит?

— Потому, что он может решить любую проблему, начиная с лечения лошади и кончая починкой машины.

Джей-Ти протянул руку, схватил Аманду за рубашку и притянул к себе. Когда она, не удержавшись, упала к нему на колени, он накормил ее последним куском пирога, а потом слизнул с губ крошки.

Вскоре они уже ползали среди примятой травы и увядших цветов в поисках разбросанных вокруг серебристых упаковок. Поиски увенчались успехом. В мгновение ока они сбросили с себя одежду, и Джей-Ти, опрокинув Аманду на попону, прижал ее своим телом к земле.

Когда Аманда пожаловалась, что грубая шерсть царапает ей спину, Джей-Ти тут же отреагировал. Он перекатился на спину, и Аманда оказалась сверху. Теперь она повелевала, и такое расположение сил нравилось ей больше.

Она смотрела сверху вниз в его бездонные черные глаза, осыпала его поцелуями. И она, а не он, задавала ритм.

В прозрачных полуприкрытых глазах Джей-Ти разгорался огонь. Его губы были горячими и требовательными. Его руки ласкали живот, грудь, шею Аманды, заставляя ее двигаться в том ритме, который он задавал, приближая ее к кульминации, к которой вел он. После этого Джей-Ти так быстро перевернул Аманду, что она заметила это только тогда, когда жесткая попона вновь начала царапать ей спину.

— Теперь твоя очередь краснеть, — съязвил Джей-Ти. Он дразнил ее своими руками и губами до тех пор, пока ее бедра не стали совершать такие движения, которые были нужны ему.

Он словно околдовал Аманду, а потом, смилостивившись, скатился вместе с ней с попоны. Белокурые волосы девушки разметались по зеленой луговой траве. Дикие цветы щекотали ее ноги. Вздохи влюбленной пары смешались со словами любви.

Но Джей-Ти тут же пожалел о сорвавшихся с его губ словах. Ему хотелось, чтобы Аманда призналась, что не просто «немного» влюблена в него. Он хотел услышать, что она никогда не покинет его. Но он не собирался просить ее, она должна была сказать это по собственной воле.

Он откатился в сторону и лег на спину, положив руки под голову. Аманда проделала то же самое. Они лежали и смотрели на бескрайнее голубое небо.

Джей-Ти уже задавал подобные вопросы своей жене Карле и теперь горько сожалел об этом. Ему не хотелось повторения с Амандой. Она сказала, что немного влюблена в него, и он ответил ей тем же. Хотя слово «немного» совсем не подходило, чтобы описать его чувства. Он не станет говорить о своей любви до тех пор, пока она не пообещает остаться.

Внезапно по небу, вынырнув из-за облаков, пролетел ястреб. Аманда повернулась к Джей-Ти:

— Он гордый, но одинокий.

В лице Джей-Ти не дрогнул ни один мускул. Помолчав, он ответил:

— Возможно, в гнезде его ждет подруга.

— Как ты романтичен, Джей-Ти, — поддразнила Аманда. Она снова называла его Джей-Ти.

Мужчина натянул джинсы и оставил Аманду одну, давая ей возможность привести себя в порядок. Он медленно шел по полю, рассеянно срывая цветы. Когда он оглянулся и увидел Аманду, стоящую на краю луга, с ниспадающими на плечи волосами в расстегнутой блузке, едва доходящей ей до бедер, его сердце оборвалось.

Девушка помахала ему рукой и улыбнулась так, что на щеках появились ямочки, и кровь в его жилах бешено запульсировала и побежала, опережая бурные воды Колорадо.

Джей-Ти подошел к ней, она протянула ему навстречу руки, и он сжал Аманду в своих объятиях. Сжал грубо, ненасытно, потому что она заставляла его желать ее.

Взгляд его черных глаз встретился с зелеными глазами, в которых плясали солнечные зайчики. Он протянул ей букет полевых цветов и сжал ее пальцы вокруг него.

— Оставайся ночевать у меня, — хрипло прошептал он, а потом криво улыбнулся. — Я купил свечи.

Глава 8

Свечи давно уже догорели.

В неясном свете раннего утра Аманда пыталась пересчитать так притягивающие ее завитки волос на груди Джей-Ти, когда какой-то звук заставил ее сбиться со счету.

— Ну вот, теперь придется начинать сначала. — Она поцеловала его сосок.

Когда Аманда подняла голову, чтобы убрать с лица упавшие на него волосы, она заметила стоявшую в дверном проеме женщину.

Она стояла так спокойно и тихо, что Аманда сначала решила, что это призрак. Но ее голубые глаза блестели, полные жизни, а веселая улыбка обнажала жемчужно-белые зубы.

От неожиданности Аманда вырвала клок волос на груди Джей-Ти, так что тот поморщился от боли.

— Как это типично, дождаться ухода одной женщины, чтобы привести в спальню другую! — воскликнула она.

Джей-Ти непонимающе всматривался в горящие зеленые глаза.

— О чем это ты, дорогая?

— Обо мне.

С этими словами незнакомка вошла в комнату. Высокие каблуки ее туфель звонко цокали по дубовому полу до тех пор, пока эти звуки не поглотил толстый ковер. Не глядя вниз, она поддела ногой измятое темно-синее покрывало и отбросила его в сторону. Длинным, покрытым красным лаком ногтем она отодвинула край простыни и шумно опустилась на матрас прямо напротив их — благодарение Богу, прикрытых простыней — бедер. Затем женщина положила ногу на ногу и поправила свои темные длинные волосы. Она глубоко вздохнула.

Прикрыв глаза ладонью, Джей-Ти посмотрел на нее, а потом громко простонал. Онемев от удивления и неожиданности, Аманда смотрела на незнакомку.

— Я — миссис Каттер, — делая ударение на каждом слове, произнесла та.

— Меня здесь уже нет. — Аманда вскочила с постели, потянув за собой простыню и оставив Джей-Ти раскрытым.

Аманда чувствовала на себе горящий взгляд голубых глаз миссис Каттер, пока поспешно собирала с пола свои вещи и бежала к двери. Но едва только она поставила ногу на верхнюю ступеньку, ей вслед раздался слащавый женский голос:

— Там внизу еще одна женщина, которая тоже претендует на роль его невесты. Как тебе это нравится, дорогуша?

Услышав эти слова, Аманда, едва не запуталась в простыне, спускаясь по лестнице.

Словно ужаленный, Джей-Ти перекатился на другую сторону кровати, подальше от Карлы. Он побежал к лестнице, на ходу надевая джинсы и путаясь в них. Он чуть было не упал и больно стукнулся плечом о стену.

Но к тому времени, как он спустился, Аманда была уже за дверью. Придерживая одной рукой простыню, а в другой держа свои ботинки, она опрометью неслась по тропинке впереди Джей-Ти.

Спрыгнув со ступенек крыльца, ковбой ударился голенью о стоящий внизу чемодан. Раскачиваясь на одной ноге, Джей-Ти с трудом удалось удержать равновесие, и он бросился вслед за Амандой так быстро, как только мог. Камни впивались в его голые ступни, а об один из них он порезал палец. Джей-Ти приковылял на крыльцо домика Аманды, когда та, как раз захлопнула дверь перед его носом и заперла ее изнутри на засов.

— Открой дверь! Сейчас же! — заорал Джей-Ти, колотя в дверь здоровой ногой.

Тишина.

— Это моя собственность, открой эту проклятую дверь немедленно. — Джей-Ти с силой ударил по двери кулаком.

Но ответа не последовало, и дверь не открылась. Вместо этого из-за нее раздались громкие звуки рока.

Джей-Ти в кровь разбил руки, а его голос охрип от крика, но упрямая женщина по-прежнему отказывалась отвечать. Облокотившись о дверь спиной, Джей-Ти начал бить по ней… головой. Потом он медленно сполз по двери и сел на пол, уронив руки между колен.

Возможно, тишина выкурит Аманду из дома. Она может открыть дверь, если решит, что он ушел. И тогда он свернет ей шею.

Тишина.

Прошел час, но Джей-Ти не получил никакого ответа.

И что ему теперь делать? Он даже и думать не хотел о том, что нужно идти домой, но решение проблемы нельзя было откладывать.

Как он и предполагал, его ждали. Бывшая жена и предполагаемая невеста. Карла торжествовала, а Джоли стояла с надутыми губами. «Только не подведи меня сейчас», — подумал Джей-Ти. Он надеялся, что Джоли поможет ему выпроводить Карлу с ранчо.

— Джей-Ти, — заикаясь, выдавила из себя Джоли. Как только слова сорвались с ее дрожащих губ, она взглянула на Карлу.

Карла постукивала пальцами по своим скрещенным рукам. Она повернула голову и посмотрела на бывшего мужа. Широко раскрыв глаза, она невинно захлопала ресницами, но ни за что на свете Карле не удалось бы изобразить невинность.

Но лишь только она приоткрыла накрашенные красной помадой губы, Джей-Ти протестующе поднял руку, словно не позволяя ее лжи вырваться на волю.

— Я иду в душ, а потом завтракаю. — Он хмуро взглянул на Карлу. — Я не собираюсь дискутировать с тобой на пустой желудок.

Когда спустя несколько минут он вернулся в холл с влажными волосами и порезанным подбородком, обе женщины по-прежнему ждали его — бывшая жена и предполагаемая невеста. Нарочито громко топая, он прошел мимо них на кухню.

Джоли сварила кофе и теперь налила его в кружку. Кофе перелился через край, когда Джей-Ти резко развернулся и, прищурившись, гневно посмотрел на бывшую жену. Он быстро с ней разберется.

— Во-первых, ты прекрасно знаешь, что ты больше не миссис Каттер. Ты уже три года не носишь это имя. — Джей-Ти три раза стукнул пальцем по столу, а затем отхлебнул кофе и обжег язык.

— Три года небольшой срок, — ответила Карла, проводя блестящим красным ногтем по указательному пальцу ковбоя. — И мое имя Карла Каттер, дорогуша.

— Да, три года небольшой срок, — прошипел Джей-Ти. — Наш брак с трудом продержался шесть месяцев. И ты больше не Каттер. Ты отказалась от меня, от ранчо и от моего имени ради того, чтобы поселиться в большом городе.

Губы Карлы изогнулись в обольстительной улыбке. Казалось, она вот-вот замурлычет.

— Да, и еще, — Джей-Ти протянул руку, — отдай мне ключ от дома.

Карла игриво провела рукой по краю глубокого декольте.

— Он надежно спрятан, — она наклонилась, — можешь попытаться выудить его.

— Джолин, — умоляюще позвал Джей-Ти, в его голосе послышалась паника.

Ему просто необходима была помощь Джоли. Он мог кричать, топать ногами в надежде, что сможет выпроводить Карлу. Но если она не испугается, он не мог применить силу. Ему казалось, что было бы естественнее, если бы Джоли вытащила Карлу за волосы.

Лицо Джолин вспыхнуло, а нижняя губа снова предательски задрожала. Весь ее вид говорил о том, что помощи от нее ждать не приходится.

— Мне нужно поговорить с тобой с глазу на глаз, — сказал Джей-Ти успокаивающим тоном. Джей-Ти был неприветливым, но не жестоким. Он совсем не хотел информировать Карлу о том, что его предполагаемая невеста никогда таковой не являлась.

— Карла, подожди здесь, — прорычал он, беря Джолин за локоть и уводя ее из комнаты. — И не смей подслушивать под дверью.

Когда он обернулся, Карла быстро села на свое место.

— У меня давление повышается всякий раз, когда эта женщина открывает рот, — дрожащим голосом произнесла Джолин, когда за ними закрылась дверь.

Джей-Ти ободряюще похлопал ее по руке, и наконец краска сошла с лица Джолин, и оно вновь приняло свой обычный кремовый оттенок.

— Теперь я понимаю, почему ты так враждебно настроен против брака. Это неудивительно после жизни с ней, — спокойно произнесла Джолин. — Но я сказала, что мы помолвлены только потому, что она вывела меня из себя сегодня утром. — Девушка сжала руку Джей-Ти. — Хотя где-то в глубине души у меня и теплилась надежда, что когда-нибудь я стану для тебя больше чем просто другом.

— Джоли, — Джей-Ти улыбнулся, — мы с тобой оба знаем, что это неправда. Ты приглашала меня в гости только для того, чтобы заставить Фреда ревновать. И изучить сельское хозяйство ты стремилась для того, чтобы помочь ему основать собственное ранчо, когда он наконец перестанет ходить вокруг да около и предложит тебе руку и сердце. Но несмотря ни на что, мы с тобой останемся друзьями.

— Тогда, как другу, — делая ударение на каждом слове, произнесла Джолин, — скажи мне, что ты не влюбился в эту страдающую фобией женщину с востока, которая боится животных.

Джей-Ти присвистнул.

— Простые вопросы не для тебя?

— Я ожидала, что ты ответишь что-то в этом роде. — Девушка на мгновение нахмурила свои темно-рыжие брови. — Думаю, пришло время вплотную заняться Фредом и его предложением. — Джолин подмигнула Джей-Ти. — Не хочешь поцеловать невесту, прежде чем я уйду?

Джей-Ти наклонился и дружески чмокнул Джоли в щеку.

— Но мне по-прежнему нужна твоя помощь!

Джолин покачала головой:

— Даже и не проси. Джей-Ти, я сделаю для тебя все, но в тюрьму не пойду. Если я проведу здесь вместе с этой ведьмой хотя бы час, то не миновать кровопролития.

— Ну пожалуйста.

— Это касается только тебя и Карлы, ну, может быть, еще Аманды. Вам всем потребуется немало боеприпасов. Только, пожалуйста, постарайся дожить до моей свадьбы. — Она потрепала его по щеке. — Фред обещал мне веселую гулянку, не хочу, чтобы ты это пропустил.

— Я буду посаженым отцом и поведу невесту к алтарю. Принесу большой подарок, — поддразнил он. — Важный прибор. Только что решил.

Джоли одарила Джей-Ти долгим и крепким поцелуем, прежде чем оставить его наедине с Карлой.

Джей-Ти с трудом удалось сконцентрироваться на том, о чем он собирался поговорить с бывшей женой. Джоли, гордо подняв голову, продефилировала мимо прохаживавшейся по холлу Карлы.

— Ну а теперь, Карла, давай начистоту. Зачем ты приехала?

Женщина уселась на стол Джей-Ти и положила ногу на ногу, обнажив бедра. Подобное зрелище могло остановить кого угодно, даже водителя грузовика, несущегося по скоростному шоссе.

— Я скучала по тебе, дорогуша.

— Ну-ну, — насмешливо протянул Джей-Ти, — это не сработает.

— Из-за этой белобрысой, которую я застала в твоей постели сегодня утром?

Джей-Ти горестно присвистнул. Тот же самый вопрос, только поставлен по-другому.

— Да, — подтвердил он, засовывая руки в задние карманы джинсов.

— Поверь мне, я могу сделать так, что ты о ней и не вспомнишь.

— Карла, единственный человек, которого я хочу забыть, — это ты. — Джей-Ти оглядел комнату. — Где твой чемодан? Я знаю, что он где-то здесь. Я ударился о него утром.

— Я его уже распаковала, — ответила Карла, изучая свои покрытые лаком ногти и избегая сурового взгляда Джей-Ти.

— Тогда запакуй снова! — заорал он так, что жилы на его шее напряглись.

— Я займу свободную комнату.

— Нет, ни за что.

Карла повела изящным плечом.

— Я уже заняла.

— Мне нужно проверить своих рабочих, свои изгороди и коров. — Схватив с вешалки шляпу, Джей-Ти, как ошпаренный выскочил за дверь. На ходу он бросил через плечо: — Когда я вернусь, чтобы духу твоего здесь не было.

— Послушай… — Карла последовала за ним. — Я пока не могу вернуться домой.

Нахлобучив шляпу на голову, Джей-Ти резко развернулся:

— Ты уедешь.

Карла робко улыбнулась:

— У меня проблемы с соседом.

Джей-Ти прищурился:

— Ну-ну, продолжай!

— Вообще-то у меня проблемы с женой соседа. Ее возмущают мои приятельские отношения с ее мужем. Она очень ревнива. Настолько, что готова вонзить нож мне в спину.

— Сними номер в гостинице. Я оплачу.

— Она найдет меня, — взвизгнула Карла. — А здесь я в безопасности. Никто не станет искать меня на затерявшемся ранчо.

— Твоего тела тоже никто не найдет, когда я сверну тебе шею. — С этими словами Джей-Ти направился в сторону конюшен.

На пастбище было жарко и пыльно. Джей-Ти радовался этому. Мычание коров было достаточным аккомпанементом для его мрачных мыслей. Он провел на пастбище весь день.

— Черт побери! — Джей-Ти похлопал Бака по холке и поскакал к дому. Солнце уже садилось, и теперь небо было окрашено его багровыми отсветами. Черт бы побрал Карлу, появившуюся на ранчо так некстати! Черт бы побрал Джоли, отказавшуюся помогать ему. Черт бы побрал Аманду за то, что не позволила ему объясниться. Черт бы побрал их всех!

Джей-Ти расседлал Бака, почистил его, накормил овсом. Он оставался в конюшне, возясь с конем, чрезмерно долго. Когда Джей-Ти наконец подошел к дому, Карла восседала в кресле на переднем крыльце. На ней были надеты красные шорты и майка. Она делала педикюр, и между ее пальцев торчали белые клочки ваты.

— Почему ты до сих пор здесь? — проворчал Джей-Ти. Карла вытянула длинную стройную ногу и преградила ему путь. Ногти были покрыты красным лаком. Этот цвет, как нельзя кстати соответствовал ситуации, потому, что лицо Джей-Ти было красным от гнева.

— Джей-Ти, — умоляюще протянула Карла, — когда ты успокоишься, ты поймешь преимущества моего пребывания здесь.

— Уйди с моего пути, а завтра утром убирайся отсюда. — Прошмыгнув мимо Карлы, Джей-Ти направился на кухню.

Облокотившись о дверь холодильника, он открыл банку с пивом, и в этот самый момент в дверь просунулась голова Коротышки. Джей-Ти бросил банку с пивом и ему и захлопнул дверь холодильника.

— Утром здесь было немного людно.

— Да уж. — Джей-Ти отхлебнул из банки половину пенящегося янтарного напитка.

— Похоже, завтра одно место освободится. — Коротышка подбросил в руке банку, снял шляпу, провел пальцами по волосам, а затем снова водрузил шляпу на место. Он потянул за кольцо, банка зашипела, и по ее бокам потекла пена. Коротышка сделал большой глоток.

— Да, я надеюсь, Карла поняла намек. — Джей-Ти допил пиво и, сжав кулак, раздавил пустую банку.

— Я говорю не о Карле.

— Джоли давно ушла.

— Маленькая мисс убиралась в доме целый день и паковала чемоданы. Думаю, она уедет, едва рассветет.

— Дьявол! — Джей-Ти отшвырнул в сторону смятую банку. — Ну, это мы еще посмотрим. — Он прошел мимо Коротышки и направился к боковой двери.

— У меня есть идея, — сказал Коротышка. Джей-Ти остановился и подождал, пока тот вытрет с усов пену.

— Давай выйдем.

* * *

Аманда растянулась на животе поперек дивана, кондиционер работал на полную мощность. Аманда чувствовала себя опустошенной и не могла пошевелить ни рукой, ни ногой. Разочарование истощило ее нервную систему. Она потратила все силы, отмывая свое жилище. Ни один уголок не остался нетронутым. Все вещи, за исключением тех, которые могли понадобиться утром, были упакованы. Она ничего здесь не оставила. Кроме своего сердца… принадлежавшего теперь женатому змею, который хотел, чтобы она ему верила. Счастливый в браке мистер Каттер! Похоже, он забыл сообщить своей жене, что они разведены.

Миссис Каттер восприняла произошедшее вполне спокойно. Возможно, она приняла успокоительное. Даже глазом не моргнула, застав Джей-Ти голышом в постели с посторонней женщиной. Похоже, это ей не в новинку. С Джолин он развлекался по четвергам, а с ней, Амандой, когда ему вздумается…

Но Аманде некого было винить, кроме самой себя. Ей следовало быть предусмотрительнее. Печальнее всего то, что если завтра этот негодяй бросится под колеса ее машины, у нее не будет сил переехать его!

Глава 9

Бак был привязан к бамперу грузовика Аманды. И как ей его отвязать? С помощью десятифутового шеста? Да, другого выхода Аманда не видела. Она ни за что не подойдет к этому животному ближе чем на десять футов.

Бак яростно вращал глазами. Он ржал и храпел прямо напротив фар. Он бил копытом по пыльной твердой земле возле левого колеса грузовика. Несчастный конь. А Аманда — несчастная путешественница. Ее вещи были грудой свалены на крыльце, а она сама, свесившись с перил, взирала на жеребца округлившимися от страха глазами.

Скорее всего это происки Коротышки, который безуспешно пытался ее сосватать. А может, идея принадлежала Джей-Ти?

Нет, вряд ли Джей-Ти все еще хотел с ней объясниться. Только не после ее вчерашнего отказа. Он не станет снова добиваться, чтобы она его выслушала.

И все же, кто бы это ни сделал, он не позволит Баку умереть от жажды. Уж это точно! Аманда уселась на ступеньку. Кто-нибудь появится здесь рано или поздно, и она решила подождать.

На смену утренней прохладе пришла полуденная жара. Аманда убрала с лица и заложила за ухо влажную от пота прядь волос. Упершись локтями в колени, она положила подбородок на руки и ждала.

Бак тоже ждал. Он улегся на землю возле машины и повернулся к ней спиной. Он лежал совершенно спокойно, только иногда слегка подрагивал, отгоняя назойливых насекомых.

Обрадованная тем, что конь не обращает на нее никакого внимания, Аманда стала наблюдать за муравьем, взбиравшимся на камень. Ожидание затянулось.

Вдруг прямо перед ее носом оказалась знакомая пара запыленных ковбойских сапог, но девушка не подняла головы.

— Проблемы, дорогая?

В тот же самый момент Аманда вскинула голову, щурясь от солнца.

— Никаких, кроме того, что твой жеребец пытается покрыть мою машину!

Джей-Ти засмеялся.

— Тебе будет не до смеха, когда по твоему ранчо начнут расхаживать маленькие розовые пони.

Мужчина опустился рядом с ней на ступеньку, улыбка сошла с его лица. Одним пальцем, он сдвинул на макушку белую шляпу.

— Пытаешься выставить себя хорошим парнем? — спросила Аманда, указывая на его белую ковбойскую шляпу.

— Ты хочешь сказать, что не можешь отличить хорошего парня от плохого?

— Должна признаться, что ни разу не встречала хорошего.

— Ты не встречала хороших парней раньше. — Он слегка дотронулся своим сапогом до ее туфли, его лодыжка коснулась ноги Аманды.

— Похоже, ты забыл, что еще не разведен, — сказала Аманда, отведя взгляд.

— Я разведен… У меня есть все документы, подтверждающие это.

— Мне доказательства не нужны. А вот миссис Каттер — другое дело.

— Ее имя Карла Дэнбери. Она продала имя Каттер за кругленькую сумму.

Теперь Аманда подняла глаза и испытующе посмотрела на Джей-Ти. Эти душевные карие глаза не могут лгать!

— Должно быть, банк не принял чек, которым ты от нее откупился. — Аманда топнула ногой.

Джей-Ти улыбнулся ей. Своей обезоруживающей, проникающей в душу улыбкой. Аманде захотелось, чтобы он ее поцеловал.

— Карла сейчас в отчаянии, ей нужно какое-то убежище. Я бы с огромным удовольствием отправил ее подальше отсюда и оплатил расходы, но она прочно засела у меня дома. Она думает, что я… мы… ранчо. Я объяснил ей, что это невозможно, но она ничего не желает слушать. Я не могу выдворить ее силой. Аманда, мне нужна помощь.

Джей-Ти в свое время очень помог Аманде. Он позволил ей остаться, несмотря на протесты Джолин. Он подключил ей кондиционер. Поддержал на родео и в мотеле. Если не принимать во внимание его раздражительность, на которую она ответила подобным же образом, его можно было назвать хорошим человеком. Она просто не понимала, что от нее требуется.

— Думаю, что применить силу я тоже не смогу, — ответила Аманда.

— Карла любит быть в центре внимания. Если ее лишить этого, она не задержится здесь надолго.

— Джей-Ти, — серьезно спросила Аманда, — ты что, был слепым и глухим, когда встретил ее?

Он нахмурился.

— Мне потребовалось шесть лет, чтобы наконец закончить учебу и вывести ранчо из кризиса. Мне ужасно хотелось, как-то отпраздновать это.

— Отпраздновать перед алтарем? Ты хотя бы был трезв?

— Какое-то время.

Аманда прикоснулась рукой к подергивавшейся рядом с его подбородком мышце.

— Эй, все когда-то были молодыми и совершали глупости!

Джей-Ти взял руку девушки и поднес к губам.

— Хочешь узнать мой план?

— Да.

Аманда поняла, что даже грубому ковбою иногда требуется немного заботы и внимания.

— Я подумал, что ты могла бы переехать в мой дом, — тихо сказал Джей-Ти.

У Аманды глаза округлились от удивления. Переехать в его дом? Это было невероятное предложение. И он называет это помощью? Скорее это глупость. Переехать не сложно, а вот отъезд в конце месяца просто разобьет ей сердце. Его план предполагал нечто большее, чем просто помощь. Для осуществления его плана требовалось каменное сердце. Но как только дело касалось Джей-Ти, сердце Аманды становилось мягким и податливым, словно пластилин.

— Может, Джолин лучше подойдет на роль помощницы?

— Джоли ушла. Убийственное очарование Карлы сломило ее.

Джолин, с упрямством и выдержкой быка, отступила перед Карлой. Должно быть, эта женщина была серьезным соперником. Стоило ли Аманде бросать ей вызов? Но она ненавидела отступать перед трудностями.

— А почему ты уверен, что я не стану ее очередной жертвой?

Джей-Ти прищурил глаза:

— Потому, что я не допущу этого.

Почему? Этот вопрос едва не сорвался с губ Аманды, ей хотелось думать, что из-за любви к ней. Но более подходящим объяснением было то, что он мечтал отделаться от своей бывшей жены.

— Даже, если я соглашусь… — Аманда беспомощно развела руками. — У меня осталась всего неделя.

— Я могу продлить срок аренды. — Джей-Ти криво усмехнулся.

— У меня в Пенсильвании осталась своя жизнь, и я должна вернуться к ней, но я что-нибудь придумаю. — Аманда успокаивающе дотронулась до колена Джей-Ти.

Он накрыл ее пальцы своей сильной теплой ладонью и начал двигать вверх по своему бедру. Аманда ощутила его горячие напряженные мышцы под плотной джинсовой тканью. Один раз ей уже довелось почувствовать их, когда они оба были обнажены. Аманда на мгновение остолбенела. Джей-Ти что-то говорил, и она видела, как шевелятся его губы.

— Аманда, ты нужна мне.

Это она услышала. Как бы она хотела услышать слова, но только вместе с фразой «я люблю тебя». Но он так не произнес ее, и Аманда знала это.

— Хорошо, я останусь, но только на семь дней.

Больше конечно же, она могла, и Джей-Ти знал об этом, но для начала хватит и семи. Джей-Ти сжал ее руку.

Аманда улыбнулась ему. Улыбка получилась натянутой. Но это тоже было только начало. По крайней мере она с ним поговорила. И это уже хорошо.

— А теперь изложи мне свой план, — сказала девушка.

— Я положу твои вещи в грузовик и отвезу к себе.

— К счастью, я их уже упаковала!

— Я даже заберу с собой кондиционер. Установлю его в офисе. Так, что днем ты сможешь работать над книгой профессора.

— Только мы с Карлой, запертые в доме. Целый день один на один. Думаешь, мне удастся поработать?

— Я буду уходить на работу рано утром, а вечером приходить пораньше. Если я запрусь с тобой в офисе и повешу на дверь табличку с надписью «Не беспокоить», Карла просто с ума сойдет.

— Но я смогу работать?

— Обещаю. — Джей-Ти вытянул руку, как бы давая клятву, а потом скрестил пальцы.

— Рукопись уже отпечатана. Мне нужно еще раз прочитать ее, прежде чем отослать профессору Картеру. — Аманда улыбнулась. — Я получу скидку, или ты собираешься предоставить мне полный пансион?

— Ты получишь скидку и бонус в придачу, когда Карла уберется из моего дома.

— И что за бонус? — Улыбка Аманды стала еще шире.

— Как насчет бесплатной покраски твоего автомобиля? — Джей-Ти поцеловал девушку в кончик носа. — Ну например, как тебе нравится голубой цвет?

— Розовых пони тебе мало, хочешь развести еще и голубых? — поддразнила Аманда, указывая на Бака, обнюхивавшего лобовое стекло ее машины.

— Да, — ответил Джей-Ти, уткнувшись носом в шею Аманды. — Хочешь, чтобы у нас с тобой тоже был пони?

Аманда вздрогнула, а потом тяжело вздохнула:

— Давай покончим с этим, Джей-Ти.

Он взял ее маленькую светлую руку в свою, улыбаясь тому, как она ответила ему его же словами. Дьявол, эта девушка, как никто другой, умела поднять ему настроение.

— Думаю, лучше начать с Бака, — сказал Джей-Ти.

— Ты читаешь мои мысли. А я пока подожду здесь. — Девушка взобралась на перила крыльца и помахала Джей-Ти рукой.

Ковбой отвязал жеребца и похлопал его по холке и бокам. Поглаживая коня, Джей-Ти тихонько разговаривал с ним.

— Ну мальчик, ну Бак, — повторял он снова и снова. — Ты молодец, Бак, все сделал правильно, — прошептал он на ухо коню, потом снова похлопал его, и Бак быстро поскакал к конюшне.

Хотел бы он, чтобы и Аманду можно было приручить так же легко. Джей-Ти посмотрел на девушку, сидевшую на перилах. Солнце играло в ее белокурых локонах. Зеленые глаза блестели. Нет, он любил ее именно такой — дерзкой.

— Ты собираешься сидеть и смотреть, как я делаю всю работу? — Он вздернул подбородок и подбоченился.

— А мне нравится смотреть, как ты работаешь, — поддразнила Аманда. — Мне нравится, как твои глаза темнеют от напряжения. Мне нравится, как вздымаются под рубашкой твои мускулы. Мне нравится…

— Начинаешь наглеть? Не заставляй меня затыкать тебе рот, дорогая, иначе мне придется поработать на матрасе внутри этого дома. — Джей-Ти поднялся на несколько ступеней, и Аманда, спрыгнув с перил, попятилась.

— Я решила помочь, — сказала она, беря в руки один из ящиков.

Еще день назад он выполнил бы свою угрозу, и Аманда позволила бы ему это. Будь он проклят, если он не любит эту женщину! Только бы она согласилась остаться, и он докажет ей, насколько сильно он ее любит.

— Джей-Ти, ты просто обязан вымыть мою машину. Твой конь всю ее обслюнявил, сквозь лобовое стекло ничего не видно.

Нет, еще раз наблюдать Аманду на автомойке… Это зрелище окончательно убьет его.

— Я помою ее дома.

* * *

Карла сидела на крыльце дома Джей-Ти, облокотившись на одну из неструганых деревянных колонн. Из-под полуприкрытых век она наблюдала, как Джей-Ти вносит в дом вещи Аманды.

Каждый раз, проходя мимо Карлы, ковбой одаривал ее хмурым взглядом, но та продолжала сидеть, как ни в чем не бывало.

— Я отвезу тебя, как только ты решишь переехать в другое место.

— Нет, — самодовольно ответила женщина. Очевидно, у нее в голове тоже созрел какой-то план, но Джей-Ти это мало волновало. Она была нужна ему, чтобы удержать Аманду.

Когда Карла последовала за ними в холл, Джей-Ти понял, что пора приступать к претворению в жизнь своего плана, и обнял Аманду за плечо. Он скучал без прикосновений ее тела.

— Аманда согласилась переехать ко мне, — Он звонко поцеловал девушку в губы. Они были мягкими, влажными, и Джей-Ти с трудом оторвался от них.

— Пытаешься заставить меня ревновать? — сладким голоском протянула Карла.

Джей-Ти растерянно намотал на палец белокурый локон Аманды. Ну зачем она приехала? Он хотел, чтобы здесь была только одна Аманда. И сегодня вечером они останутся наедине, в его комнате. И он подождет.

— Пойду приму холодный душ, — бросила Карла через плечо и направилась к лестнице. — Кто-нибудь хочет ко мне присоединиться?

Джей-Ти проигнорировал ее слова. Ему не хотелось отрываться от Аманды, и его пальцы беспокойно перебирали ее волосы.

— Мне нужно кое-что сделать, — пробормотал он девушке на ухо. — Я постараюсь вернуться, как можно скорее. С тобой все будет в порядке?

Когда он прикоснулся губами к пульсирующей на ее шее жилке, Аманда задрожала. И это внушило Джей-Ти надежду, что когда он вернется, девушка все еще будет в доме.

— Тогда я приготовлю поесть, — сказала она. — Где здесь кухня?

Она было направилась в направлении, указанном Джей-Ти, но потом остановилась.

— Твоя бывшая жена присоединится к нам, как ты думаешь?

— Нет, Карла сначала примет душ, а потом начнет прихорашиваться. Это займет не один час. — Он помахал Аманде рукой: — Иди, а я отнесу твои вещи в комнату.

Когда спустя некоторое время Джей-Ти снова появился на кухне, Аманда жарила гамбургеры. Он облокотился о стол так, что его бедра касались бедер девушки.

— Твои коробки я отнес в офис, а чемоданы — наверх.

Он специально не стал объяснять, куда именно он отнес чемоданы, очень скоро она узнает сама. Возможно, Аманда не станет слишком сильно протестовать, если его не окажется рядом, когда она обнаружит свои вещи.

— Горчица, кетчуп, лук? — спросила Аманда.

— И то, и другое, и третье.

Он обошел вокруг стола и сел на стул, вытянув ноги. Она хорошо смотрелась на кухне. И хорошо смотрелась в его доме. Джей-Ти представил Аманду в ее белой ночной рубашке в неярком утреннем свете. Представил ее розовые, слегка припухшие после ночи любви губы, шепчущие: «Джейк».

Нужно быть полным дураком, чтобы отпустить ее. А Джей-Ти никогда дураком не был. Он дотронулся до ее руки, когда она поставила на стол перед ним тарелку.

— У меня есть дела после ленча. И я вернусь через пару часов, — сказал он, умолчав о том, что его действительно волновало. Застанет ли он здесь Аманду, когда вернется?

Он развернул стул и подвинул его к столу. Они ели, а Джей-Ти расспрашивал девушку о книге профессора. Когда Аманда сказала, что собирается работать до его возвращения, у Джей-Ти немного отлегло от сердца.

Когда Джей-Ти ушел, девушка решила осмотреть помещения первого этажа, чтобы, как можно дольше не сталкиваться с Карлой.

Гостиная оказалась довольно просторной. Аманда подсчитала, что она около тридцати футов в длину. У одной из стен примостился камин, выложенный впереди природным камнем. Аманда провела пальцами по двум закопченным лампам, нескольким пустым подсвечникам и вырезанной из дерева фигурке койота. Мягкая мебель в коричневых тонах была расставлена по всей комнате. Аманда села сначала на диван, а потом на стул. Слегка приподнявшись, а потом сев снова, она убедилась, что мебель очень удобная.

Ей на глаза попалась оправленная в рамку карта ранчо, висевшая на противоположной стене. Встав с необыкновенно уютного кресла, Аманда подошла к карте и стала разглядывать ее более внимательно. Должно быть, маленький квадратик был усадьбой, а большой — конюшней. Проведя по карте, Аманда обозначила путь, который проделали они с Джей-Ти. Ее указательный палец остановился там, где, по ее расчетам, располагался луг. Не в силах совладать со своими эмоциями, она поцеловала кончик пальца и приложила его к лугу на карте.

Собственные глупые мысли заставили Аманду встряхнуться, и она направилась в кабинет. Порывшись в ящиках, Аманда извлекла оттуда рукопись и удобно устроилась на темно-сером замшевом диване.

Вскоре работа над рукописью профессора наскучила Аманде. Оторвавшись от густо исписанных листов, она наблюдала за танцем пылинок в солнечном луче, падающем на ее колено. Свет проникал в кабинет сквозь огромное окно, занимающее почти всю стену. И теперь Аманда могла наслаждаться видом ранчо. В отдалении виднелись темные холмы, зеленые волны пастбищ, бирюзовое небо, и где-то там посреди этой красоты — Джей-Ти.

С трудом дочитав до конца первой главы, Аманда заснула. Она проснулась оттого, что кто-то больно стучал по ее плечу. Это Карла тыкала в нее своим наманикюренным ногтем.

— Не слишком-то расслабляйся тут, Спящая Красавица, — пропела Карла. — Джей-Ти просто использует тебя, чтобы я ревновала.

Слипающимися ото сна глазами Аманда посмотрела на стоявшую перед ней женщину.

— Уходи.

— Наверное, именно это тебе внушил Джей-Ти. Он заставил тебя поверить, будто хочет прогнать меня. — Она ухмыльнулась и хищно посмотрела на Аманду, словно кошка, глядящая на сметану. — А правда в том, что этот ковбой просто без ума от меня. Раньше он использовал Джолин, но та довольно быстро поняла, в чем дело. А теперь настала твоя очередь. Как долго ты думаешь продержаться, а, дорогуша?

Аманда протерла глаза.

— Я знаю, что это просто кошмарный сон. Не обращай внимания на мой заспанный вид. Продолжай.

— Думаешь, я приехала на ранчо впервые после нашего развода?

Аманда в замешательстве покачала головой. Откуда она могла это знать?

— Я прихожу и ухожу, но Джей-Ти никак не удается заставить меня остаться. Он все еще любит меня. И будет любить всегда.

— Мне кажется, ему никак не удается выпроводить тебя отсюда. Если тебе интересно знать правду, Карла.

— Правда в том, что Джей-Ти доходит до отчаяния, когда речь заходит обо мне. Он готов на все, чтобы удержать меня. Даже на обман. Он обманывает тебя.

Аманда открыла было рот, чтобы защитить честность Джей-Ти, но Карла рассмеялась:

— Только не говори мне, что ты веришь в то, что честный неприветливый Джей-Ти живет по установленным правилам. Он приложит все силы, чтобы удержать в своих руках то, что принадлежит ему.

Аманда вспомнила их прогулку. Джей-Ти тогда сказал ей, что готов на все, чтобы удержать ранчо на плаву. Неужели он так же готов на все, чтобы удержать свою жену?

— По выражению твоего лица я вижу, что здравый смысл наконец-то начал проникать в твой затуманенный любовью и вожделением мозг.

— Мой мозг не затуманен, — сказала Аманда за неимением лучшего аргумента.

— Спроси его сама, если хочешь. — Карла перестала улыбаться, и ее губы вытянулись в прямую линию. — Думаешь, он скажет правду? Любовь делает мужчин лгунами и глупцами.

— Представление Карлы об обычном мужчине, — сухо ответила Аманда. — Не будь такой идеалисткой.

Но Аманда не понаслышке знала о глупцах и лгунах. Они со Стюартом тоже подолгу гуляли, и он тоже убеждал ее. А она, словно дурочка, слушала его ложь. Спросить Джей-Ти — неплохая мысль. Улыбка сошла с лица Аманды. В том, что касалось ответов на вопросы, Джей-Ти был непревзойденным мастером.

Аманда упрямо стиснула зубы. Карла не заставит ее пойти на попятную. Она останется на ранчо до конца месяца, как и было запланировано. А когда Стюарт наконец женится, она вернется домой. А до этого момента она и не двинется с места.

В любом случае ей необходимо остановиться где-нибудь между Колорадо и Пенсильванией. Она так и хотела сделать этим утром, но Джей-Ти заставил ее передумать. Да, она передумала и не собиралась менять своего решения. Он должен ей так много… негодяй.

Глава 10

Джей-Ти насвистывал какую-то незамысловатую песенку.

Он похлопал по розовому крылу автомобиля, который стоял там, где он его и оставил. А это означало, что Аманда все еще на ранчо.

Перепрыгивая через две ступеньки, Джей-Ти вбежал в дом, словно дикий жеребец, вырвавшийся из загона. Едва войдя в холл, он заметил Карлу, выплывавшую из его кабинета. Джей-Ти мгновенно остановился. Женщина радостно улыбалась, А это свидетельствовало только о том, что следует ожидать неприятностей. Джей-Ти был уверен в этом на все сто.

В мгновение ока она прильнула к нему.

— Дорогуша, я готова признать — я ревную. Отнеси меня наверх, и давай с тобой помиримся.

В то самое мгновение, когда Карла присосалась к его губам, как шланг пылесоса, дверь кабинета открылась.

Глаза Джей-Ти расширились. Поверх головы Карлы он увидел Аманду, застывшую в дверном проеме.

С трудом освободившись от Карлы, Джей-Ти покачал головой, а затем переключил все свое внимание на Аманду. Она беспокоила его. Ему не нравился ее взгляд.

Ее глаза должны были метать молнии, но они были спокойны, словно два безмятежных зеленых озера. Ей следовало наброситься на него и пинать ногами, но она стояла, не двигаясь. Аманда не проронила ни слова. Ни единого дерзкого слова.

Джей-Ти подошел ближе. Аманда была спокойна. Слишком спокойна. Он ожидал взрыва, извержения вулкана и уже приготовился отряхивать пепел со своих плеч. Он сделал еще шаг вперед. Теперь он стоял так близко, что вполне мог получить удар по голени, но этого не произошло. Джей-Ти показалось, что если она не вспылит в ближайшие несколько минут, то просто расплавится. Оставалось только одно.

Мужчина подхватил Аманду, взвалил ее на плечо и понес из комнаты. Но она даже не попыталась сопротивляться. Она вяло висела у него на плече, а ее руки бились о его спину, когда он спускался по ступенькам крыльца, Джей-Ти хлопнул девушку по мягкому месту. Никакой реакции.

Ну что ж! Джей-Ти знал один способ, который мог погасить огонь, бушевавший внутри девушки.

Одной рукой он схватил садовый шланг, в то время, как другой рукой продолжал придерживать Аманду. Он направил струю на автомобиль и припугнул девушку:

— Даю тебе последний шанс. Если ты начнешь кричать, кусаться, царапаться и брыкаться, я пощажу тебя. Ты можешь даже вцепиться мне в волосы.

Никакого движения, ни единого звука. Отлично! Джей-Ти поставил девушку на ноги и направил тугую струю воды прямо ей в живот. Аманда взвизгнула и набросилась на Джей-Ти.

Он позволил ей ударить себя. Он поддался, упал на землю, и они принялись бороться со шлангом. Вода пропитала волосы мужчины, его рубашку, джинсы, сапоги. Они катались по земле, как безумные.

Погасить огонь, вырвавшийся наконец наружу, было непросто. Наконец удача улыбнулась Джей-Ти, Аманда поскользнулась.

Он оседлал ее бедра и прижал руки к земле у нее над головой. Шланг был забыт. Вода выливалась на землю рядом с ними. Их одежда промокла насквозь. Джей-Ти посмотрел на Аманду, на ее спутанные, мокрые, перепачканные грязью волосы, блестящие влажные губы. Его взгляд скользнул ниже.

Эта девушка умела носить мокрую футболку.

— Аманда, — хрипло пробормотал Джей-Ти.

— Убери от меня руки… животное.

Она обозвала его животным, его дерзкая Аманда вернулась!

— Похоже, тебе нравится, когда я лежу на тебе. — В глубине его глаз разгорался огонь.

— Это представление было необходимо? — тяжело дыша, выговорила Аманда. — Ты устроил это для Карлы?

— Да, конечно, — пробормотал Джей-Ти, приближая свои губы к ее губам.

Наконец-то негодяй признался! Аманда начала извиваться, пытаясь сбросить Джей-Ти. И прежде чем он успел увернуться, Аманда ударила его коленкой. Избегая жизненно важных органов, девушка пнула Джей-Ти по бедру.

Тот перекатился на спину и плюхнулся в жидкую грязь.

Тяжело дыша, Аманда встала на колени и откинула с лица грязные пряди волос. Выражение оцепенения на лице Джей-Ти вызвало на губах девушки удовлетворенную улыбку.

Но очень быстро оцепенеть пришлось ей. В мгновение ока Джей-Ти схватил ее, скрутил ей руки за спиной и, повалив, крепко прижал к себе. Их разделял только тонкий слой скользкой грязи. И ощущение было не таким уж неприятным.

Со скрученными за спиной руками Аманда была целиком во власти Джей-Ти. Ухмылка на его перепачканном лице говорила, что он тоже это понимает. Джей-Ти немного поднял руки, потом еще немного. Аманда начала медленное и очень чувственное скольжение вдоль его тела.

Она едва не задохнулась, когда ее сосок слегка коснулся сначала одной кнопки на его рубашке, а потом другой. Еще немного, и эти запачканные губы коснутся ее губ.

Но вместо этого Джей-Ти опустил руки. Грудь Аманды вновь пересчитала все кнопки на его рубашке, а ее бедра, скользнув по его телу, наткнулись на пленительную выпуклость на джинсах мужчины, которой совсем недавно не было.

Аманда затаила дыхание, предвкушая спокойную, плавную езду, на какую был способен только Джей-Ти.

Обратное путешествие не разочаровало ее. На сей раз Аманда проделала путь до самых губ Джей-Ти. Его губы приобрели привкус песка, но только не его язык. Поцелуи обещали увлечь Аманду туда, где она никогда не была, но очень хотела побывать.

Джей-Ти ослабил хватку, чтобы погладить перепачканные волосы Аманды. Почувствовав, что ее руки наконец-то на свободе, Аманда просунула их под рубашку ковбоя и дотронулась до его запачканной скользкой кожи.

— Это публичное проявление любви было устроено специально для меня? — крикнула с крыльца Карла.

Аманда резко отстранилась от Джей-Ти.

Он отпустил ее и откатился в сторону. Встав, он протянул грязную руку Аманде, но девушка медлила, ожидая его объяснений. Однако Джей-Ти, как обычно, отделался молчанием, что нисколько не удивило Аманду.

Но Карла не унималась:

— Можешь не отвечать, мы все знаем ответ.

Когда Аманда так и не взяла его протянутой руки, Джей-Ти опустился на одно колено, подхватил девушку на руки и понес ее к дому.

— Извини нас, — бросил он, протискиваясь мимо Карлы. Вслед за ним тянулся грязный мокрый след. — Продолжение представления пройдет за закрытыми дверями.

Поднимаясь по лестнице, Джей-Ти несколько раз перехватывал руки, а Аманда крепко держалась за него, боясь упасть.

Прямо в одежде Джей-Ти зашел в душевую кабину и только потом открыл кран. Его сильные руки по-прежнему сжимали девушку в объятиях, от него исходил запах свежей влажной земли. Аманда закрыла глаза под прохладными струями воды. Холодный душ — именно это и требовалось им обоим. Но принять его по отдельности было бы даже лучше.

Джей-Ти вышел из душевой кабины и начал стаскивать мокрую одежду со своего крепкого мускулистого тела, а Аманда задернула занавеску. Она вся была покрыта мурашками с ног до головы, но не от ледяного душа. Черт бы побрал этого ковбоя! Стремление не хотеть его, кажется, стало ее повседневной навязчивой идеей.

— Подай мне полотенце! — крикнула Аманда из-за занавески.

В тот же момент у нее в руках оказалось пушистое темно-синее полотенце.

— Спасибо, — пробормотала она, решив не обращать внимания на явную сексуальную неудовлетворенность Джей-Ти.

Отжав свою одежду, Аманда появилась из-за занавески закутанная в махровую простыню.

Джей-Ти сушил волосы. Увидев Аманду, он остановился, а потом бросил влажное полотенце к ее ногам, словно перчатку. В ответ девушка бросила к его ногам ворох своей мокрой одежды. Не только он один испытывал неудовлетворенность.

— Аманда. — Джей-Ти отвернулся, но продолжал смотреть на ее отражение в зеркале. Он провел пальцами по волосам. — Я хочу тебя. Разве это так плохо?

Аманда изучала отражение Джей-Ти. От взгляда его карих глаз у нее начали дрожать колени, и она вынуждена была сесть на закрытую крышку унитаза. Но затем громкий стук в дверь напомнил ей о том, что Карла все еще бродит по дому.

— Прибереги романтические слова для более подходящего случая, — бросила Аманда. — Карла не слышит нас через перекрытия.

— Я запомню твой совет, приберегу романтические слова для более подходящего случая. — Джей-Ти дружески чмокнул девушку в губы, прежде чем его закутанная в полотенце фигура удалилась в прилегающую к душу спальню.

К тому времени, как Аманда закончила сушить волосы феном и зашла в спальню, Джей-Ти там уже не было. Оба ее чемодана лежали на кровати.

Как предусмотрительно! Он перенес ее чемоданы из другой комнаты, чтобы она могла одеться.

Аманда потратила немного больше времени, чем обычно, на укладку волос и макияж. Не важно, уедет Карла или останется, но Аманда приняла вызов и не хотела ударить в грязь лицом. Она прикоснулась к губам кисточкой. Ей не хотелось разочаровывать ни Карлу, ни Джей-Ти.

Когда она спустилась вниз, ее глазам предстала идиллическая картина. Джей-Ти жарил на углях бифштекс, а Карла сражалась с ножом для чистки овощей, нарезая некое подобие салата. Коротышка, расположившийся за круглым столом красного дерева, помахал Аманде рукой.

— Вы просто успокоение для воспаленных глаз, — сказал Коротышка, ухмыляясь и подкручивая свои темные усы.

Джей-Ти бросил взгляд на Аманду, а Карла нахмурилась. Аманда одарила их улыбкой, прежде чем обойти стол, зазывно покачивая бедрами, и присоединиться к Коротышке.

Он достал из ящика со льдом и открыл банку пива.

— Вы, я вижу, преуспели. — Коротышка передал ей банку и стеклянную кружку.

— Да уж дела идут в гору, — пробормотала себе под нос Аманда, наливая пиво. Нахмурившись, она посмотрела на кружку, полную пены.

Коротышка ущипнул ее за щеку и взял еще одну кружку. Слегка наклонив ее, он налил пиво так, что образовалась целая шапка пены. На лице Аманды снова появилась улыбка. Коротышка прикоснулся своей кружкой к кружке девушки, прежде чем выпить.

Аманда поднесла пиво к губам, когда ее глаза встретились с взглядом Джей-Ти. Она опустила кружку и провела языком по губам, медленно слизывая пену. Мужчина прикрыл глаза. Аманда нахально подмигнула ему и кивнула головой в сторону наблюдавшей за происходящим Карлы.

А теперь пусть думает, что все это значит! То ли Аманда и впрямь хочет обладать его мускулистым телом, то ли она просто устраивает представление, чтобы насолить Карле.

Карла метнулась к столу, и Аманда заметила замотанные пластырем пальцы. Она сделала это, чтобы не повредить маникюр. Женщина поставила на стол миску с порубленными листьями салата, украшенными неровно нарезанными красными и оранжевыми овощами. После этого Карла плюхнулась на скамейку напротив Аманды, схватила свое крепкое пиво и залпом выпила его.

Очевидно, приготовление салата лишило ее сил. Карла еще не поставила на стол пустую кружку, а Джей-Ти уже раскладывал бифштексы по тарелкам.

— Слабо поджаренный, — шлеп, — слабо поджаренный, — шлеп, — слабо поджаренный, — шлеп. — Отлично, — провозгласил он, а потом бросил в тарелку Карлы сильно зажаренный кусок мяса.

Беседу нельзя было назвать слишком оживленной. Звенела посуда, шуршали салфетки, хлопали и шипели пивные банки.

— Вечеринка состоится завтра вечером, — сказал Коротышка.

— Да, — ответил Джей-Ти.

— Какая вечеринка? — поинтересовалась Аманда.

— Местный светский раут. — Карла презрительно сморщила нос.

— Что за вечеринка? — повторила Аманда.

— В честь помолвки Коротышки и Мадж. — Джей-Ти протянул руку и похлопал Коротышку по плечу. — Свадьба состоится в следующем месяце. А я — шафер.

— Поздравляю. — Аманда пожала руку Коротышки. Сообщение удивило ее, так как Коротышка сказал ей, что не женится до тех пор, пока Джей-Ти не остепенится и не обзаведется семьей. Она посмотрела на Джей-Ти, а потом перевела взгляд на Карлу. Они совсем не были похожи на счастливую пару.

— Вы приглашены, — обратился Коротышка к Аманде.

— Спасибо. Наконец-то я познакомлюсь с Мадж.

— Я уже знакома с ней, — ласково произнесла Карла.

— Можешь себе представить женщину, владеющую целым городом? — возбужденно воскликнула Аманда.

Но Карла лишь пожала плечами.

— Разве тебе не хочется узнать все? Кто основал город? Когда? Как? И почему? — Аманда посмотрела на Коротышку. — Мадж, должно быть, устала от «пытливых умов». Как думаете, она захочет говорить об этом?

— Угу.

— Отлично. Где состоится вечеринка и во сколько?

— В восемь, в баре.

— Можете на меня рассчитывать. Я приду.

— Я тоже, — произнесла Карла, устало теребя пластырь на пальцах.

Аманда встала и начала убирать со стола тарелки. Остальные даже не двинулись с места.

— Ну вставай, — проворчала она.

— Но я же готовила, — плаксиво ответила Карла.

— Ты приготовила салат? — Глаза Аманды округлились. Джей-Ти прокашлялся. Коротышка с трудом подавил смех. А Карла так и не пошевелилась. Аманда продолжила собирать тарелки.

— Думаю, будет только справедливо, если я уберу со стола. Я ведь не готовила. Ты должна дать мне рецепт.

— Будет справедливо, если я помогу. — Шести с половиной футовая фигура Коротышки поднялась со стула.

— А ты сиди, — бросила Аманда, похлопав попытавшегося было встать Джей-Ти по плечу. — Ты помогал Карле готовить.

Пока Коротышка и Аманда мыли на кухне тарелки, Джей-Ти заперся в кабинете, а Карла снова занялась своим маникюром.

Джей-Ти не показывался из своего убежища до тех пор, пока не пришло время подавать сливочно-ореховое мороженое. На крыльце четыре плетеных кресла-качалки, поскрипывая, выводили нестройную мелодию. А стук ложек по вазочкам для мороженого служил неким подобием аккомпанемента.

Коротышка собрал вазочки, чтобы занести их на кухню на пути к выходу. Он уже попрощался и пожелал всем спокойной ночи.

— Я тоже пойду, — сказала Аманда, зевая и поднимаясь со своего кресла. — Где моя комната?

Джей-Ти вскочил с кресла:

— Я покажу.

Карла надула свои кораллово-красные губы:

— Я тоже пойду наверх.

Войдя в дом, Джей-Ти не стал терять времени даром. Он погасил свет и запер входную дверь. Пока Аманда ждала его, Карла направилась наверх, стуча по ступенькам своими высоченными каблуками. Джей-Ти взял Аманду за руку и повел ее на второй этаж через темный дом.

— Дорогая, — произнес он, открывая дверь своей спальни перед упиравшейся Амандой.

— Это твоя спальня, — прошептала девушка.

— Я могу все объяснить. — Джей-Ти тоже перешел на хриплый шепот. В холле открылась дверь. — Быстрее, — Джей-Ти потянул Аманду за руку, — чтобы Карла нас не услышала.

Аманда оглянулась, и в этот момент Каттер затащил ее в свою комнату.

— Говори, я слушаю, — угрожающе произнесла Аманда в темноту.

— Дорогая, — снова начал Джей-Ти.

— Давай лучше включим свет.

Джей-Ти протянул руку и нажал на выключатель над ее головой. Сноп яркого света заставил Аманду зажмуриться. Рука Джей-Ти осталась на выключателе. Шелковистые волоски на его руке щекотали шею и плечо девушки. Он наклонился. Его губы находились всего в нескольких дюймах от ее лица.

Аманда затаила дыхание. Она ждала объяснения.

— Аманда, — начал Джей-Ти. Девушка увидела, как его губы сложились, произнося ее имя. Она ощутила на своем лице его дыхание.

— Не говори ничего, — выдохнула она и больно ударилась головой о стену, пытаясь отстраниться от губ Джей-Ти. — Мы будем спать в одной комнате, чтобы заставить Карлу ревновать?

— Да, — согласился он, вновь сокращая расстояние между ними.

— Джей-Ти, — произнесла она, загипнотизированная очертанием его губ, — у тебя есть спальный мешок?

— Нет.

— А пижама?

— Нет.

— Ни спального мешка, ни пижамы. В чем же ты будешь спать?

И тут он накрыл ее губы своими.

— Ч…ТО? — тяжело дыша, переспросила она, когда Джей-Ти наконец оторвался от ее губ.

— Я лягу спать с тобой вместе. — Его голос прогрохотал у нее в ушах, словно горный обвал. Пол закачался у нее под ногами, стены начали оседать, и Аманду охватила паника.

— Не слишком хорошая идея.

— Я надену пижаму, — пообещал Джей-Ти.

— Но ведь ты сказал, что у тебя ее нет?

— Я позаимствую у Коротышки.

Глава 11

Сатиновая пижама Коротышки являла собой заветную мечту любого ковбоя.

— Очень красочно. — Аманда подавила смешок. — Эти маленькие красные, желтые и голубые фигурки — ковбои и лошади? — Она не удержалась и расхохоталась.

Завернутая штанина яркой пижамы раскрутилась, и Джей-Ти едва не растянулся на пути к кровати. Несмотря на то, что он был высоким и стройным, Коротышка явно превосходил его по росту. Впрочем, Коротышка был на несколько дюймов выше любого известного Аманде мужчины.

— Ковбоя зовут Рой Роджерс, а лошадь — это Триггер. — Джей-Ти досадливо посмотрел на мешающую идти штанину. — Мадж подарила эту пижаму Коротышке на Рождество. Она купила комплект.

— Должно быть, она поклонница Роя.

— На ее пижаме изображена Дейл, — объяснил Джей-Ти, заметив непонимание в глазах Аманды. — Ну, Дейл Эванс… жена Роя.

— А, теперь вспомнила! Черно-белые вестерны. Рой и Дейл и их верный конь Триггер. — Аманда широко улыбнулась. — У Мадж отличное чувство юмора.

Джей-Ти по-прежнему сердито разглядывал пижаму.

— Очевидно, у тебя тоже.

Он запрыгнул на кровать и ударил подушку кулаком, едва не лишив ее перьев. После этого он повернул хмурое лицо к Аманде.

— Мило, — сказал он, дернув ее за рукав.

— Спасибо.

Время белых ночных рубашек прошло. Ее коричневая непрозрачная пижама была застегнута на все пуговицы. Сексуальные фантазии имели право на существование, но лишь в том случае, если им удалось бы проникнуть сквозь плотную ткань пижамы.

Аманда провела беспокойную ночь, а поутру обнаружила, что у Джей-Ти отвратительное настроение. Он тоже не выспался и чувствовал себя разбитым.

Дьявол, это был только второй день. Впереди еще пять, да и этот наступивший был не совсем потерян.

Сегодня состоится вечеринка. Вечеринки — особенно те, которые устраиваются в честь помолвки, — делают женщин мягче. Сегодня вечером Аманда будет его. Она, конечно, сопротивляется. Но стоит ей сдаться один раз, и его любовь восторжествует. Победа будет у него в руках.

* * *

Мадж закрыла свое заведение для проведения частной вечеринки. На месте бильярда располагался стол, заставленный блюдами с жареными цыплятами, мясом в соусе, тушеными и свежими овощами. Вокруг толпились люди. Из музыкального автомата лилась приятная мелодия.

К Аманде подошел Коротышка, чтобы познакомить ее с Мадж.

Сначала Аманда увидела рыжевато-русые волосы, заплетенные во французскую косу. Но при звуке голоса Коротышки голова с замысловатой прической повернулась, и на Аманду посмотрело улыбающееся лицо, формой очень напоминающее сердце. Искрящиеся голубые глаза были похожи на покачивающиеся бутоны голубого водосбора. Стройная женщина прильнула к плечу Коротышки.

— Поздравляю, — обратилась Аманда к улыбающейся паре.

— Ну разве не прелестное существо? — проворковала Мадж на ухо Коротышке, пожимая руку Аманды.

Ковбой одобрительно кивнул. Когда оба они, широко улыбаясь, смотрели на Аманду, она чувствовала себя оцениваемой племенной кобылой.

— Коротышка так много мне рассказывал о вас, — произнесла Аманда, стараясь переключить их внимание с собственной персоны на что-нибудь другое. — Просто невероятно, что вам принадлежит целый город.

— Не совсем так, — скромно ответила Мадж. — Я унаследовала его.

— Но даже если и так, он, должно быть, насквозь пропитан историей.

— Это уж точно. Окруженное четырьмя штатами, это место было очень удобным для первых поселенцев и им подобных.

— Им подобных… вы имеете в виду игроков и дуэлянтов?

— Да, — подтвердила Мадж.

— Ковбоев, погонщиков скота? — возбужденно допрашивала Аманда.

— Целые толпы ковбоев.

— Рудокопы на их пути к золотым копям?

— А как же без них! Их деньги были не хуже золота, — тихо засмеялась Мадж.

— Значит, Кендалы были лавочниками, снабжавшими ковбоев, рудокопов и поселенцев?

— Не совсем так, — сказала Мадж. — Сестры Кендал были сногсшибательными красавицами. Их было пятеро. Мужчины приезжали издалека, чтобы потратить на них свое время и деньги. Молва, знаете ли, делала свое дело. Это здание было раньше игорным домом. Кузин Кендал природа наградила не так щедро… я говорю о красоте… Они готовили еду и помогали по дому. Кендалы процветали.

— О, — кивнула Аманда, боясь снова сказать что-нибудь невпопад.

— Да, сестры Кендал были владелицами публичного дома. Очень захватывающий, прибыльный, но рискованный бизнес.

— Да уж, захватывающий, — согласилась Аманда.

— От прежнего убранства ничего не сохранилось, — сказала Мадж, обводя рукой помещение, потом она привлекла Аманду к себе. — Кроме кровати Кэти Кендал. Латунной кровати.

— Кэти была одной из сестер Кендал? — Глаза Аманды расширились от охватившего ее любопытства.

— Кэти была самой младшей, самой красивой и самой богатой из сестер. Она раньше всех отошла от дел. — Мадж рассмеялась. — Ее постель принесла ей золота больше, чем все окрестные шахты.

Счастливая Аманда крепко сжала руку Мадж.

— Мне так хочется ее увидеть.

— Увидеть… вы будете спать в ней. Я установила эту кровать в комнате для гостей. Еще не было ни одного гостя, который пожаловался бы на бессонную ночь. — Мадж подмигнула девушке. — Легенда гласит, что спящий на этой кровати увидит во сне золото, точнее, золотое обручальное кольцо, с выгравированным на нем именем любимого.

— Вы это только что придумали, — поддразнила Аманда.

— Честно. — Мадж подняла руку, словно давала клятву. — Увидите сами, когда проведете на этой кровати хотя бы одну ночь.

— Крепкий сон уже сам по себе является соблазном, — зевнула Аманда.

— Плохо спали? Наверное, все дело в неровном комковатом матрасе.

— И впрямь все дело в неровностях, — с готовностью согласилась Аманда.

— Вам следует лишь провести рукой, чтобы их разгладить.

— Пыталась несколько раз, но они не пропадают.

— Как печально.

Но тут к ним присоединилась Джолин. Она вела под руку мужчину.

— Аманда, хочу познакомить тебя с Фредом.

Фред, безнадежный холостяк. Неужели Джолин все еще не оставила надежды сосватать его ей? Аманда с подозрением посмотрела на нее, а потом перевела взгляд на мужчину.

Интересно, почему Фред никак не мог найти себе невесту? Он был высоким, красивым и совершенно лысым. Его лоснящийся череп придавал ему своеобразный шарм. Он подчеркивал форму его головы, глаз и губ. Отсутствие волос, казалось, лишь подчеркивало выдающиеся детали его внешности. Одним словом, Фред оказался довольно привлекательным парнем, хотя и не таким привлекательным, как Джей-Ти.

— Мы хотели бы ненадолго отвлечь ваше внимание, — произнес Фред глубоким звучным голосом. Он обнял Джолин за плечо, чтобы стало понятно, кого это он подразумевал под словом «мы», и поцеловал ее в щеку. — Джолин наконец согласилась стать моей женой.

У Аманды чуть глаза не выскочили из орбит. Ведь только неделю назад Джолин горела желанием отдать этого мужчину Аманде, как приз за участие в шуточном соревновании. Бедняга Фред! Видно, у него богатый внутренний потенциал.

— Желаю удачи, — сказала Аманда, полагая, что удача пригодится Фреду больше, чем поздравления.

После многочисленных поздравлений, пожеланий и слов благодарности обе счастливые пары удалились, чтобы поделиться со всеми присутствующими своим отличным настроением.

Аманда же направилась к буфетной стойке. Но, как только девушка решила, что это место достаточно безопасно, она увидела направлявшуюся к ней Карлу. Но Аманда проявила твердость. Если она не подкрепится, у нее не останется ни единого шанса продержаться весь вечер.

На Карле было облегающее красное платье с большим вырезом. На ее ногах красовались красные же туфли на высоких каблуках. Темные волосы, обрамлявшие лицо с идеально наложенным макияжем, придерживали красные заколки. Карла была убийственно красива.

Аманда почувствовала, что ей просто необходимо съесть что-либо высококалорийное, чтобы успокоиться. Она оглядела стол в поисках еды, богатой холестерином. Жареный цыпленок. Она положила в тарелку жирную ножку.

— Вообще-то я такое не ем, но поскольку мне не надо очищать кожуру, я не жалуюсь, — сказала Карла.

— Все равно не стоит говорить так громко.

— Вполне подходящий случаю остроумный ответ. Ты такая предсказуемая.

Неожиданно умное высказывание. Аманде потребовалось еще два куска цыпленка. Шлеп. Шлеп.

— Смотри не обманись, дорогуша.

Угроза. Без майонеза с этим не справиться. Глаза Аманды неистово шарили по тарелкам. Картофельный салат. Она положила порцию в свою тарелку.

— Я должна рассказать тебе кое-что очень личное. — Карла приблизилась к Аманде, и девушку тут же окутал аромат роз. Неужели все женщины Джей-Ти пользуются духами с таким запахом? Может, им известно что-то, чего не знает Аманда? Может, Джей-Ти питает слабость к розовым кустам?

— Секрет, — пробормотала Аманда, кладя во вторую тарелку шоколадные пирожные с орехами. Секреты следовало приправить шоколадом и сахаром. Этот разговор таил в себе потенциальную опасность. Аманде грозила пятифунтовая прибавка в весе.

Карла потащила девушку в пустой угол. Тарелки в ее руках закачались, рискуя упасть на пол. Но большая рука Джей-Ти подхватила одну из них.

— Должно быть, собиралась поделиться с кем-то? Этого слишком много для одной девушки-ковбоя.

Аманда огляделась. Где же тут девушка-ковбой?

— Что-нибудь уронила? — Джей-Ти посмотрел на пол. Карла подняла глаза.

— Я поделюсь с тобой, Джей-Ти. Десерт мы можем оставить на потом. — Карла обольстительно прикрыла глаза.

Аманда вонзила зубы в пирожное.

Джей-Ти тоже взял одно с тарелки и отломил кусочек. Карла же, казалось, старательно пыталась вывести из организма лишние калории.

Аманда опустилась на стул у стоявшего рядом свободного стола. Джей-Ти присоединился к ней. Карла последовала его примеру.

Карла грызла ножку курицы, в то время, как Джей-Ти доедал с тарелки все остальное. Аманда подбирала крошки пирожного. Вскоре все трое перестали жевать и воззрились друг на друга.

Когда Мадж помахала Аманде рукой и окликнула ее, та с готовностью покинула стол. Джей-Ти последовал за ней и успел обнять ее за талию в тот момент, когда девушка присоединилась к друзьям Мадж.

— Хочу, чтобы ты попробовала кое-что вкусненькое, — сказала виновница торжества, протягивая Аманде стакан для коктейля. — Это сакерита. Смесь саке и «Маргариты».

— Ни разу не пробовала саке, — сказала Аманда, делая осторожный глоток.

— Я попробовала этот напиток в ресторане Денвера в прошлом месяце. Теперь саке варят прямо здесь, в Колорадо.

— Вкусно, — произнесла Аманда после второго глотка.

— Черт возьми, Мадж, — отмахнулся Джей-Ти, когда Мадж сунула ему в руку стакан, — ни один уважающий себя ковбой не станет пить сакериту. Это напиток для изнеженных мужчин.

— Хорошо. — Она потрепала его по щеке, словно упрямого мальчишку. — В следующий раз мы научим Аманду готовить «пистолет».

— Никогда не пробовала, — сказала Аманда со все возрастающим любопытством.

— Дорогая, в состав «пистолета» входит пиво, а с этим напитком ты справиться не можешь.

— Это потому, что я забыла поесть.

— А мне нравится, когда ты пьешь на голодный желудок, — пробормотал Джей-Ти Аманде на ухо, а его рука еще крепче сжала ее талию.

— Джей-Ти, — беспокойно проворчала она.

И тут к ним присоединилось пропавшее звено. Карла прижалась к Джей-Ти, потягивая напиток из его стакана, воркуя что-то насчет его «богатого» букета.

Все трое так и провели бок о бок остаток вечера: Джей-Ти словно приклеился к Аманде, а Карла — к Джей-Ти.

Домой они тоже поехали втроем, усевшись в кабину грузовика. Аманда не пыталась опередить Карлу и сесть рядом с Джей-Ти. Она устало прижалась головой к стеклу дверцы. Карла же беспрестанно ерзала на сиденье, прижимаясь к Джей-Ти чаще, чем того требовали приличия, по мнению Аманды. Она надеялась, что красотка в красном покроется синяками к концу поездки, Она представила, как в лицо Карлы ударяется гнилое яблоко. Мысль об этом вызвала на ее губах улыбку и настроила на мирный лад до конца поездки.

Когда Джей-Ти пошел запирать двери в доме, Аманда попыталась укрыться в кабинете, но ей это не удалось. Карла следовала за ней неотступно и снова завладела ее вниманием.

Она скривила свои красные губки.

— Мой секрет это скорее дилемма личного характера.

Аманда пожала плечами. Хватит с нее на сегодня драм.

— Может, ты как-нибудь сама с ней разберешься? Мне это неинтересно.

— А следовало бы поинтересоваться. — Карла делала ударение на каждом слоге. — То, что я тебе скажу, заставит тебя упаковать вещи и уехать отсюда.

— Карла…

— Я беременна.

Рот Аманды непроизвольно открылся. В комнате воцарилась тишина, которую нарушили лишь гулкие шаги Джей-Ти по твердому деревянному полу.

Мужчина остановился в дверях, переводя взгляд с Аманды на Карлу. Ни та, ни другая не двигалась с места. Даже казалось, что они вообще не дышат.

— Я иду спать. — Джей-Ти прищурился и посмотрел на Аманду.

Но девушка не сдвинулась с места, словно приклеилась к полу. Она избегала смотреть ему в глаза. Ей нужно было побыть одной, чтобы обдумать признание Карлы.

— Мне нужно поработать над рукописью. — Аманда теребила бумаги, лежавшие на столе.

— Я думал, ты сегодня закончила работу.

Аманда по-прежнему не поднимала глаза, но ей и не нужно было. Уже по голосу Джей-Ти она знала, что его лицо приняло обычное мрачное выражение. Она также знала, что он прикрыл свои мягкие карие глаза, чтобы скрыть замешательство.

— Я должна запаковать рукопись, чтобы отправить завтра по почте.

— Ты скоро поднимешься?

— Да. — Аманда наконец подняла глаза, надеясь разглядеть в глазах Джей-Ти ответ на мучивший ее вопрос, но он отвернулся и пошел наверх. Карла поспешно отправилась за ним, оставив Аманду делать выводы наедине с самой собой.

Из-за заявления Карлы свеча надежды погасла. Теперь она не может остаться, даже если Джей-Ти попросит ее. Аманда с трудом сдержала слезы. Предательство Стюарта породило весь этот кошмар.

Стюарт хотел жениться на Аманде и при этом играть роль воскресного папы для ребенка своей подруги-официантки. Но Аманда настаивала на том, что отцовство требует большей ответственности, что оно предполагает нечто большее, чем воскресные визиты.

Она очень настаивала на этом, но у нее были на то свои причины. Аманда воспитывалась в неполной, хотя и счастливой семье. Несчастье приходило после визитов отца, во время которых он расточал такую любовь и внимание, что невольно напоминал Аманде о том, чего она была лишена.

Она помнила, как в один прекрасный вечер Стюарт принял решение жениться на своей своенравной подружке. Помолвка приближалась, и Стюарт позвонил Аманде, чтобы выразить свое соболезнование. Она была расстроена и одинока и приняла его дружескую поддержку. Это было большой ошибкой. Его визиты участились, а сам он казался таким влюбленным, что избегать сплетен теперь уже не удавалось. Аманда объяснила, что не хочет быть частью его новой семейной жизни. Как бы то ни было, но их отношения со Стюартом закончились. Аманда собралась и уехала. Быстро и далеко — в Колорадо. Покинуть Колорадо и Джей-Ти будет не просто, и облегчения это не принесет. Она представила Джей-Ти в роли отца. Он так мечтал об этом.

Аманда решила утром припереть Карлу к стенке. Может, она вовсе не беременна. Может, Карла все это выдумала, чтобы заставить ее убраться с ранчо. Может, кто-то другой был отцом. Если нет, то, возможно, она отдаст ребенка на воспитание Джей-Ти, пока сама будет странствовать совсем по другим пастбищам. Было столько возможностей решить проблему!

Но разве это имело какое-то значение? Аманда уезжает через несколько дней и никогда больше не увидит этих людей. Джей-Ти, Карлу, ребенка — если таковой существует, и если его отцом является Джей-Ти, и если Карла сохранит его.

Все эти «если» и «может» крутились у нее в голове, напоминая отдаленные раскаты грома. Аманда закрыла глаза и потерла виски.

Так много вопросов, и ни на один из них нет ответа. И давать ответы должен не только Джей-Ти, даже если они у него есть.

— Аманда.

Джейк.

Аманда открыла глаза. Источник всех ее огорчений стоял в дверном проеме, босой и без рубашки. Его джинсы были застегнуты только на молнию, пуговица оставалась расстегнутой. Волосы растрепались после сна. Она хотела его, и ощущала при этом почти физическую боль.

Когда ее глаза встретились с глазами Джей-Ти, Аманда почувствовала, как ее затягивает образовавшаяся в его душе пустота, которую она могла заполнить. Странные мысли. А хотел ли он, чтобы эта пустота была заполнена? Заботило ли его, кто именно заполнит эту пустоту?

— В пристанище ковбоя одиноко без тебя, — пробормотал он, перенося вес с одной ноги на другую и внимательно глядя на девушку из-под отяжелевших век.

Его низкий голос звучал мягко, и Аманда почувствовала ужасную слабость.

Мысли о Карле и ее беременности померкли. Возможно, это будет последняя ночь, которую Аманда проведет в его доме, в его постели, в его объятиях. Искушение лишило ее самообладания.

— Аманда, идем ко мне в постель. Я не трону тебя. Просто мне необходимо, чтобы ты была рядом.

Джей-Ти решительно протянул руку.

Необходимость — это не любовь, но все же это было нечто большее, чем просто желание. И этого достаточно. Большего он предложить не мог.

Джей-Ти все еще стоял с протянутой рукой, ожидая. Аманду.

Она поднялась с дивана и подошла к нему. Он обнял ее за талию и прижал к себе. Так они и поднялись по лестнице, не разжимая объятий.

Глава 12

— Ну давай, Карла, выкладывай.

Аманда сидела за кухонным столом и наблюдала, как Карла грызет подсушенный хлеб. Девушка раздраженно вздохнула.

— Что это ты ешь сухари? Утреннее недомогание?

— Тебе это так интересно?

— Ты знаешь, что да. Сначала ты заварила кашу, а теперь в кусты. И все так драматично! Для чего ты разыгрываешь здесь мыльные оперы?

Карла положила подгоревший хлеб в тарелку и отряхнула пальцы от крошек.

— Значит, я все же неплохая актриса!

— Позволь приготовить для тебя более подходящий завтрак, — Аманда направилась к холодильнику, — и налить стакан полезного и питательного молока. — Она наполнила стакан и поставила его перед Карлой. — После завтрака мы постараемся решить мучающую тебя дилемму.

— Я передумала. Я не хочу тебе ничего рассказывать, и мне не нужна твоя помощь. — Карла отхлебнула молока.

— Я так понимаю, ты все еще хочешь есть?

Карла кивнула.

— Я люблю, чтобы омлет был воздушным.

— Омлет воздушный, хлеб слегка подрумянен и с небольшим количеством масла, — произнесла Аманда чуть позже, подавая Карле блюдо: — Что-нибудь еще, пока я не села?

— Нет, дорогуша.

Аманда опустилась на стул, стоявший напротив ее соперницы.

— Хватит увиливать, Карла. Ты можешь есть и говорить одновременно. Я видела, как ты делала это раньше.

— По твоему виду не скажешь, что ты непременно хочешь услышать мой ответ. — Голос Карлы был настолько сладким, что им, как вареньем, можно было смазывать оладьи и кормить все ранчо. — Да, вечный вопрос, на который только мать может знать ответ…

Неужели Карла собиралась и дальше драматизировать ситуацию? Аманда заерзала на стуле.

— Только мать знает наверняка, кто отец ребенка.

— Не разыгрывай мелодраму, Карла. Что, забыла о современных методах? Об анализе ДНК?

— Пройдут месяцы, прежде чем можно будет это сделать. Ты готова ждать так долго?

— Не понимаю тебя, Карла. То ты хочешь говорить, то не хочешь. Неужели все это для тебя лишь игра? Даже невинный ребенок?

— Ну, и кто же из нас двоих разыгрывает драмы? В самом деле, дорогуша, это не твое дело.

— Тогда почему ты доверилась мне?

— Мне это выгодно.

— Выгодно?

— Чтобы, как можно быстрее отделаться от тебя, дорогуша.

— Ну же, не тяни… кто отец, Карла?

— Я не знаю. — Она повела плечом.

Накануне вечером Аманда перебирала в голове множество сценариев развития событий, но о таком даже не подумала. И что теперь?

— Если ты не знаешь, кто отец, — поразмыслив немного, начала Аманда, — ты наверняка знаешь, кто точно не может быть отцом.

— И тебя, конечно, интересует, есть ли в этом списке хозяин ранчо?

Аманда начала убирать со стола грязные тарелки. Чем дольше она тянула с выяснением правды, тем дольше откладывала принятие решения. Мог ли Джей-Ти входить в список претендентов на отцовство? Пока она загружала посудомоечную машину и вытирала со стола, ее нервы то сжимались в комок, то разжимались. Она бросила на стол кухонное полотенце.

— Джей-Ти есть в списке?

— Да.

Аманда вышла из кухни. Она с трудом поднялась по лестнице. Ее дрожащие пальцы долго не могли справиться с дверной ручкой. Наконец она оказалась в спальне и без сил рухнула на кровать.

От всех мыслей о Карле у Аманды закружилась голова.

Во всей этой неразберихе ясно было только одно — кто-то должен защитить интересы Джей-Ти. Если Карла решит избавиться от ребенка или сдать его в приют, Джей-Ти должен кто-то проинформировать.

Она будет защищать Джей-Ти. Кто бы мог подумать?

Сначала ему потребовалась ее помощь, а теперь защита.

Аманда начала связывать себя довольно прочными любовными узами. С обычным вожделением было гораздо легче справиться.

Поднявшись со «смертного одра», Аманда приняла душ и оделась. Теперь на ней были белые шорты и пестрый полосатый топ. Постаравшись придать походке упругость, она направилась вниз по лестнице и нос к носу столкнулась с Карлой.

— Куда-то собралась, дорогуша?

— И не надейся. Я всего лишь еду в город на почту, чтобы отправить посылку. — Аманда весело улыбнулась.

— Может, тебе нужна компания?

— Нет, Карла, ты не можешь поехать со мной. У тебя есть машина, вот и поезжай на ней.

— И что я буду делать в городе? — Она уперлась руками в бока. — У меня нет друзей, которых я могла бы навестить.

— А кто в этом виноват?

— У меня нет ничего общего с этими людьми. Они такие неотесанные.

— Тогда возвращайся, откуда приехала. — Обойдя Карлу, Аманда направилась к кабинету. Положив рукопись в большой плотный конверт и написав на нем адрес, Аманда пошла к входной двери.

— До свидания, Карла! — крикнула она погруженной в раздумья женщине, дежурящей в холле.

Не успела девушка открыть розовую дверцу своего грузовика, как ее окликнул Джей-Ти, выходивший из загона. Заслонив одной рукой глаза от солнца, Аманда другой помахала ковбою.

— Иди сюда, дорогая, — сказал он.

Оставив сумочку и пакет на сиденье, Аманда направилась к загону, чтобы поприветствовать Джей-Ти. Одна нога ковбоя, обутая в сапог, стояла на нижней перекладине сделанной из кедра ограды. Облокотившись на ее верхнюю перекладину и подавшись вперед, Джей-Ти смотрел на приближавшуюся девушку. При виде мускулистой фигуры мужчины сердце подпрыгнуло в груди у Аманды, а лицо осветилось улыбкой.

Как только девушка подошла ближе, Джей-Ти обнял ее за плечо и развернул лицом к себе. Ее спина была прижата к изгороди, а бедро — к его ноге, стоявшей на перекладине.

От него пахло свежим воздухом и сеном.

— Ты прекрасно выглядишь сегодня.

— Спасибо, — прошептала она.

Джей-Ти наклонился, и его губы оказались совсем рядом. Аманда прильнула к нему.

— Я испачкаю тебя, — сказал Джей-Ти, но в его голосе не было ни капли сожаления.

— Эта ткань хорошо стирается. — Аманда провела пальцами по воротничку его рубашки.

Его карие глаза завладели ее взглядом, обещая длинные ночи, наполненные любовью, сокровенными словами, сегодня и всегда.

Безудержные мечты.

Наконец его горячие губы скользили по ее губам, словно заново узнавая их. Напоследок проведя языком по ее нижней губе, Джей-Ти отстранился.

— Куда направляешься, дорогая?

— На почту, а потом заеду к Мадж. Тебе что-нибудь нужно в городе?

Палец Джей-Ти чертил горизонтальные полоски вдоль талии девушки.

— Мне нужно заехать в одно место посмотреть быка. Я могу подождать, пока ты вернешься. Мы могли бы съездить вместе.

Посмотреть быка…

Прикосновение мужчины завораживало. Как она могла отказаться?

— Это похоже на свидание, — хрипло прошептала Аманда. Она коснулась губами его подбородка. — Не волнуйся, я не жду цветов и конфет.

Джей-Ти рассмеялся:

— Это хорошо, потому, что я был уверен, что они не нужны тебе.

Когда Аманда развернулась, Джей-Ти схватил ее за запястье:

— Аманда…

— Джейк. — Девушка улыбнулась.

— Если ты хочешь, чтобы я подарил тебе цветы и…

Она отрицательно покачала головой, а затем развернулась и поплыла к грузовику на розовых облаках мечты. Может, это были всего лишь клубы пыли, вырывающиеся из-под ее туфель, но это не меняло того факта, что Джей-Ти в самом деле хотел купить для нее цветы и конфеты.

* * *

В почтовом отделении, расположенном в универсальном магазине, Аманда встретилась с начальником почты, директором магазина, нотариусом и мировым судьей в одном лице.

— Привет, меня зовут Луни Кендал, — сказал тощий мужчина в очках, показавшийся из окошка. — Мы встречались с вами вчера на вечеринке. Слышал, вы влюблены в Джей-Ти. Думаю, вам следует знать, что он слишком, раздражительный и злой и совсем не подходит для брака.

— Спасибо. — Аманда подмигнула серьезному мужчине с тонкими губами. — Я обязательно передам ваши слова Джей-Ти.

— Он не удивится.

Затем в дверь, над которой позвякивал колокольчик, вперевалку вошла пожилая седоволосая женщина.

— Привет, миссис Кендал. Идите сюда. К нам пожаловала эта девушка с востока.

— Миссис Кендал не может организовать вечеринку, — сообщил Луни, пока женщина пробиралась по узкому проходу. Аманда изобразила на лице улыбку. — Миссис Кендал, это Аманда Мартин. Женщина, влюбленная в Джей-Ти, — повысив голос на целую октаву, провозгласил Луни.

— Приятно познакомиться, но я не влюблена в Джей-Ти.

— Не переживайте. — Миссис Кендал похлопала Аманду по руке конвертами, которые держала. — Мои деньги в вашем распоряжении.

— А мои — нет! — высунувшись из окошка, прокричал Луни так громко, словно женщина была туга на ухо.

— Ставки два к одному в ее пользу. Я слышала, что Джей-Ти улыбнулся… да не один раз, — ответила женщина.

Аманда закатила глаза к потолку, обитому ржавыми листами.

— Вы рискуете потерять свои деньги! — снова прокричал Луни, и на этот раз его голос сорвался на фальцет.

Пока Аманда рылась в сумочке в поисках кошелька, чтобы оплатить посылку, миссис Кендал снова похлопала ее конвертами. На этот раз по локтю.

— Эта красотка не подведет меня. Не важно, с востока она или нет.

— Спасибо. — Аманда помахала рукой, поспешно выходя на улицу.

За обедом Аманда встретилась с Мадж.

— Послушай, здесь что, действительно делают ставки на людей?

— Садись, давай выпьем кофе. — Мадж указала на свободный стул. — Не беспокойся на этот счет. Мы с Коротышкой поставили на тебя не больше сотни.

Аманда опустилась на красный виниловый стул.

— Сто долларов? Вы с ума сошли? Кому, как не вам с Коротышкой, знать, что я уезжаю через пять дней.

Аманда зажала в руках чашку с кофе.

— Не сомневайся, — уверила девушку Мадж. — Джей-Ти ни за что тебя не отпустит.

Мадж искусно перевела разговор на менее щекотливую тему. Она рассказала Аманде еще одну историю о Кэти Кендал и вновь настояла, чтобы Аманда провела ночь в ее кровати.

— Ни за что не уеду из Колорадо, не поспав на латунной кровати, — пообещала Аманда, поднимаясь. — Пока. — Она помахала рукой.

* * *

У Аманды возникло неприятное ощущение, что ее преследуют. На обратном пути за ней неотступно ехал зеленый фургон. Она посмотрела в зеркало заднего вида. Вдоль дороги было не так много поворотов, но все же встретилось несколько, которыми мог бы воспользоваться фургон.

Аманда решила, что становится параноиком. Это было вполне возможно после нескольких дней проживания бок о бок с Карлой. Джолин после ухода с ранчо стала вполне здравомыслящим человеком.

Возможно, у водителя фургона были какие-то дела на ранчо. Если бы дорога не была такой пустынной, а радиатор фургона не располагался бы так близко от бампера ее автомобиля, Аманда скорее всего не обратила бы на него внимания.

Наконец впереди показались кедровые ворота ранчо, пыльная, вымощенная гравием дорога и дом. Аманда заглушила мотор и, выйдя из машины, поспешно направилась к спасительным ступеням крыльца.

— Мадам, — раздался у нее за спиной молодой мужской голос.

Аманда повернулась и оказалась нос к носу со связкой блестящих шаров из фольги, наполненных гелием.

— Подождите, есть еще кое-что, — сказал молодой человек и направился к фургону. Вскоре он вернулся с букетом роз и атласной коробкой конфет в руках.

У Аманды открылся рот от удивления, а глаза наполнились слезами.

— Господи, но как?..

— Джей-Ти сделал заказ. Он сказал, что я не должен отвозить заказ, пока нелепый… я хотел сказать маленький… розовый грузовик не покинет город.

— Подождите. — Дрожащими пальцами Аманда достала несколько купюр из кошелька и протянула их парню.

— Мадам, этого слишком много, — запротестовал тот и вернул их девушке.

— Нет! — радостно закричала счастливая Аманда и побежала к крыльцу. — Этого недостаточно.

Прижимая к груди охапку подарков, смеясь и плача, она протиснулась в дверь прямо в объятия Карлы.

— Очередной тактический ход, чтобы вызвать во мне ревность, — произнесла она, хватая Аманду за руки костлявыми холодными пальцами. — Когда малыш появится на свет, Джей-Ти меня завалит такими же подарками.

— Если он отец. — Аманда решила, что не позволит Карле испортить ей прекрасное настроение. И потом, в городе ставки два к одному в ее пользу. Так зачем с этим бороться?

Аманда рассмеялась и побежала на кухню в поисках вазы. Когда она отпустила веревки, шарики замерли, покачиваясь, под потолком, а солнце отражалось на их боках.

Аманда осторожно поставила нежные ярко-красные розы в глиняную вазу, найденную в одном из шкафов. Кажется, ее соперницам, предпочитавшим духи с ароматом роз, было известно нечто такое, чего не знала она. Джей-Ти наверняка, был неравнодушен к розам.

Вслед за мыслью о соперницах пришло воспоминание о неприятном предостережении Карлы. Радужное настроение Аманды померкло.

Но к тому времени как Джей-Ти пришел за ней, прекрасное настроение вернулось к Аманде. Она бросилась в его объятия и осыпала поцелуями.

Однако по дороге на соседнее ранчо Аманда снова вспомнила причинявшие беспокойство слова Карлы.

Глава 13

Бык.

Аманде он не понравился. Он не нравился ей точно так же, как и тот вздор, которым обменивались Джей-Ти и Карла.

Девушка взглянула на темно-желтое животное. Оно могло бы служить своего рода предзнаменованием. Весь его вид предупреждал об опасности, в нос было вставлено кольцо. Каждой своей клеточкой он источал могущество и внушал благоговение. Аманда догадалась, что он красив, насколько могут быть красивыми быки.

Этот породистый боец должен был послужить предостережением. После родео у Аманды по логике вещей не должно было даже возникнуть желания снова увидеть быка.

И все же она стояла здесь, в коровнике, и любовалась им.

Аманда осторожно посмотрела на быка, а потом перевела взгляд на Джей-Ти. Она стояла немного позади ковбоя и мужчины, продававшего этого тяжеловесного чемпиона. До ее слуха долетали слова «вес», «темперамент», «порода».

Из-за плеча Джей-Ти Аманда еще раз посмотрела на животное. Она не нравилась Бруно. Это читалось в его взгляде. Бык закатил глаза и показал Аманде белки. Ему хотелось поточить рога о ее ребра, посмотреть на цвет ее крови. Фыркнуть над ее внутренностями, когда они упадут на солому.

Аманда сделала шаг назад, но Джей-Ти не поднял глаз. Он перешел к обсуждению качеств быка, как производителя, но все же отошел немного в сторону и, дотянувшись, взял руку Аманды в свою.

Как только они остались одни, Джей-Ти заключил Аманду в объятия.

— Когда-нибудь видела сеновал?

Такое услышишь не каждый день. Аманда поставила бы мужчине десять баллов за умение мыслить творчески.

— Нет.

— Не хочешь посмотреть?

— Зачем?

— Не могу сказать. Я должен показать.

— А, показать и рассказать. Я знаю эту игру. Сначала ты мне покажешь, потом я тебе, и мы вряд ли будем говорить о сене.

— Ты еще станешь девушкой-ковбоем.

— Я уверена, ты в них разбираешься.

Джей-Ти отстранился от Аманды. Он прищурил глаза и медленно оглядел ее с головы до ног. Помимо ее воли по телу разлился жар, и оно пылало в тех местах, на которых останавливался взгляд мужчины. Ее решимость не просто начала таять, она полилась потоком и образовала озеро в самом центре ее женского естества, там, где она меньше всего этого ожидала.

Большим пальцем Джей-Ти массировал жилку на шее девушки, чтобы успокоить бешеную пульсацию крови… и ее решимость.

— Джейк… — пробормотала Аманда, пытаясь сказать ему, чтобы он остановился.

Джей-Ти не улыбался. Его мрачное, серьезное выражение лица лишь заставляло Аманду целовать мужчину до тех пор, пока он не смягчится и не застонет. Его глаза гоже не улыбались. Они чувственно смотрели на девушку, заставляя ее погрузиться в них и никогда больше не возвращаться.

— Ну, идем? — спросил он тем низким, хриплым голосом, от которого Аманда всегда слабела и теряла решимость.

Аманда взобралась вверх по лестнице, ведущей на сеновал. Крепкая, сильная грудь мужчины поддерживала ее сзади. Аманда чувствовала себя в полной безопасности. Она знала, что ни за что не упадет, пока ее поддерживает такая стена мускулов.

Достигнув верха, девушка отерла ладони о шорты и чихнула. Джей-Ти последовал ее примеру.

Его руки легли на бедра Аманды и притянули ее к себе. Его губы прижались к ее губам. Ей стало трудно дышать, но она не возражала против этого. Мучительная боль внизу живота, казалось, говорила ей, что дыхание не так уж важно.

Гораздо важнее было то, как губы мужчины скользили вдоль ее мягких, податливых губ. И то, как его язык играл с ней, обещая наслаждение.

Джей-Ти опасался, что, если его губы оторвутся от ее губ, она передумает. И что тогда? Он просто умрет. Прямо здесь, на этом вонючем старом сеновале.

Но в его собственном доме было слишком людно. Карла и Коротышка пристально следили за развитием событий — у каждого из них были на то свои причины. Уединиться было невозможно, даже на своем собственном сеновале.

Аманда не отказывалась от его ласк, но и не подыгрывала ему. Ее нужно было направлять. Джей-Ти взял ее руку в свою и приложил к своему мужскому естеству. Может быть, это подтолкнет ее к каким-нибудь действиям.

Так и произошло.

В мгновение пока они разделись и крепко прижались друг к другу, Джей-Ти застонал. Пальцы на его ногах болели оттого, что он пытался отстраниться и сдержать себя.

Но ему хотелось, чтобы она наконец согласилась остаться, тогда проблемы с Карлой закончатся и он сможет начать новую жизнь — с Амандой.

И это было незабываемо. Когда они лежали, тяжело дыша, вспотевшие от духоты на чердаке на колкой подстилке из сена, Аманда сама сказала об этом:

— О, Джейк, я сохраню эти нежные воспоминания и заберу их с собой.

Дьявол, он не нуждался в ее нежности! Ему нужна была ее любовь. Джей-Ти не хотелось быть чьим-то нежным воспоминанием. Он любил ее, а она хотела превратить его в воспоминание. Все это выглядело так, словно он бился головой в запертую дверь.

— Аманда, ты не можешь уехать. Карла все еще здесь. — Это должно было помочь. Он не мог напрямую просить ее остаться, но тактично намекал на это.

У мужчины такта было не больше, чем у быка. Как он мог заговорить о Карле в такой момент? Они были обнажены и едва не кричали от страсти. Джей-Ти был таким же чутким, как и Бруно.

Довольно с нее нежных воспоминаний. Да, они заключили соглашение, но оно не предполагало каких-то любовных отношений. По крайней мере до тех пор, пока не будет решена проблема с Карлой. Аманда выдернула из охапки сена соломинку и зажала между зубами, чтобы не озвучить свой ультиматум.

Но это не помогло.

— Ну что ж, — Аманда выплюнула эти слова вместе с соломинкой, — может, нам стоит устроить это представление на твоей конюшне, чтобы Карла смогла посмотреть.

— Уже думаешь о еще одном представлении? Так быстро? — Глаза Джей-Ти были прикрыты.

— Как отвратительно! — Аманда отпихнула от себя мужчину и схватила свои трусики и шорты. Бюстгальтер тоже оказался бы кстати, если бы она смогла его найти. Аманда вытащила его из-под испачканного грязью сапога Джей-Ти. Аманда надеялась, что это была земля, а не навоз.

— Джей-Ти, в один прекрасный день ты вынудишь меня на решительные действия.

— И?.. — Джей-Ти наблюдал, как Аманда надевает бюстгальтер.

— И я останусь. И никогда не уеду. И буду мучить тебя до самой смерти.

— Я просто подзадориваю тебя, дорогая. — Его глаза встретились с ее взглядом, в них читался вызов.

Аманда швырнула на грудь Джей-Ти его джинсы. Ей было легче разговаривать с ним, когда он был одет. Вообще-то разговаривать с Джей-Ти было совсем не просто, но Аманде было легче сосредоточиться, когда на нем была одежда.

Джей-Ти понял намек. Просунув ноги в джинсы, он встал и натянул их на бедра.

Аманда надела теннисные туфли и направилась к лестнице, но Джей-Ти схватил ее за ворот.

— Я спущусь первым на случай, если ты надумаешь упасть.

— Меня не так-то просто свалить.

— Я заметил, — огрызнулся Джей-Ти и начал спускаться, постепенно пропадая из виду в душной мгле сарая.

«О чем это он сейчас говорил?» Аманда пожала плечами и последовала за ним.

Когда ноги девушки коснулись последней ступеньки, сильные руки подхватили ее за бедра. Джей-Ти повернул Аманду лицом к себе, и ее губы обжег поцелуй, от которого подкосились колени. Очевидно, он хотел, чтобы девушка упала, потому, что ее ноги мгновенно сделались ватными и отказывались держать ее. Аманда крепко обхватила мужчину за шею.

Наконец он оторвался от нее, приподнял и поставил на землю. Джей-Ти кивнул, удовлетворенно усмехнулся и повел девушку к выходу.

Аманда включила радио, чтобы избежать гнетущей тишины в кабине грузовика, но Джей-Ти тут же выключил его. Пальцы Аманды нервно забарабанили по сиденью, но большая рука мужчины остановила их. Аманда положила ногу на ногу и начала ею раскачивать.

— Не нервничай.

— Я не могу. Нельзя сказать, что эта тишина способствует успокоению.

— Только когда мой язык проникает тебе в горло, вокруг царят тишина и спокойствие. Но даже тогда ты не можешь молчать. Ты издаешь звуки, которые сведут с ума любого мужчину. — Джей-Ти выгнул бровь и посмотрел на девушку.

— Ты тоже сводишь меня с ума, Джей-Ти, — добавила Аманда.

— И не только тебя, я полагаю.

— Давай придерживаться приятной беседы на отвлеченные темы.

— Хорошо, дорогая. Я знаю чудное спокойное место, где мы будем совсем одни. Там нет Карлы, и никто нам не помешает. Мы сможем делать приятное друг другу всю ночь напролет.

— Такого места не существует. По крайней мере не на твоем ранчо.

— Я показывал тебе свой глиняный дом изнутри? Даже Карла и Коротышка не смогут выследить нас в такой дали. Они ни за что не дойдут туда пешком в темноте.

— Джей-Ти, — простонала Аманда. Она только что дала себе обещание не допускать больше встреч наедине. Но она не могла устоять перед соблазном получить еще несколько нежных воспоминаний, которые согреют ее холодными зимними вечерами.

Приехав на ранчо, они вышли из грузовика, и Джей-Ти прижал Аманду к ограде. Он сдвинул шляпу на затылок и посмотрел на девушку сверху вниз.

Наступила тишина. Не в силах двинуться с места, Аманда быстро согласилась:

— Да, я согласна.

Джей-Ти провел пальцем по локону возле ее уха, а потом чмокнул девушку в лоб.

— Это свидание, — сказал Джей-Ти, а потом подмигнул. — Не волнуйся, я не жду конфет.

— Можешь съесть мои. — Аманда проследила за медленно и величаво удаляющимся мужчиной. На его походку действительно стоило посмотреть.

У двери Аманда столкнулась с Карлой.

— Все играешь с огнем. — Она вытащила соломинку из волос Аманды. — Это опасно.

— Я больше не играю в эти игры, Карла. Ты — проблема Джей-Ти, а не моя.

— Ты права. — Карла одернула блузку. При этом несколько пуговиц расстегнулось, обнажив ложбинку между грудями. — Давно пора уладить разногласия.

Качнув бедрами, она направилась на крыльцо и уселась в кресло-качалку поджидать Джей-Ти.

Когда он подошел к дому, уже стемнело. Карла прокралась вслед за ним, но как только хлопнула входная дверь, выпрыгнула из своей засады, как кошка, поджидающая добычу у мышиной норки.

Из кухни, где Аманда размораживала тушеную говядину, найденную в холодильнике, она услышала голос Джей-Ти:

— После того, как я приму душ и поем, мы поговорим.

Ужин прошел относительно спокойно. Карла ждала своего часа, словно кошка лакомого куска. А Аманда — своего, расположившись на краю подушки, которая казалась жесткой и колючей, как конский волос. Только Джей-Ти казался абсолютно спокойным. Конечно, он ведь не знал, что ему приготовила бывшая жена.

К тому времени, как все тарелки были вымыты, Аманда вся изнервничалась. Дрожащими пальцами она со звоном уронила ножи рядом с ложками. Она была абсолютно уверена, что разбила несколько тарелок, когда убирала их в шкаф. Дрожащий желудок готов был исторгнуть назад съеденную тушеную говядину.

Даже губы девушки дрожали, когда Джей-Ти поцеловал ее.

Стоя на нижней ступени лестницы, он пообещал:

— Я скоро поднимусь к тебе.

Аманда погладила его по щеке:

— Я буду ждать.

— Глиняный дом, — напомнил Джей-Ти, словно ей нужно было напоминать.

— Глиняный дом.

Наверху в спальне. Аманда попыталась немного взбодриться. Она полежала в ванне, наполненной горячей водой. Она даже отыскала духи с ароматом розы среди многочисленных флакончиков в косметичке.

После этого Аманда занялась поиском подходящей одежды. Что надевают женщины для свидания в глиняном доме, если туда нужно идти пешком? Высокие ботинки подходили для этого, как нельзя кстати. Но ведь она не могла надеть ботинки с ночной рубашкой?

Аманда остановила свой выбор на ботинках и джинсах. Такая одежда вполне подходила для обольщения ковбоя. Итак, джинсы, ботинки и… что еще? Нежная любящая забота? Небрежный секс? Чего захочет от нее Джей-Ти, когда Карла разобьет его мир вдребезги?

Глава 14

Проснувшись, Аманда обнаружила, что все еще одета в джинсы и ковбойские ботинки. И как это она могла заснуть? Девушка прислушалась. В доме, царила мертвая тишина.

Аманда протерла глаза, отыскивая взглядом часы. Светящиеся в кромешной тьме цифры говорили, что уже четыре часа утра. Аманде не нужно было протягивать руку, чтобы убедиться. Она уже почувствовала, что кровать пуста.

Где же Джей-Ти? Он так и не пришел за ней. Он так и не пришел в ее постель.

Аманда прошлась по комнате, стараясь, чтобы каблуки ее ботинок не стучали по полу. Но почему она кралась? Кого ей было опасаться?

Холл, куда Аманда спустилась, был окутан тишиной и залит белым светом луны. Девушка постояла несколько минут, покусывая нижнюю губу. Что делать дальше? Обыскать дом?

Она открыла дверь в спальню Карлы. Сюда проникал тусклый свет из холла. Комната была пуста, и совершенно очевидно, сюда никто не заходил. Аманда распахнула дверцы платяных шкафов. Пусто. Карла уехала. Аманда заглянула в две другие спальни. Никого.

Громко стуча ботинками по деревянным ступеням лестницы, Аманда спустилась вниз. В кабинете — никого, в гостиной — никого. В кухне — тоже никого. Но ведь было слишком рано, даже для жителей ранчо. Сердце девушки замерло, почти перестав биться. Неужели Джей-Ти уехал вместе с Карлой?

Аманда постаралась унять волнение, крепко прижав кулаки к бокам и сделав несколько глубоких вдохов. Она поставила варить кофе, а пока он закипал, девушка обошла весь дом в поисках записки.

Ни единого слова. Вскоре проснется Коротышка. Аманда выпила кофе и просидела до пяти утра, постукивая пальцами по столу. После этого она не могла ждать ни секунды. Поспешно выйдя через заднюю дверь, Аманда отправилась искать Коротышку возле коровника.

Она нашла его возле полевой кухни, он пил кофе.

— Доброе утро, — сказала она, заметив в отдалении Хэнка и повара. — Могу я поговорить с вами? — Кивком головы она указала на дверь.

Коротышка поднялся и последовал за девушкой, не забыв прихватить с собой кружку.

— Какие-то проблемы?

— Джей-Ти и Карла… Они оба уехали. В комнате Карлы нет вещей, и ее машина тоже исчезла. Грузовик Джей-Ти припаркован возле дома, и Бак в конюшне. — Она возбужденно показывала рукой в направлении комнаты, автомобиля и конюшни. Потом ее руки опустились. — Джей-Ти что-нибудь говорил вам?

— Нет, — пробормотал ковбой. Он искоса посмотрел в сторону дома и отхлебнул кофе.

— Он всегда уезжает, никого не предупредив?

— Нет. — Коротышка переминался с ноги на ногу. — Он найдется.

— Если вы что-нибудь услышите о нем, дадите мне знать? Я немного беспокоюсь.

Коротышка потрепал ее по волосам:

— Я непременно сообщу вам, когда он позвонит.

Если он позвонит. Аманда с трудом выдавила из себя улыбку и пошла назад к дому, но уже не так быстро.

День тянулся неимоверно долго. Ни звонка, ни самого Джей-Ти. С наступлением ночи Аманда пришла в ярость. Отлично. Совершенно очевидно, что он уехал с Карлой. Она, по всей видимости, была матерью его ребенка. Но он мог хотя бы предупредить! Если не ее, то Коротышку.

Бедный Коротышка! Он приходил в дом каждый час. На его лбу от волнения залегла глубокая складка. И с каждым визитом она становилась все глубже.

Аманда догадывалась, что для Джей-Ти не было никого важнее его нерожденного ребенка. Приближающееся отцовство, должно быть, он ужасно рад этому. По всей вероятности, он уехал с Карлой, чтобы жениться на ней снова и тем самым узаконить свои права на ребенка. В этом отношении она была рада за него. Ребенок. Она была бы не прочь иметь ребенка. Особенно похожего на Джей-Ти. Несбыточная мечта.

И все же он не должен был так с ней поступать. Он мог по крайней мере, попрощаться. А она пожелала бы ему счастья и в последний раз посмотрела на него.

Если бы Аманда знала, что та их встреча на сеновале была последней, она не вела бы себя так легкомысленно. Это свидание было незабываемым, но закончилось оно довольно глупо. Как бы Аманда хотела вернуть все назад!

Она с трудом поднялась наверх и легла в постель. В постель Джей-Ти. Возможно, она последний раз спит здесь. Если он не вернется завтра, нет никакого смысла оставаться. Аманда чувствовала себя незваной гостьей, призраком, бродящим по дому Джей-Ти и живущим прошлым.

Она поедет домой медленно. Сделает несколько лишних остановок в пути. Таким образом, к тому времени, как она вернется домой, Стюарт уже женится и будет наслаждаться медовым месяцем. Джей-Ти же останется в двух тысячах миль от нее. А Аманда останется один на один со своими воспоминаниями.


На следующее утро дом оставался пустым, и Коротышка ничего не слышал о Джей-Ти.

— Я уложу ваши вещи в грузовик, — сказал Коротышка, вынося из дома пластиковые ящики. Аманда шла за ним следом, неся свои чемоданы.

— Думаю, мне стоит уехать. — Она с трудом сдерживала закипающие на глазах слезы, кусая нижнюю губу. Коротышка задел шляпой за откидной борт автомобиля и ударил по ней, чтобы придать прежнюю форму.

— Вы обещали Мадж провести ночь в ее доме. Она будет очень расстроена, если вы не заедете к ней. — Коротышка снова водрузил шляпу на голову. — Сдается мне, у нас и без того слишком много разочарований.

— Почему бы вам не позвонить Мадж? — Аманда попыталась придать своему голосу беспечность, которой не ощущала. — Я совсем не тороплюсь отправиться в путешествие длиной в две тысячи миль.

Сейчас ей не помешает порция доброты Мадж.

Пока Коротышка ходил в дом звонить, Аманда уселась на розово-черное сиденье своего грузовика и пристегнула ремень безопасности. Девушка не сводила глаз с дороги, отказываясь смотреть назад. Она уже попрощалась с домом Джей-Ти.

Сначала на ее стекле появилась длинная тень Коротышки, а потом и он сам. Он облокотился на открытое окно автомобиля.

— Мадж проветривает комнату для гостей. Она также решила устроить небольшую прощальную вечеринку для вас сегодня вечером. Только мы трое, ну, и еще, может, присоединятся, кто зайдет в бар.

— Спасибо. — Аманде не терпелось поскорее уехать подальше от дома Джей-Ти и забыть обо всем, что произошло.

— Увидимся.

Коротышка помахал рукой, когда машина отъехала от ранчо. Аманда видела его в зеркале, в котором также отражались дом и ступени крыльца. Девушка подумала, что пустота, которую она ощущала внутри себя, исчезнет нескоро.

Аманда стояла в кабинете Мадж, располагавшемся позади бара, сжимая в руках постельное белье. Добрая женщина заключила ее в свои объятия. И как только она проворковала: «Ах, бедная девочка, — слезы навернулись на глаза Аманды.

— Рано или поздно он отыщется, — уверяла Мадж.

— Когда он появится, застрели его, — сквозь рыдания попросила девушка.

— Прежде чем Коротышка пристрелит его, мне нужно кое-что узнать. — Женщина усадила Аманду на стул.

После недолгих уговоров Аманда, глотая слезы, рассказала все. Она не сомневалась в том, что может довериться Мадж. Как-никак она и Коротышка были самыми близкими людьми для Джей-Ти и вполне подходили на роль дедушки и бабушки его будущего ребенка.

— Не могу сказать, чтобы Карла совсем не появлялась на ранчо, но, знаешь ли, до последнего времени я ее здесь не видела, — сказала Мадж. — Коротышка тоже ничего не говорил о ней. Не переживай, — она погладила Аманду по голове, — когда Джей-Ти появится, он все объяснит.

— К тому времени я уже уеду. — Аманда закусила губу.

— Поживем — увидим. — Мадж внимательно посмотрела на девушку своими ясными голубыми глазами. — Крепкий сон в кровати Кэти приведет твои нервы в порядок.

Аманда очень в этом сомневалась, но все же поблагодарила Мадж.

— А теперь иди наверх и приоденься для вечеринки. Мы устроим тебе первоклассные проводы. Несколько коктейлей прогонят все твои печали.

Интересно, может ли коктейль излечить разбитое сердце?


Мадж сдержала слово, вечеринка, организованная ею, получилась шумной и веселой. Музыка лилась из автомата, текила лилась в позвякивающие стаканы, ковбои готовы были очаровать всех без исключения женщин, попадавшихся им под руку.

Но Аманду все это не радовано. Она потягивала пиво и лениво отправляла в рот кусочки жареного картофеля, время от времени подбадривая себя очередным коктейлем.

— Очень вкусно, — солгала Аманда Мадж. На самом же деле вся еда без исключения имела вкус опилок.

Вдруг ток пробежал по спине Аманды: в дверь вошел Коротышка, сопровождаемый Джей-Ти, на лице которого красовалось его обычное угрюмое выражение.

Мадж вскочила со своего стула:

— Мне нужно кое-что взять на кухне.

Коротышка тут же последовал за ней, а Джей-Ти остановился и опустил монетку в музыкальный аппарат. Этот болван наслаждался музыкой, в то время, как у Аманды разрывалось сердце.

Потом он обернулся и устремил взгляд своих мрачных темных глаз на девушку. Небрежной походкой он направился к ней.

Когда мягкая ткань его вытертых джинсов слегка коснулась обнаженного плеча Аманды, она подняла взгляд на его нахмуренное лицо.

— Убирайся… опять. — Она выразительно помахала ломтиком картофеля.

— Рада меня видеть? — угрюмо протянул Джей-Ти, подходя к освободившемуся стулу Мадж. Упершись руками в его спинку, он наклонился и схватил своими ослепительно-белыми зубами ломтик картофеля. При этом его зубы задели ноготь Аманды. Его горячие влажные губы коснулись кончиков ее пальцев. Аманда почувствовала, что ей не хватает воздуха.

Нет, она ни за что не разделит с ним латунную кровать Кэти Кендал! Не будет никакой личной прощальной вечеринки, не важно, насколько незабываемой она могла бы быть. Для них все кончено. Аманда глубоко вздохнула и расправила легкие.

— Я знаю, что ты не останешься, — осуждающе произнес Джей-Ти, когда его губы отпустили пальцы Аманды.

— Останусь? — Аманда едва не свалилась со стула. — Давай начистоту, ковбой. Джоли не осталась. Карла не осталась. Черт возьми, даже ты не остался. В течение двух дней на ранчо не было никого, кроме меня.

Змей ухмыльнулся.

— Перестань улыбаться.

— Я согласен. Ты абсолютно права, дорогая.

Аманда яростно ткнула ломтиком картофеля в кетчуп, теплые пальцы Джей-Ти сжали ее запястье, а его губы неспешно сомкнулись вокруг намазанного кетчупом картофеля, который Аманда держала в руке. Глаза мужчины гипнотизировали ее, в то время, как его язык слизывал кетчуп с ее пальцев — медленно и чувственно. О, она знала, на что способен его язык! Аманда не нуждалась в напоминании.

— Парни, — прерывисто сказала она, — собираются научить меня делать коктейль.

— Тогда я появился-вовремя. Мы оба знаем, как я нужен тебе, когда ты пьяна.

— Должна признать, я тогда полностью зависела от тебя. Но это получилось случайно, я пила на пустой желудок. Но, как видишь, сегодня я ем. Так что уходи. Ты мне не нужен.

— Хорошо. — Вставая со стула, Джей-Ти потянул Аманду за руку. — Давай потанцуем.

— Потанцуем?

— Ты ведь знаешь, как это делается, не правда ли? — Голос Джей-Ти обволакивал Аманду, как горячий сливочный соус, дразня ее своим теплом. — Все, что от тебя требуется, — это двигать бедрами. Я знаю, как ты умеешь это делать.

— Как неприятно, — пробормотала она не очень уверенно.

— Это наша песня. — Голос Джей-Ти сделался еще более глубоким и ласковым.

Аманда встала.

— Не знала, что у нас есть песня.

Джей-Ти не стал мешкать. Как только они оказались на танцплощадке, он заключил девушку в объятия и начал покачиваться вместе с ней в такт музыке.

— Наша песня все еще играет? — спросила Аманда, силясь расслышать слова.

— Да. Ковбойская песня о любви.

Любовь. Он произнес слово «любовь».

Аманда внимательно слушала, несмотря на громкий стук своего сердца, заглушавший остальные звуки.

— «…давай, детка, мы поедем туда, где горы встречаются с ночью».

Аманда не знала, где это, но она непременно поехала бы туда с Джей-Ти.

— Я знаю только то, что я люблю тебя.

Это были слова из песни, или их произнес Джей-Ти? Аманда подняла голову и внимательно посмотрела ему в глаза.

— Ты слышала меня, дорогая.

— Не уверена. — Ее дыхания было почти не слышно.

— Я сказал, что совсем не против постоянно видеть твои пузырьки с лаком для ногтей в своем холодильнике.

— Нет, — настойчиво сказала Аманда. — Предложение было гораздо короче.

— Я подумываю о том, чтобы установить во всем доме систему кондиционеров.

— Очень заманчиво, и это предложение короче, но все равно не то, что ты сказал раньше.

— Я стараюсь быть романтичным. Ты просила приберечь романтические слова для более подходящего случая. Сейчас, когда ты упаковала свои вещи и уже почти уехала из города, я думаю, наступил подходящий момент.

— О, Джейк. — Аманда закрыла глаза и уткнулась в его шею, вдыхая его запах.

— И это все, что ты можешь сказать?

Она отстранилась и посмотрела в разгневанные темные глаза. Каких слов он от нее ждал? Он не хотел слышать о любви. Он не просил ее остаться, несмотря на то, что у этого волка было достаточно приманки, чтобы уговорить волчицу жить с ним. И что его так разозлило? Ведь это он пропал на два дня.

— Мне нужно было многое сказать, — монотонно произнесла Аманда. — Но я не могла этого сделать, потому, что тебя нигде не было.

— Я оставил тебе записку. — Он прикрыл ладонью рот девушки, не давая возможности возразить. — Она была смята и заткнута за заднее сиденье в машине Карлы. Я нашел ее сегодня утром. — Его рука скользнула ниже, на талию девушки.

— Что ты делал на заднем сиденье машины Карлы? — Аманда попыталась вырваться, но обе руки мужчины крепко держали ее за талию, не давая ей сделать этого.

— Ревнуешь. Мне это нравится.

— Совсем не уверена в этом, — отрезала Аманда, снова пытаясь вырваться, но безуспешно.

— Я вытаскивал из машины сумку с ее вещами.

— С ее вещами. Для медового месяца?

— Медовый месяц? Ты с ума сошла? — Нахмурив брови, Джей-Ти посмотрел на девушку. — Ты серьезно?

— Я думала, ты захочешь жениться на матери твоего ребенка.

— Я очень хочу этого. — Он прижал Аманду к себе, и она почувствовала, как его мужское достоинство, прикрытое плотной джинсовой тканью, удобно расположилось в ложбинке между ее бедрами.

— Вот как? — Голос Аманды сорвался на шепот. — Хочешь жениться на ней?

— С какой стати?

— Потому, что она — мать твоего ребенка. — Аманда начала терять терпение. Вытягивать из него ответы было то же самое, что прыгать с ужасно высокого обрыва. Дна все равно никогда не достанешь.

— Карла вообще ничья мать. И менее всего — мать моего ребенка. Аманда, ну подумай сама. Ведь она провела на ранчо меньше недели.

— Она сказала, что бывала на ранчо и раньше. И не единожды.

— Неправда. И потом ты же знаешь, что я хотел отделаться от нее. — Он намотал локоны девушки на пальцы и слегка потянул, чтобы она посмотрела на него. Теперь ее губы были всего в нескольких дюймах от его губ.

— Карла сказала, что ты использовал меня, чтобы заставить ее ревновать. — Аманда чувствовала дыхание мужчины на своих губах. Она даже могла попробовать его на вкус. Как он мог рассчитывать на разговор с ней, когда ей с трудом удавалось собраться с мыслями?

— И ты этому поверила? — Его низкий голос эхом отдавался в ее теле, заставляя ослабеть в тот самый момент, когда ей требовались силы.

— Да… нет. Я надеялась… Джейк, я не знаю, чему верить. Ты ведь мне ничего не объяснил. Мне приходилось делать свои собственные выводы. Я не знаю, чего ты от меня хочешь. Я никогда этого не знала.

Джей-Ти поцеловал ее. Его губы были нежными и теплыми. Ласкающими и требовательными. Они отбирали, у Аманды силы, и она прильнула к шее Джей-Ти, отвечая на его голод.

— Хорошо, это я могу понять самостоятельно, — пробормотала она, когда их губы разъединились.

— Я тоже могу понять кое-что самостоятельно, — прорычал Джей-Ти. — Я понял, что не сплетни прогнали тебя из Пенсильвании. Ты слишком дерзкая, чтобы убежать от них. — Ковбой улыбнулся. — Ты хотела, чтобы у ребенка Стюарта был настоящий отец.

— Ты правильно понял, — вздохнула Аманда.

— Когда ты решила, что я сделал Карле ребенка, ты снова захотела отойти в сторону и не мешать.

— Не так уж я этого хотела. — Аманда посмотрела в глаза мужчине. — Я думаю, что не ты отец, но ребенок заслуживает того, чтобы иметь папу. Я волновалась, что она обратится в приют или клинику.

Джей-Ти перестал танцевать.

— Карла не беременна.

— Я слышала, как ее рвало в ванной.

— Я уговорил ее обратиться в клинику, Аманда. В клинику, специализирующуюся на расстройствах пищеварения. Карла страдает булимией[4].

Аманда погладила Джей-Ти по щеке. Она была грубая и давно не бритая. Его глаза обрамляли красные круги. Он выглядел уставшим. Последние два дня наложили свой отпечаток и на него.

— Аманда, — пробормотал он, целуя ее ладонь, — каковы твои планы?

— Думаю, я проведу сегодняшнюю ночь в кровати Кэти Кендал и посмотрю, что написано на золотом кольце, о котором все говорят, — поддразнила она с улыбкой.

— Там написано — Джей-Ти. — Его голос был низким и страстным. — А еще: «Джейк любит Аманду».

— А Аманда любит Джейка. — Голос девушки был глухим от переполнявших ее эмоций.

— И что ты собираешься с этим делать? — спросил Джей-Ти, прижимая ее к себе.

Джей-Ти включил музыкальный аппарат очень удачно, потому, что вот уже в четвертый раз Йен Тасон пел: «Я знаю только то, что я люблю тебя».

— Я согласна с Йеном, — пробормотала Аманда, едва касаясь губ Джей-Ти.

— А я согласен с тобой!

— Джейк? — Они смотрели в глаза друг другу. — Ты не собираешься просить меня остаться?

— Нет, — хрипло ответил Джей-Ти. — Я хочу, чтобы ты осталась по собственному желанию, без всяких просьб.

— Ты хочешь сказать, что это должно быть мое личное решение?

— Да. — Он снова поцеловал ее.

— Кажется, я должна подзадорить тебя, чтобы ты попросил меня.

— Никогда не дразни ковбоя, дорогая. — Он улыбнулся и закружил ее. Аманда засмеялась.

Улыбка Джей-Ти стала шире, и Аманда, кружась по площадке, заметила, как в руках людей, столпившихся вокруг, замелькали деньги.

— Остаюсь.

Сказанное шепотом слово повисло между ними на какую-то долю секунды, а потом их губы сомкнулись.

Примечания

1

J и Т — буквы английского алфавита. — Здесь и далее примеч. пер.

(обратно)

2

Имеется в виду температура по Фаренгейту: 90 градусов по Фаренгейту — примерно 32 градуса по Цельсию.

(обратно)

3

Макаронные изделия.

(обратно)

4

Повышенное чувство голода.

(обратно)

Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14