КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы  

Небесный Трон 5 (fb2)


Настройки текста:



Юрий Лайтгер Небесный Трон 5

Глава 1. Каменоломни Старкса.


В срединном мире Никрим было два континента: Голид и Рейтгхем. Именно на последний Каю и повезло попасть. С давних пор Рейтгхем разделили между собой пять рас: великаны, гномы, эльфы, сильфы и дорганы. А что же до людей, то из-за своей слабости они не могли ничего противопоставить остальным расам и поэтому жили в труднодоступных и скрытых местах, наподобие скалистых островов на юге континента. Вот почему эльфы-торговцы так удивились, обнаружив Кая.

Мечнику не посчастливилось: его телепортировало в пустыню Ишар – одно из самых опасных мест на планете. Благо парня хоть занесло на её окраину, где условия были не настолько ужасными, как в центре. Впрочем, благодаря его линии крови, Каю местная атмосфера доставляла не так уж много неудобств.

На западе от пустыни раскинулся огромный Тёмный Океан, на побережье которого проживали представители одной из пяти правящих рас – сильфы. Собственно, с ними и торговало Священное Королевство Таэль, чья граница находилась на востоке от Ишара. В это королевство и направлялся караван, подобравший Кая.

Но торговцы не собирались сразу ехать на родину, а сперва намеревались посетить одно необычное место – Каменоломни Старкса. А необычным оно являлось потому, что было суверенной территорией, пускай и занимало всего клочок земли, равный по площади лишь какому-нибудь крупному городу.

На самом деле ещё каких-то десять веков назад на его месте простирались лишь обширные ядовитые болота, обитатели которых издавна служили источником вечной головной боли у властей королевства Таэль. Но затем появился он – неизвестный эльф-воин, назвавшийся Старксом. Для своего уровня развития он обладал невиданной силой, из-за чего многие решили, что Старксу повезло где-то наткнуться на наследие древнего мастера или даже встретить его Тень. Так или иначе, но эльф предложил тогдашнему королю выкуп за Гниющие Болота, пообещав колоссальную сумму. Было лишь одно условие: эти земли перестанут принадлежать Священному Королевству, а станут личными владениями Старкса.

Король согласился. Тогда он считал, что провернул удачную сделку. Гниющие Болота не были нужны его стране, так что передать их другому владельцу, повесив на него ответственность за вылазки монстров, показалось правителю отличной идеей. Одним решением он обезопасил свои земли на западе и наполнил казну, которая в те времена несколько пустовала.

Однако теперь наследник эльфийского короля, который взошёл на трон всего пять столетий назад, это решение считал ужасным. И виной тому был Старкс, который удивительным образом смог преобразить ядовитые болота, чьи пары представляли опасность даже для Священных Лордов.

Старкс сумел совершить невозможное – он неведомым образом очистил большинство болот, а затем и вовсе осушил их, создав пригодную для жизни местность. Однако на этом воин не остановился и начал строить на своих землях самую настоящую шахту, а также что-то наподобие городка.

Каким-то чудом эльф узнал, что именно здесь залегает один довольно редкий ресурс – Тёмный Звенящий Камень, который добывали лишь в двух местах на континенте. Но не к этому стремился Старкс. На самом деле его интересовали два других ресурса, которые считались ещё более редкими и ценными: Лазурный Кристалл и Изумрудная Вода. О последней, кстати, прежде слышали лишь в легендах, а Старкс стал монополистом в сфере добычи этого ресурса.

В итоге каменоломни Старкса разрастались, вскоре превратившись в настоящий город, населенный рабами, свезенными сюда со всех уголков континента. Но самое главное – это место стало торговым центром материка, расположившись аккурат между пустыней сильфов на западе, королевством эльфов на востоке и горами гномов на юге…

В прошлом, чтобы торговать с восточной частью Рейтгхема, гномам и сильфам приходилось преодолевать Аномальные Земли, оставшиеся ещё со времён великой войны между расами. Но из-за опасности пути через подобные территории стоимость перевозимых товаров серьёзно возрастала, что не нравилось ни одной из сторон. Другие же пути, например, морские, тоже не считались безопасными, к тому же являлись более длинными, что не сильно улучшало ситуацию.

Но всё изменилось, когда появились Каменоломни Старкса. Очистив болота и построив на них город, воин смог создать безопасную зону, соединяющую восток и запад материка. Таким образом, личные владения Старкса стали одним из крупнейших торговых узлов Рейтгхема, что было гораздо ценнее добываемых на их территории ресурсов.

Тогда-то новый король Таэля понял, что потеря Гниющих Болот принесла его отцу лишь временную выгоду. Вот только было уже поздно. Пока земли Старкса развивались, их охранял очень влиятельный клан дорганов, ну а когда действие договора с ними закончилось, вернуть себе эти земли королевство уже не могло. Ведь к тому моменту сам Старкс достиг пика ступени Священного Лорда, получив от Системы второе имя – Кулак Грома, собрал вокруг себя множество других могущественных воинов, а также обзавёлся огромным числом связей. И хотя силы королевства Таэль или любых других государств континента были больше, выступать против Старкса оказалось уже слишком затратно и опасно. К тому же все помнили, каким могуществом обладал тот ещё тысячелетие назад, когда только-только поднялся на ступень Священного Лорда.

Что же касалось самих земель, которым он так и не дал название, из-за чего их продолжили называть Каменоломнями, то теперь они делись на три части: огромный город в самом центре, где жили и работали рабы; защищённый тракт, соединяющий пустыню, королевство и ближайшие земли гномов; и остатки ядовитых болот, которые окружали всё это, являясь естественным барьером для любых вторжений.

Удийн. Так назывался город Старкса, который в действительности представлял собой семь абсолютно разных территорий, соединённых стенами и инфраструктурой. Такими территориями были: каменоломня, шахта Лазурных Кристаллов, Центр, сектор Ночных Бабочек, сектор Тёмной Алхимии, Бойцовские Ямы и сектор Глубин. Собственно, в последний и доставляли тех рабов, которым однозначно оставалось жить недолго.


***

Боль.

Первое, что Кай ощутил в момент пробуждения, это сильную боль. Терзаниям подверглись его разум и душа. И лишь спустя несколько минут, когда пытка закончилась, парень начал приходить в себя. Но так как ждать никто не собирался, проснуться мечнику помог тяжёлый удар в живот, который мог бы запросто разорвать на куски обычного смертного, окажись таковой на месте Кая.

Глаза парня широко раскрылись, а изо рта выплеснулась кровь. Попытавшись рефлекторно сжаться, но не сумев этого сделать, Кай дёрнулся и стал жадно хватать воздух.

– А ты не переборщила? – хрипя, спросил мужчина.

– Да не! – ответил грубый и низкий, но явно женский голос. – Этот человек на удивление крепкий! К тому же перед продажей торговцы определённо скормили парню Зелье Спокойного Тела. И действовать оно будет ещё как минимум дня два. Видать, боялись, что товар не довезут живым, но в итоге переусердствовали. Вряд ли он умер бы за это время.

– Понятно… Эй, раб! Давай просыпайся! – дали Каю звонкую пощёчину. – Хм. Действительно… крепкий.

Парень наконец более-менее пришёл в себя. Сфокусировав взгляд, Кай понял, что оказался в некоем тёмном месте. Судя по всему – тюремной камере.

Руки Кая приковали где-то вверху, из-за чего он находился в подвешенном состоянии. Но это было не самое плохое. На шее у него оказался тугой ошейник-артефакт, заострённые края которого легко впивались в закалённую кожу.

Кроме Кая в помещении находились ещё двое. Первым был трёхметровый мускулистый воин с тёмно-бронзовым загаром, судя по всему – особь женского пола.

Что же касалось второго "посетителя", то это явно был мужчина. Старый, скрюченный, с яркими золотистыми глазами и длинными седыми волосами. К удивлению мечника, старик носил очки, хотя и являлся пиковым Заклинателем, как и его собеседница.

Но вскоре Кай понял, что очки – это какой-то артефакт, так что вряд ли у мужчины проблемы со зрением. А вот что позабавило мечника, так это длинные остроконечные уши старика, которые причудливым образом были согнуты вниз.

Система выдала два сообщения.


[Раса: Великан]

[Раса: Эльф]


«Прямо как в игре какой-то…» – стало первой мыслью Кая.

– Похоже, очнулся, – кивнув, пробасила великанша. – Ну всё. Теперь, кроме этой ужасной раны на груди, его жизни ничего не угрожает. На этом моя задача выполнена.

Как только женщина напомнила Каю о ране, как назло, его грудь загорелась пламенем боли. Благо сейчас она оказалась не так сильна, как в прошлый раз, поэтому парень смог терпеть молча.

– Благодарю, – ответил старик, провожая лекарку взглядом, пока она выходила из камеры.

Повернувшись вновь к Каю, эльф, сощурив глаза, презрительно посмотрел на парня.

– Человек… – он буквально выплюнул это слово, позволив Каю прочувствовать весь спектр негативных эмоций, которые испытывал старик, стоя рядом с ним. – У меня здесь твоё Кольцо, – показал он вещицу. – Сделано оно по ущербным технологиям. Да и защита абсолютно никакая. Впрочем, чего ещё ожидать от вашей ничтожной расы? Но, так или иначе, моя работа вскрыть его. И, пока ты без сознания, взломать метку владельца довольно непросто. Так что давай, просто удали метку с Кольца! Или, если хочешь, можешь лично опробовать моё мастерство пыток. Ведь я не буду пытаться насильно стирать духовный отпечаток. Мне больше нравится делать так, чтобы рабы сами убирали его. Но, так как ты смертник и тебе предстоит идти в Глубину, я дам тебе выбор.

Окинув эльфа холодным взглядом, Кай усмехнулся, а затем внезапно плюнул старику в лицо. Увы, тот был пиковым Заклинателем, так что увернуться от плевка для него не составило никаких проблем.

– Грязный пёс, – процедил эльф.

Резким рывком приблизившись к Каю, он внезапно вонзил длинную иглу ему в грудь, вогнав её на добрых пять сантиметров. А затем оскалился, и из его руки в иглу потекли энергия и законы. Тело мечника затряслось в судорогах.

– Давай! Кричи!

Кай дёргался, но желание старика так и не удовлетворил. Не издал ни звука.

– Что?! – удивился эльф. Но, даже увеличив мощность, он не услышал крика. – Обычно хватает трёх секунд, чтобы даже самые стойкие начинали молить о пощаде и рыдать… – почесал он седую макушку. – Неужели ты уже открыл свой мир души? Так рано?..

Эльф был прав. Лишь погрузившись в свой духовный мир, Кай смог заглушить связь с телом, благодаря чему избежал мучительной боли. Всё-таки, хоть после закалки разума воины и получали возможность подавлять боль, но все же до определенного предела. Поэтому полностью избавиться от телесных ощущений подобным образом никак не получилось бы.

– Ладно… – обиженно вздохнул старик, а затем вытащил иглу, прекратив пытку. – Тогда будем действовать по классике. Эх… Никакого веселья…

Осознав, что законы Молнии, которые и возбуждали его нервные окончания, исчезли, Кай вернулся в реальность. Парень увидел, как старик стал концентрироваться на его Кольце. Судя по всему, эльф собирался избавиться от духовной метки Кая самым простым способом – стереть её потоком собственной воли.

Вот только старик даже и не подозревал, что сила воли парня намного превосходит уровень его собственного развития. И если обычно требовалась просто подавляющая сила воли, то в данном случае разница была не так уж и велика. А кроме того, повреждений собственной души из-за внешней нагрузки Кай не боялся, так как ещё на Земле успел убедиться, что некая сила защищает его оболочку души. Ну, а что касается боли, то её парень мог и потерпеть.

Однако сопротивляться Кай не собирался. Как бы ему ни хотелось позлить мерзкого эльфа, своё положение он прекрасно понимал. Мечник осознавал, что лучше быть послушным рабом, чем мёртвым рабом. Пока что он собирался подчиниться…

– Я… сниму… – изображая слабость, прохрипел парень, прежде чем эльф приступил ко взлому.

Подняв удивлённый взгляд на человека, старик расплылся в мерзкой улыбке.

– Духовной боли боишься, угадал? – сказал он, а затем издал противный, словно карканье вороны, смех. – Понимаю…Тогда давай быстрее! – выкрикнул эльф, прикоснувшись Кольцом к груди парня.

Кай сосредоточился. Чтобы стереть или наложить духовную метку, требовался либо телесный контакт, либо контакт через ауру. Ну а так как последний вариант был заблокирован действием ошейника, приходилось действовать через кожу.

Отпечаток души накладывался волей воина, которая после его вступления на путь развития обретала некую материальность. И, соответственно, наложенный отпечаток можно было вернуть обратно, вновь слив с волей. После некоторой практики такое умели делать все, начиная со ступени Закалки Тела. А если воин достигал истинного мастерства, то мог даже вместе со своей волей оставить и часть своих воспоминаний, тем самым, например, создав свиток какой-нибудь сложной техники.

Спустя несколько секунд Кай всё-таки стёр свою метку с Пространственного Кольца.

– Молодец. Послушный пёсик… – усмехнулся эльф, а затем направился к выходу. – Пойду проверять, что там у тебя было. Кстати, приготовься, завтра тебя ждёт отправка в Глубину. Удачного погружения! А-ха-ха-ха…

Старик покинул камеру, оставив Кая одного. Толстая зачарованная дверь закрылась. Парень вздохнул и расслабился.

– Не заметил… – улыбнувшись, прошептал он.

Раскрыв губы, Кай выпустил изо рта крохотный тёмный шарик, который завис перед его лицом. Это было Пространство Ночи, внутри которого теперь находились две вещи: свиток Техники Медитации Холода Пустоты и Нефрит Памяти. Для Кая это были ценнейшие предметы среди имеющихся.

Ещё минуту назад они находились в его Пространственном Кольце, которое, в свою очередь, было в руках эльфа. Однако ни свиток, ни Нефрит Памяти Кай абсолютно точно не желал отдавать, поэтому и решил рискнуть.

В тот момент, когда он плюнул в старика, тем самым сместив его фокус внимания, парень на мгновение воспользовался законами Пути Пространства. Он создал Пространство Ночи, спрятав его в собственном рту, и одновременно с этим телепортировал свиток медитации и Нефрит Памяти из Кольца в только что созданный пространственный карман. Обычно такое сразу бы заметили, особенно Заклинатель. Вот только в бою с Гринроу Кольцо Кая треснуло, из-за чего теперь буквально фонило частицами законов Пространства. Они-то и скрыли манипуляции мечника. Хотя, будь старик хоть немного знаком с данным элементом, то обдурить его так легко явно не вышло бы. К счастью, Каю повезло.

Что же касалось остального содержимого Пространственного Кольца, то оно было не настолько ценно. А забирать все вещи Кай не собирался, поскольку опасался подозрений. Ведь было бы слишком странно, если бы Кольцо оказалось пустым.

Так или иначе, он справился. Проглотив тёмную горошину, Кай при помощи энергии зафиксировал её внутри собственного желудка, а затем переключился на кое-что более важное…

Проанализировав свое состояние, парень пришёл к неутешительному выводу. Он действительно умирал. Рана на его груди так никуда и не исчезла, постоянно увеличиваясь, словно стремясь убить Кая. И если бы не его линия крови, так уже бы и случилось.

Сейчас Кай находился в подвешенном состоянии. Натиск неизвестной силы в ране остановился, но и регенерация тоже пока не могла исцелить мечника. И такой баланс сохранялся лишь благодаря Зелью Спокойного Тела – дешёвой алхимии, которую эльфы-торговцы использовали на Кае, чтобы тот случайно не умер до приезда. И хотя зелье было слабым, его действия всё-таки хватило, чтобы помочь линии крови Кая и позволить ей остановить рост раны.

Но, как говорила лекарь-великанша, действие зелья продлится ещё около двух дней. И затем, рано или поздно, его эффект закончится, после чего сила внутри раны возьмёт верх, стремительно убивая Кая. Поэтому, пока есть время, парень должен был как можно скорее придумать, как спастись.

Закончив с осмотром тела, Кай сконцентрировался на ошейнике, сжимавшем его шею. Судя по всему, подавитель. Очень сложный и очень действенный. Парень сразу понял, что артефакт, по идее, должен блокировать возможность использования энергии, законов и ауры тому, на кого надет. Вот только Кай был уникальным воином, и ограничить его силы не могла даже Система. Его контроль над любой нейтральной энергией являлся абсолютным. Вот почему он смог создать Пространство Ночи, а также телепортировать свои вещи в него.

Но всё-таки в некой мере ошейник действовал на парня. Кай чувствовал, как нечто давит на него, и ему приходилось постоянно сопротивляться.

«Старик, ты здесь?» – Кай послал свой голос в духовный мир.

Спустя несколько секунд ему ответили:

"Здесь…" – раздался слабый голос Рун’Тана.

«Что с тобой случилось?»

"Я сам до сих пор не могу до конца поверить в это, но взмах той твари ранил не только тебя, но и меня! Поэтому мне пришлось срочно погрузиться в особый медитативный сон, чтобы не пострадать".

«Что это вообще было такое? Что это за демон? И как он ранил нас?»

"Не знаю… Я не знаю, Кай… Но одно могу сказать точно: эта тварь очень-очень сильна! Возможно, даже на пике своей силы я не смог бы с ней справиться! – голос Рун’Тана звучал напряжённо. – А что касается раны, то, кажется, я смог заметить, как с когтей демона после взмаха сорвалась некая энергетическая волна, часть которой смогла последовать за тобой во время твоего скачка!"

Кай задумался, а спустя секунду спросил:

«А что скажешь по поводу этого ошейника?»

"Интересная безделушка. Судя по всему, в ней используется смесь законов Души и Разума для блокировки ауры, законов и энергии, а также законы Пространства для отслеживания перемещений и сдерживания физической силы. Но, как я понимаю, такие ошейники в этом мире – массовый продукт, а поэтому мастера не спешат помещать туда свою волю. Так что, если я правильно понимаю твои способности, тебе этот артефакт особо и не мешает, верно?"

«Да, ты прав. Оно хоть и ощущается словно какая-то тяжесть, но сбросить её я могу в любой момент. Я могу управлять энергией внутри этого ошейника», – ответил Кай.

"Но я бы на твоём месте не спешил…"

«Понимаю. Я не знаю, куда попал, поэтому лучше пока притворяться послушным рабом и постепенно придумать план побега».

"Согласен", – кивнул Рун’Тан.

«Кстати…» – хотел было спросить Кай о мире, в котором они очутились, но его прервали.

– Эй… неужели это ты?.. – раздался внезапно откуда-то спереди чей-то смутно знакомый голос.

Перед Каем находилась дверь с небольшим окошком, за которым виднелся коридор и вход в другую камеру, дверь которой едва освещалась. Парень попытался вглядеться в темноту, положившись на энергетическое зрение. Оно-то и показало Каю, что в комнате напротив находится мужчина, точно так же подвешенный за руки. Судя по всему, заключённого сильно избили, о чём мечник мог судить по специфическому движению энергии в теле собрата по несчастью.

Фигура показалась парню знакомой…

– Это точно ты! – снова раздался приглушённый голос, который Кай наконец узнал. – Как же я рад, дружище! – повеселев, выкрикнул… Шакс.


Глава 2. Глубина.


Рабом в соседней камере оказался не кто иной, как Шакс – наследник и главный гений Клана Яркой Луны. Лучник, балагур и просто давний знакомый Кая.

– Как ты здесь оказался? – сразу спросил мечник.

– Ну-у… откуда столько холода? Разве ты не рад видеть своего лучшего друга? – в своей привычной шутливой манере произнёс Шакс. – В общем, меня в пустыню закинуло, а там я наткнулся на военный отряд каких-то эльфов. Пришлось бежать. В итоге я попал в какие-то болота, где меня и словили. А ты что расскажешь?

– У меня похожая история, – коротко ответил Кай, не пожелав вдаваться в подробности. – Но что-то ты не выглядишь как человек, который потерял нечто ценное.

– Потерял, ага… – опечаленно вздохнул лучник. – Гады! Ой, гады! Забрали все деньги, заработанные непосильным трудом отца и матери! А ведь они дали их мне, чтобы я купил себе хорошее оружие! А теперь всё пропало… Всё пропало… У-у-у-у…

Театральщина Шакса заставила Кая скривиться. Но парень понял, что все свои артефакты лучник смог где-то спрятать перед тем, как его поймали. Иначе всё это представление было бы бессмысленным, а идиотом Шакса мечник однозначно не считал.

Шакс продолжал выть, изображая плач, пока Кай в конце концов не рявкнул:

– Да заткнись ты уже!

После этого наконец опустилась тишина, позволившая парням ещё сильнее убедиться, что где-то неподалёку их однозначно кто-то подслушивает.


***

Прошло шесть часов. Всё это время в темницах царила тишина. Оба воина больше не разговаривали и даже не шевелились. Они погрузились в состояние медитации, отдалившись от реального мира. Но в конце концов их покой потревожили.

Кандалы на руках внезапно открылись. Парни чуть не упали, но рефлексы всё же позволили им удержаться на ногах. Двери камер резко распахнулись. Но не успел Кай удивиться, как его разум пронзила некая сила, исходящая из ошейника. Конечно, он мог бы запросто подавить её, но не стал этого делать. Таким образом, тело мечника оказалось под контролем артефакта. То же самое произошло и с Шаксом, у которого выбора и вовсе не было.

В итоге оба парня направились к выходу, двигаясь словно куклы. По пути они подобрали и надели старую грязную и рваную одежду, которую ранее явно носили другие заключённые. До этого оба юноши были полностью голыми.

Выбравшись в коридор, они свернули в одну сторону и, влекомые чужой волей, направились куда-то вперёд. В конце концов уже через десять минут оба добрались до длинной лестницы, уходящей вверх. Подъём занял ещё три минуты, после чего Кай и Шакс оказались перед большими открытыми вратами, ведущими на поверхность. Выйдя из здания, они прошли ещё несколько сотен метров, пока не оказались возле длинной шеренги, состоящей из эльфов и одного великана. И, конечно же, парни тоже встали в их ряд, после чего замерли.

Так продолжалось ещё пару минут, пока к выстроившимся рабам не вышел толстый эльф среднего роста, наряжённый в дорогие белоснежные одежды Золотого ранга. Именно его энергию, подчинившую их тела, ощущали все присутствующие.

– Я Зиркс, – не скрывая презрения к рабам представился Элементалист начальной стадии. – Я страж, а также надзиратель Глубины номер шесть. А вы все теперь мои новые игрушки. Здесь вы Смертники, и вас абсолютно не жалко. Ваши жизни могут в любой момент оборваться, поэтому советую быть послушными, если хотите прожить дольше.

После этого эльф щёлкнул пальцами, и ошейники перестали управлять телами рабов.

– Итак. Сейчас я объясню, что вам предстоит делать. Здесь вас двадцать ублюдков, и всех уже через час отправят в шестую Глубину. Там вы окажетесь рядом с особой скважиной, возле которой будет специальный сосуд, – показал он артефакт. – Из скважины будет литься Изумрудная Вода, это ресурс такой. Литься она будет ровно двадцать часов, в течение которых вам придётся защищать чашу от тварей, что там водятся. После этого лифт снова опустится и заберёт выживших вместе с сосудом, наполненным Изумрудной Водой. Ах да, если с ним что-нибудь случится, или же если там будет не хватать хоть одной капли Изумрудной Воды – а мы знаем, сколько её должно быть, – то всю вашу группу казнят. Так-с, а сейчас назовите свои имена, слева направо. И не заставляйте меня ждать…

Ошейник мог управлять только телами рабов, причем довольно паршиво. Вот почему надзиратель убрал контроль, чтобы невольники смогли сказать свои имена. Конечно, они могли воспротивиться, но кто из присутствующих готов был пойти против Элементалиста? Собственно, поэтому первый узник назвался сразу же, как только Зиркс замолчал. Ну а дальше всё пошло по очереди.

Десять рабов быстро произнесли свои имена, после чего цепочка внезапно оборвалась. Наступила неожиданная тишина.

Раздражённо повернувшись к рабам, надзиратель быстро отыскал взглядом нужного, а затем спросил:

– Имя? – от его мощного голоса большая часть узников едва не упала на землю.

Раб, к которому эльф обратился, молодой широкоплечий великан двухметрового роста, абсолютно никак не отреагировал на вопрос Элементалиста. Воин пиковой стадии ступени Заклинателя всё так же молча стоял, надменно глядя на надзирателя.

Зиркса это разозлило.

– Молчишь, значит? – хмыкнул он, а затем вмиг оказался перед великаном. – Хм, понятно… Великаны и так сами по себе слишком гордая раса, а уж об их аристократах и говорить не стоит. Я прав? Конечно, прав… Но теперь ты не аристократ. Ты всего лишь жалкий раб. А знаешь, что делают с рабами, которые не слушают приказов, а? – оскалился толстяк.

Ответ эльфа никто так и не услышал, поскольку в следующее мгновенье раздался оглушительный звук удара. Земля вздрогнула.

В один миг великан очутился на коленях, в небольшом углублении.

– Смотрю, ты крепкий парень, – усмехнулся надзиратель, чья ладонь мгновеньем ранее обрушилась на плечо великана. Теперь голова эльфа находилась немного выше, и сейчас уже он смотрел на раба сверху вниз. – Небось, даже из семейства бронированных? Вот только твоя родня продала тебя. Продала тебя нам, пожелав, чтобы ты сдох медленно и мучительно, словно чумной пёс.

На миг на лице здоровяка промелькнул гнев, который, однако, тут же скрыла маска надменности. Вот только надзиратель заметил это, отчего его улыбка стала ещё шире.

– И знаешь что? Глубина сделает это, так что пачкать руки я не буду, – оскалился эльф. – Но раз говорить со мной ты не хочешь, то буду называть тебя Псом… Так-с, а теперь продолжаем перекличку.

Зиркс убрал ладонь, оголив небольшой участок плеча великана, на котором теперь недоставало кожи. В момент удара она буквально испарилась.

Узники продолжили называть имена, пока очередь не дошла до последних двоих – Кая и Шакса. И хотя парни подчинились, внимание надзирателя они всё равно почему-то привлекли.

– Люди… – презрительно ухмыльнулся Зиркс. – Эх… не были бы вы собственностью господина Старкса, то обязательно препарировал бы вас… Что? – вдруг удивился эльф, заметив пару фиолетовых глаз. – Что за наглый взгляд? Почему такой мусор вообще смотрит на меня?!

На континенте разные расы издавна ненавидели друг друга, но вот к людям у всех было особое отношение. Их презирали. Над ними глумились. А некоторые даже не считали за разумных существ. Собственно, Зиркс как раз и был одним из тех, кто ставил человеческую расу на уровень диких зверей или даже ниже.

– Опусти голову, животное! – буквально выплюнул эльф.

Тот факт, что какой-то жалкий человек смеет смотреть на него так нагло, разозлил надзирателя даже сильнее, чем неповиновение великана.

Кай ещё секунду смотрел на эльфа, но в итоге всё же опустил взгляд. Пока что он не хотел вступать в конфликт с Элементалистом. Вот только, увы, это ему не помогло…

– Ты посмел медлить с исполнением моего приказа?! – процедил надзиратель. – Ублюдок!

Вмиг очутившись рядом с Каем, толстяк схватил его за волосы, а затем резким движением рванул вниз, ударив мечника лицом об землю. Из разбитого лба парня пошла кровь. Все силы регенерации уходили на противостояние ране, оставленной демоном, поэтому моментально исцелиться новая рана не могла.

– Грязная тварь! Я даже думать тебе запрещаю! Если я говорю склонить голову, то ты немедленно делаешь это! Если я говорю жрать землю, то ты сразу же выполняешь приказ! Понял?! – спросив это, надзиратель наступил на затылок Кая. – А теперь жри землю, червь!

Однако делать это парень отнюдь не собирался, что лишь сильнее разгневало эльфа.

– Тупое ты существо, неужели даже слов моих не понимаешь?! – гаркнув это, Элементалист потянул Кая за его длинные волосы, продолжая давить ногой на голову. А затем, усилив свою кисть энергией Огня, Зиркс резким движением сжег большую часть роскошной шевелюры Кая. – Ну ладно. Ты здесь самый слабый. Жалкий мусор ступени Закалки Души. Единственный из всей группы ничтожный смертный. Вряд ли ты переживёшь сегодняшнюю отправку в Глубину, так что ничего страшного, если я немного тебя поломаю.

После этого надзиратель убрал ногу с головы Кая, обошёл его – и наступил на правую голень парня. Натянув мерзкую улыбку, Зиркс надавил на ногу мечника. Раздался резкий и неприятный треск. В тот же момент тело Кая вздрогнуло.

– Не кричит? Какая-то бракованная игрушка… – поморщился надзиратель. – И кто тебя только купил? Или тебя бесплатно сюда сбагрили? Мерзость… – скривился толстяк, а затем плюнул Каю на спину.

Резко обернувшись, Зиркс посмотрел на второго человека. Опустив голову и понурив плечи, Шакс стоял неподвижно, лишь слегка вздрагивая. От парня буквально исходило ощущение страха и покорности. Такая картина заставила эльфа улыбнуться. Вот только он даже и не догадывался, что это была всего лишь великолепная актёрская игра, навык которой Шакс уже давным-давно отточил до невероятного уровня.

– Ты! – указал надзиратель на лучника. – Понесёшь к подъёмнику этого уродца из вашей никчёмной расы.

Шакс лишь испуганно вздрогнул, а затем легонько, но отчётливо кивнул. Увидев такую реакцию, Зиркс лишь презрительно фыркнул, после чего развернулся и ушёл.

– Вам, людям, только рабами и можно быть… – бросил он напоследок.

Тем временем Кай медленно поднимался, держась за руку Шакса.

Пока его унижали, на лице мечника так не дрогнул ни один мускул. Его взгляд выражал прежний холод, а в душе так и продолжало царить спокойствие. Впрочем, это совсем не значило, что Каю было всё равно. Имя и облик этого эльфа навечно запечатлелись в абсолютной памяти парня. И рано или поздно, но он обязательно вернёт должок…

Что же касалось ноги Кая, то сломал её отнюдь не Зиркс. Сделал это сам мечник, воспользовавшись своей энергией и силой мышц. Поступить так парень решил, поскольку сразу понял, что его кости очень прочны и Элементалист не смог бы сломать их так легко, лишь надвив на голень. Это могло бы ещё сильнее разозлить толстяка, чего Кай пока не желал. Так что он решил подыграть обидчику. Всё равно он сломал свою кость очень аккуратно, поэтому даже крох силы его линии крови хватит, чтобы исцелить ногу в ближайшее время.

Тем временем Зиркс вернулся на прежнее место, окинув взглядом группу из двадцати рабов. Оскалившись, он влил энергию в браслет на своем правом запястье, а затем щёлкнул пальцами. Тела узников снова оказались во власти рабских ошейников.

– Идите за мной, – насмешливо кинул толстяк.

Надзиратель наконец повёл Смертников к их рабочему месту.

Шагая парами в ряд, рабы вышли за пределы подземной темницы, очутившись среди бараков остальных смертников. Здесь они наконец увидели других заключённых, которые выглядели одновременно ужасно и печально. Бледные, словно мел, более старые узники едва походили на живых. Они практически не двигались, а лишь лежали в тени бараков, пустыми глазами глядя на мир. Огромные тёмные пятна, покрывавшие тела этих рабов, медленно убивали их, высасывая жизненные соки. Странная сила заживо их пожирала.

Новички, идущие за Зирксом, моментально поняли, что в Глубине их ждут не только опасные твари, но и кое-что пострашнее. И если бы не контроль ошейников, то на их лицах можно было бы увидеть гамму самых разных эмоций. От банального страха до глубокого отчаяния…

Вскоре Элементалист привёл узников к небольшой каменной постройке с надписью «Глубина № 6». Вход в неё охраняло сразу четверо пиковых Заклинателей – работников Каменоломен Старкса.

– Господин надзиратель Зиркс! – поклонились толстяку стражи.

– Открывайте. Сегодня пустим новеньких на сорок минут раньше, хе-хе…

Охранники переглянулись, а затем один из них влил энергию в защитный артефакт у входа, после чего дверь открылась. Элементалист, один страж, а также двадцать рабов вошли внутрь.

– Начинай подготовку, – отдал приказ надзиратель, после чего повернулся к заключённым.

Не сказав ни слова, он заставил их тела, подчинённые ошейникам, взобраться на большую круглую платформу, которая находилась в центре помещения.

– Слушайте сюда, мрази, – обратился он к рабам. – Когда вы спуститесь, то попадёте в особую зону, где артефакты-ошейники больше не будут вас подавлять. Это сделано для того, чтобы такое отребье, как вы, хоть как-то могло защищать сосуд и сражаться с тварями Глубины. Ну а когда вы вернётесь, подавители снова начнут действовать. И напоследок скажу: если после возвращения у кого-то будет хоть немного повреждён ошейник, то я лично убью его, без каких-либо разбирательств. Поэтому оберегать их в ваших же интересах… Ну что там, готово? – толстяк перевёл взгляд на стражника.

– Да, господин!

– Хорошо, тогда включай подъёмник.

В тот же миг платформа под ногами рабов вздрогнула и стала плавно опускаться в длинный вертикальный тоннель, уходящий под землю. Путешествие заняло около десяти минут, в течение которых платформа один раз прошла сквозь мощный барьер Королевского ранга, который благодаря ошейникам пропустил рабов, два раза преодолела крайне толстые подземные врата, сделанные из особого металла. Рабам сразу стало понятно, что власти Каменоломен явно опасаются того, что находится в Глубине.

В конце концов, преодолев порядка пяти километров, платформа опустилась в пещеру, остановившись где-то в метре от пола. Освободившимся от контроля ошейников рабам пришлось спрыгивать.

Тем временем из низа платформы вылетел небольшой пространственный артефакт – сосуд, который завис ровно под центром подъёмника. Ведь именно там находилось небольшое углубление в земле с маленьким отверстием в середине. Это и была скважина.

Когда все рабы спустились, а сосуд в форме чаши активировался, платформа стала подниматься обратно. И, конечно же, не нашлось ни одного глупца, который бы рискнул вернуться на поверхность, где их Зиркс сейчас точно не ожидал…

За время спуска нога Кая окончательно исцелилась, поэтому с платформы он спрыгнул самостоятельно, сильно удивив большинство остальных узников. Лишь Шакс остался невозмутимым, поскольку уже видел чудеса регенерации в исполнении мечника, когда тот участвовал на Великом Турнире.

Но затем Кая внезапно согнуло. Рана на его груди вдруг заболела в разы сильнее, чего он никак не ожидал. Лишь после этого парень обратил внимание на окружающий их туман. Пещеру заполняла странная, тёмная и очень разрушительная сила. Не требовалось и энергетическое зрение, чтобы понять, что именно этот туман является причиной тех тёмных пятен, которые новые рабы увидели на остальных узниках.

Под землёй царила некая ужасная сила, способная отравить, а затем и убить даже пикового Священного Лорда. Вот почему всех, кого посылали сюда добывать Изумрудную Воду, называли Смертниками.

Это сразу осознали все присутствующие.

Благо Кай обладал возможностью контролировать любую энергию, не имевшую хозяина. И та, которая их окружала, как раз его не имела. Так что парню с лёгкостью удалось отгородиться от неё.

А вот остальным рабам провернуть такое было не суждено. А вдобавок – они не просто находились в смертельном тумане, но и дышали им, впитывали его вместе с внешней энергией! Вот почему все, кроме Кая, оказались моментально заражены, как только попали в пещеру.

– Сволочи! Ненавижу! – вдруг раздался чей-то гневный крик. Как оказалось, это был высокий темноволосый эльф, чьё лицо пересекал длинный шрам. – Это всё из-за вас, твари! – указал он пальцами на Кая, Шакса, а также того молчаливого великана. – Из-за вас тот урод послал нас аж на сорок минут раньше! И теперь мы пропитаемся этой поганой силой ещё больше!

Слова пикового Заклинателя, который был вторым таким после великана, моментально дошли до всех присутствующих.

– Вот дерьмо!

– Подонки!

– Да я вас порешу! – тут же заголосили остальные рабы, которыми были эльфы.

– Я слышал об этом месте! Слышал о Глубине! – вновь заговорил шрамоликий. – Это сеть подземных пещер, где добывается Изумрудная Вода. Вот только здесь издавна присутствует некая проклятая сила, которая убивает всех, кто хоть раз к ней прикоснётся! И поэтому сюда посылают тех, кого совсем не жалко! – привлёк он к себе внимание. – Но я здесь подыхать не собирался и не собираюсь! Я не какой-то слабак, чтобы сдохнуть от яда! И даже больше! Долго задерживаться на Каменоломнях Старкса я тоже не планирую! Со мной тут пятеро моих друзей, и, как когда-то им, так и вам сейчас я предлагаю присоединиться ко мне! А своих я не бросаю, клянусь своим гордым именем эльфа!

Собратья Менлиана, а именно так звали шрамоликого, взглянули на него. Непонятно почему, но эльфов действительно привлекли слова Заклинателя. Вдобавок все они понимали, что в их положении лучше держаться вместе, а не оставаться одиночками. Вот почему длинноухие довольно быстро согласились на предложение Менлиана, который к тому же был сильнейшим среди них.

– Я рад, что вы согласились, братья! Ну а теперь мы должны отомстить этим низшим, – показал он на двух людей и одного великана, – из-за которых мы подвергаемся большей угрозе.

– Да!

– Кончим их!

– Человеческие псы и великанья отрыжка! – высокопарные и пафосные речи эльфов внезапно сильно изменились, когда они обратились к представителям чужих рас.

Тем временем, понимая, что сейчас придётся отчаянно сражаться, Кай и великан приготовились к бою. И лишь Шакс поступил иначе. Глядя на эльфов свысока, он спокойно стоял на месте.

– Давайте, нападайте! – внезапно выкрикнув, оскалился лучник, обратив на себя внимание эльфов. – Но как только вы сделаете хоть шаг в нашу сторону, я не пожалею никаких сил, чтобы уничтожить сосуд!

И в доказательство своих слов парень кивнул на чашу, вокруг которой уже вилась его энергия. Шакс был готов действовать в любой момент.

Уже собравшиеся атаковать, эльфы замерли. Все они прекрасно помнили, что если что-то случится с сосудом или Изумрудной Водой, всю группу сразу же казнят. Так что угроза Шакса вмиг охладила их пыл.

– Это подло! Так поступают только слабаки! Мерзкие человечишки! Низшие!

– Подло?.. Подло – это когда семнадцать Заклинателей хотят толпой напасть всего на троих… эм… двоих людей и одного великана, – язвительно ответил лучник.

– Мы не можем этого так просто оставить! – выкрикнул один из эльфов, глянув на сородичей.

– Не волнуйтесь, братья, – раздался спокойный голос Менлиана. – Эти отродья и сами в ближайшее время подохнут, так как не выдержат тёмной силы этого места, или же их убьют здешние твари! И даже если мы не можем оставить сосуд без присмотра, то нам не стоит беспокоиться. Эти подлецы уже очень скоро сами умрут!

Эльфы прислушались к словам шрамоликого, и он продолжил:

– Эй, трусы! – скривившись, обратился он к троице. – Проваливайте отсюда! Мы сами справимся с обороной!

Кай и Шакс переглянулись, а затем легонько кивнули, после чего посмотрели на великана.

Заметив взгляд двух "коротышек", воин никак не ответил, но всё же успокоил энергию, приготовленную к бою. Парни заметили это, расценив как согласие. После этого троица медленно зашагала от скважины Изумрудной Воды.

В данный момент Шакс всё ещё мог атаковать сосуд, но, конечно же, не собирался делать это просто так, подставляя себя и Кая. А что касалось эльфов, то они поверили Менлиану, поэтому решили не рисковать, поскольку однозначно не были уверены, что смогут защитить чашу, если Шакс, например, воспользуется какой-нибудь самоубийственной техникой.

В конечном счёте двое парней и великан отдалились почти на сотню метров, отыскав удобный плоский выступ, на который и сели. Ну а так как все трое были довольно сильными воинами, то скважину и эльфов они видели даже с такого расстояния практически в полной темноте. Благо сам сосуд излучал слабое свечение, что давало культиваторам достаточное количество света.

Сорок минут пролетели незаметно. Настал момент активации скважины. И когда появилась первая капля, которую моментально затянуло в чашу-артефакт, это заметили все.

Изумрудная Вода сияла. Она светилась так сильно, что на миг рабам даже показалось, что они вернулись на поверхность, которую освещало полуденное солнце. Но это было не всё. Кроме света, жидкость излучала и тепло, которое нежно окутало даже троицу, расположившуюся в сотне метров от скважины.

Глядя на Изумрудную Воду энергетическим зрением, Кай видел огромную мощь. Океан энергии плескался всего лишь в одной капле. Но и это было не всё. Внутри зелёной жидкости витало неимоверное количество незнакомых парню законов, которые и создавали это сияние.

С первого взгляда становилось понятно, почему этот ресурс такой дорогой. А уж какими великолепными свойствами он обладал, и говорить не стоило. Лишь одного понимания, что ранг этой жидкости явно превышает Королевский, хватало, чтобы представить всякие легендарные зелья и пилюли, сделанные из неё.

Следом за первой появилась вторая, а затем и третья капля. Левитирующая над скважиной чаша медленно заполнялась, притягивая каждую каплю Изумрудной Воды.

Увы, долго рассматривать её прекрасное сияние рабам было не суждено. Ведь, как только появилась первая капля, тёмный туман, витающий повсюду, внезапно всколыхнулся. Начал стягиваться во множество разных мест. Узники сразу почувствовали неладное.

– Я укрою нас невидимостью, – произнёс Шакс, глянув на Кая и великана, – так что не сопротивляйтесь.

Лучник быстро создал технику, и их троица оказалась скрыта. Теперь они могли относительно безопасно наблюдать за происходящим. А посмотреть было на что.

Отреагировав на появление Изумрудной Воды, тёмный туман, сгущаясь в паре десятков мест, быстро формировал там некие фигуры. И уже вскоре узникам стало понятно, что эти фигуры и есть Твари Глубины.

Появившиеся существа внешне напоминали обезумевших волков, сплошь покрытых острейшими наростами. И хотя они не являлись настоящими монстрами, но по силе каждый равнялся зверю начальной стадии ступени Титана, имеющему слабый фундамент развития.

И вот таких тварей появилось около двадцати пяти. Все они сразу направились к скважине, атакуя вставших на их пути эльфов. Завязался бой.

После первого столкновения рабы относительно просто расправились с чудищами, которые были заметно слабее их. Вот только, как оказалось, уничтожить тварей было невозможно. Ведь, как только эльфы разбивали их оболочки, существа вновь превращались в тёмный туман, а затем снова формировались в волков. В итоге они снова и снова нападали на защитников сосуда, не останавливаясь. Тёмный туман не знал усталости. Он не ведал жалости.

Он хотел лишь одного – поглотить Изумрудную Воду.

Кай, Шакс и молчаливый великан наблюдали за происходящим уже второй час. Эльфы сражались, стараясь тратить по минимуму сил, но при этом действовать максимально эффективно. Ведь им предстояло защищать сосуд ещё восемнадцать часов.

Ну а спустя час произошло кое-что, напугавшее практически всех присутствующих. Туманный волк впервые сумел ранить одного из защитников, оставив неглубокую рану на его плече. И хотя такое повреждение не могло бы убить даже обычного человека, однако имелось одно но! В тот миг, когда тварь ранила Заклинателя, в порез ворвалось некоторое количество тёмной силы, и на плече эльфа появилось чёрно-фиолетовое пятно. Точь-в-точь такое, как на множестве других рабов, которых новички видели на поверхности.

Руку раба пронзила резкая боль, а затем он ощутил слабость. Сила у него заметно уменьшилась.

Все заключённые моментально осознали, что даже малейшее ранение от этих тварей может привести к серьёзному ослаблению. Это поняла и троица, находящаяся поодаль.

– Думаю, стоит им помочь. Если сосуд повредят, это будет конец, – произнёс Кай.

– Согласен. Без него у нас гораздо меньше шансов на счастливое будущее… – кивнул Шакс. – Здоровяк, ты с нами?

Лучник взглянул на великана, но тот ему не ответил.

– Как хочешь, – пожал парень плечами, вслед за чем развеял технику невидимости.

К счастью, твари Глубины не сразу заметили новых противников, что дало Шаксу и Каю выбрать момент для атаки со спины.

И если Шакс сначала сделал несколько выстрелов из лука, созданного техникой Пути Тумана, и лишь затем бросился вперёд с кинжалами, то Кай сразу ринулся в ближний бой. А сражаться он собирался двумя ярко-голубыми прямыми клинками, созданными изо льда Холода Пустоты.

Всё равно не было смысла тратить большое количество энергии для мощной дальней атаки, если твари раз за разом восстанавливались. А, в отличие от Шакса, Кай не обладал техниками, которые тратили хотя бы столько же энергии, как туманные стрелы лучника, но при этом обладали бы достаточной мощью. Поэтому он и поспешил сразу вперёд.

Тем временем Шакс и великан на мгновенье замерли. Увидев ледяные мечи Кая, они не сразу смогли поверить своим глазам и ощущениям. Ведь из всех присутствующих только эти двое смогли понять, что странный элемент парня излучает мощь Королевского ранга низкого качества. Двое Заклинателей одновременно поняли, что тот, кто ещё даже не достиг их ступени, уже обладает, пускай и частичного понимания, но всё-таки Законом Слияния. И это не могло не шокировать их.

Придя в себя спустя мгновенье, Шакс оскалился и с азартом во взгляде рванул к ближайшему монстру. А что до великана, то, хрустнув шеей, он всё-таки тоже решил вступить в бой, сделав это лишь на секунду позднее.

К эльфам прибыло подкрепление, которое резко изменило ход боя. Защитники вновь оказались впереди.


***

Прошло восемнадцать с половиной часов. Сражение продолжалось.

К этому времени защитников осталось всего шестеро: Кай, Шакс, великан, Менлиан и ещё двое других эльфов. Все они были сильно истощены и покрыты тёмными пятнами. Воины держались из последних сил, совсем позабыв о недавней вражде. В бою они максимально сотрудничали друг с другом, дабы продержаться до самого конца.

Что же касалось тварей Глубины, то им всё было нипочём. Двадцать пять покрытых шипами волков из тёмного тумана снова и снова восстанавливались, продолжая стремиться к источнику Изумрудной Воды.

Однако минуту назад всё изменилось. Желая выиграть хоть немного времени для передышки, Менлиан произвёл мощную массовую атаку, вмиг разрушив тела всех противников. Он хотел заставить их одновременно восстанавливаться, что обычно занимало до трёх секунд. Вот только в этот раз всё пошло совсем не по плану.

Двадцать пять сгустков внезапно объединились, став одним огромным тёмным вихрем, который быстро трансформировался в четырёхметрового шипованного волка. Его сила соответствовала слабому монстру начальной стадии Тиранической ступени (аналог Элементалиста).

К счастью, чудища могли атаковать лишь физически и не использовали энергию или законы. Так что у выживших защитников всё ещё оставалась надежда на победу.

– Мы должны убить его, а затем продолжать по очереди атаковать, пока он восстанавливается, тем самым получив передышку, – выкрикнул отвратительно выглядящий Шакс.

После этого лучник вложил четверть от всей оставшейся энергии в оружие, сделав мощный выстрел. Зелёной молнией стрела рассекла пространство, в мгновение ока добравшись до чудовища.

Волк замахнулся когтистой лапой для отражения атаки, что и стало его ошибкой.

Ему на шею сверху резко упал великан, мёртвой хваткой сцепивший свои мускулистые руки на шее монстра. Тело здоровяка светилось чем-то золотым, что говорило о том, что для атаки они использовал некую технику. В тот же момент трое эльфов молниеносно приблизились к лапам волка, собравшись атаковать.

Момент для общей атаки был выбран идеально, но существо сдаваться не собиралось. Оно уже хотело использовать свой козырь, как вдруг его тело содрогнулось и застыло на месте.

Десятки сосулек внезапно вырвались из земли, пробив монстра насквозь и частично покрыв льдом. Так воздействовать на неизвестную тёмную силу могло только одно – Холод Пустоты.

За всё время боя тварей Глубины атаковали самыми разными способами и элементами, но всё это могло лишь деформировать оболочку чёрных волков, просто заставляя их восстанавливаться. Однако Холод Пустоты отличался в этом плане. Он действительно мог воздействовать на странный тёмный туман, подвергая его заморозке, как и всё остальное. Вот почему Кай сейчас смог обездвижить противника, дабы дать союзникам момент для удара.

Кай почти сразу, как только вступил в бой, осознал преимущество Холода Пустоты, и поэтому правильно использовал его всё это время. А что же касалось причин его способности воздействовать на эту неизвестную тёмную силу, то, как парень предполагал, ее исток в том, что Холод Пустоты – это концепция некоего Высшего Закона. Поэтому, вероятно, она и воздействовала на тварей Глубины. Впрочем, даже так силы Кая не хватало, чтобы раз и навсегда заморозить хотя бы одного маленького волка. А чего уж говорить о гигантском…

Но, так или иначе, всеобщая атака увенчалась успехом. Монстр лишился конечностей, а его морда оказалась частично разорвана. Вот только никто и представить себе не мог, что произойдёт в следующее мгновенье. Все ожидали, что тварь снова начнёт восстанавливаться. Однако…

Шипы на спине монстра внезапно налились силой, а затем произошёл мощный взрыв.

Гигантский чёрный волк уничтожил сам себя, высвободив множество напитанных его силой осколков. К счастью, защитить сосуд воинам удалось, но вот себя самих – не очень.

Сильнее всего пострадал великан, в чью широкую спину вонзились аж три тёмных осколка. Не повезло и Шаксу: его правое плечо насквозь пробило вражеской атакой, и огромное черное пятно появилось на том месте. Что касалось Кая, то он смог защититься Холодом Пустоты, а вот Менлиану банально повезло, и его совсем не задело. В отличие от его собратьев, которых мгновенно убило. В итоге эльф остался единственным представителем своей расы из всей группы.

А двадцать пять тварей тёмного тумана снова восстанавливались.

– Время пришло! Ставим барьер, я усилю его! – выкрикнул Кай.

Остальные переглянулись, кивнув друг другу. Великан, Шакс и Менлиан сформировали три разных барьера, наложив их один на другой. Всё это моментально появилось вокруг сосуда, рядом с которым находились воины.

В следующий миг Кай высвободил все доступные частицы Холода Пустоты, покрыв ими трёхслойный купол, накрывший защитников.

Ранее узники уже пытались укрыться таким образом или даже закрыть внутри барьеров самих тварей. Вот только всё это оказалось бесполезно, поскольку монстры запросто преодолевали такую преграду, разрушая себя и возникая в новом месте.

Однако с поддержкой Холода Пустоты защита всё-таки становилась действенной, что сейчас и провернули четверо выживших.

– Полтора часа ещё продержусь, – произнёс Кай.

Остальные кивнули в ответ, сообщая, что тоже смогут поддерживать щиты оставшееся время.

А Твари Глубины продолжали биться об объединённый барьер, но ничего сделать теперь не могли…

Шло время. Четверо воинов сидели в позе лотоса, концентрируясь на поддержании защитного купола, пока внезапно не ощутили необычный всплеск энергии. Резко открыв глаза и посмотрев в сторону, они увидели, что из скважины больше не поступает Изумрудная Вода. Процесс наконец закончился, а уже через пару минут донесся звук опускающейся платформы.

Аккуратно впустив подъёмник внутрь барьера, воины стали дожидаться, пока он спустится пониже. В итоге платформа снова замерла в метре над поверхностью, моментально вобрала в себя сосуд с Изумрудной Водой, а затем стала подниматься, никого не дожидаясь. Впрочем, воины ещё успевали запрыгнуть, и первым, кто это сделал, оказался именно Менлиан. Следом за ним собирались последовать и остальные, как вдруг перед ними появился барьер, неожиданно окруживший весь подъёмник.

– Удачно здесь подохнуть, ублюдки! – оскалился эльф, глядя на опешивших "союзников". – А-ха-ха-ха…

И не успели Кай, Шакс и великан пробить барьер, чтобы ворваться к Менлиану, как позади них раздался взрыв. Купол, защищающий их от Тварей Глубины, неожиданно разбился. А случилось это потому, что эльф перенасытил свою часть защиты энергией, тем самым разрушив и её, и соседние.

В итоге монстры бросились на оставшуюся троицу, не дав им ни мгновения, чтобы добраться до платформы. Ну а так как в Глубине из-за тёмного тумана сила законов Пространства была ограничена, то Кай даже телепортироваться на подъёмник не мог.

Таким образом трое воинов остались внизу.

Преданные, обессиленные и окружённые множеством врагов.

А откуда-то сверху продолжал доноситься быстро удаляющийся яростный смех…


Глава 3. Концепция Инь.


Платформа, поднимающая заключённых на поверхность, ушла. Оставшейся внизу троице пришлось отчаянно защищаться. Воины были сильно ослаблены, но, к счастью, буквально через десять минут, ровно в тот момент, когда окончательно рассеялись остатки ауры Изумрудной Воды, Твари Глубины исчезли. Их цель пропала, а значит, и борьба более не имела смысла. Тёмный туман успокоился, вернувшись в прежнее состояние…

Прошло полтора часа.

Медленно шагая в кромешной темноте, Кай концентрировался на законах Пространства. Используя их, парень посылал особые волны, благодаря которым разведывал окружающую местность.

Кай обратил внимание на слова Менлиана, который говорил, что Глубина – это сеть подземных пещер. Ну, а раз так, значит, они должны были соединяться друг с другом, на что намекал и тот факт, что их группа опустилась в шестую Глубину. То есть кроме неё было как минимум ещё пять скважин.

К тому же, предположил Кай, раз не все рабы готовились к погружению, когда это делала их группа, то, вероятно, скважины Изумрудной Воды активировались в разное время. Таким образом, мечник хотел отыскать другую группу, с которой смог бы выбраться на поверхность. Ведь неизвестно, когда будет следующее погружение в шестую Глубину, из-за чего ждать на одном месте парень не желал.

Вдобавок Кая интересовало ещё кое-что – местная атмосфера. Тёмная энергия, с порождениями которой он недавно сражался, показалась парню знакомой, отчего он и решил её исследовать. И для этого мечник направился в ту сторону, откуда, по его ощущениям, приходил этот тёмный туман.

А что касалось Шакса и молчаливого великана, которые, в отличие от Кая, не могли блокировать местную силу, то их мечник поместил в Пространство Ночи, изолировав от воздействия тумана. К тому же эти двое получили гораздо больше ран во время боя, чем Кай, и сейчас едва ли могли самостоятельно передвигаться.

Таким образом, Кай в одиночестве бродил по тоннелям, пока в итоге не добрался до довольно примечательного места – огромной пещеры, разделённой надвое небольшой, стремительной подземной рекой. Отсюда вело семь тоннелей. Шесть – приблизительно в том направлении, откуда пришёл Кай, поэтому он догадался, что это пути к другим скважинам. А что касалось последнего тоннеля, то находился он за рекой – на другой стороне пещеры, и, судя по всему, вёл ещё глубже под землю. Как раз оттуда и исходил мощный поток тёмного тумана, что означало – источник этой силы где-то там, внизу.

Подойдя к реке и присев возле неё, Кай всмотрелся в воду при помощи энергетического зрения. Спустя несколько секунд парень вынес свой вердикт:

– Яд… – пробормотал он, помотав головой. – Чистейший яд… Как долго эта река пропитывается здешней силой?

Как и определил Кай, подземную реку действительно полностью загрязнил тёмный туман. Настолько, что даже одной капли этой воды хватило бы, чтобы моментально убить воина ступени Закалки Разума.

Поднявшись на ноги, Кай призвал законы Пространства, а затем резким движением перепрыгнул реку. Парень очутился на другом берегу, как раз рядом с тоннелем, из которого приходил тёмный туман. Послав внутрь него пространственную волну, дабы разведать, Кай огорчённо скривился.

Как оказалось, наклонно уходящий вниз туннель так плотно заполняла тёмная сила, что она без проблем разрушала энергию и законы, сравнимые по мощи с полноценной пиковой техникой Золотого ранга.

«Жаль. Значит, я не смогу сейчас туда попасть. Двадцатичасовой бой меня вымотал, и теперь мой контроль над энергией не так силён. Что ж, тогда останусь здесь…»

Сев неподалёку от входа в тоннель, Кай прикрыл глаза, а затем сконцентрировался на окружающей его тёмной силе. Спустя полтора часа парень очнулся.

«Как я и думал, – пронеслось у него в голове, – я ведь с самого начала ощутил, что этот туман отчего-то мне знаком. Вот только времени, чтобы разобраться с этим, тогда совсем не было. Но кто бы мог предположить, что здешняя сила – это не что иное, как частицы концепции Инь?..»

Придя к столь интересному выводу, Кай понял, что может использовать это в своих целях. Но для начала ему следовало разобраться с Призрачной Татуировкой Инь-Ян, благодаря которой он открыл для себя две новые концепции.

Сконцентрировавшись, Кай активировал татуировку. Его руки в тот же миг покрылись тёмными и светлыми линиями мистических рисунков.

– Сосредоточие Инь, – произнёс он.

Возле левого плеча мечника появилась небольшая чёрная сфера, которая выделялась своей тьмой даже, казалось бы, в абсолютной темноте подземелья. Сфокусировавшись на ней, Кай стал исследовать шар при помощи ауры, параллельно изучая и татуировку. В итоге парню понадобилось около получаса, чтобы во всём разобраться.

Как оказалось, Сосредоточие Инь – это некое особое хранилище, способное не только содержать в себе частицы данной концепции, но и усиливать их. Можно сказать, что это некое подобие сосуда, только не для энергии, а для частиц Инь.

Что же касалось Сосредоточия Ян, которое Кай пока не изучал, то оно являлось аналогичным хранилищем.

Внезапно открыв свои яркие фиолетовые глаза, Кай уставился на зев тоннеля, ведущего к мощнейшему источнику Инь. Спускаться к нему для парня было сейчас чересчур опасно, но не воспользоваться хотя бы близостью к этому проходу он никак не мог. Взяв Сосредоточие Инь в руку, Кай направил его на тоннель, а затем отдал мысленную команду.

Тёмная сфера моментально стала всасывать всю Инь, стремительным потоком вырывающуюся из-под земли.

Уже очень скоро внутри пещеры с подземной рекой концентрация тёмного тумана снизилась практически до нуля. Однако Инь всё так же продолжала вытекать из тоннеля, и становилось понятно, что здесь её просто колоссальное количество. Вскоре это подтвердилось, когда через полтора часа Кай остановился.

Сосредоточие Инь заполнилось до предела.

Всасывание частиц прекратилось, и менее чем за минуту пещера вновь заполнилась тёмным туманом.

Приблизив сферу к лицу, Кай всмотрелся в неё энергетическим взглядом. Спустя пару минут вздохнул и отодвинул Сосредоточие, зависшее прямо в воздухе. Парень приготовился к глубокой медитации, создав вокруг себя защиту из Холода Пустоты.

Сейчас Кай находился в идеальном месте для более глубокого познания новой концепции. К тому же у него имелось Сосредоточие Инь, которое не только собрало огромное количество чужих частиц этого элемента в маленький шар, но и усилила их. Так что парень мог использовать это скопление, словно некую высококлассную Частицу Мудрости, чем он и занялся.

Сосредоточив ауру на парящем перед лицом шаре тьмы, Кай погрузился в свой духовный мир, активировал Предельную Концентрацию и Врата Разума, после чего начал медитацию.


***

Через пятнадцать часов Кай очнулся. Ледяная защита вокруг него уже была практически уничтожена тёмным туманом, да и к тому же сам парень сильно ослаб. Поддерживать Пространство Ночи, татуировку, Сосредоточие Инь и всё остальное было не так уж и просто. Тем более после двадцати часов изнурительного сражения.

Контролировать энергию становилось всё тяжелее. Кай уставал как ментально, так и духовно.

Осознавая всё это, парень решил прекратить медитацию, поскольку пришла пора выбираться. Иначе будет слишком поздно. Вдобавок до мечника дошёл энергетический сигнал Шакса, который, вероятно, забеспокоился из-за столь долгого молчания Кая. Ведь выйти из Пространства Ночи лучник не мог, не разрушив его. А значит, и узнать, что происходит снаружи, не был способен.

Встав, Кай развеял остатки ледяной защиты, которую устанавливал на всякий случай, после чего вернул Сосредоточие Инь в татуировку и отключил её. Светлые и тёмные узоры на руках исчезли, будто их никогда и не было.

Прислушавшись к своей душе, с которой была связана Призрачная Татуировка Инь-Ян, Кай легонько кивнул.

«Выходит, оба Сосредоточия в неактивном состоянии находятся в Источнике, прямо рядом с душой. И к тому же продолжают хранить внутри себя поглощённые частицы, пока я не использую их. Интересно…»

Вслед за этим Кай открыл меню системных сообщений, отыскав последние.


Внимание!

Ваше понимание концепции Инь достигло пиковой стадии первого слоя…


«Невероятно. Насколько же здесь мощная Инь, что я смог так быстро перейти от начальной стадии к пиковой? А ведь раньше, когда я созерцал Холод Пустоты, мне приходилось делать это с собственными частицами, из-за чего и понимание росло гораздо медленнее. Хотя, если вспомнить слова Хранителя Храма Морского Дракона, то даже так я очень быстро прогрессировал в Холоде Пустоты. Но на фоне того, что я достиг сейчас с концепцией Инь, мои прошлые достижения просто смешны. А ведь я думал, что действительно быстро углубляюсь в Холод Пустоты, – легко улыбнулся Кай, после чего его эмоции были резко подавлены. – Неужели всё дело в моих глазах и особенности Любимец Законов? В таком случае я очень быстро познаю Инь на максимум. Нужно лишь почаще спускаться сюда, чтобы пополнять запас Инь. А то при созерцании частицы довольно быстро исчезают…»

Разобравшись с этим, парень переместил из желудка маленькую черную горошину, которая стала быстро увеличиваться. Когда внешние размеры Пространства Ночи достигли метра в диаметре, Кай телепортировался внутрь.

Оказавшись посреди тёмного пространственного кармана, Кай сразу же обнаружил Шакса и великана. Оба воина находились в центре области. И хотя они уже успели отдохнуть после минувшего боя, их тела всё равно сильно пропитались Инь, которая теперь медленно убивала этих двоих.

Ощутив появление Кая, Шакс открыл глаза.

– Как-то ты надолго пропал, – попытался улыбнуться лучник, но в итоге лишь скривился. Боль одолевала парня.

– Я изучал этот тёмный туман, – спокойно ответил Кай, – и, кажется, я могу помочь вам.

Шакс хотел было изогнуть бровь, выразив удивление, но сразу же остановился. Все его силы сейчас уходили на сопротивление проникшему в тело туману, из-за чего даже малейшее движение доставляло лучнику немало страданий. Он и говорил с трудом.

– Ты, как всегда, удивляешь меня. Но теперь-то понятно, почему ты так бодр.

Ничего не ответив, Кай подошёл к воинам.

– А с ним что? – указал мечник на великана.

– Взрывом его сильно задело. Похоже, здоровяку пришлось погрузиться в очень глубокую медитацию, чтобы бороться, – объяснил Шакс.

Взглянув на тело великана в энергетическом спектре, Кай собрался уже было задать вопрос, как вдруг Шакс, словно прочитав его мысли, ответил заранее:

– Мы не можем избавиться от этой силы, но можем отвлечь её, тем самым отдаляя свою смерть. Для этого мы циркулируем свои законы в теле, а в особенности в тех местах, где больше всего частиц этого тумана.

Кай кивнул. Собственно, это он и увидел, когда использовал энергетическое зрение. Теперь становилось понятно, почему все те рабы на поверхности практически не двигались.

– Хорошо. Я помогу вам.

– Это какой уже раз я у тебя в долгу буду? – всё-таки усмехнулся Шакс. – Ты будешь использовать свой лёд?

Лучник помнил, что только Холод Пустоты мог воздействовать на тёмный туман, а поэтому и предположил, что именно его Кай использует для помощи.

– Нет, – удивил Кай Шакса. – А теперь успокой свою энергию и законы. Мне нужно, чтобы ты полностью перестал сопротивляться.

Лучник с опаской взглянул на Кая. Но, немного поколебавшись, всё-таки доверился другу.

Парень легонько кивнул.

Он перестал подавлять Инь своими законами, и она моментально продолжила уничтожать его тело. Но не успел Шакс снова ощутить сильную тягучую боль, которая одолевала его до начала медитации, как вдруг всё резко переменилось. Руки его товарища покрылись светлой и тёмной татуировкой, а в левой ладони появилась пугающая тёмная сфера – Сосредоточие Инь. Мгновенье спустя она начала вращаться, втягивая в себя весь тёмный туман, который прочно засел в телах Шакса и великана.

Через тридцать секунд всё закончилось. Воины исцелились.

– Но ты же сказал не сопротивляться, – заметил Шакс. – А здоровяк оставался в медитации.

– Его разум погрузился слишком глубоко, поэтому опасно было бы будить его сейчас. Мне пришлось рискнуть, – тяжело дыша, ответил Кай с покрытым испариной лицом. Почти всю концентрацию ему пришлось потратить на помощь великану, так как тот не успокоил свою энергию и законы, подобно лучнику. К счастью, молчаливый незнакомец не так активно боролся против Инь, что и позволило Каю аккуратно её извлечь.

– Ясно, – начал медленно подниматься Шакс, ощущая, как силы возвращаются в его тело. – Спасибо…

В ответ Кай лишь кивнул. Только что он воспользовался способностью Сосредоточия Инь, которое могло поглощать частицы этого элемента. Естественно, если они никому не принадлежали (не содержали чью-то волю).

Конечно, Кай мог также использовать своё умение контролировать любую энергию, чтобы с её помощью двигать частицы. Однако у концепции Инь они обладали особой силой, и к тому же были довольно тяжёлыми для мечника. Так что без Сосредоточия пришлось бы потратить от пары десятков часов до нескольких дней, чтобы помочь только одному Шаксу.

Глянув вправо, Кай обнаружил заметное только ему пространственное искажение. Это была скрытая область внутри Пространства Ночи, где он спрятал Нефрит Памяти и свиток Техники Медитации Холода. Парень несколько секунд смотрел туда, пока вдруг его грудь не пронзила резкая боль.

Прикоснувшись к окровавленным бинтам, под которыми находилась незаживающая рана, Кай поморщился. К этому моменту он уже прекрасно понимал, что мешает его телу исцелиться именно сила Инь.

Частицы именно этого элемента сорвались с когтей демона, когда тот сделал свой взмах. Вот только, в отличие от Инь Глубины, тёмная сила в ране Кая была на порядок мощней. В действительности Каю казалось, что это даже не просто Инь, а тот самый Высший Закон, который порождает данную концепцию. А ведь ни мастера, ни смертные не могли его освоить…

И хотя тело Кая обладало неимоверной силой восстановления, которая могла противостоять даже такой ране, линия крови Девятиглавой Небесной Гидры не могла полностью справиться с этим. Пока что на мечника действовало Зелье Спокойного Тела, которое позволило образоваться равновесию: организм не мог победить Инь, а она не могла разрушить организм. Вот только долго это шаткое состояние не продлится, и в итоге Кай вновь окажется на грани гибели. Ему требовалось предпринять хоть что-то уже сейчас.

Сосредоточие Инь могло поглощать любую нейтральную Инь, однако та, что находилась в ране Кая, содержала волю демона. К счастью, чудище, видимо, не интересовалось поддержкой этого отпечатка воли, благодаря чему он постепенно рассеивался.

Вот только Кай понимал, что даже когда Инь в его ране утратит волю демона, он всё равно не сможет поглотить её при помощи Сосредоточия. Эта тёмная сила в разы мощнее той, что находится в Глубине. И поэтому, если верить ощущениям, понадобится сначала достигнуть хотя бы начальной стадии понимания аж третьего слоя концепции Инь. Ну а так как Кай может умереть гораздо раньше, чем доберётся до этого уровня, нужно придумать что-то ещё. Хотя бы временное…

О вытеснении силы демона своей силой парень даже и не думал. Слишком большая разница была между ними.

Что же касалось идеи отрезания участков раны, то она оказалась провальной. После боя Кай уже попытался вырезать повреждённые участки груди, но сразу же остановился. Ибо…

Во-первых, тёмная энергия задела не только физическое тело, но и энергетическое: акупунктурные точки, меридианы и Источник.

Во-вторых, небольшая часть Инь демона проникла гораздо глубже в организм.

И, в-третьих, хватило всего одного крохотного кусочка заражённой плоти, чтобы Кай сразу отказался от этой идеи. Ведь хотя он и отрезал кусочек кожи, тёмная энергия, находившаяся там, в последний момент перетекла ещё глубже в тело, что лишь усугубило ситуацию. А вдобавок удалённая плоть в итоге даже не восстановилась, поскольку вокруг находилась другая Инь. Становилось понятно, что от этой тёмной силы так просто не избавиться.

Третьим возможным способом спасения могла быть способность к контролю любой энергии, но и он оказался неудачным. Частицы Инь, засевшие в груди Кая, были настолько "тяжёлыми", что убрать их при помощи энергии не представлялось возможным. Парень скорее бы потерял сознание от напряжения, чем хоть чуть-чуть сдвинул даже одну частицу.

Но, в конце концов, выход нашёлся, и его подсказал Шакс. Кай обладал множеством уникальных способностей, из-за чего мыслил совсем иначе, нежели обычные воины. Вот почему он изначально даже и не подумал сопротивляться силе демона своими законами, как это давным-давно привыкли делать Смертники.

Ну а так как Кай и сам владел концепцией Инь, то не воспользоваться ею он, конечно же, не мог. Как говорится, клин клином вышибают…

Перед парнем продолжало парить Сосредоточие Инь, когда оттуда вылетело тёмное копьё, моментально пронзившее грудь Кая. Мечник дёрнулся. Из его рта выплеснулась кровь.

Спустя пару секунд копьё из частиц Инь втянулось в тело Кая.

– Всё в порядке, – произнёс он, заметив взгляд шокированного Шакса.

Понимание данной концепции у Кая достигло пиковой стадии первого слоя. Однако сила Инь в Глубине (тёмный туман) находилась как минимум на втором слое. А раз Сосредоточие усиливало частицы, которые в него попали, то лучше было использовать его, чем призывать Инь внутри себя. Вот почему Кай так поступил.

После этого две тёмные энергии столкнулись внутри тела парня. И хотя одна из них была на порядок сильнее, но, при поддержке линии крови, Инь Кая всё же смогла подавить силу демона. Таким образом, мечник хоть и не победил, но всё-таки смог сохранить себе жизнь. И теперь, когда действие Зелья Спокойного Тела подойдёт к концу, парень не умрёт.

– Пора выбираться отсюда, – произнёс Кай. – Начинай будить великана, а я пока поищу выход на поверхность. И, кстати, – парень повернулся к Шаксу, – передашь потом ему, да и сам запомни: нас, если что, тот эльф со шрамом и его шестёрки выгнали с самого начала, и поэтому нам пришлось сбежать. В бою мы не участвовали, а блуждали по подземелью. Запомнил?

– Да. Хорошо, – пожал плечами лучник.

– И великану не забудь передать.

– Я всё услышал, – вдруг раздался тяжёлый, низкий, но при этом приятный голос. Здоровяк впервые заговорил.

– Вот и отлично, – внутренне усмехнулся Кай. – Я как раз оставил этим эльфам небольшой сюрприз…

После этого Кай покинул Пространство Ночи. Ему было проще поддерживать эту технику с двумя воинами внутри, чем использовать контроль над энергией, чтобы защищать их от тёмного тумана снаружи. Поэтому он и не выпустил их.

Затем парень перепрыгнул реку обратно и направился в случайно выбранный тоннель. Он собирался отыскать все скважины, дабы разместить в них простейшие пространственные метки. К счастью, теперь он мог защитить их своей Инь, а значит, они точно сработают.

И когда в Глубину спустятся новые Смертники, Кай сразу узнает, где можно подняться на поверхность.


Глава 4. Происшествие.


Спустя три дня после предательства Менлиана.

Пока Кай, Шакс и великан искали выход на поверхность, в центре города происходило кое-что совсем другое. В огромном дворце, принадлежащем самому Старксу, в одной из многочисленных комнат для культивации находился высокий светловолосый юноша-эльф – воин срединной стадии ступени Заклинателя. И в данный момент он проводил финальный прорыв для перехода на конечную стадию.

Одетый в роскошные лазурные одежды, парень сидел в позе для медитации. Концентрируясь на своём астральном теле, он параллельно поглощал разложенные по всей комнате драгоценные ресурсы: пилюли, зелья, духовные фрукты, редкие ингредиенты и прочее.

Обычно воину для подобного потребовалось бы поглотить это всё или, на крайний случай, держать в руках. Однако специально для этого юноши множеством могущественных мастеров был подготовлен особый, крайне дорогостоящий массив, который при помощи различных воздействий на пространство перенаправлял потоки энергии от ресурсов прямо к юному эльфу.

Стоила такая роскошь немало, и в иных мирах за подобный массив можно было купить какую-нибудь слаборазвитую страну, наподобие Алькеи. И даже здесь, в срединном мире Никрим, далеко не каждый богач мог себе позволить такое. Но этот парень, ставший Заклинателем ещё в двадцать лет, был тем, кого ничуть не волновала стоимость культивации. Ведь он давным-давно привык получать всё самое лучшее. Всё-таки Лиам был не абы кем, а единственным сыном самого Старкса – одного из сильнейших воинов их мира.

Впрочем, Массив Девяти Звёзд не был всемогущим, и некоторые очень мощные ресурсы не мог использовать. Да и в целом их стоило поглощать лично, чтобы получить максимальную пользу. Поэтому Лиам так и поступил. А являлась этим ресурсом, собственно, Изумрудная Вода.

Чуть больше литра сияющей небесной жидкости, добытой в шестой Глубине. Ведь именно там был самый последний сбор, а значит, и Изумрудная Вода, которая имеет свойство испаряться со временем, максимально свежая.

Использовать этот ресурс юный эльф собирался в самый последний момент, чтобы при помощи фантастической мощи Изумрудной Воды одним рывком закончить прорыв, добившись максимального качества своего развития. А сейчас Лиам использовал все остальные ресурсы, пока Изумрудная Вода плескалась в его желудке, окружённая волей. Парень медленно подготавливал себя к поглощению столь энергетически сильного ресурса.

Прорыв шёл уже второй день, приближаясь к финальной стадии. Скоро должна была решиться судьба Лиама. Вот только о возможном провале эльф даже и не думал. Его фундамент был чрезвычайно крепок, а изобилие ресурсов лишь увеличивало шанс на успех. В действительности юношу волновало лишь одно – качество прорыва.

На каждую ступень и даже уровень можно взойти по-разному. Кто-то едва добивался желаемого, достигая лишь минимума из возможного. А кто-то буквально взлетал на новую ступень (уровень), развивая своё тело и душу до возможного максимума. Это и называлось качеством.

Качеством прорыва, которое в дальнейшем становилось фундаментом для продолжения роста.

Лиам понимал, что близится конец. Большинство ресурсов в массиве уже опустошены. Наступала кульминация.

Сконцентрировавшись на Изумрудной Воде, парень наконец решил её использовать. Светлая и тёплая сила потекла в организм воина, а оттуда и в его астральное тело, которое сейчас претерпевало метаморфозы прорыва.

Поначалу всё шло хорошо. Сила переполняла Лиама, но он не поддавался её опьяняющему воздействию, а продолжал постепенно использовать для завершения перехода на новую стадию. Спустя несколько часов от запаса Изумрудной Воды осталась половина. В тот же момент и началось то, чего юный эльф никак не мог ожидать.

Попытавшись внедрить свою волю в новую порцию сияющей жидкости, дабы заполучить и использовать её силу, парень с ужасом обнаружил, что энергии в ней практически нет.

В мгновение ока разум Лиама захлестнула паника. Медленно нарастающая.

Юноша попытался зачерпнуть своей волей ещё Изумрудной Воды, но и в новой порции энергии практически не было.

А прорыв продолжался…

Напуганный Лиам растворил остатки Изумрудной Воды буквально за несколько минут (хотя ранее у него ушло почти три часа на такое же количество жидкости), добыв из неё лишь крохи той яркой энергии.

Парень резко открыл глаза. В них застыл ужас.

Прорыв требовалось закончить, но энергии Лиам для этого уже не имел. Оставшейся половины Изумрудной Воды должно было с лихвой хватить для завершения перехода на новую стадию, а того, что осталось бы после прорыва – чтобы полностью заполнить Источники аж десятерых пиковых Заклинателей. Вот почему парень совсем не волновался о возможной нехватке энергии.

Однако сейчас что-то пошло не по плану. Половина добытой в шестой Глубине Изумрудной Воды оказалась пустышкой, и этого почему-то никто не заметил. Теперь Лиаму грозил провал прорыва. А он означал лишь одно – смерть.

В отличие от смертных ступеней (Закалки Тела, Разума и Души), при провале которых воин отделывался лишь инвалидностью, блокировавшей дальнейшее развитие, истинные мастера всегда ставили на кон свою жизнь. Для них любой провал означал гибель.

Вот почему Лиам так испугался.

Но всё-таки парень оставался гениальным воином, достигшим ступени Заклинателя, а значит, не мог легко потерять холоднокровие. Собравшись с мыслями, он начал искать выход.

Первым делом взгляд юноши заметался по комнате. Лиам искал своё Пространственное Кольцо, в котором хранилось немало ценностей, в том числе и ресурсов, которые можно было сейчас использовать. Однако найти кольцо парню было не суждено…

Для правильной работы массива требовалось убрать из области его воздействия любые пространственные искажения, коими артефакты-хранилища (Кольца) и являлись. Увы, из-за паники Лиам не сразу вспомнил, что оставил своё Пространственное Кольцо за дверью комнаты для культивации.

А когда юноша всё же заметил отсутствие артефакта, произошло кое-что трагичное. Прорыв слишком долго продолжался без энергии (несколько секунд), что не могло не отразиться на теле воина.

Лицо Лиама побелело, а в следующий миг юношу вырвало кровью. Его внутренности корёжило отдачей.

– А-а-а-а-а-а-а!!! – вырвался у парня дикий крик.

Он начинал терять сознание. И, если это случится, то прорыв будет провален, а Лиам умрёт.

К несчастью, двигаться юный эльф не мог, поскольку это сбило бы его концентрацию и тоже привело бы к смерти. А умение восстанавливать энергию сейчас было невозможно применить, так как астральное тело находилось в процессе прорыва.

Но сдаваться Лиам не собирался…

Сжав окровавленные зубы, парень решился на то, чего в обычной ситуации никогда бы не сделал. Он сосредоточил взор на своей душе и…

Забрал оттуда несколько процентов энергии.

Тело Лиама содрогнулось от ужасной боли. Из глаз потекла кровь, а несколько локонов длинных зелёных волос поседели.

Через минуту парень потерял сознание… Оставшись живым.

В последний момент он успел использовать небольшую часть своей энергии души, дабы завершить прорыв хотя бы на нужный минимум. Увы, подобный прорыв совсем никак нельзя было назвать качественным.

Спустя несколько минут в комнату вошёл старый эльф, личный слуга и помощник Лиама. Увидев состояние своего господина, мужчина бросился к нему.

Лицо старика побелело от ужаса…


***

Посреди огромного зала находился эльф – Священный Лорд конечной стадии. Мужчина стоял на коленях, уткнувшись лбом в пол. Увидь его сейчас кто-то из подчинённых, он просто не смог бы поверить своим глазам.

Ведь как кто-то настолько могущественный мог столь унизительным образом склоняться? Поскольку это был не абы кто, а один из семи Смотрителей Удийна – правитель одной из семи зон Каменоломен, который управлял многочисленными Надзирателями, в число коих входил и Зиркс.

Всего существовало семь Смотрителей, и каждый из них был Священным Лордом. Все они являлись сильнейшими существами в этой местности, и был лишь один, кто мог стоять над ними – Старкс.

Собственно, перед последним Смотритель Глубин и склонялся.

– Повелитель, мне уже обо всём доложили, – произнёс он, не смея поднять голову от пола.

После этого в зале на некоторое время повисла тишина.

– И что же тебе известно, Гинкс? – сотрясающий пространство голос наконец разнесся по помещению. Лишь услышав его, любой обычный смертный мог моментально умереть, поскольку его сердце остановилось бы. К счастью, таковых здесь не наблюдалось.

– Немногое, повелитель, – взял короткую паузу Гинкс. – С вашим сыном, господином Лиамом, случилась беда во время прорыва. С Изумрудной Водой, добытой в моих Глубинах, оказалось что-то не так.

– Твоих? – хмыкнул Старкс, из-за чего Гинкс ещё сильнее сжался.

Оба они были Священными Лордами – с разницей лишь в одну стадию. Вот только это не значило ровным счётом ничего. Гинкс во времена своей лучшей формы мог победить даже обычного воина на пике этой ступени. Но что касалось Старкса, то подобное он смог сделать, когда лишь стал Священным Лордом. Сейчас же он находился на совсем другом уровне силы. Сравнивать этих двоих было глупо. Пропасть между ними была как между землёй и небом.

На самом деле, ходили слухи, что Старкс смог бы победить даже нового правителя Королевства Таэль, который уже превзошёл ступень Священного Лорда, хоть и достиг пока лишь начальной стадии.

Вот почему Гинкс склонялся перед Старксом, словно между ними лежал разрыв в несколько ступеней.

– Прошу прощения, повелитель! Я ошибся. Здесь нет ничего моего. Всё здесь принадлежит лишь вам! Умоляю вас простить мою глупость!

– Санатос, расскажи ему всё, – проигнорировав извинения Смотрителя Глубин, обратился Старкс к третьему присутствующему.

Санатосом звали старого, почти двухметрового эльфа, закутанного в тёмный балахон. Его голову украшала огромная шляпа и длинная борода. Этим стариком был Смотритель сектора Тёмной Алхимии. Он стал первым, кто прибыл во дворец повелителя, так как именно его вызвали помочь Лиаму.

– Да, повелитель, – сложив руки за спиной, поклонился Санатос, опасаясь взглянуть в глаза Старкса. – Два дня назад господин Лиам начал прорыв на конечную стадию ступени Заклинателя. Для этого ему предоставили множество ресурсов, в том числе Изумрудную Воду, добытую три дня назад.

«Шестая Глубина!» – сразу пронеслось в мыслях Гинкса, который продолжал стоять на коленях. За последнюю неделю единственная скважина активировалась только там.

– Господин Лиам решил использовать Изумрудную Воду в последнюю очередь, и это было верным решением, вот только, судя по всему, часть Изумрудной Воды практически не содержала энергии. Из-за этого господину не хватило энергии для завершения прорыва, и ему пришлось использовать собственную энергию души, чтобы выжить. В итоге он прорвался, но качество этого прорыва… – запнулся Санатос, чтобы подобрать приличное слово, – стало невысоким. К счастью, фундамент у господина очень прочный, у него есть шанс исправить некоторые недочёты при прорыве на пик Заклинателя, так что в будущем проблем со становлением Элементалистом у него не будет. Но вот насчёт Священного Лорда теперь у меня есть сомнения, – после этого алхимик повернулся к Старксу. – Уж простите за эти слова, мой повелитель.

– Не стоит извиняться. Ты всего лишь сказал правду, – нейтральным голосом ответил Старкс. Он всё так же продолжал стоять у окна, спиной к остальным. – Продолжай.

– Да, – кивнул Санатос. – Но, так или иначе, я клянусь, что приложу все свои силы и умение алхимика, чтобы данное происшествие не помешало господину Лиаму достигнуть ступени Священного Лорда! – старик повернулся обратно к Гинксу. – В общем, господину Лиаму теперь понадобится как минимум три месяца на физическое восстановление и где-то год – на духовное. Лишь после этого он сможет продолжать развиваться.

Старый алхимик прокашлялся для виду, поскольку следующая тема ему тоже не нравилась, а затем продолжил:

– А теперь по поводу Изумрудной Воды. Алхимика, которому вы её передали для проверки, я отправил к Еуликсу в Ямы, так что допрос уже ведётся. Если верить его записям, то данная партия Изумрудной Воды была абсолютно нормальной. Увы, это оказалось не так. Я изъял оставшиеся три литра из того сбора и лично провёл проверку. Как оказалось, энергии в этой Изумрудной Воде где-то процентов на шестьдесят меньше.

– Невозможно! – приподняв голову и уперев взгляд в Санатоса, вдруг выкрикнул Гинкс. – Должно быть, это твой алхимик разбавил её! – решил он переложить вину.

Вот только, к удивлению Смотрителя Глубин, главный алхимик Старкса внезапно усмехнулся. Всего на долю секунды, но даже этого хватило Гинксу, чтобы замереть.

– Честно говоря, я бы и сам так подумал, – спокойным голосом заговорил Санатос, – если бы не решил провести ещё одну проверку. Я дал ту же самую Изумрудную Воду нескольким другим своим алхимикам на проверку, ничего заранее не сообщив. И знаешь, Гинкс, было между ними и тем первым алхимиком лишь одно сходство – все они являлись Элементалистами. И, к моему удивлению, все они, независимо друг от друга, сказали, что с Изумрудной Водой всё в порядке. Они не заметили, что там не хватает почти половины энергии. Зато другой мой алхимик смог это обнаружить, как и я. Вот только он тоже был Священным Лордом. Таким образом, я пришёл к выводу, что изменения с этой партией Изумрудной Воды могут заметить только Священные Лорды… ну, и те, кто посильнее, вероятно.

– Очень интересно, конечно, – огрызнулся Гинкс, – но каким образом это отменяет тот факт, что твой алхимик мог что-то сделать с Изумрудной Водой?

– Таким, что это натолкнуло меня провести ещё один особый опыт, по итогам которого я понял, что с самой жидкостью всё в порядке. Никаких примесей или подмены в ней нет. Даже состав тот же самый. Я могу с полной уверенностью заявить, что с самой Изумрудной Водой всё нормально.

– Тогда что же помешало моему сыну прорваться? – вдруг спросил Старкс, продолжая смотреть в окно.

– Я обнаружил ещё кое-что. Хоть с жидкостью и всё в порядке, но вот энергии и законов внутри неё всё же не хватает. И даже больше! Не хватает их в самых разных участках, словно кто-то понадкусывал их. То есть господину Лиаму несколько не повезло. Если бы он начал поглощать Изумрудную Воду с того места, где нет энергии, то сразу бы заметил неладное, и мы бы успели помочь ему, пока он растягивал бы остатки. Увы, обнаружить пустоты в энергетическом пространстве жидкости могут только Священные Лорды или воины более высоких ступеней.

– То есть ты хочешь сказать, что кто-то… или что-то смогло изъять энергию и законы из Изумрудной Воды, при этом никак не повлияв на неё саму, верно? – задумчиво спросил Старкс.

– Вы абсолютно правы, мой повелитель! – снова поклонился алхимик.

– Но разве такое возможно?! – воскликнул Смотритель Глубин.

– Гинкс, в необъятной Ойкумене есть много чего, что может тебе показаться невозможным, – теперь уже открыто улыбнулся Санатос. – Не стоит заранее ограничивать свой разум рамками.

«Тц!» – мысленно скривился Смотритель Глубин. Алхимик его уделал…

– Что ж, раз Санатос объяснил нам всё, то теперь пришёл твой черёд… Гинкс.

Старкс наконец обернулся.

В тот же миг главный алхимик опустил свой взор, а Гинкс вновь упёрся лбом в пол.

– Д-да!.. – задрожал он.

Оба Смотрителя прекрасно знали, насколько опасно смотреть их повелителю в глаза. Два Священных Лорда одновременно испытали страх.

Тем временем Старкс сделал пару шагов вперёд. Выглядел он как высокий молодой эльф с бледной кожей, длинными светлыми волосами и серо-фиолетовыми губами. Со стороны могло показаться, будто он переохладился, вот только это была его обычная внешность.

Одет же Старкс был в золотые доспехи, ранг которых явно превышал Королевский. На голове у него красовалась необычная корона-артефакт, о предназначении которой знал только он сам.

Но больше всего во внешности Старкса выделялись его сияющие глаза. Они имели завораживающий белый оттенок, из-за чего чёрный зрачок казался настоящей бездной тьмы.

Любого, кто был слабее Старкса и посмел бы взглянуть ему в глаза, ждало лишь одно ­– оцепенение. Взгляд эльфа буквально гипнотизировал. А если посмотревший в глаза Старксу не обладал достаточной силой воли, то его сознание могло вообще оказаться стёртым на некоторое время. Бывали даже случаи, когда смельчаки шли на этот глупый риск, после чего на всю оставшуюся жизнь оставались лишь безвольными оболочками. Их души теряли связь с телом, а вскоре и вовсе покидали его.

Посмотрев на Смотрителя Глубин, Старкс Кулак Грома произнёс:


– Говори, Гинкс.

– Повелитель… позвольте объясниться. На этой неделе активировалась только одна скважина – шестая. Изумрудную воду в ней добыли три дня назад. Из выживших всего один Смертник. Ответственным был надзиратель Зиркс, который и отправил Изумрудную Воду на проверку алхимикам, – затараторил Смотритель Глубин. – Я же сразу отправился к вам, когда узнал о происшествии, поэтому ничего разузнать не успел. Но я всё-таки заранее приказал арестовать Зиркса и того выжившего, и теперь их в любой момент можно отправить в Ямы на допрос. Хотя я не уверен, что эти двое виновны, поскольку оба настолько никчёмны, что вряд ли бы могли совершить нечто такое, что может заметить только Священный Лорд. Мне кажется, что с Изумрудной Водой могло что-то случиться в самой скважине. Вдруг мы исчерпали запас этого ресурса?..

– Гинкс, – голос Старкса вдруг раздался из-за спины эльфа. Его повелитель переместился. Вот только сделал это он настолько быстро, что никто из присутствующих не смог заметить даже энергетических колебаний. Казалось, словно Старкс изначально там и стоял. – Понимаешь ли ты, что на фоне слов Санатоса… твои объяснения кажутся блеклыми? – последние слова донеслись уже из другого места зала. Чудилось, словно Старкс останавливает само время, после чего уже двигается.

– По… повелитель! Телом и душой я служу вам уже шесть сотен лет! Я никогда не обманывал и не подводил вас! И таким же образом я отношусь к господину Лиаму! Зачем же мне делать что-то с жалкими тремя литрами Изумрудной Воды? Какой в этом смысл?..

– Я и не обвиняю тебя… – Старкс неожиданно появился прямо перед подчинённым. – Но ты должен понимать. Мой сын пострадал. А удар по моему сыну это удар и по мне. Алхимик, надзиратель и все остальные причастные, конечно же, понесут наказание, но что же насчёт тех, кто ответственен за контроль над ними? Неужели ты считаешь, что здесь нет ни капли твоей вины? Что это не твоя ошибка как Смотрителя? Что ты не несёшь ответственности как старший?

Гинкс никак не мог сказать «нет». Голос Старкса буквально въедался эльфу в разум.

Он кивнул.

– В-вы правы. Старшие должны отвечать за проступки своих подчинённых, – сказал Смотритель Глубин, словно загипнотизированный.

– Тогда, Гинкс, подними голову, – присев перед ним, приказал Старкс. Вот только страх перед взглядом повелителя был сильнее, и поэтому Смотритель Глубин лишь слегка дёрнулся. – Гинкс, – вкрадчивым и тихим голосом повторил Старкс, и все сомнения его слуги словно ветром смело, – посмотри мне в глаза.

Эльф медленно поднял голову, пока его взгляд не встретился со взглядом повелителя.

Гинкс замер. Его разум оказался в ловушке чарующих очей Старкса.

– Ты признаёшь свою вину?

– Д-да…

– Раскаиваешься ли ты, Гинкс?

– Д-да…

– Тогда желаешь ли ты искупить свою вину? Отплатить за ошибку?

– Д-да… повелитель.

– Молодец, – мягко улыбнулся Старкс. – Значит, я прощаю тебя.

В следующий миг из глаз Гинкса выстрелил белоснежный свет, моментально ворвавшийся в глаза его повелителя. Небывалая эйфория захватила Смотрителя. Он был счастлив, что его простили.

Это продлилось всего несколько секунд, после чего свет пропал.

– Ты прощён, Гинкс, – произнёс Старкс, который теперь находился на прежнем месте, у окна, словно никогда и не отходил оттуда. Его глаза всё ещё слегка светились, но этого уже никто не видел, поскольку воин отвернулся от слуг. – А теперь вы, оба, ступайте. Когда закончится допрос, приведите ко мне алхимика и надзирателя. Они тоже должны искупить свою вину.

– Да, повелитель, – хором ответили оба Смотрителя, а затем направились к выходу.

И пока Гинкс светился от счастья и эйфории, Санатос молча смотрел на собрата, изредка вздрагивая. В отличие от Смотрителя Глубин, главный алхимик знал, что только что произошло. Впрочем, вскоре Гинкс и сам заметит изменения в своей душе. Поймёт, что сегодня он буквально отдал Старксу пятьсот лет своей жизни. Ведь именно это когда-то случилось и с самим Санатосом.

Такова была сила глаз Старкса, для использования которой, к счастью, требовалось выполнить несколько чётких условий. Так что, можно было сказать, Гинкс сам позволил сделать это с собой…

И пока оставшийся в зале Старкс размышлял, что же могло случиться со скважинами Изумрудной Воды (поскольку он сразу решил, что даже Священный Лорд не смог бы изъять энергию из жидкости, не повредив её), где-то глубоко под землёй шли трое воинов. И один из них сейчас немного улыбался…

Всё-таки выдержать двадцатичасовой бой смертному не так уж и просто. Так что совсем не странно, что он решил немножко позаимствовать энергии у Изумрудной Воды.

Впрочем, Кай сразу понял, что подобное не останется незамеченным, так что предательство Менлиана было ему лишь на руку. Хоть не пришлось объяснять великану и Шаксу, зачем им оставаться внизу.

Что ж, теперь толстяку Зирксу он хоть немного отплатил…


Глава 5. Устойчивые.


После предательства Менлиана прошло четыре дня.

Мерно шагая по подземелью, Кай шёл в сторону одного из сработавших маяков. Наконец в Глубине объявились новые Смертники.

Впрочем, к ним мечник особо не спешил. Ему нужен был лишь подъёмник, а не те, кто на нём приехал. Так что бежать к ним на помощь Кай отнюдь не собирался.

Поэтому, затаившись неподалёку от скважины, он стал дожидаться окончания их боя. Так прошло ещё несколько часов.

Кай помнил, когда активировалась его метка, а значит, мог легко понять, сколько времени прошло с начала сражения. И к данному моменту подходил к концу восемнадцатый час.

Пришло время действовать.

Погрузившись в Пространство Ночи, Кай сказал:

– Сейчас я развею эту технику, и мы вернёмся в подземелье. Там рядом идет бой, в который мы вступим. Поможем заключённым. Насчёт тёмного тумана можете не волноваться, я защищу вас от него. Главное – далеко не отходите. Максимум метров на семь… После этого мы сможем наконец выбраться.

Шакс кивнул, а великан просто пожал плечами.

– Хорошо. А теперь приготовьтесь.

Через мгновенье Пространство Ночи развеялось. Троица вернулась в подземелье.

– Идём, – указал Кай туда, откуда доносились звуки боя.

Вскоре воины присоединились к сражающимся заключённым, помогая им. Смертники хоть и удивились, но ничего делать с этим не спешили. Пока что их занимали твари Глубины, так что времени разбираться с незнакомцами у них, конечно же, не было.

С другой стороны, Кай, Шакс и великан оказались также удивлены. Всё-таки они никак не ожидали увидеть здесь целый отряд экипированных доспехами и оружием Заклинателей вместо кучки жалки невольников. Среди них даже не было убитых или хотя бы серьезно раненых. Казалось, их группа спустилась сюда на прогулку, а не для защиты сосуда от неумирающих тварей. Слишком уж легко они справлялись с противниками.

Так или иначе, сильно отвлекаться новоприбывшие не могли, поэтому им пришлось сразу же сфокусироваться на сражении. Таким образом, прошло ещё два часа, и Изумрудная Вода перестала поступать из скважины.

Спустилась платформа.

И хотя твари ещё не исчезли, воины сразу же стали грузиться на подъёмник, пока их прикрывали остальные. Всё происходило максимально чётко и слаженно, словно они делали это в тысячный раз.

В итоге закованный в толстую броню гном использовал мощную технику, оттолкнув большую часть тварей Глубины. Остальных в этот самый момент убили несколько его товарищей, применив свои сильнейшие способности. Это и дало время оставшимся воинам взобраться на уходящую платформу.

После этого все наконец поднялись в тоннель. Твари остались позади.

Смертники возвращались на поверхность.


***

Кай, Шакс и молчаливый великан сидели в просторном кабинете. И хотя здесь больше никого не было, от глупостей эту троицу удерживало три обстоятельства: на них находились ошейники; за дверями стояла парочка стражников – пиковых Заклинателей; и они всё ещё оставались на территории Каменоломен Старкса в качестве рабов.

Вскоре дверь открылась. Вошёл невысокий молодой эльф – пиковый Элементалист, почему-то показавшийся всей троице смутно знакомым. К удивлению Кая, это был первый увиденный им представитель "ушастых" (как он прозвал эльфов про себя), который не носил длинную причёску. Свои относительно короткие волосы мужчина аккуратно уложил назад.

– Итак, – сел он за стол. – Вы трое спустились вместе со Смертниками в шестую Глубину, правильно? Почему же тогда оказались рядом с первой? И почему не умерли, если были там почти пять дней?

– Верно. Но после спуска другие заключённые решили напасть на нас на расовой почве, и нам пришлось бежать. Всё-таки нас трое, а их семнадцать. После этого мы стали искать другой выход на поверхность, пока не наткнулись на вашу группу. А почему не умерли, то я даже не знаю, – пожал Кай плечами. – Может, нам повезло? Хотя… у меня особая линия крови, и у моих знакомых, наверное, что-то похожее.

– А почему вы не попробовали вернуться к своим, чтобы подняться, когда бой закончился? Они же должны были ослабеть после двадцати часов сражения, так что не представляли бы для вас угрозы, – сощурился эльф.

– Надзиратель Зиркс сказал, что если с Изумрудной Водой или сосудом что-то случится, то он лично казнит всех выживших без разбирательств. Поэтому мы и решили не оставаться, – продолжил отвечать мечник. – К тому же мы видели, насколько сильны те твари, поэтому сразу посчитали, что наша группа не справится. Потому и ушли.

– В таком случае с чего вы взяли, что после возвращения на поверхность вас просто не вернут Зирксу, а он сделает с вашей троицей всё что захочет?

– А мы ничего подобного ниоткуда и не «взяли», – сказал Кай. – Нам оставалось лишь надеяться, и мы решили рискнуть. Всё-таки это в любом случае давало нам больше шансов на выживание, чем возвращение.

Впрочем, Кай немного лукавил. Всё-таки они втроём пробыли в подземелье почти пять суток и выжили, несмотря на смертельный тёмный туман. Это явно должно было заинтересовать другого Надзирателя, на что парень и надеялся.

Да и с учётом недавних событий – инцидента с Изумрудной Водой – Зирксу явно сейчас не до каких-то рабов.

– Хм. Понимаю, – усмехнулся эльф. – Но в действительности я должен вернуть вас… – он замолчал, осмотрев троицу.

Элементалист ожидал, что заключённые напрягутся, когда услышат его слова, однако они остались всё так же расслаблены.

– Вы ничуть не удивлены, – изогнул он бровь.

– Думаю, не совру, если скажу, что здесь нет глупцов, – улыбнулся Шакс. – Если бы вы хотели отдать нас Надзирателю Зирксу, то уже давно сделали бы это. А весь этот разговор был бы бессмысленным.

– Верно… Я должен вас отдать, но… не хочу. Мне плевать на Зиркса, и даже разговаривать с ним я не намерен. Зато мне нужны вы трое. Так что поздравляю, с сегодняшнего дня вы члены первого отряда, – хлопнул эльф в ладоши. – А теперь разрешаю задать мне один вопрос. Остальное вы узнаете у Дигла.

Кай и Шакс переглянулись, а затем синхронно посмотрели на великана. Увы, тому, как всегда, не было дела до происходящего. Абстрагировавшись от всего, здоровяк просто смотрел в окно, за которым виднелись бараки Смертников.

В итоге вопрос задал Шакс.

– Кто вы и почему вообще разговариваете с нами, рабами? – никак не мог понять лучник.

– Это уже два вопроса. Но так уж и быть, я отвечу. Меня зовут Алекс Граймар. Я помощник Надзирателя первой и второй Глубины.

«Всего лишь помощник?» – одновременно подумали Кай и Шакс.

– А говорю я с вами только потому, что мне так захотелось. Ну, ещё и от скуки. Считайте это банальной прихотью. Да и не каждый день удаётся встретить гениального великана-аристократа, проданного своей же семьёй, а также пару человеческих воинов.

После этого эльф встал из-за стола.

– Ну а теперь вы можете идти, – произнёс он.

И не успели воины что-либо сделать, как их тела вновь оказались под контролем ошейников. Только теперь они подчинялись Алексу, а не Зирксу. И разговор ему требовался как раз для этого – для переподчинения ошейников.

Поднявшиеся заключённые строем направились к выходу, после чего покинули кабинет.


***

Наступил вечер. Кая и остальных отправили в пустую комнату в одном из бараков. Там им приказали дожидаться завтрашнего дня. Вот так у них появилось несколько часов свободного времени, которое воины решили провести с пользой.

Первым в состояние медитации погрузился Шакс.

Кай уже тоже было закрыл глаза, намереваясь отправиться в мир души, как вдруг его окликнули.

– Кай, – внезапно раздался голос великана.

Мечник открыл глаза, с удивлением уставившись на здоровяка.

– Меня зовут Глефус, – неожиданно представился он. – Я знаю, что это ты спас меня от чёрного тумана. И я благодарен тебе. Ты спас мне жизнь, и я никогда этого не забуду. Я верну долг.

После этого великан закрыл глаза и наконец отрешился от внешнего мира. Он начал медитацию.

Кай же, глядя на это, легонько кивнул, а затем тоже отправился в свой духовный мир. Но там, вместо того чтобы очистить свой разум и сконцентрироваться на каком-то аспекте боевых искусств (законах, техниках, своих движениях или чём-то другом), он сначала решил восстановить в голове события сегодняшнего дня.

После того как они выбрались на поверхность, их троицу взяли под стражу. Они рассказали свою историю, и их отправили в кабинет помощника Надзирателя.

Когда разговор закончился и ошейники их насильно вывели из здания, Кай, Шакс и Глефус встретились с полутораметровым, широкоплечим и бородатым пиковым Заклинателем, который относился к расе гномов. Он-то и был Диглом, о котором говорил Алекс.

Как оказалось, Дигл возглавлял первый отряд, и поэтому ему было велено всё рассказать троице. И первым делом он поздравил их с тем, что они Устойчивые. Как гном объяснил, так называли воинов, на которых тёмный туман практически или вообще не действовал. А тот факт, что они пробыли в подземелье почти пять дней, но при этом остались в живых и даже не покрылись тёмно-фиолетовыми пятнами, подтверждал, что Кай, Шакс и Глефус – Устойчивые.

В отличие от простых Смертников, которые обычно погибали от тёмного тумана уже после второго погружения (если их, конечно, раньше не убивали твари ), Устойчивые могли отправляться в Глубину раз за разом, делая это на протяжении многих лет. А учитывая тот факт, что в среднем лишь один из ста тысяч был способен противостоять тёмному туману, то найти Устойчивых было не так уж и легко. Вот почему они так ценились.

И когда помощник Надзирателя узнал, что из Глубины вместе с его отрядом поднялось сразу трое подобных воинов, то ему лично захотелось увидеть их.

Всё-таки именно первые две скважины приносили больше всего Изумрудной Воды, так как активировались чаще, чем остальные. Поэтому для её сбора давным-давно решили отправлять не обычных Смертников, а именно Устойчивых, что позволяло минимизировать возможные потери столь ценного ресурса.

Из-за разных личных причин (линий крови, особых мутаций, редких техник или законов) Устойчивые могли не опасаться тёмного тумана. Они не ослабевали, а поэтому могли вести бой с тварями Глубины максимально эффективно. Благодаря этому за последние века в первой и второй Глубине Изумрудная Вода всегда доставалась воинам. Не было ни одного раза, чтобы они проиграли тварям, чего никак нельзя сказать про отряды обычных Смертников.

К несчастью, Устойчивые не были неуязвимыми ко всему. Так что, хоть тёмный туман их и не пугал, но вот твари Глубины могли доставить хлопот. За последние пять лет погибло четверо, отчего нагрузка на оставшихся членов первого отряда серьёзно возросла.

Последний раз Устойчивого потеряли буквально месяц назад, после чего Алекс решил заполнять свободные места сильнейшими Смертниками. И хоть это немного помогло, однако всё же было временным решением. Так что появившаяся словно из ниоткуда троица показалась Алексу настоящим подарком небес.

Конечно, он мог увеличить отряд, отправив в Глубину пятьдесят или даже сто Смертников. Вот только это было абсолютно неэффективно и даже глупо. Ведь уже давным-давно доказали, что если возле скважины одновременно находится более двадцати воинов, то твари Глубины серьёзно усиливаются. Поэтому отряд из двадцати культиваторов считался оптимальным.

Вскоре наступил рассвет.

В комнату Кая, Шакса и Глефуса вошёл одетый в броню гном.

– Подъём! – скомандовал он, добавив в свой скрипучий голос немного энергии. – Пора погружаться!

Так как из-за ошейников Шакс и Глефус не могли ощутить приближение ауры Дигла, а Кай просто старался не выделяться, то молодые люди начали выходить из медитации лишь сейчас.

– Правильно делаете, – похвалил их гном, когда они вышли из барака. – Просто слушайтесь приказов, и тогда отношение к вам будет нормальным. Думаю, вы и сами успели вчера заметить, что даже к рабам господин Алекс относится как к равным. Однако сильно не заблуждайтесь. Здесь вы заключённые, так что, если начнете противиться командам, он без колебаний использует контроль над ошейниками. А уж ощущать, как собственное тело тебя не слушается, никто из вас явно не желает. Я в этом более чем уверен, – погладил бороду Дигл. – Сейчас мы идём к оружейной. Там вы возьмёте себе оружие и броню, а затем мы отправимся во вторую Глубину. Кстати, запомните: первая и вторая скважина активируются по очереди через день. Это длится восемь дней подряд, после чего на такой же срок скважины затихают. Можно сказать, наступают наши выходные. Ах да, в рабочие дни сбор возле оружейной в шесть утра, откуда мы сразу идём к одной из платформ. Если есть вопросы, задавайте сейчас, а то скоро уже будем на месте.

– Как ты смог использовать энергию? – спросил Шакс.

– Хе-хе, – снова погладил бороду гном. – В отличие от вас, я не раб, а значит, и ошейника у меня нет. Здесь я полноценный рабочий.

– Рабочий? – удивился лучник. – Но зачем вообще соглашаться на такую работу?

– Парень, – вдруг обернулся Дигл, посмотрев на Шакса, словно на дурачка, – ты хоть знаешь, сколько стоит Изумрудная Вода? Да даже одной капли хватило бы, чтобы выкупить всех рабов Глубин! А теперь подумай, сколько могут платить лидеру отряда, добывающего более семидесяти процентов всей Изумрудной Воды на континенте, а?

После этого, забавно изогнув бровь и окинув взглядом всю троицу, гном отвернулся, зашагав дальше.

– У меня внук есть, – после нескольких секунд молчания вдруг заговорил Дигл. Его голос внезапно потеплел. – Его Тайсом зовут. Он очень талантлив и даже смог попасть в Облачную Обитель. Но других гениев там тоже немало, и для сохранения своих позиций ему нужен постоянный рост, который без ресурсов невозможен. А любые ресурсы стоят денег. Поэтому я и работаю здесь, – вздохнул гном. – Сам-то я стар. Скоро уже шестой век как будет. Пик Заклинателя – потолок для меня, а вот внучку ещё расти и расти.

– А как вы узнали, что вы Устойчивый?

– Я родился под Лысой Горой, где рядом Река Мёртвых протекает. И как-то мне не повезло тёмной хворью в детстве заболеть. От неё обычно все умирают, но я почему-то выжил. Ну а когда впервые побывал в Удийне и узнал про Глубину, с удивлением обнаружил, что симптомы Смертников очень похожи на тёмную хворь. Тогда-то я и узнал, что у меня иммунитет. А если говорить точнее, то тёмная энергия просто игнорирует меня, словно меня и нет.

– А что за Река Мёртвых такая?

– Не знаете, что ли? – удивился Дигл. – Она как раз отсюда и начинается. Выходит из болот чуть южнее и течет прямо к нашим горам, а после впадает в океан. Вода в этой реке ядовитая и источает смертельные пары. А земли вокруг реки считаются проклятыми, поскольку там обитает нежить.

«Река, значит?.. – задумался Кай, вспомнив кое-что. – Но Инь же никак не связана с нежитью. Откуда они тогда?.. Хотя, если сравнить, сила смерти Эриа и концепция Инь некое сходство всё же имеют. Может ли быть, что Инь просто способствует спонтанному появлению законов Пути Смерти? Похоже, что так».

– Можно вопрос? – вдруг решил спросить мечник.

– Говори.

– Я успел заметить, что людей здесь не сильно любят. Но вот вы с нами общаетесь без какой-либо ненависти. Почему?

– Времена меняются. Пока на континенте мир, разные расы становятся ближе. Всеобщая ненависть уходит в прошлое, и это же относятся к людям. Мне лично, например, плевать на вашу слабость, а в древнюю легенду я не верю. Да и слишком я уже стар, чтобы просто так ненавидеть кого-то, кто просто отличается от меня.

– О чём вы? – заинтересовался Шакс.

– Ты о слабости или легенде? – уточнил старый гном.

– И о том, и о другом.

– Так, выходит, вы действительно из другого мира? Иначе мне сложно понять, почему вы не знаете таких простых вещей. В общем, ваша раса слаба потому, что, в отличие от остальных, вы обладаете плохой связью с мировым потоком энергии. Если я правильно помню, то где-то из тысячи человек только один может научиться контролировать свою Ки, а затем освоить Дыхание Силы. Таким образом, это значит, что не все люди могут начать культивировать. Но у нас всё по-другому. Все представители наших рас обретают возможность управлять Ки в десять лет. То есть каждый гном, эльф, сильф, великан или дорган может ступить на путь боевых искусств. Конечно, далеко не все из них обладают достаточным талантом, чтобы подняться хотя бы выше уровня Закалки Внутренних Органов. Но даже так у нас больше воинов, чем у людей, – объяснил Дигл. – А что касается легенды, то я далеко не лучший рассказчик, да и времени на это у нас нет. Мы наконец пришли, – указал он на хорошо охраняемое здание оружейной.

Зайдя, воины встретили других членов отряда, которые уже успели экипироваться.

– Выбирайте, что вам подходит, – сказал Дигл. – Скоро выдвигаемся.

Увы, какого-то большого выбора троице не предоставили, поскольку все предметы здесь были одинаковыми и не превышали низкого качества Золотого ранга. Впрочем, даже так было лучше, нежили вообще без брони и оружия.

Кай взял пару прямых клинков и стандартную броню. Шакс вместо мечей выбрал кинжалы, а основным оружием – лук. Что же касалось Глефуса, то его выбор пал, как ни странно, на глефу.

Наконец, снарядившись, воины отправились в Глубину.


***

Шёл сильный дождь. Небо затянули мрачные тучи. Смертники уже давно попрятались по баракам, так что на улице находились лишь стражники, да изредка проскакивали другие рабочие. Однако из всей этой картины выбивалась невысокая фигура в тёмном плаще, который укрывал её отнюдь не от дождя.

Прихрамывая на правую ногу, фигура медленно добралась до широкого трёхэтажного здания, принадлежащего Надзирательнице Калии, которая отвечала за первые две скважины. Постройка являлась её личной администрацией.

Вскоре фигуру, чьё лицо скрывал капюшон, заметила пара охранников – пиковых Заклинателей, стоящих у входа в здание. Однако прогонять незнакомца они не спешили, поскольку тот был, ни много ни мало, Элементалистом начальной стадии.

Но вскоре фигура оказалась слишком близко ко входу, так что бездействовать стража уже не могла.

– Стойте! Назовитесь!

Словно не слыша требований воина, Элементалист сделал ещё несколько шагов, но в итоге всё-таки остановился – в шаге перед стражником. Левой рукой он слегка приподнял капюшон, позволив охране увидеть своё лицо.

Боец отшатнулся, но всё же быстро взял себя в руки. Увиденное слегка напугало его.

Под плащом скрывался эльф. Половина его лица была покрыта ужасным ожогом, а от второй исходило некое эфемерное ощущение смерти. Множество морщин и старческих пятен портили её, хотя казалось, что этот Элементалист ещё и близко не достиг преклонного возраста.

А вдобавок ко всему у эльфа ещё и отсутствовала правая рука.

– Мне нужно встретиться с Калией, – прохрипел он.

– Прошу прощения, господин Зиркс, но госпожи сейчас нет в городе. Вместо неё сейчас всем управляет господин Алекс, – ответил охранник, всё-таки узнавший Надзирателя шестой Глубины.

– Тогда веди меня к нему, – приказным тоном прошипел Элементалист.

Стражники переглянулись.

– Хорошо, господин Зиркс. Пойдёмте, – кивнул он, а затем повёл эльфа внутрь.

Спустя минуту они оказались у нужной двери. Раздался стук.

– Господин Алекс, к вам посети…

Стражник не успел договорить, как внезапно Зиркс сам ворвался в кабинет, не собираясь дожидаться разрешения.

– Давно не виделись, братец, – усмехнулся Алекс, ожидавший подобного наглого поведения.

– Мне нужны те трое, – сразу объявил толстяк.

– О ком ты? – откинулся Алекс на спинку кресла.

– Даже не пытайся обмануть меня, младший, – процедил Зиркс. – Я знаю, что два человека и великан теперь у тебя. Верни их мне.

– Тебя не утешила расправа над тем шрамолицым, и ты хочешь ещё крови? – усмехнулся хозяин кабинета. – Да и с чего бы я должен тебе их возвращать?

– С того, что я их Надзиратель! И я здесь главный!

– Здесь, – Алекс покрутил пальцем в воздухе, показывая на кабинет, – ты никто, братец. И ничего требовать от меня ты не можешь. Время, когда ты мог приказывать мне, давным-давно…

– Заткнись! – прервал его Зиркс. – Я приказал тебе вернуть их! Иначе…

– Иначе что? – с холодной улыбкой спросил Алекс, опустив на плечи собеседника давление ауры пикового Элементалиста, напоминая ему о разнице в их силе. – Мы уже давно не дома, где ты мог делать со мной что угодно. Я уже превзошёл тебя, братец. Сейчас ты не более чем позор нашего рода. И слава небесам, что ни отец, ни мать не знают, каким ты стал. Жалкий и ничтожный мусор. Всю жизнь ты полагался лишь на свой талант к контролю энергии, не прикладывая к развитию ни капли труда и упорства. А в это же время я выжимал из себя все соки. Загонял себя почти до смерти, пытаясь догнать тебя. И вот теперь мы здесь. Ирония судьбы, не так ли? – вздохнул эльф. – Став Элементалистом довольно рано и получив престижную должность Надзирателя, ты так возгордился… Но что в итоге сделал с этим? Твой сектор… Сколько людей ты нанял для шестой Глубины? Есть ли у тебя помощник? А секретарь? Кто ведёт твои учёты?

– Шестая скважина… нестабильна… – прошипел толстяк, подавляемый аурой.

– Не спорю. Изумрудной Воды там меньше, да и активируется скважина реже, чем первые две. Но не стоит использовать это как оправдание. Ведь четвёртая Глубина – такая же. Но приносит прибыли она всё равно больше, поскольку не теряет Изумрудную Воду, так как бойцы ее отряда не умирают. Вот сколько Устойчивых ты нанял, чтобы попытаться достичь подобного? И не говори, что мы всех забираем. Во-первых, мы их выкупаем. А во-вторых, почти треть нашего отряда мы отыскали не среди рабов. Госпожа Калия наняла немало культиваторов по всему континенту, чтобы они искали Устойчивых и предлагали им работу. Хорошо оплачиваемую работу. Но что же делаешь ты? Верно. Всё, что полагается тебе как Надзирателю, ты тратишь исключительно на себя. И я бы понял, если бы ты тратил на ресурсы для развития, но… бордели, азартные игры, смертная еда и дурманящие препараты – это твои новые ориентиры? Это теперь заменяет тебе боевые искусства? – поднялся Алекс. – Ты жалок. Ты ничтожен. Ты противен мне, – двинулся он на брата. – А теперь убирайся отсюда. И если у тебя есть хоть какие-то претензии, то можешь высказать их госпоже Калии или даже самому господину Смотрителю. Тебе же понравилось проводить с ним время, не так ли? – усмехнулся пиковый Элементалист, указывая на ожог Зиркса и его отсутствующую руку. – Ах да, хочешь правду? В моих глазах ты больше не воин. Ты навсегда свернул с этого пути, и больше тебе не вернуться!

Глаза толстяка расширились от гнева и ярости, вот только сделать он ничего не мог. Сила младшего брата полностью сковывала его.

– Проваливай! – схватив Зиркса за грудки одной рукой, Алекс вышвырнул его на улицу через окно, которое в последний миг открылось силой его энергии.

После этого, спокойно отряхнувшись, эльф вернулся за стол и продолжил работать с бумагами как ни в чём не бывало…

Упав в грязную лужу, разозлённый Зиркс, кряхтя, стал подниматься. В нем бушевал гнев, однако чувство самосохранения удерживало толстяка от любого сумасбродного поступка. Надзиратель прекрасно понимал, что силой ничего не добьётся: именно это буквально минуту назад его брат и доказал.

Зиркса попросту прибьют и даже не заметят.

– Ублюдок. Тварь. Будь ты проклят, – бормотал он. – Когда-нибудь я тебе обязательно отомщу за это унижение. Ты будешь молить меня о пощаде, но в итоге я просто раздавлю тебя… А пока что… а пока что я должен разобраться с теми тремя. Вряд ли мне поверят, но я абсолютно точно уверен: они виноваты в том, что случилось с Изумрудной Водой! Но из-за этого ублюдка убить их сейчас не выйдет. Жаль… Жаль… Однако способы есть… способы есть… – захихикал Зиркс, в чьих глазах светился маленький огонёк безумия. – Я отомщу!

Считавшийся некогда гениальным воин пал под давлением собственных негативных эмоций. И хотя они оказались недостаточно сильными, чтобы повредить его душу, но разум Зиркса всё же задели…


Глава 6. Алхимическая лавка.


С момента возвращения Кая, Шакса и Глефуса на поверхность прошло десять дней. Активная фаза обеих скважин закончилась, так что для первого отряда наступили выходные. В связи с этим Дигл решил поздравить троицу.

– И с чем же это связано? – поинтересовался Шакс.

– Вы доказали свою пользу и лояльность, о чем я и доложил господину Алексу. Поэтому, так как вы полезные Устойчивые, с сегодняшнего дня вы относитесь к заключённым второго уровня.

– Что это значит?

– Все рабы делятся на три уровня. Первый, второй и третий. Ранее вы относились к последнему и не имели абсолютно никаких прав. Теперь у вас будет возможность иметь некоторую собственность, возможность посещать Центр города, хоть и не без моего присутствия, и вас теперь никто не сможет просто так убить. Но, самое главное, теперь у вас есть право развиваться, вплоть до пиковой стадии Заклинателя!

– Но на нас же ошейники.

– Не волнуйтесь. Есть особые комнаты, где они частично отключаются, позволяя вам культивировать.

– А что насчёт ресурсов? Разве рабам их кто-то выдаст? – усомнился Кай.

– Это тоже решаемо, – погладил бороду гном. – Как Устойчивым, вам положена небольшая зарплата, которая хранится у меня. Деньгами здесь служат вот такие Лазурные Кристаллы, – показал Дигл крохотный сверкающий кристаллик голубого цвета.

Вещица хранила в себе огромное количество энергии, что легко заметили Кай и Шакс, которые ранее никогда не видели Лазурных Кристаллов. Оба парня сразу сопоставили их с Камнями Энергии, после чего быстро пришли к выводу, что последние сильно проигрывают местной валюте.

Лазурный Кристалл был раза в четыре меньше, чем стандартный Камень Энергии, но при этом содержал ее вдвое больше. Это делало его более удобным энергоносителем. Но главным преимуществом голубого кристалла являлась его устойчивость. Ибо, в отличие от большинства других похожих ресурсов, Лазурный Кристалл практически не излучал энергию в обычном состоянии, из-за чего его не требовалось хранить в специальном изолирующем сундуке или шкатулке, чтобы не терять его свойств.

Однако беспокоиться о том, что из-за этого извлекать силу кристаллов будет сложно, не стоило. Ведь при сильном взаимодействии с аурой и энергией воина Лазурный Кристалл довольно легко высвобождал заключённую в нем энергию. Он буквально таял.

А вдобавок полученная энергия была спокойной, а не бушующей, что упрощало её подчинение и использование.

– В общем, каждому из вас полагается по одному Лазурному Кристаллу за каждую удачную вылазку за Изумрудной Водой. Таким образом, у вас уже есть по семь кристаллов. Увы, за тот раз, когда мы встретились в Глубине, вам ничего не положено. Тогда вы ещё не являлись членами нашего отряда, – пожал плечами гном. – Эти кристаллы вы напрямую можете применять для развития, а можете использовать их в качестве денег, чтобы покупать другие ресурсы.

– Странно это всё. Зачем вообще рабам платить? – озвучил свои мысли Шакс. – Ну… то есть я, конечно же, не против, но разве это не странно?

– Во-первых, – поднял палец Дигл, – так начальство получает более сильных заключённых. Во-вторых, так, по их логике, вы становитесь более послушными. А в-третьих, платить по одному Лазурному Кристаллу горстке Устойчивых всё равно намного дешевле, чем каждый раз покупать новых Смертников.

Шакс медленно покивал.

– Ясно.

– Ладно, – размял шею гном. – Сейчас я схожу к господину Алексу за разрешением сводить вас в Центр, после чего мы отправимся туда. Ждите меня здесь.

Вслед за этим Дигл вышел.

Кай посмотрел на Шакса.

– Как-то легко ты принял свое новое положение. Неужели смирился?

Лучник медленно повернулся к Каю и улыбнулся.

– Нет, конечно. Я не намерен здесь оставаться. Думаю, как и ты. Просто сейчас я не вижу смысла сопротивляться. Пока что нужно спокойно ждать, чтобы не пропустить шанс свалить отсюда.

– Хм. Понятно, – холодно ответил Кай. Его мысли были схожими, хотя так легко принять себя в качестве раба он не мог. Впрочем, возможно, Шакс лишь притворялся пай-мальчиком…

Вскоре после этого гном вернулся к троице, обрадовав их полученным разрешением. Таким образом, Кай, Шакс, Глефус и Дигл отправились в Центр.


***

Центр разительно отличался от остальных секторов Удийна. Ведь, в отличие от них, здесь жили и трудились не рабы, а вольные горожане и те, кто путешествовал через земли Старкса. Так что на самом деле лишь Центр можно было назвать настоящим городом.

Попав сюда через специальные врата, троица двинулась вперёд, прямо за Диглом.

– Только прошу, не вздумайте чего учудить. Здесь охрана на каждом шагу, да и ваши ошейники отслеживаются. Да и мне самому придётся атаковать вас, если вам взбредёт в голову какая-то дурная мысль. Так что просто слушайтесь меня, и всё будет хорошо, – повернув голову к заключённым, на ходу произнёс гном.

Вскоре их группа удалилась от стены, граничащей с сектором Глубин, и вышла на широкую оживлённую улицу. Повсюду стоял шум и гам. Торговцы наперебой зазывали к себе покупателей, а на этом фоне звучал непрекращающийся цокот копыт Пламенных Лошадей Титанической ступени – особой породы монстров, кои на данной ступени развития могли достигать скорости гоночных болидов, при этом везя довольно тяжелую карету.

Естественно, так быстро Лошади скакали лишь на открытой местности, а не в черте города. Управлялись же они посредством особого ошейника (более дорогого, чем рабский), который позволял владельцу животного брать его разум под полный контроль.

Улицы Центра Удийна заполняли представители почти всех рас континента, но больше всего здесь встречалось, конечно же, эльфов. А причиной тому являлась близость земель Старкса к окраинам Священного Королевства Таэль, чьи жители с радостью отправлялись сюда в поисках лучшей жизни. Впрочем, в городе хватало и других рас. Исключением являлись лишь люди, которые старались не покидать своих скрытых земель.

Вот почему на Кая и Шакса так глазели.

– Мама, мама! – закричала маленькая девочка-эльф. – Смотри, это какие-то неправильные эльфы. Может, это сильфы?

Посмотрев, куда указывает пальчик дочери, женщина ответила:

– Нет, дорогая. Это… – расширились её глаза от удивления и лёгкого страха, – это люди.

– Кто такие люди? – не унималась девочка, которую мама внезапно взяла на руки, быстро отойдя в сторону.

– Пойдём отсюда… – лишь пробормотала женщина.

Подобных разговоров было немало. Присутствие людей удивляло горожан, заставляя их задавать вопросы. Ведь некоторые и вовсе не знали, что это за существа такие. Однако всё их любопытство или даже расовая ненависть быстро улетучивались, когда жители Удийна замечали одежду заключённых, со знаком сектора Глубин.

– Вот дерьмо! Это что, Смертники?

– Какого хрена их выпустили?

– О Небеса! Мой ребёнок! Они заразят его глубинной хворью!

– Там власти сдурели, что ли?

Возгласы негодования, паники и даже ужаса повисли над улицей. Впрочем, эти крики были лишь каплей в море на фоне общего городского шума.

– Стража! Стража! Уберите их отсюда!

Однако делать с заключёнными никто ничего не спешил. А вскоре четверо Устойчивых свернули с улицы в переулок, перестав пугать горожан.

– Не волнуйтесь. Стража ничего делать не будет, – произнёс Дигл. – Вообще про Устойчивых мало кто знает, так что неудивительно, что вас приняли за простых Смертников.

– А с чего вообще такая паника? – спросил Шакс.

– Среди народа ходит миф, что якобы можно заразиться тёмным туманом, если находиться рядом со Смертником. Только это всё чепуха! Никогда такого не было, и мне непонятно, почему кто-то вообще в такое верит.

Судя по голосу и тону, Дигл был зол.

– Кстати, а куда мы идём?

– В лавку одного моего знакомого, – резко ответил гном. – Так как из-за этого дурацкого поверья вас больше никто, кроме него, не впустит в свой магазин. Ну или я таких не знаю.

После этого они продолжили свой путь, шагая по отдалённым от главной улицы и почти пустым переулкам. Становилось понятно, что Диглу не впервой идти этой дорогой.

– Эй, здоровяк, – вдруг прервал тишину Шакс, обратившись к Глефусу. – Я ничего не знаю о твоей расе, поэтому и хочу спросить. Там я видел других великанов, но они были явно побольше тебя. Некоторые даже четырёх метров достигали. Так вот. Это ты такой особенный, или я что-то не понимаю?

В ответ лучник не услышал ничего. Глефус молчал, словно его никто и не спрашивал.

Прошло несколько долгих секунд. Шакс уже хотел переадресовать этот вопрос Диглу, как вдруг великан всё же заговорил:

– Ты видел неполноценных. Они не умеют сжимать тело. А меня это заставляет делать ошейник, – коротко ответил Глефус. – Наш рост зависит от возраста. А я молод. Всего сорок один.

Возраст великана заставил изумиться всех в группе, включая даже Дигла.

– Эм-м… Глефус… А во сколько же лет ты стал Заклинателем? – спросил гном.

– В восемнадцать.

На этот раз изумление переросло в шок. И особенно это касалось Кая и Шакса, которые до этого знали лишь о Цзян Дао, ставшего истинным мастером всего в двадцать лет.

Насколько гениальным тогда был Глефус, если смог сделать такое аж на два года раньше? Впрочем, дело явно не только в этом. Ведь без огромного количества ценнейших ресурсов даже величайший гений не сможет достигнуть подобного результата. Так что, судя по всему, семья Глефуса крайне богата. Вероятно, в этом плане она ничуть не уступала Клану Семи Клинков, а может, даже и превосходила его.

Поэтому в головах Кая, Шакса и Дигла не мог не возникнуть закономерный вопрос: почему такого гения, на чьё развитие потратили неимоверное количество ресурсов, продали Смертником сюда?

Впрочем, задавать этот вопрос никто не спешил. Воины не собирались лезть в чужое прошлое…


***

Дорога до нужного места заняла порядка двух часов.

Центр в большинстве своём состоял из крупных трёх-, четырёх- и пятиэтажных зданий. Но там, куда пришла группа Устойчивых, в основном стояли личные домики и небольшие двухэтажные здания.

– Добро пожаловать в Старый Город, – произнёс Дигл. – Именно отсюда когда-то началась постройка Центра.

После этого гном свернул направо, и, прошагав ещё около ста метров, остановился.

– Мы на месте, – указал он на лавку, где продавались различные ресурсы для культивации. – Пойдём.

Преодолев несколько ступенек, гном открыл дверь.

«И что, здесь даже охраны нет? – удивился Шакс, проходя внутрь. – А-а-а… Теперь понятно».

Всё встало на свои места, как только лучник увидел владельца магазина. Им был старый скрюченный гном, сидящий на кресле-качалке и читающий книгу. Одет он был в длинную синюю мантию, которая достигала самого пола, как и седая борода старика.

Судя по всему, хозяин лавки был гораздо старше Дигла.

А ещё от него совсем не исходила аура. Казалось, что этот гном – обычный смертный. Вот только Шакс помнил, что все гномы, да и другие расы, с десяти лет обретают возможность контролировать свою Ки, а значит, хотя бы уровня Закалки Лёгких они достигали. Но раз лучник не мог ощутить ауру старика, то это говорило лишь об одном – он точно достиг ступени Элементалиста. Это и объясняло отсутствие охраны у магазина, где продавались ценные ресурсы для развития.

– Дигл! – воскликнул владелец лавки, заметив вошедших. Бодро спрыгнув с кресла и отложив книгу, он засеменил к другу. – Давно не виделись, старина! Как ты? Как внук? Чего не заходил давно?

Гномы обнялись.

– Борн, дружище! Извини, совсем замотался последние месяцы, – расплылся в улыбке Дигл. – То работа, то к внуку ездил. У него, кстати, всё отлично.

– Эх, ну хоть имя моё не забыл, – засмеялся старик.

– Обижаешь, – ответил со смехом второй гном.

– Дядюшка Дигл, рада вас видеть, – подошла к ним симпатичная девушка-гномка.

– О, Тайя! И я тебя рад видеть. Смотрю, ты наконец прорвалась на ступень Закалки Души, – подметил лидер первого отряда.

– Да, – кивнула она, а затем посмотрела на владельца лавки. – Всё благодаря дедушке.

– Не приуменьшай своих заслуг. Я всего лишь дал тебе нужные пилюли и зелья, – строго взглянул Борн на внучку, после чего повернулся обратно к Диглу. – С чем пожаловал, друг?

– Да вот, парням нужно алхимию подобрать, – кивнул он себе за спину.

– Хм. Люди и великан, – старик смерил троицу взглядом, отметив также и ошейники. – Не помню, чтобы такие были с тобой. Кто это?

– Новые члены моего отряда.

– Все трое? И все Устойчивые, что ли? – удивился Борн.

– Верно.

– Во дела! Ладно. Раз уж ты просишь, то помогу, – кивнул владелец лавки. – Так… по очереди называйте мне законы, которыми владеете, есть ли линия крови и какая, а также свои соображения по поводу нужных препаратов.

Заключённые переглянулись. Кай пожал плечами и заговорил первым:

– Законы Меча, Пространства и… Льда. Есть линия крови, которая способствует регенерации.

– Гляжу, что-то она тебе не сильно помогает, – указал на грудь Кая старик. – Кто это тебя так?

Гном хоть и не мог видеть сквозь одежду, но ощутить рану мечника при помощи потоков энергии ему не составляло труда.

– Какой-то демон с порванными крыльями, прикованный к тёмной пирамиде, – не задумываясь, ответил Кай.

В тот же миг в лавке повисла тишина.

– Смешно, – хмыкнув, холодно произнёс Борн. – Это ты его так подучил ответить? – сердито посмотрел он на старого друга.

– Нет! Я и сам в первый раз такое слышу, – покрутил головой Дигл.

– Ясно… Мог бы получше что-нибудь придумать, мальчишка, – снисходительно посмотрел на мечника седобородый старик. – Пирамида Чёрного Песка – это миф, и никакого демона там не существует. Я всю свою жизнь угробил на их поиски, но так ничего и не нашёл. Почти восемь веков ушли в никуда! Да ты хоть знаешь…

– Дедушка, пожалуйста, успокойся, – вклинилась в разговор внучка Борна. – Ты же сам говорил, что больше никогда не будешь вспоминать об этом. Ты обещал мне!

Старик замолчал, а затем тяжело вздохнул.

– Эх… ты права, Тайя. Что-то меня понесло… Ладно. Вернёмся к алхимии. Теперь ты, – показал он на Шакса, – говори про свои особенности.

Таким образом начался подбор ресурсов для всей троицы, что заняло порядка получаса.

– Итак, уверен, денег на зелья и эликсиры у вас нет, так что я принёс только пилюли, – вернувшись в главное помещение лавки, произнёс Борн. – Здесь всё Золотого ранга пикового качества. Выбирайте, – сказал он, после чего выложил из Пространственного Кольца на прилавок несколько видов пилюль в специальных коробочках, разделив их на три группы.

Подойдя ближе, Кай сразу определил, какие пилюли были подобраны именно для него.


[Пилюля Стального Мороза]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Особенность: пилюля, созданная из ингредиентов, содержащих частицы законов Пути Меча и Пути Льда. В момент поглощения пилюли эффективность от созерцания законов данных Путей возрастёт в два раза на пятьдесят часов.

Ограничение: можно применить только один раз.


[Пилюля Бездны Клинка]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Особенность: пилюля, созданная из ингредиентов, содержащих частицы законов Пути Меча и Пути Пространства. В момент поглощения пилюли эффективность от созерцания законов данных Путей возрастёт в два раза на пятьдесят часов.

Ограничение: можно применить только один раз.


[Пилюля Двойного Вознесения]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Особенность: при прорыве на ступень Заклинателя эффективность всей используемой энергии в течение двух часов возрастает вдвое.

Ограничение: действует только на существ уровня Создания Источника.

Ограничение: можно применить только один раз.


Существовало три основных вида препаратов вспомогательной алхимии: препараты прорыва, препараты тела и препараты законов. Самыми дешёвыми из них являлись как раз препараты законов. Вот почему Борн вынес именно их на прилавок, поскольку знал, что у рабов-Устойчивых не может быть много денег. Лишь Каю он показал слабую пилюлю прорыва, поскольку видел, что мечник близок к становлению Заклинателем.

«Две пилюли для законов, и одна на прорыв… – задумался мечник. – Все они пикового качества, однако… это дешёвая алхимия. Она не даёт никаких дополнительных эффектов, и направлена лишь на основное развитие. С такими препаратами в дальнейшем мой фундамент может стать шатким, так как это не сильно отличается от того, чтобы прорываться лишь при помощи энергии. Я не собираюсь задерживаться здесь, так что смысла покупать эти пилюли тоже не вижу. А на более дорогие, надеюсь, я заработать просто не успею. Думаю, стоит сохранить пока кристаллы. Хотя… раз они всё равно у Дигла, тогда лучше потратить, но более эффективно».

– А есть у вас алхимия тела, способная усилить регенерацию на долгое время? – поинтересовался Кай. – Что я могу купить за пять Лазурных Кристаллов?

Борн окинул мечника скептическим взглядом.

– Вот, – явил он из Кольца небольшую коробочку. – Ровно пять кристаллов.

Открыв её, Кай увидел простоватый на вид тёмно-зелёный шарик.


[Пилюля Перерождения]

Ранг: Золотой

Качество: Высокое

Описание: в течение двух сотен часов после съедения пилюли тело воина начинает постоянно обновляться, восстанавливаясь. На это время параметр «Стойкость» у воина повысится на 30 единиц.

Ограничение: действует только на существ уровня Создания Источника.

Ограничение: можно применить только два раза.


– Я возьму её.

«Отлично. Это как раз поможет мне пораньше восстановиться, чтобы быть на пике силы в момент побега».

– Как хочешь, – пожал плечами Борн, после чего Дигл расплатился.

– У тебя осталось ещё два кристалла. Будешь их тратить сейчас? – спросил у Кая лидер отряда.

– Нет. Пожалуй, я использую их для культивации, – ответил мечник. Всё-таки для созерцания Инь ему потребуется немало энергии.

Таким образом Кай определился с выбором, а вслед за ним это сделали и Шакс с Глефусом. Вскоре они покинули лавку Борна, направившись обратно в сектор Глубин. Вот только дойти туда никому из троицы было не суждено. Ибо уже скоро им предстояло столкнуться со смертельным риском…


Глава 7. Последствия необдуманного поступка.


– А-а-а-а! Помогите! Прошу! – внезапно раздался женский крик. – Нет! Стойте, не надо! Умоляю, кто-нибудь!

Прилично удалившиеся от алхимической лавки воины резко остановились.

– Даже не вздумайте! – пригрозил заключённым Дигл. – Здесь должна быть стража, и это её работа – поддерживать порядок в городе. Так что просто идём дальше.

– Что-то я не вижу здесь никакой стражи, – осмотревшись, прокомментировал Шакс. – Здесь, кроме нас, вообще никого нет.

– И что с того? Вы заключённые, а я всего лишь старый рабочий Глубины. Так что не нам вмешиваться в…

– Пожалуйста, остановитесь! Помогите, кто-нибу… А-а-а-а!.. – мощный удар, сотрясший часть улицы, внезапно оборвал женский крик.

– Демоны! – вдруг выругался Дигл. – Ладно. Мы просто посмотрим, и, если что, побежим за стражей. Пошли!

В тот же миг четверо Устойчивых сорвались с места. И хотя трое из них были подавлены ошейниками, в скорости они ничем не уступали свободному Диглу, что неслабо удивило самого гнома.

Однако долго думать об этом он не мог, так как до нужного переулка их группа добралась моментально. Перед воинами предстала ужасная картина: на земле изломанной куклой лежала молодая окровавленная эльфийка в разорванной одежде, а над ней нависали трое огромных (не меньше Глефуса) и мускулистых Заклинателей – представителей расы дорганов.

Выглядели они как люди, но с несколькими серьёзными отличиями. Дорганы обладали длинными когтями и острыми клыками, имели вертикальные зрачки, как у кошки, а также их частично покрывала шерсть.

В разуме Кая моментально всплыло подходящее слово – зверолюди. И в действительности предположение мечника было недалеко от истины. Ведь раса дорганов на самом деле имела прямую связь со зверями. Если верить легендам, то ее прародителями являлись древние животные, достигшие божественного уровня. Именно поэтому дорганы с рождения обладали высоким интеллектом, а также гуманоидным обликом, в отличие от обычных зверей.

– Рабы?! – удивился Дигл.

После этого Кай, Шакс и Глефус тоже заметили ошейники на шеях дорганов, что и послужило для них своеобразным сигналом. Троица моментально бросилась вперёд.

И хотя Дигл уже собирался остановить своих подопечных, кое-что ему помешало…

Приблизившись на достаточное расстояние, Кай сделал резкий выпад. Парень целил кулаком в голову сильнейшего доргана, который, судя по всему, являлся главарём напавших на девушку рабов. Однако, к удивлению мечника, ухмыляющийся Заклинатель запросто уклонился, а затем произошло невероятное: уклонившийся дорган оскалился ещё сильнее и внезапно вернулся под атаку Кая.

Удар.

Противник Кая сделал несколько шагов назад, тряхнув головой. Из его носа полилась кровь.

– Неплохо, – облизнулся зверочеловек, а затем мгновенно оценил ситуацию.

На его подручных также напали, что заставило доргана сложить пальцы в специальный знак…

Тем временем Кай уже собирался броситься к девушке, как вдруг на него, а также на Шакса и Глефуса, навалилась невероятная тяжесть. Трое Устойчивых моментально оказались на земле, не в силах пошевелиться. Впрочем, сам мечник мог встать, но раскрывать тот факт, что он может игнорировать силу ошейника, парень не собирался даже сейчас. Ведь это был его единственный козырь для побега. Так что Кай просто поддался давящей силе.

– Что здесь происходит, вашу мать?! – громко закричал внезапно появившийся в переулке стражник, который и активировал давящую силу ошейников. – Ты! Отвечай мне! – указал он на доргана, которого Кай ударил.

Урус, а именно так звали зверочеловека, вытер кровь под носом, после чего, шокируя Кая, Шакса и Глефуса, достал из кармана Пространственное Кольцо, из которого извлек рабский ошейник. Дорган свободно использовал энергию.

– Моя рабыня, – указал он на окровавленную эльфийку, – обманом избавилась от ошейника, а затем попыталась сбежать. Я и мои подчинённые отправились за ней и догнали, после чего я воспользовался своим законным правом – наказал её. Но внезапно непонятно откуда взялись эти трое Смертников, решивших подло напасть на нас! Мне вот нос разбили, и рабам моим нанесли серьёзный урон.

– Верно, – спокойно кивнул стражник. – Ваши показания совпадают с тем, что я видел, пока направлялся сюда. Что ж, тогда я арестовываю этих троих, а затем их ожидает суд.

Давление, пригвоздившее троицу к земле, пропало, сменившись контролем тел. Ошейники заставили Кай, Шакса и Глефуса подняться, а затем покорно последовать за стражником.


***

Наступил вечер.

Трое воинов, прикованные кандалами к стене, лежали на полу тюремной камеры. Все они были погружены в свои мысли, пока тишину не нарушил громкий скрип толстых металлических дверей. Вошли двое.

Алекс и Дигл.

Услышав шаги, Кай открыл глаза, уставившись на вошедших. Заключённых и их посетителей разделяла крупная решётка, усиленная массивом.

– Как дела? – поинтересовался Элементалист.

– Ждём ужина. Хотя, кажется мне, нас вряд ли здесь покормят, – отшутился Шакс.

– Вы же понимаете, что попали в глупую ловушку, словно дети какие-то? – спросил эльф.

– Уже да, – усмехнувшись, вздохнул лучник. – Отсутствие стражи и других горожан, крик в нужное время и в нужном месте, а затем появление стражника в последний момент. Так ещё и те трое совсем не сопротивлялись, когда мы напали. Теперь-то мне всё понятно.

– Не всё, – добавил Кай. – Зачем нас подставлять? Кто был тот дорган, и почему он смог использовать энергию с ошейником? Откуда у него рабы? И что теперь с нами будет?

– Для этого мы и пришли, – произнёс Дигл.

– И кстати, куда ты пропал? – вспомнил мечник.

– Они знали, что я буду с вами, но трогать не собирались, – сказал гном. – Поэтому, когда вы отошли от меня, они использовали особый артефакт, создавший скрытое поле, которое отрезало вас от меня. Потому я и не успел остановить вас.

– И ничего им за это не будет? – удивился Шакс.

– Максимум штраф дадут за нарушение общественного порядка, – ответил вместо гнома Алекс. – Но вам стоит больше о себе беспокоиться, чем о них.

– Что нам грозит? – спокойно, словно это его и не касалось, спросил Кай.

– Во-первых, вы должны понимать, что тот, с кем вы встретились, Урус, это раб первого уровня. Соответственно, поэтому у него есть возможность свободно перемещаться в пределах Удийна, иметь собственное имущество, включая рабов, а также использовать до двадцати пяти процентов собственной силы. То есть ошейник его ограничивает не полностью. Таким образом, его статус гораздо выше вашего, а с учётом того, что подкупленный стражник видел всё, то оправдать вас не удастся. Во-вторых, вы сами напали на них, – пояснил эльф. – Теперь насчёт наказания. Обычно с вас бы списали определённую сумму Лазурных Кристаллов, но в данном случае Урус потребовал суд смертельным поединком с каждым из вас по очереди. И это его требование удовлетворили, поскольку вы только недавно начали зарабатывать и компенсацию сможете выплатить ещё нескоро. К вашей удаче, я смог повлиять на суд, поэтому смертельный поединок пройдёт в ошейниках, при полном подавлении, а также в нём придется участвовать только одному из вас. Остальных будет ждать бой чести, во время которого запрещено убивать друг друга. Только избиение. Урус согласился.

– Но в чём тогда смысл? Он же пиковый Заклинатель, а среди нас только здоровяк на этом уровне, – кивнул Шакс на Глефуса. – Но раз мы будем подавлены, эта разница нивелируется. Зачем ему тогда участвовать?

– Похоже, вы совсем не понимаете, кто такой Урус, – покачал головой Дигл. – Этот парень относится к сектору Ям. Бойцовских Ям. И там он уже как семь лет подряд входит в двадцатку сильнейших бойцов. А они всегда сражаются в подавленном состоянии. Так что преимущество у него есть. И немалое.

– Верно, – кивнул Алекс.

– Но зачем это ему? – спросил Кай. – Зачем вообще вся эта подстава?

– Вас троих хотят убить.

– Кто? – удивился Шакс.

– Зиркс. Надзиратель шестой Глубины, – признался Алекс. – В недавнем инциденте, связанном с Изумрудной Водой, он винит именно вас. И хотя все, включая лорда Старкса, понимают, что даже пиковый Священный Лорд не смог бы такое провернуть, Зиркс всё равно стоит на своём. А учитывая, что он сильно пострадал как один из ответственных за происшествие, его жажда отомстить кому-то мне абсолютно понятна. Вот только он слаб, и отомстить может только вам. Что, собственно, и делает, подкупив Уруса.

– А что за инцидент?

– Это не ваше дело, – отрезал он. – В общем, так как вы Устойчивые и нужны первому отряду, я не мог проигнорировать это дело, поэтому и вмешался. Я подозреваю, что тех из вас, кто будет сражаться в бою чести, попробуют отравить. Это не нарушит правил, поскольку вряд ли яд окажется смертельным, но в итоге всё равно вам сильно навредит. Всё-таки существует немало ядов, способных остановить само развитие воина. Ведь они отравляют не только тело, но и душу. И если с вами такое произойдёт, ваши Источники треснут, контроль над энергией упадёт практически до нуля, а тело ослабнет до состояния воина уровня Закалки Лёгких. Вы станете бесполезными слабаками, и, как понимаете, я такого совсем не хочу, – объяснил Элементалист. – Поэтому вы поступите следующим образом. Завтра, когда вас поведут к Ямам, Дигл встретит вас и незаметно поцарапает двоих кинжалом. Мы заранее смажем его усыпляющим зельем, которому вы должны будете сопротивляться первое время. А когда придёт ваша очередь сражаться, вы для вида примите несколько ударов Уруса, избегая при этом его ядовитых когтей, после чего перестанете сопротивляться снотворному. После этого вы вырубитесь практически сразу, и вам засчитают поражение. Таким образом, вам ничего не смогут сделать.

– Понял, – кивнув, впервые за вечер заговорил Глефус.

– Значит, нам только остаётся выбрать, кто из нас пойдёт на смертельный поединок? – уточнил Шакс.

– Нет, – ошарашил троицу Алекс. – Я уже сам выбрал. В нём будет участвовать Кай, – палец эльфа указал на мечника. – Из вас троих он единственный смертный, так что его, увы, жалко меньше всего.

– Но разве это…

– Ничего страшного, – перебил Шакса Кай. – Я согласен. Так будет лучше.

– На этом всё, – обернулся Алекс. – Надеюсь, в следующий раз вы будете думать, прежде чем бросаться в ловушку.

– Могу я задать вопрос? – спросил Кай.

– Что? – полуобернулся эльф.

– Что случилось с той девушкой?

– Ты про рабыню Уруса? Если да, то она уже была при смерти, когда вы пришли. Урус действительно избил её. Вероятно, опасался, что если травмы эльфийки окажутся ненастоящими, то кто-то из вас сможет заметить это и что-то заподозрить. А рабыня эта стоит намного меньше, чем предположительно заплатил ему Зиркс.

– Ясно, – вздохнул Кай.

Элементалист вышел. Возле решётки остался лишь Дигл.

– Кай, – обратился к мечнику гном, – мы хоть и недолго знакомы, но ты вроде нормальный парень. Да и некоторую ответственность за произошедшее я всё же чувствую. Так что если у тебя есть какое-то последнее желание, то говори, я попробую его выполнить. У тебя осталась та пилюля, и ещё два кристалла. Если хочешь, я мог бы вернуть пилюлю Борну и отправить всю сумму кому-то.

– Не стоит беспокоиться, – попытался улыбнуться Кай, но Холод Пустоты почти моментально подавил это чувство. – Просто сохрани мои кристаллы и пилюлю. Когда встретимся в следующий раз, уже и обсудим всё.

– Смотрю, надежды ты не теряешь, – хмыкнул гном. – Что ж, в таком случае удачи тебе.

Дигл вышел из помещения.

– Дружище, ты уверен? – слегка взволнованным голосом спросил Шакс.

Глефус также взглянул на Кая. Ранее он пообещал, что отплатит мечнику за спасение жизни, и вот теперь такая возможность появилась.

– Думаю, мы ещё можем что-то сделать, – добавил великан. – Если мне дадут сразиться…

– Вы уже слышали решение Алекса, – покачал головой Кай. – Ну и к тому же вы недооцениваете меня. Ладно, я спать. У меня бой завтра, – парень лёг на пол и закрыл глаза.

Обычно истинные мастера не нуждались во сне, но Кай всё же был смертным. А к тому же его тело постоянно подавлялось ошейником. И хотя парень мог в любой момент избавиться от артефакта, внешнее воздействие всё же имело место. Поэтому мечник и решил поспать, дабы восстановить силы.

Ну а уже вскоре после рассвета двери в тюремную камеру распахнулись, что моментально пробудило Кая ото сна, а Шакса и Глефуса от медитации.

– Поднимайтесь! Пора идти в Ямы! – раздался противный крик стражника.


***

В секторе Ям находилось множество арен, которые делились на два вида: открытые и закрытые. И если к последним доступ был только у рабов-бойцов, работников сектора и некоторых особых лиц, то вот на открытые арены могли прийти все желающие, включая обычных горожан. Соответственно, и меры безопасности здесь были выше.

Вот на одной из таких арен и предстояло сразиться Каю с Урусом. Собственно, оба воина уже стояли на песке, дожидаясь лишь сигнала судьи.

– Мой чуткий нос позволяет мне запросто определить, какие эмоции испытывает противник, – произнёс Урус. – Поэтому хочу спросить, неужели ты действительно не испытываешь страха перед смертью?

Кай молча продолжил смотреть на доргана.

– Не хочешь говорить? Ладно. В таком случае твоя смерть будет хоть немного достойной. Но всё-таки лучше не двигайся, и тогда я одним чётким ударом лишу тебя головы. Больно не будет, – облизнулся Заклинатель, а затем вдруг помрачнел. – Жаль, конечно, что ты был в Глубине. А то я обязательно попробовал бы тебя на вкус. Никогда ещё не ел человечину.

Мечник в ответ и бровью не повёл. Холод Пустоты подавлял все его эмоции, и в данном случае это был скорее плюс, чем минус.

– У него есть шансы? – взглянул Глефус на Шакса.

Они оба вместе с Диглом сидели на трибунах арены.

– Не знаю, – произнёс мрачный Шакс. – Кай, конечно, силён, но против пикового Заклинателя…

– Шансы?! – вдруг выкрикнул сидящий неподалёку дорган, залившись смехом. Кроме него сегодня на этой арене собралось ещё около сотни зевак. – Да вы шутите, наверное! Какие шансы могут быть у этого хлюпика? Сами подумайте: смертный человек – и пиковый Заклинатель-дорган. Как мой босс вообще может проиграть? Наверное, вы думаете, что раз они оба подавлены, то у вашего дружка есть хоть какая-то возможность остаться в живых. Вот только это совсем не так! Открою небольшой секрет. Ошейник хоть и блокирует контроль энергии и ее поглощение, но она всё равно остаётся внутри воина. А значит, и энергетический покров никуда не девается! А ведь он повышает физические параметры на десять процентов от максимального запаса энергии, пока она есть в Источнике. Так что даже в ошейниках разница в ступенях всё равно будет ощущаться. Вот почему ваш друг даже задеть босса не сможет!

– Ах да! – после секундного молчания снова заговорил тот же зверочеловек. – Мой босс уже более двадцати лет находится здесь, сражаясь с самыми разными противниками. И сейчас он занимает аж девятнадцатое место в списке сильнейших бойцов Ям! Поэтому он настоящий профи в битвах с ошейниками. А что об обычных кулачных боях может знать ваш молокосос? Вряд ли он вообще понимает, как сражаться без энергии и законов.

После этого дорган продолжил ещё что-то рассказывать, но Устойчивые его более не слушали.

Судья объявил начало боя.

Как только Кай услышал нужные слова, он сразу пошел вперёд, чем сильно удивил Уруса.

– Что ты делаешь? – спросил он, но мечник снова ничего не ответил. – Эй, ответь же мне, наконец! Сраный ублюдок, ты задолбал молчать! Скажи хоть что-нибудь, или твоя смерть окажется медленной и крайне мучительной!

Тем временем Кай наконец приблизился к противнику.

Урус снова облизнулся.

– Ладно. Тогда для начала я лишу тебя рук…

Внезапно нога Кая с огромной скоростью взметнулась вверх – дорган лишь в последний момент успел перехватить удар, прямо возле своей головы. И хотя атаку он остановил, ударная волна всё равно заставила зверочеловека чуть сдвинуться в сторону, а его руки задрожать.

«Что за херня?!» – пронеслось в мыслях ошарашенного воина.

Но это было лишь начало. Далее Кай резким движением вырвал свою ногу из ладоней Уруса, после чего снова атаковал. Кулак парня рванулся вперёд, но был остановлен предплечьем противника.

Урус наконец взял себя в руки.

Блокировав второй удар, он решил ответить. Атакуя коленом, дорган намеревался стереть грудную клетку человека в порошок и превратить его внутренние органы в месиво, однако в итоге произошло нечто совсем другое.

Словно наперёд читая движения противника, Кай в нужный момент сгруппировался, а затем внезапно оттолкнулся от летящего к нему огромного колена. Таким образом парень не получил никакого урона, просто отпрыгнув назад.

Вот только не это шокировало Уруса. В прошлом он уже видел подобное. Однако даже капли его силы хватало, чтобы нанести серьёзную травму начальному Заклинателю, что уж говорить о смертном. А сейчас Кай хоть и избежал основного удара, но он всё равно принял на себя часть вложенной в атаку физической мощи. Вот почему Урус не мог понять, почему это никак не отразилось на противнике.

«Как он может быть таким крепким?!»

Приземлившись, Кай сорвался с места, бросившись к Заклинателю. Завязался короткий бой. Человек и дорган обменивались ударами, не нанося друг другу существенного урона. Они сражались на равных…

По крайней мере, до того момента, когда Кай не решил всё закончить. В одно мгновенье всё переменилось. Чаши весов пошатнулись.

Сила, скорость и стойкость Кая в разы увеличились. Очень быстро Урус понял, что его начали подавлять.

«Невозможно!»

– Ты всего лишь смертный!.. – со злости закричал зверочеловек, но моментально замолк.

Урус допустил ошибку. Он дал волю эмоциям. Позволил себе отвлечься на речь. Он потерял мгновение, за что и оказался наказан.

Громкий хруст, сильная боль, нехватка воздуха – всё это настигло доргана в следующий момент…


***

Как только судья объявил начало боя, внимание большинства зрителей оказалось приковано к бойцам. Практически все ожидали увидеть здесь очередное красочное шоу, в котором Урус лишил бы жизни слабого человека.

Но находились среди зрителей трое, которые надеялись на совсем иной исход. Дигл, Шакс и Глефус смотрели на Кая. Им оставалось лишь верить в этого парня.

После объявления судьи Кай зашагал к Урусу. Все смотрели на это, ожидая, что же произойдёт дальше. Однако, как только бой начался, зрители резко затихли. Ведь они прекрасно увидели тот молниеносный удар, который Урус смог заблокировать лишь в последний момент.

А после этого начался бой. Бой, в котором дорган не смог одержать победу за один удар, как все ожидали изначально. Ему приходилось выкладываться на полную, сражаясь с тем, кто находился на целую ступень ниже.

Кай показывал невероятное мастерство владения телом, добавляя к этому колоссальную силу и скорость, которых не могло… не должно было быть у смертного. Как минимум, так считали почти все присутствующие.

Казалось, словно Кай всю жизнь занимался боями без энергии…

А затем случилось то, чего уже абсолютно никто не мог ожидать.

Человек стал на порядок сильнее, словно прежде всего лишь сдерживался. И вот тогда началось шоу. Пускай и не то, которого ожидало большинство зрителей. Кай начал понемногу доминировать в бою, пока в итоге не взял абсолютный верх над противником. А случилось это ровно в тот момент, когда Урус допустил свою первую серьёзную ошибку.

В тот миг произошло нечто, заставившее зрителей застыть от шока.

Кай внезапно исчез. Его тело стало расплывчатым, словно парень воспользовался техникой перемещения. Вот только все понимали, что под воздействием ошейника такое никто не мог сделать. Да и не выходила энергия из тела мечника, так что эта скорость точно была следствием его невероятных параметров.

Переместившись всего на пару метров, Кай в мгновение ока оказался перед Урусом. Тот моментально замолк, однако было уже поздно. Левая рука зверочеловека оказалась вывернутой в неестественном положении. Раздался хруст закалённых костей, после чего тело доргана отлетело назад, с силой врезавшись в каменную стену.

С этой секунды началось полное доминирование Кая. То, что происходило дальше, зрители осознали далеко не сразу. Ведь Урус теперь буквально летал по арене, пока Кай играючи избивал его. Пикового Заклинателя.

Происходящее на арене казалось нереальным. Оно ломало очень многое в умах зрителей. Поверить в такое было слишком сложно…

Далеко не сразу Шакс пришёл в себя. Только сейчас он осознал, что смотрит на бой, широко улыбаясь. Лучник испытывал дежавю. Казалось, словно он вернулся на Плато Поднебесья и сейчас наблюдает за одним из выступлений Кая во времена Великого Турнира.

С другой стороны, Дигл просто сидел с раскрытым ртом и расширенными глазами. Гном ни о чём не думал. Все его мысли парализовала нереальность происходящего.

Что же касалось Глефуса, то он хоть и оставался внешне спокойным, но по его бегающим зрачкам можно было понять, что великан тоже неслабо потрясён.

Вскоре поединок закончился. Завершил его Кай эффектно – кулаком проломив Урусу череп.

После этого тишина сохранялась на арене ещё несколько секунд. Первым опомнился судья, объявив победу человека, а также полностью оправдав его недавнее преступление. А затем трибуны чуть было не утонули в голосах возбуждённых зрителей, как вдруг всех охватила странная паника.

Мгновение спустя чья-то невероятно могущественная аура накрыла всё вокруг, а на песок с грохотом кто-то приземлился. Арену слегка встряхнуло. Через секунду присутствующие наконец смогли увидеть огромного полуголого воина – пикового Священного Лорда. А если говорить точнее – Священного Лорда десятого уровня.

Вот только это был не великан или дорган. Это был эльф.


Его звали Лекс Непробиваемая Скала, и он был сильнейшим мастером Удийна, уступая в могуществе лишь своему повелителю – Старксу.

Одноглазый эльф являлся не кем иным, как Смотрителем Бойцовских Ям.

Оглянувшись, он отыскал тело Уруса и направился к нему.

А тем временем Кай, как и остальные воины на арене, застыл на месте. И дело было даже не в том, что все они боялись пошевелиться в присутствии Лекса, а в том, что никто этого сделать попросту не мог. Ибо Смотритель совсем не сдерживал свою невероятную ауру, которая казалась неистовым и бушующим океаном.

Увидев труп доргана, эльф произнёс лишь одно:

– Не успел.

После этого Лекс направился прямиком к Каю.

«Что здесь происходит? Он хочет мне отомстить? – размышлял парень. – Или же заметил, что я использовал Телесные Врата, чтобы победить?»

"Нет. Он не мог ощутить этого. Ты не выпускал энергию из тела, так что нужно обладать буквально божественным чутьём энергии, чтобы засечь подобное, – произнёс Рун’Тан. – Так что тут дело в чём-то другом. Но, судя по всему, убивать тебя он точно не собирается…"

Добравшись до Кая, Лекс остановился и посмотрел вниз, на человека, чья голова едва доставала ему до груди.

– Ты убил моего бойца, – низким и монотонным голосом сказал Смотритель. – Теперь ты будешь моим новым бойцом, кузнечик.

Вслед за чем Лекс самым наглым образом схватил Кая за воротник и закинул себе за плечо, словно мешок с картошкой. От такого парень на мгновение завис.

– Он должен был участвовать в Кулачном Мордобое Удийна, но теперь ты пойдешь вместо него, – добавил Священный Лорд, направляясь в сторону выхода с арены.

– Стой! Я на это не соглашался! – вдруг ответил Кай, ничуть не опасаясь эльфа.

От удивления Лекс замер. Но уже через секунду продолжил идти к выходу.

– А тебя никто и не спрашивал, – сказал он. – Ты сильный. Ты мне подходишь. Теперь ты будешь рабом первого ранга.

Парень скривился, осознав, что сопротивление бесполезно. Он не знал, кто этот эльф, но сразу понял, что тот может делать здесь практически что угодно.

– Тогда, если хочешь, чтобы я был твоим бойцом, то возьми к себе и тех двоих, – указал Кай на Шакса и Глефуса.

Эльф посмотрел в их сторону.

– Какой, однако, наглый кузнечик. Хорошо. Значит, куплю и их.

«Чёрт! Похоже, придётся теперь корректировать план побега, – нахмурился Кай. – Я совсем не ожидал такой перемены…»


Глава 8. День до боёв.


Кулачным Мордобоем Удийна называли великое событие, проходящее на землях Старкса раз в несколько десятилетий. Для участия в нём сотни крупных рабовладельцев и работорговцев съезжались в Удийн со всех уголков континента, привозя с собой своих сильнейших бойцов для сражений в ошейниках.

И так уж совпало, что время проведения очередного Кулачного Мордобоя пришлось именно на этот год. Год, когда Старкс Кулак Грома наконец собирался начать прорыв на следующую ступень.

Он намеревался стать Небесным Монархом.

Именно так называлась последняя ступень истинного мастерства, после которой воин мог перейти на божественный уровень. И хотя могло показаться, что после становления Небесным Монархом большая часть пути к божественности пройдена, но на самом деле это было не так.

Ибо каждый шаг, каждый уровень последней ступени истинного мастерства требовал колоссальных усилий, таланта и ресурсов. Это уже не говоря о финальном прорыве к божественности, даже начать который было дано далеко не всем гениям.

Собственно, практически невозможность превзойти ступень Небесного Монарха подтверждал тот факт, что за всю известную историю континента ни у одной из рас не родилось такого воина, который достиг бы даже пиковой стадии этой ступени. Даже больше – в течение всей нынешней системной эпохи ни в Никриме, ни в тысячах других соседних срединных миров Ойкумены не появилось ни одного существа, обрётшего божественный статус. Из-за этого очень многие думали, что такого уровня и вовсе не существует.

Вот почему в срединных мирах, в том числе и в Никриме, ступень Небесного Монарха считалась вершиной боевых искусств. Подобные воины становились вершителями судеб, поскольку те, кто смог бы им противостоять, исчислялись единицами. Лишь гении среди гениев могли достигнуть этой ступени, из-за чего на континенте насчитывалось всего шесть Небесных Монархов.

И Старкс собирался стать седьмым.

К этому моменту он готовился последние три столетия. А когда семнадцать лет назад понял, что стоит уже почти на пороге завершения укрепления души для прорыва, то сразу же стал наращивать свои силы.

Старкс понимал, что его прорыв сильно пошатнёт устоявшийся на континенте баланс сил. Многие будут против этого, и кто-то, вероятно, даже попытается помешать ему перейти на следующую ступень. Вот почему в последнее десятилетие он стал налаживать всё больше связей с могущественными организациями, нанимать ещё больше истинных мастеров, а также покупать различные боевые и защитные артефакты Королевского ранга и выше.

Скрыться же и провести прорыв незаметно Старкс не мог. И на то было несколько причин.

Во-первых, переход на ступень Небесного Монарха сам по себе крайне заметен в энергетическом плане. Во-вторых, подобный прорыв займёт у него не менее двух лет. Так что, где бы он ни спрятался, благодаря большим выбросам энергии и множеству свободного времени, когда Старкс не смог бы дать отпор, до него всё равно добрались бы недоброжелатели. Ну и, кроме этого, за личностью наподобие правителя миниатюрного государства не могла не вестись постоянная слежка. Поэтому, как только прорыв начнётся, сильные мира сего сразу об этом узнают.

Таким образом, Старкс решил провести прорыв в самом безопасном для себя месте – в собственном городе. И именно поэтому вместе с рабовладельцами в Удийн уже прибывали десятки могущественных мастеров, нанятых Старксом и его людьми.

Так что этот Кулачный Мордобой обещал быть масштабнее предыдущих…


***

Закончив медитацию, сильно вспотевший Кай вышел из специальной комнаты с высокой концентрацией энергии, вслед за чем ошейник снова активировался, подавив семьдесят пять процентов силы парня. Поморщившись, тот направился в купальню.

Конечно, при помощи энергии можно было запросто очистить и тело, и одежду, однако расслабиться в горячей воде Кай был совсем не против. Особенно сейчас, когда он завершил длительную медитацию по созерцанию концепции Инь.

– Господин Арнхард, – обратился к нему личный раб. – Вас ждут…

– Я уже знаю, – кивнул парень, даже не взглянув на слугу. – Скажи, что я буду через пятнадцать минут.

– Как прикажете.

Спустившись на первый этаж большого особняка, Кай вошёл в просторную ванную комнату. Прикоснувшись к специальному артефакту, встроенному в стену, он активировал его энергией. В тот же момент из замаскированных труб, встроенных в статуи различных мифических морских животных, в купальню быстро полилась горячая вода. А поскольку её температура была заранее настроена в артефакте (который являлся частью огромного массива, накрывающего весь особняк), то о комфорте Кай не волновался.

Отправив всю одежду в Пространственное Кольцо, он медленно опустился в горячую воду. Расслабившись, Кай прикрыл глаза, вызвав системное меню. А точнее, список последних системных сообщений.


Внимание!

Ваше понимание концепции Инь достигло пиковой стадии второго слоя…


Кай улыбнулся.

Три недели назад ему пришлось сразиться с дорганом по имени Урус, которого подкупили, чтобы убить мечника и пару его знакомых. И хотя никто не думал, что смертный сможет победить зверочеловека, но так оно и случилось.

После окончания поединка Кай уже собирался вернуться к Шаксу и Глефусу, как вдруг на арене появился Смотритель Бойцовских Ям Лекс. Священный Лорд забрал Кая с собой, буквально утащив в здание администрации сектора. После этого эльф, не желая возиться с переподчинением ошейника, запросто сломал его, надев на Кая новый, который до этого принадлежал Урусу.

Таким образом Кай стал рабом первого уровня. Но это было ещё не всё. Как оказалось, по правилам Ям, если бойцы сражались друг с другом насмерть, то победитель получал всё имущество проигравшего, а также его статус, если тот был более высоким. И хотя Кай не относился к бойцам Ям, а был всего лишь рабом сектора Глубин, Лекс всё равно решил применить это правило.

В итоге мечник получил всё, что некогда принадлежало Урусу, который копил своё состояние целых семь лет, пока был в двадцатке сильнейших гладиаторов. А имущества у, казалось бы, раба, оказалось немало. Чего только стоил роскошный особняк на окраине Центра, к которому было приписано более сотни рабов. Урус явно не экономил денег на комфорте…

Собственно, после этого Лекс сказал Каю следующее:

– Исцели своё тело, – указал он на рану, – и тренируйся. Скоро ты будешь участвовать в Кулачном Мордобое. У меня большие надежды.

А затем Кая отправили в его особняк, где он и провёл последние три недели. Здесь он занимался тремя вещами: созерцал Инь, используя остатки тёмного тумана в Сосредоточии, лечился, пользуясь ресурсами Уруса, и тренировался, полагаясь на знания Рун’Тана о бое без оружия. Но если в последних двух задачах Кай не мог сильно продвинуться всего за три недели, то дела с концепцией Инь обстояли намного лучше. Парню понадобилось всего восемь глубоких медитаций, каждая из которых длилась не более суток, чтобы достигнуть аж пикового понимания второго слоя. Увы, этого всё ещё не хватало, чтобы вытянуть Инь демона из раны при помощи Сосредоточия…

Понежившись в горячей воде около десяти минут, Кай вылез, осушив своё тело при помощи энергии. Подозвав служанку, которая всё это время незаметно находилась рядом, он приказал ей сменить бинты на его груди.

Ранее мечнику приходилось ходить в бинтах, которые на него наложила лекарь-великанша, когда Кай только попал в сектор Глубин. Они были смазаны особой мазью, которая способствовала сдерживанию тьмы, засевшей в ране парня. Впрочем, эффект мази выглядел крайне слабо в сравнении с Инь демона. Однако снимать повязки мечник не спешил, поскольку рана сама по себе выглядела отвратительно, и к тому же из неё постоянно сочилась мерзкая чёрная жидкость, которую успешно поглощали бинты.

Но когда Кай получил имущество Уруса, то среди различных запасов доргана он смог найти несколько рулонов Алхимического Живительного Бинта Золотого ранга, эффект которого был на порядок выше, чем у его повязки. Единственным минусом этого материала являлось то, что его требовалось менять каждые три дня. Однако учитывая, что новый бинт действительно ускорял заживление раны, Кай был не против.

Когда рабыня сменила повязку, Кай призвал из Кольца дорогой белоснежный халат. Надев его на голое тело и обувшись в стоящие неподалёку тапочки, парень отправился на террасу. Там его уже ждали…


***

На улице стоял поздний вечер. Солнце уже давно зашло, позволив небу украситься мириадами звёзд. И хотя даже в это время суток Удийн оставался всё таким же шумным городом, здесь, на окраине Центра, было довольно спокойно.

Пройдя сквозь сад, Кай добрался до нужного места.

– Давно не виделись, дружище! – воскликнул Шакс, отсалютовав Каю наполовину пустой бутылкой очень дорогого алкоголя. Естественно, взятой из запасов покойного Уруса.

– Кай, – коротко произнёс Глефус, кивнув в знак приветствия.

– Действительно. Давно, – согласился парень, подойдя поближе. – Где вы были последние две недели?

– Ты не поверишь! – сделав затяжной глоток, сказал лучник. – Мы только к тебе собирались, как вдруг из ниоткуда появился какой-то хмырь! Его вроде Тиорном зовут. Надзиратель, по-моему. Так вот, он привёл нас к себе на арену, где уже находились все первые две сотни бойцов, не считая вашей двадцатки. Ну и затем он пообещал устроить нам адскую тренировку! И знаешь что?! – снова приложился к алкоголю Шакс. – Этот хрен действительно сдержал своё слово! Ублюдок сказал, что готовит нас к Кулачному Мордобою, но, как по мне, он просто убить нас пытался! Урод! Собственно, вроде бы двое из всей толпы всё-таки умерли, не выдержав нагрузки. Дерьмо! Никогда не забуду, как у меня вчера тело болело. Казалось, будто меня скалой раздавило. И что они нам только дали, чтобы убрать эту боль?..

– Ты преувеличиваешь, – произнёс великан в привычной спокойной манере, словно это говорил камень, а не живой воин. – Многие тренировки были полезны. Особенно те, что относятся к техникам безоружного боя.

– Пф-ф… – поморщился Шакс в ответ, сделав очередной глоток. – Какой-то ты сегодня слишком говорливый, здоровяк.

Три недели назад, когда Кая уволок Лекс, парень в последний момент сказал, что не будет сражаться, если Смотритель не возьмёт с собой Шакса и Глефуса. Всё-таки, если бы они остались с Диглом, то быстро бы умерли в Глубине, поскольку на самом деле не являлись Устойчивыми, ибо от Инь их защищал именно Кай.

В тот момент мечник ожидал от эльфа какой-нибудь агрессивной реакции, но Лекс просто спокойно согласился. Таким образом оба знакомых Кая тоже стали бойцами Ям. Слуги Смотрителя быстро перекупили их.

После этого Шакса и Глефуса ждала квалификация. Им требовалось провести по десять боёв против других рабов, коих всего было около тысячи. После каждого боя определялся рейтинг новых бойцов, который повышался с каждой победой, и, соответственно, понижался при поражениях. А от самого рейтинга зависела сила противников.

В итоге первые пять дней после перехода в статус рабов сектора Ям Глефус и Шакс занимались сражениями, повышая свой статус и попутно развлекая зрителей. И хотя им двоим ранее никогда не приходилось биться в ошейниках, парни всё же были гениями, так что побеждали в каждом бою. В конце концов Глефус достиг сорок шестого места, а Шакс – пятьдесят первого. Конечно, они могли продолжить и дальше расти, поскольку любой боец был обязан проводить как минимум один бой в неделю, но решили взять отдых и отправиться к Каю.

Увы, рабами первого уровня, которые могли свободно перемещаться по городу и владеть имуществом, становились только те бойцы, которые находились в первой двадцатке рейтинга. Таким образом Глефусу и Шаксу пришлось бы остаться в секторе Ям, если бы Кай не поручился за них и не заплатил специальному работнику небольшую сумму. И так как это дозволялось правилами, товарищей мечника смогли привести к нему в особняк.

Выкупить же Шакса и Глефуса в свои рабы Кай не мог, поскольку бойцам запрещалось владеть другими бойцами. Все они были имуществом Лекса.

Конечно, во всей этой истории имелся и тот, кого не устраивал подобный расклад – Алекс. Помощник Надзирательницы был очень зол, когда узнал, что всех троих новых Устойчивых забрал себе Смотритель Бойцовских Ям. Вот только ничего сделать с этим эльф не мог. Что Кая, что его товарищей выкупили честно, при этом по максимальной цене за Устойчивого. К тому же Лекс обладал привилегией принудительного выкупа рабов, поскольку его сектор являлся вторым по прибыльности среди всех. Первым был сектор Тёмной Алхимии, третьим – шахта Лазурных Кристаллов, и лишь на четвёртой позиции находились Глубины.

Изумрудная Вода хоть и была одним из самых дорогих ресурсов континента, но в промышленных масштабах её добывалось не так уж и много. Вдобавок стоило учитывать, что большую часть этой жидкости выкупали именно алхимики Удийна, которые создавали из неё уже зелья, эликсиры и настои, которые, конечно же, стоили гораздо дороже первоначального материала. А ведь алхимики продавали не только это.

Пожаловаться же кому-то Алекс тоже не мог. Надзирательница Калия всё ещё не вернулась в город, а Смотритель Глубин Гинкс вообще никого не хотел видеть после недавнего инцидента с Изумрудной Водой.

– Господин Арнхард, – обратилась к Каю симпатичная девушка-дорган, которая ещё три недели назад была рабыней Уруса. – Мы сегодня будем проводить… сеанс?

– Думаю, да. Жди в моих покоях, – спокойно ответил мечник.

– Как прикажете, – поклонилась она.

– Дружище… – произнёс улыбающийся Шакс, глядя на уходящую к особняку фигуристую красавицу. – А как же воинский аскетизм?

Хмыкнув, Кай ответил:

– Это говорит мне тот, у кого на Плато Поднебесья осталась куча наложниц?

– Да быть такого не может! Это всё наглые враки! Слухи подлых завистников! – широко улыбаясь, в привычной манере ответил Шакс.

– Ага. Конечно, – закивал мечник, наливая себе вина. – У этой рабыни довольно необычная линия крови, которая ускоряет восстановление её партнёров. А мне это сейчас очень нужно. Так что использую все способы, – пожал он плечами.

– Но, похоже, что ты не успеешь, – кивнул лучник на выглядывающие из-под халата Кая бинты, попутно забирая у него бутылку.

– Да. Но что смог – я залечил.

– Я думаю, пора поговорить. Про наши планы, – вмешался Глефус.

– Согласен, – кивнул Шакс, отпив ещё вина.

– План прост, – усмехнувшись, сказал Кай. – Раз мы все хотим выбраться отсюда, то нам просто нужно занять призовые места на турнире.

– Победителям дадут свободу? – поинтересовался слегка удивлённый великан.

– Именно. Я многого не знаю про этот Кулачный Мордобой, но из того, что слышал, складывается очень интересная картина. Вошедшие в первую десятку, а точнее – девять из них, получат выбор: свобода или десять тысяч Лазурных Кристаллов.

– И кто же согласится на второй вариант? – удивился Шакс.

– Например, те, кто сам продался в рабство на время. Таких немало. Здесь они зарабатывают для себя или семьи. И деньги для них явно не лишние. К тому же среди сильнейших бойцов хватает тех, кого жизнь раба полностью устраивает, и развиваться дальше они не стремятся. Вот смотри, например, какой у Уруса был особняк. Чем не хорошая жизнь?

– Хм. Ясно.

– Ты сказал, девять получат выбор. А ещё один? – подметил Глефус.

Кай кивнул, а затем ответил:

– Тот, кто займёт первое место, сможет попросить что угодно у самого Старкса. Естественно, в разумных пределах. А кроме этого, владелец этого раба тоже получит такое право. Вот почему так много рабовладельцев приехало в Удийн. Все хотят, чтобы их раб победил.

– Выходит, конкурентов у нас будет немало. Только бойцов Ям двести штук, а ещё и чужие рабы… Впрочем, плевать. Прорвёмся! – воскликнул Шакс, а затем допил остатки вина.

– Значит, уже завтра, – констатировал Глефус.

– Ага. Уже завтра, – подтвердил Кай.

Близилось начало крупнейшего Кулачного Мордобоя за последние века.


Глава 9. Кулачный Мордобой Удийна.


Наступил первый день рабского турнира, понаблюдать за которым собралось свыше двухсот тысяч зрителей. Проводилось мероприятие в крупнейшем амфитеатре Удийна, расположенном на самом краю сектора Бойцовских Ям.

Постройка состояла из четырёх частей: самой арены; зрительских трибун; особой левитирующей над трибунами конструкции, где располагались важные гости; а также высокого монумента, напоминающего лезвие клинка, чуть ниже вершины которого находился гигантский Лазурный Кристалл, питающий весь массив амфитеатра. Сделан этот кристалл был из сотен тысяч обычных, объединённых тайным алхимическим способом.


Зрители ждали уже более часа, и вот на арену наконец начали выходить участники. Благодаря четырём крупным проходам пять сотен рабов очень быстро оказались в центре, где их встретили громкими овациями.

– Где ты был, пока нас собирали? – поинтересовался машущий зрителям улыбчивый Шакс.

– Да так… – пожал плечами Кай. – Продал всё имущество Уруса и поставил полученные кристаллы как ставку на то, что я войду в десятку победителей.

– Вот как. А почему не на полную победу?

– Я не настолько наивен, чтобы полагать, что смогу победить здесь всех.

– Ясно. И сколько выйдет, если твоя ставка сыграет?

– Много, Шакс. Очень много. Около четырнадцати с половиной тысяч Лазурных Кристаллов стоило всё добро Уруса. Пятьсот из них, как и часть ресурсов доргана, я оставил себе. Остальное ушло на ставку.

Шакс присвистнул.

– Неплохо. Ну ладно, тогда удачи нам, – взглянул лучник на Кая и стоящего рядом молчаливого Глефуса.

А в следующий момент трибуны взорвались ещё более громкими криками. В специальной большой ложе, расположенной напротив гигантского кристалла, стали появляться важнейшие лица Удийна: Смотрители.

Лекс Несокрушимая Скала, Гинкс, Санатос и ещё четверо Смотрителей сели в ряд. Все они выглядели пафосно и невероятно могущественно, поскольку среди них не было никого ниже седьмого уровня ступени Священного Лорда.

Обычно для удобства данную ступень делили на стандартные: начало, средину, конец и пик. Но на самом деле ступень Священного Лорда была уникальной, поскольку делилась аж на десять уровней. Причиной же этого было то, каким образом проходил прорыв.

Чтобы стать Священным Лордом первого уровня, пиковому Элементалисту требовалось в одиночку пережить испытание сравнимое с мировым бедствием колоссальной силы, называющееся Священной Карой Небес. А для приближения к ступени Небесного Монарха требовалось повторить этот ещё девять раз, после каждого из которых уровень воина повышался на один.

Таким образом, Священные Лорды первого, второго и третьего уровней относились к начальной стадии, четвёртого, пятого и шестого – к срединной, седьмого, восьмого и девятого – к конечной, а Священные Лорды десятого уровня назывались пиковыми.

Священная Кара Небес называлась так, поскольку подразумевала, что рождённые смертными не имели права владеть силой, превышающей силу пикового Элементалиста. И за дерзкую попытку нарушить это правило полагалось смертельное наказание. Однако если воину удавалось благодаря своим силам уцелеть и пережить бедствие, то он признавался достойным. Его сила выходила на качественно новый уровень, после чего новоявленный Священный Лорд мог попробовать пройти подобное испытание ещё девять раз, каждый из которых был ещё более сильным и смертоносным.

Вот почему на фоне всех пиковых Элементалистов существовала всего лишь крохотная кучка начальных Священных Лордов. Ибо требовалось обладать действительно чудовищной силой, чтобы пережить это бедствие. К тому же многим воинам и вовсе не хватало таланта для дальнейшего продвижения, из-за чего они даже подготовить свою душу к прорыву не могли.

Ну а некоторые культиваторы попросту боялись Священной Кары Небес. Ведь если в прошлых прорывах хоть и существовал немалый риск смертельного исхода, но он всё же был приемлемым, то теперь шанс умереть стремился практически к ста процентам.

А вдобавок существовало ещё одно ограничение: для призыва Священной Кары Небес воину требовалось собрать неимоверное количество энергии. И в некоторых периферийных мирах Ойкумены энергии для этого попросту не хватало. Собственно, из-за этого Старик Седой Горы и остальные так желали открыть Нерушимую Башню и уйти в следующий мир, поскольку на Саахе создать Священную Кару Небес они не могли.

После того как семеро Смотрителей уселись, на портальной площадке стали появляться воины. Все они также были Священными Лордами, пускай и более низких уровней, которые тоже служили Старксу. Это были различные Надзиратели, например, Калия – начальница Алекса, алхимики, ремесленники и просто защитники Удийна. Всего их появилось около двух сотен, что не могло не впечатлять.

Ибо, если не считать воистину уникальных Небесных Монархов, то сила любой серьёзной организации культиваторов Никрима зависела от количества их Священных Лордов. И тот факт, что у Старкса оных насчитывалось не намного меньше, чем у полноценных королевств большинства рас, вызывал у зрителей трепет.

Когда Священные Лорды наконец уселись на свои места, портальная площадка снова засветилась. Появилось две новые фигуры, одной из которых был лично Старкс Кулак Грома.

Как только зрители увидели его, то, казалось, максимально громкий шум резко усилился. Трибуны буквально утонули в криках радостных горожан. В тот момент даже активировался массив арены, которому пришлось подавить столь мощный звук, способный убить обычного смертного или даже очень слабого культиватора.

Увидев, как его приветствуют, Старкс помахал рукой, улыбнулся, а затем произнёс короткую речь. После этого направился к возвышению в ложе, где одиноко стояли два роскошных кресла.

Со Старксом появился Линий Гард – правая рука властителя сильфов и его брат-близнец. Пиковый Священный Лорд, которому тот же Лекс в подмётки не годился, сильно походил на человека, однако всё же отличался некоторыми деталями. Его глазницы были чуть больше, чем у людей, а возле светящихся голубых глаз постоянно клубился синий туман. На лбу у воина пылал такой же синий удивительный узор.

История расы сильфов походила на историю расы дорганов. Только брала свое начало не от божественных зверей, а от божественных духов. Здесь, в Никриме, обитали сильфы трёх видов: сильфы ветра, сильфы моря и сильфы пламени. Собственно, к первым Линий Гард – особый гость Старкса – и относился.

– Публика тебя, как всегда, обожает, – прокомментировал Линий, сев рядом с правителем Удийна. Только он имел право занимать место на одном уровне со Старксом.

– А тебя, как всегда, не замечает, – ответил эльф.

– Просто мне это не нужно, – пожал плечами сильф.

– И не трудно тебе использовать Волю Мастера аж на двести тысяч зрителей? – спокойно поинтересовался Старкс.

– Не переживай. Я уже давно привык.

– Вот как? Ладно, – произнёс эльф. – И что же ты приготовил на этот раз? – решил он перейти к теме турнира.

– Увидишь, – впервые за весь день улыбнулся Линий. – Но тебя это сильно удивит. На этот раз ты точно поведаешь мне секрет Настоя Семи Изумрудов.

Настой, про который говорил сильф, вероятно, являлся самым дорогим алхимическим препаратом на всём континенте. И секрет его производства знали только в Удийне.

А таким дорогим Настой Семи Изумрудов был по той причине, что серьёзно увеличивал шансы пережить Священную Кару Небес. Пиковые Элементалисты и Священные Лорды всего Никрима желали этот настой, но позволить себе его могли лишь единицы. Впрочем, даже у самых бедных культиваторов имелся шанс получить его. Ведь время от времени Старкс проводил конкурс, по итогам которого выбирал нескольких воинов, которым предлагал стать его слугами взамен на Настой Семи Изумрудов. Одна порция – пятьсот лет служения. Очень многие соглашались, поэтому Старкс и смог собрать у себя так много Священных Лордов.

Что же касалось Линия, то ему настой не требовался. Во-первых, он обладал огромной силой и был сам способен пережить бедствие, а во-вторых, он уже достиг пика данной ступени. В действительности сильф хотел большего – он жаждал заполучить рецепт Настоя Семи Изумрудов, чтобы вернуть своей расе былое могущество. Всё-таки последние двадцать тысячелетий сильфы Никрима переживали не лучшие времена.

Старкс улыбнулся.

– Ты же помнишь, что лишь три раза из более чем сорока Кулачных Мордобоев первое место занимал раб, которого привёл не Лекс. То есть именно мои рабы всегда побеждают.

– Конечно, – спокойно кивнул Линий. – Но в этом году всё будет по-другому.

– Ты настолько уверен в своих рабах?

– В рабе.

– Что? – слегка удивился Старкс.

– Я выставил всего одного раба.

Правитель Удийна на секунду застыл.

– Какая наглость, – немного оскалился эльф. В нем взыграл азарт. – И кто же это?

– Скоро сам всё узнаешь. Пока что он выглядит как самый обычный раб.

– Ладно. Тогда я подожду. Надеюсь, твоя уверенность хоть чем-то подкрепляется.

– Естественно, – фыркнул Линий. – Не считай меня глупцом, Старкс. Просто в данном случае я понял, что бессмысленно тратиться на других рабов, если мне хватит всего одного. Ведь против него у остальных бойцов нет ни шанса.

В мгновение ока над ареной развернулась Воля Мастера Старкса, при помощи которой он скрылся от зрителей, тем самым защитив их.

А-ха-ха-ха, – раздался жуткий и подавляющий смех эльфа, который мог запросто убить несколько тысяч обычных зрителей, не достигших истинного мастерства. Ибо даже сидящим рядом Священным Лордам – слугам Старкса – пришлось использовать энергию, чтобы оградиться от мощи его смеха. Лишь Линий Гард продолжал спокойно сидеть. – Что же, посмотрим на это, – блеснули глаза Старкса.


***

Когда торжественная часть открытия Кулачного Мордобоя закончилась, пришла пора столь ожидаемых боёв. Над ареной, стоя на специальном артефакте, левитировала прекрасная Элементалистка-эльф, которая была главной судьёй и ведущей события.

– А сейчас я хочу объявить начало Великой Потасовки – первого этапа Кулачного Мордобоя! – усиленным при помощи артефакта голосом выкрикнула она. – Правила её просты! Из пяти сотен бойцов, находящихся сейчас на арене, в сознании должно остаться всего сто двадцать восемь! Сражение начнётся через десять… девять… восемь… – отлетая на специальной платформе в сторону, отсчитывала девушка. – Один! Начали!

В тот же миг ошейники перестали подавлять физические параметры рабов, позволив начать бой. Целую секунду никто не двигался, а затем воины резко сорвались с мест.

К Каю кинулось несколько крупных дорганов, явно стремившихся убить его или хотя бы покалечить. Все они были друзьями погибшего Уруса и желали отомстить человеку.

И когда бойцы приблизились на расстояние атаки, произошло нечто совсем неожиданное для них – Кай начал двигаться со скоростью, почти вдвое превышающей их собственную. Не успели бойцы опомниться, как троих из них настигли молниеносные и крайне мощные атаки парня. Получившие серьёзный урон рабы упали без сознания, выбыв из турнира, после чего массив арены покрыл их прочным барьером, дабы бессознательных рабов не убили.

Оставшиеся четверо дорганов замерли. Ещё пару месяцев назад Кай в подобной ситуации произнёс бы что-то дерзкое и наглое. Специально, с целью спровоцировать противников, дабы те допустили ошибку, поддавшись эмоциям. Но теперь он был другим. Холод Пустоты блокировал практически все чувства мечника, делая его холодной машиной для убийств. И если в обычной обстановке Кай мог хоть каплю сопротивляться, то в бою он, наоборот, использовал это.

Застывшие дорганы увидели лишь, как исчезла фигура Кая, после чего один из зверолюдей резко отлетел в сторону. Никто из этих бойцов не видел боя Уруса и Кая, так что о силе человека знали лишь по слухам, которым не особо-то и верили. Ну а так как горе-мстители находились в районе девяностых мест рейтинга, то против мечника не имели никаких шансов.

Тем временем вокруг происходило побоище. Буквально в первую секунду выбыла почти половина участников, а ещё сто двадцать два раба продержались чуть более минуты. Во всей этой вакханалии Кай, Глефус и Шакс чувствовали себя, как рыбы в воде.

Кай попросту нокаутировал всех, кто подбегал к нему отомстить за Уруса или просто попадался под руку. Великан банально раскидывал всех вокруг себя, полагаясь на свою бронированную кожу и немалую силу. Что же касалось Шакса, то сам в бой он не лез.

– А-ха-ха-ха. Помогите! Спасите! Я хочу домой! – выкрикивая нелепицу, играючи уворачивался лучник от всех атак, делая так, чтобы каждый из вражеских ударов задевал других рабов вместо него. – Пожалуйста, не бейте! Только не по лицу! А-ха-ха-ха.

Очень быстро Великая Потасовка закончилась. И, конечно же, Кай, Шакс и Глефус завершили её успешно.


***

Когда Великая Потасовка закончилась, на час объявили перерыв. Зрители тут же ломанулись делать ставки на тех, кто прошёл дальше. Всё-таки изначально это делать было опасно, поскольку, хоть и были явные фавориты (например, первая десятка бойцов Ям), но во время массовой драки даже сильнейших могли вывести из игры, просто напав на них толпой. Поэтому большинство ставок делалось уже после первого этапа.

Что же касалось самих рабов, то их отвели во внутренние помещения амфитеатра, где приказали ждать появления турнирной сетки.

Ожидая начала одиночных боёв, зрители обсуждали потасовку.

– Эй! Слышал? Говорят, шестеро из первой двадцатки выбыли!

– Что?! Сразу шестеро?! Как такое возможно? Разве они не сильнейшие бойцы Ям? Кому они проиграли? Неужели своим же?

– Ну, как видишь, возможно. Нет, не своим. Там все друг друга хорошо знают, и биться сразу же, в потасовке, не будут. Слишком рискованно, когда вокруг ещё куча других рабов.

– Есть слух, что ту шестёрку победил один и тот же воин, – вмешался в разговор третий зритель.

– Да не. Бред. Кто вообще придумал такую чушь? Бой длился в сумме две минуты. Тогда как можно было победить сразу шестерых из первой двадцатки? Разве что такой воин использовал энергию и законы, что невозможно.

– Как скажешь. Спорить не буду. Но если судить по их ранам, то всё сходится. Да и потеряли сознание они недалеко друг от друга.

– И какие раны?

– Порезы на груди, словно от меча.

– Тьфу! Опять ты сказки какие-то выдумываешь. Откуда у рабов оружие?


***

Когда перерыв закончился, бои продолжились, перейдя в формат одиночных. Сегодня рабам предстояло сразиться ещё по одному разу.

Для первых двух раундов организаторы турнира могли разделить арену массивом, чтобы бои проходили одновременно, что ускорило бы процесс. Однако ответственными лицами было решено с самого начала проводить каждый бой по-отдельности. То есть каждый поединок занимал всю арену, а не какую-то её часть.

Сделали они это для того, чтобы гости города оставались здесь подольше и тратили больше денег в Удийне. Таким образом, чем дольше длился турнир, тем большую прибыль получал сам Старкс. Впрочем, основная выручка всё равно шла со ставок, без которых не обходился ни один поединок.

В итоге после Великой Потасовки состоялось, один за другим, тридцать два боя – первая половина первого раунда. Вторую половину провели на второй день. Следующие три раунда выпали, соответственно, на третий, четвёртый и пятый дни турнира.

В течение этих дней зрителям довелось повидать самые разные бои. Кровавые – когда один из бойцов оказывался гораздо сильнее своего противника и буквально забивал его голыми руками. Мастерские – в которых воины демонстрировали отличную технику. Или просто необычные и интересные.

Не оставили без внимания и Кая. Издалека зрители не могли понять, какая у него ступень, поэтому считали, что он Заклинатель, как и все остальные. Но когда ведущая в третьем раунде сообщила, что Кай – смертный, при этом единственный на всём турнире, то это вызвало фурор. Мало того, что он человек, так ещё смог пройти Великую Потасовку, а затем одолеть всех противников в каждом раунде.

Ну а когда ведущая рассказала, что три недели назад Кай убил Уруса и занял его девятнадцатое место в рейтинге, в это сразу не поверил даже Старкс. Лишь когда Лекс подтвердил информацию, толпа утихла.

Впрочем, ненадолго. Обсуждение Кая и построение гипотез по поводу его силы заняли зрителей аж на целый час. Но в итоге их внимание всё равно вернулось к поединкам, когда на арену вышел сильнейший боец Ям по прозвищу Зверь, встретившийся с главным фаворитом одного из крупнейших рабовладельцев континента. В конечном счёте Зверь красочно разделался с противником, лишив его сначала конечностей, затем сердца, а после – головы. Увы, бедняге сдаваться было запрещено системной клятвой, поэтому выжить он никак не мог.

Что же до Шакса и Глефуса, то, как и Кай, они прошли в четвертьфинал, который обещал состояться уже на следующий день. К несчастью, большого внимания они не привлекли, поскольку все их бои прошли довольно заурядно, а в самих парнях не было ничего необычного, как, например, низкая ступень мечника. Разве что Шакс привлёк к себе немного зрителей, которые заметили, что он тоже человек.

Таким образом осталось всего восемь участников Кулачного Мордобоя. Все они уже попадали в десятку призёров, однако борьба за первое место всё ещё шла. И поскольку среди них больше не осталось слабаков, следующие раунды обещали быть по-настоящему захватывающими.

Близился момент четвертьфинала…


Глава 10. Кулачный Мордобой Удийна 2.


– Итак, объявляю шестой день Кулачного Мордобоя открытым! – провозгласила ведущая. – Сегодня нас ждёт пятый раунд поединков. Он же – четвертьфинал. И поэтому, думаю, стоит представить оставшихся бойцов.

После этого ведущая начала перечислять всю восьмёрку. И, как оказалось, среди них лишь двое были ниже пика ступени Заклинателя: Кай и Шакс, что лишь подогрело интерес зрителей и внимание к людям. Ведь обычно так высоко на турнире подымались только пиковые Заклинатели, поскольку именно они имели наибольшее количество энергии, а значит, обладали более сильным энергетическим покровом, который давал больше параметров. А что же касалось Элементалистов и более сильных культиваторов, то на них ошейники действовали не полностью, а скорее как утяжелители, из-за чего делать рабами воинов этой ступени считалось слишком опасным.

Следом ведущая отметила, что в этом Кулачном Мордобое в четвертьфинал впервые за последние пару веков прошли не только великаны и дорганы. А удивляло это оттого, что именно эти две расы обладали наиболее подходящими для рабских боёв способностями.

Все знали, что великаны славились своей силой и крепостью, а дорганы – особыми способностями и линиями крови. Что же касалось прочих рас, то они также имели достоинства, просто другого плана. Например, эльфы с рождения обладали большим запасом энергии, сильфы поголовно были гениями в познании законов своих видов (воздух, вода или огонь), а гномы славились невероятным уровнем контроля Ки, благодаря чему артефакты из-под их рук выходили намного более качественными.

А если же говорить о людях, то и у них имелось две полезные черты, о которых, впрочем, мало кто знал. В нормальных условиях человеческая раса размножалась гораздо быстрее прочих. Это во-первых. А во-вторых, хоть и не все люди могли стать воинами, но среди тех, кто всё же имел для этого талант, могли появиться одарённые гении, которые обретали контроль над энергией гораздо раньше десяти лет. С другой стороны, эльфы, гномы, сильфы и прочие получали возможность контролировать Ки ровно в десятилетнем возрасте. Ни позже, ни раньше.

– А сейчас я объявлю первый сегодняшний бой. Его участниками будут!.. – взяла короткую паузу ведущая, – Кай Арнхард, которого все уже прозвали Смертным, и Фокс, прозванный Неуловимым!

Зрители заликовали. Бой обещал быть захватывающим. И если про полную силу Кая никто пока ничего не знал, то с Неуловимым все были давно прекрасно знакомы. Фокс оказался единственным эльфом в четвертьфинале, а еще он последние семнадцать лет занимал второе место среди бойцов Ям. Когда-то ему даже принадлежало первое, пока Лекс не нашёл Зверя, которого даже Неуловимый не смог одолеть. Честно говоря, после их первого и единственного поединка Фокс вообще едва выжил, и то лишь благодаря вмешательству судей. С тех пор он и стал вторым.

Когда на арене остались только Кай и его противник, ведущая отлетела на своём артефакте в сторону и разрешила начать бой.

Двое бойцов замерли. Фокс насмешливо улыбнулся, а затем принялся медленно шагать вокруг Кая.

– Ты интересный. Смог забраться так высоко, – произнёс эльф. – В чём твой секрет?

– Больно бью, – спокойно ответил Кай.

– Ха. Забавно. Но даже если так, то это тебе не поможет. И сейчас ты поймёшь, почему, – оскалился Фокс, а затем его фигура превратилась в неуловимую тень.

Силуэт эльфа молнией промелькнул рядом с противником. Кай внезапно ощутил острую боль. По предплечью потекла кровь.

– Неплохо. Сумел рефлекторно защитить важные места, – кивнул невысокий Фокс. – Однако я в них и не целился, так что всё бессмысленно.

Увы, Неуловимого Кай не слушал. В этот момент он пытался понять, что же сейчас произошло.

«Как он мог так быстро двигаться, не используя энергию?» – не понимал парень.

В прошлом Фокс был совсем другим воином. Тогда скорость не являлась его основным преимуществом. Он был преступником, которого в итоге поймали. Его ждала смерть, однако фортуна улыбнулась эльфу. Его выкупили люди Лекса, наслышанные о неуловимом воре, терроризировавшем аристократов Священного Королевства Таэль целых два столетия.

Однако заинтересовали Смотрителя сектора Бойцовских Ям вовсе не умения Фокса воровать и обходить охранные массивы. Нет. На самом деле Священный Лорд был одним из немногих, кто знал, что его новый раб владел Стилем Гармонии Тела, созданным в давно уничтоженной секте. Данный стиль по праву считался сильнейшим на континенте, и особенно его сила проявлялась на низких ступенях, когда энергия и законы воина ещё уступали его телу.

В итоге Фокс стал бойцом сектора Ям, и благодаря своему необычному стилю буквально за несколько месяцев достиг статуса сильнейшего гладиатора. Так продолжалось в течение последующих восьми лет. Никто не мог сбросить Неуловимого с пьедестала, поскольку его стиль позволял ему бороться даже с противниками, которые обладали большими параметрами.

Однако спустя восемь лет всё закончилось. В Удийне появился он – Зверь.

В тот день Фокс с треском проиграл. У него не было ни шанса победить нового чемпиона Ям, что Лекс, устроивший тот бой, и хотел проверить.

Когда проигравший Фокс очнулся в лечебнице, его разум находился практически на грани. Эльф действительно мог сломаться, поскольку пережитое сильно ударило по его психике, однако злость всё же взяла верх. Неуловимый решил во что бы то ни стало победить Зверя. И для этого Фоксу требовалось стать сильнее. Намного сильнее.

Главной силой любого бойца Ям в первую очередь являлось его тело. Боевые навыки дополняли физическую мощь, хоть в редких случаях и становились определяющими. Поэтому Фокс решил, что одного только Стиля Гармонии Тела недостаточно. Ему требовалось усилить само тело.

Семнадцать лет у Фокса ушло, чтобы превратить себя в того, кто сейчас стоял на арене. При помощи различных медицинских и алхимических методик он серьёзно модифицировал своё тело, а в особенности ноги. Благодаря этому его конечности стали обладать взрывной силой, позволяющей Неуловимому совершать невероятно быстрые рывки, которые скорее казались какой-то техникой, чем обычным движением.

Что же касалось рук Фокса, то благодаря новому типу мышц, а также вживлённым в пальцы выпускаемым когтям, он теперь мог пробивать даже броню пикового ранга Золотого качества. И это без какой-либо энергии или законов.

В своих модификациях Фокс вдохновлялся способностями некоторых насекомых. Например, кузнечиков, которые могли прыгать на огромные для своих размеров расстояния с большой скоростью. И хотя окончательно превращение эльфа в «идеального бойца» ещё не закончилось даже наполовину, однако его нынешняя сила уже на порядок превосходила ту, которой он обладал в прошлом.

Конечно, подобные изменения тела никак не могли пройти бесследно и без серьёзных последствий. После достижения определённого уровня модификаций Фокс потерял возможность развиваться как истинный мастер. Однако ему было плевать. Единственное, чего он желал – победить Зверя на этом турнире. Впрочем, свой потенциал Неуловимый уже давно исчерпал, ибо он достиг пика ступени Заклинателя ещё два века назад, но с тех пор так и не смог продвинуться дальше. Поэтому для него минусы от такой модификации тела и вовсе отсутствовали.

– Ну, как тебе? Чувствуешь? – улыбнулся Неуловимый.

Спустя несколько секунд после атаки Фокса у Кая подкосились ноги, а его взгляд помутнел. Парень упал на колени, уперевшись руками в землю. Его стало рвать кровью.

– Это мой яд. По правилам, конечно, рабам запрещено иметь хоть что-то, кроме элементов одежды, и судьи за этим строго следят… Но, видишь ли, я вживил себе не только когти, но и ядовитые железы одного монстра, которые отлично прижились внутри меня. Так что теперь это часть моего тела, а не внешнее оружие. Ах да, советую тебе поскорее сдаться, и тогда, возможно, тебя ещё успеют спасти. Убивать тебя у меня нет никакого желания. Да и Смотритель явно не обрадуется такой серьёзной потере.

Кай дрожал. Его бил озноб. Парень пытался сфокусировать взгляд, но у него ничего не выходило. Разум затуманивался, а голос Фокса доносился будто из-под толщи воды.

– Эй! Ты меня слышишь? – выкрикнул эльф. – Должен ведь. Просто скажи, что сдаёшься. Я знаю, ты можешь.

А в следующее мгновение Кай перестал блевать кровью. Его тело резко пришло в норму.

Утерев остатки крови у рта, мечник стал подыматься под взглядами шокированных зрителей и Фокса.

– Какого…

– Спасибо, что подождал, – произнёс абсолютно здоровый Кай. Его линия крови наконец справилась с ядом, заодно даровав мечнику к нему полный иммунитет. – Теперь можем продолжить бой.

– Что?! Ах ты!.. – вдруг всё понял разозлившийся эльф. – Ладно! Ты сам напросился!

Фокс слегка согнул колени и в следующий миг исчез. На этот раз Кай успел среагировать быстрее, но всё, что смог, так это прикрыть голову рукой, а второй попытаться ударить противника.

Увы, Неуловимый запросто увернулся, разодрав Каю левый бок. И хотя когти Фокса были довольно короткими, проще от этого мечнику не стало.

Закончив первый рывок, Фокс тут же совершил новый. Кай взмахнул рукой, но вновь не успел. На его спине появилось пять кровавых полос.

– Теперь понял моё превосходство? – спросил Неуловимый. – Сдавайся! Больше повторять не буду. Если сейчас откажешься, потом пощады не жди!

В ответ на это Кай совершил резкий рывок к противнику, в надежде попасть по нему. Фокс же, глядя на это с глумливой усмешкой, не двигался до самого последнего момента, пока мечник не оказался в паре десятков сантиметров от него.

Кай уже думал, что наконец достал оппонента, однако внезапно тот исчез, параллельно исполосовав правую руку парня.

– Даже не пытайся, – раздалось откуда-то сзади, и спину Кая снова обожгло болью.

С этого момента началось банальное избиение. Неуловимый, поражая зрителей скоростью, словно вихрь вертелся вокруг Кая, который никак не мог ответить. Конечно, мечник пытался атаковать заранее, делать обманные движения и попросту предугадывать действия Фокса, однако ничто не помогало. Эльф слишком осторожно совершал каждый выпад.

В итоге уже спустя минуту Кай стоял на одном колене, покрытый кровью. К этому моменту от одежды парня остался лишь кусок штанов. Тело мечника полностью исполосовали короткие когти Фокса. Зрители не могли отыскать ни одного нетронутого участка. Казалось, Кая бросили в мясорубку, отчего его вид вызывал рвотные позывы у некоторых слабых духом зрителей.

Сухожилия на правой ноге и правой руке Кая были разорваны, и пошевелить этими конечностями он сейчас не мог. Для борьбы у парня оставалась лишь левая рука, которой он изо всех сил старался прикрывать голову.

– Небеса! – воскликнул Фокс, когда, разорвав бинты, увидел рану на груди Кая, покрытую чернотой. – Что это за мерзость?! И ты живёшь с этим? Позволь мне облегчить твои страдания. Я дарую тебе покой.

Неуловимый сделал рывок к горлу противника. Он собирался наконец-то закончить бой. Взмахнул рукой, но, к своему удивлению, обнаружил, что Кай смог уклониться. Более того – мечник теперь снова использовал правую руку и ногу. От изумления эльф чуть не пропустил ответный удар противника, но всё же в последний момент увернулся.

Как только импульс от рывка иссяк, Фокс сразу напряг свои модифицированные мышцы, чтобы повторить атаку. Разразившись скоростью, он в мгновение ока приблизился к Каю, но каким-то чудом тот снова сумел увернуться. Впрочем, не до конца. Неуловимый всё же слегка задел парня в районе живота.

«Опять?! – изумился эльф. – Неужели он смог привыкнуть к моим скоростным выпадам за такое короткое время? Жаль, что в рывке я не могу изменить траекторию… Но что насчёт его сухожилий? Регенерация у Закалки Души не должна быть такой высокой. Я чего-то не знаю про людей? Или этот парень обладает линией крови восстанавливающего типа? В принципе, это объясняет, почему он не умер от яда. Но, похоже, регенерация не очень-то и сильная, так как какой-нибудь Зверь или другой дорган с похожей кровью быстро избавился бы от всех этих порезов, что я ему нанёс».

Битва продолжилась. Неуловимый снова и снова атаковал Кая, который теперь избегал большинства выпадов Фокса. Но, так или иначе, эльф задевал противника, оставаясь невредимым. Так что происходящее всё ещё оставалось игрой в одни ворота.

Шли минуты.

– Это всё, что ты можешь?! – выкрикнул Фокс, которому уже стала надоедать эта пляска. Кай походил на изуродованный труп, однако необъяснимым образом всё равно продолжал сражение. – Слабак! Давай, сделай хоть что-нибудь! Или твоя никчёмная раса больше ни на что не способна?! Ну тогда сдайся уже! Или ты настолько туп, что не понимаешь, что я играю с тобой, как с ребёнком? У тебя нет шансов! Ничтожество!

Фокс специально провоцировал Кая, дабы тот допустил ошибку. Вот только мечнику на его слова было плевать. Когда-то он подвергся невероятному давлению воли Гринроу, что едва не довела парня до грани, после которой он никогда бы не выбрался из бездны отчаяния. Так что сейчас, даже не будь у Кая Холода Пустоты в душе, он всё равно бы запросто игнорировал такие слова.

Вместо ответа Кай просто прикрыл голову руками, из-под которых выглядывали два непреклонных фиолетовых глаза.

Фокс поморщился.

– Ладно, – сплюнул он.

Второй раунд избиений начался. Неуловимый продолжил атаковать Кая, истязая его тело. Вот только, как бы он ни пытался, задеть важные органы эльфу никак не удавалось. Поэтому оставалось лишь ждать, пока Кай достаточно не ослабеет, чтобы допустить роковую ошибку. И в тот момент всё и закончится.

– Что происходит? – недоумевали зрители.

– А сам не видишь? Смертного рубят на куски. Всё просто.

– Да ты сама очевидность!

– Но почему он не сдаётся? Разве этот человек уже не на пределе? – спросил ещё один зритель.

– А кто его знает? Может, гордость взыграла в одном месте. А может, он просто слишком глуп и верит в победу. Так или иначе, если скоро не сдастся, ему конец. Впрочем, я не уверен, что, даже если он сдастся, его смогут спасти. Я даже вижу куски его мяса, костей и мышц, разбросанных по арене.

– Мерзость…

Прошла минута. Затем пять… десять… а следом и ещё пятнадцать. Вот только бой никак не заканчивался. К этому моменту даже самые впечатлительные зрители успели заскучать. Суммарно поединок Кая и Фокса длился уже более тридцати пяти минут. Вероятно, он стал самым долгим боем за всю историю Кулачных Мордобоев.

Единственное, что не могло не поразить зрителей, так это выносливость Кая. То, что он продолжал защищаться, до сих пор не умерев или хотя бы не потеряв сознание от кровопотери, вызывало у многих восхищение.

– Необычная линия крови, – прокомментировал Линий Гард.

– Согласен, – кивнул Старкс. – Довольно слабая восстановительная сила, но при этом крайне энергоэффективная.

Для работы любой линии крови приходилось тратить энергию. И хотя ошейники блокировали способность управлять ею, на большинство видов линий крови это не распространялось, поскольку тело могло самостоятельно впитывать Ки из Источника, действуя автоматически. Вот почему никого не удивляло, что Кай регенерирует.

Однако если энергия внутри воина заканчивалась, то и действие линии крови не могло продолжаться. Поэтому, даже если Кай полностью заполнил свой Источник энергией (когда вне арены были активны его двадцать пять процентов силы, как раба первого уровня), то всё равно он уже должен был почти всю её растратить. По крайней мере, так думали зрители, основываясь на известных им похожих способностях.

Восстанавливать же силы, поглощая внешнюю энергию, парень не мог и не собирался. Ведь если бы он это сделал, то сразу раскрыл бы свою возможность игнорировать ошейник, ибо такое легко заметили бы.

– Мне надоело! – зло процедил Неуловимый, когда миновала сороковая минута их поединка.

«Этот гад и не думает падать от бессилия! Похоже, придётся воспользоваться приёмом, который я не хотел раскрывать до боя со Зверем. Жаль, конечно. Но выбора нет», – решил эльф.

Присев, Фокс упёрся в землю руками и ногами. Сейчас он собирался совершить свой мощнейший рывок, воспользовавшись предельной силой модифицированных мышц. Впившись когтями в поверхность арены, он удерживался на месте, стараясь накопить максимальный импульс. Мышцы ног и рук бойца вздувались.

В случае со Зверем Фокс собирался использовать эту атаку сразу после того, как отравил бы сильнейшего бойца Ям, после чего тот потерял бы способность двигаться. В то, что яд убьет Зверя, эльф не верил. Но что касалось Кая, то, хоть на него яд и не действовал, парень всё равно сейчас серьёзно ослаб, и Неуловимый считал, что человек попросту не успеет уклониться.

От мощи модифицированных мышц кости Фокса захрустели. Ещё секунда, и они и вовсе сломались бы, если бы эльф вовремя не выпустил всю накопленную силу. На подготовку Неуловимому понадобилось всего полсекунды.

Небольшой участок арены под эльфом покрылся сотнями трещин, и Фокс пулей рванулся вперёд. Расстояние между ним и Каем сократилось в мгновение ока. Неуловимый выставил руки, намереваясь наконец добраться до головы противника и пробить её когтями.

Фокс практически достиг цели, как вдруг Кай с невиданной прытью, словно его и не ранили множество раз, отклонился. В итоге пролетевший мимо эльф сумел только отсечь левое предплечье мечника, задеть часть лица Кая и срубить ухо.

Приземлившийся эльф резко развернулся, снова рванув к противнику. Он даже и не думал дождаться, пока его тело хоть пару секунд передохнёт от недавней колоссальной нагрузки.

«Да сдохни же ты!» – мысленно зарычал боец.

Приблизившись, Фокс замахнулся рукой, после чего…

Кай внезапно схватил его за левое запястье. Инерция потянула Неуловимого дальше, но сдвинуться он так и не смог, словно оказавшись прикованным к нерушимой скале.

Эльф застыл от шока. Замерли и зрители.

Все они видели, как тяжело давались мечнику движения последних минут. Как сложно ему было поддерживать защиту и пытаться уклониться от выпадов противника. Однако последние два действия Кая перевернули всё с ног на голову. Казалось, словно у парня открылось второе дыхание, хотя до этого все видели, что он вот-вот свалится с ног.

Вот только на самом деле это всё была ложь. Кай не ослаб. Он всего лишь притворялся и ждал…

Ждал, пока его действительно неуловимый противник начнёт выдыхаться!

– Ну наконец-то твои движения замедлились, – пугающе холодным голосом изрёк Кай, заставив Фокса осознать, что он совершил страшнейшую ошибку.

Он попался в ловушку!

Хватка на предплечье эльфа сжалась ещё сильнее. Мышцы на правой руке Кая вздулись, и кости его противника затрещали.

Ощутив боль и страх, эльф в панике бездумно атаковал. Благодаря когтям его правая рука пробила живот мечника, войдя туда на несколько сантиметров. Вот только на лице Кая в этот момент не дрогнул ни один мускул, что вогнало его противника в ещё больший ужас. Казалось, эльф стоял перед абсолютно неуязвимым существом.

– И это всё? – с лёгкой насмешкой в голосе спросил Кай.

В следующий миг эльф оказался в воздухе, поднятый резким движением.

– Стой! – испуганно вскрикнул Неуловимый, но было уже поздно.

Рука мечника, продолжающая сжимать предплечье эльфа, резко опустилась.

Мощный грохот прокатился по арене, испугав многих зрителей в первых рядах.

Теперь эльф лежал на земле, потрескавшейся и прогнувшейся от подобного удара. Подняться он больше не мог. Его кости были разбиты, а мозг получил такое сотрясение, что чудо, как Неуловимый всё ещё мог оставаться в сознании.

Кай уже собирался снова ударить противника о землю, как вдруг раздались заветные слова.

– Я… сда… юсь… – прохрипел эльф.

Мечник сразу отпустил руку Фокса, подобрал своё отрубленное предплечье, а затем направился к выходу с арены. И лишь когда он добрался до него, ведущая опомнилась.

– Какой неожиданный исход… – донеслось до удалившегося Кая, после чего трибуны взорвались криками.

Спустя минуту мечник добрался до пустой комнаты отдыха для бойцов. Войдя туда, Кай сразу же закрыл дверь, после чего вздохнул.

В тот же миг все его бесчисленные и жуткие раны моментально затянулись, предплечье приросло к обрубку, а левое ухо полностью восстановилось. Следующим делом Кай высвободил из тела небольшую уплотнённую волну энергии (когда он вышел с арены, положенные ему двадцать пять процентов силы вернулись), которая очистила его кожу и волосы от налипшей крови. Сев на ближайшую лавочку и призвав из Кольца Алхимические Живительные Бинты, а также новую одежду, он стал приводить свой внешний вид в порядок.

– Это было сложнее, чем я думал… – озвучил Кай свои мысли.

А говорил он о том, что умышленно занижал собственные силы.

Когда Кай понял, что справиться со скоростью Фокса не может, он решил вымотать противника. Но тогда возникла новая проблема. Ведь если бы Кай просто принимал все атаки, а затем регенерировал моментально – со своей стандартной скоростью восстановления – то это привлекло бы к нему слишком много внимания, а также раскрыло бы эту его сильную сторону.

Ибо ещё в особняке Уруса, который, судя по всему, сильно любил книги, Кай узнал, что даже самая мощная известная целительная линия крови в Никриме на порядок слабее его собственной. Линия крови Небесной Девятиглавой Гидры, потомком которой Кай, видимо, и являлся, позволяла парню не только тратить намного меньше энергии при крайне эффективном восстановлении (из-за чего после боя с Фоксом у Кая осталось более восьмидесяти процентов Ки, а не ноль, как все думали), но и дополнительные способности наподобие Телесных Врат и Буйства Жизни.

Поэтому нежелание показывать такую немыслимую силу крови на публике, а также раскрывать потенциальным противникам этот свой козырь, вынудило Кая сдерживать свою регенерацию во время поединка, направляя её только на остановку кровотечений и исцеление немногочисленных критических ран.

Так или иначе, Кай победил, так что проход в полуфинал ему обеспечен. И теперь парень решил наконец-то задуматься о новой ставке на самого себя. Ведь первое место оказалось гораздо ближе, чем он изначально предполагал.


Глава 11. Кулачный Мордобой Удийна 3.


По итогам следующих трёх боёв пятого раунда в полуфинал вышел безоговорочный чемпион сектора Ям – Зверь, пока малознакомый публике Глефус, а также некая таинственная фигура, всё время скрывающая лицо под капюшоном тёмного плаща.

Ну и, конечно же, в шестой раунд прошёл и Кай, поразивший зрителей своим затяжным поединком против Неуловимого.

Что же касалось Шакса, то у него сложилась интересная ситуация – оппонентом парня в пятом раунде оказался Глефус. Когда бой начался, лучник, стараясь избегать мощных атак великана, пытался наносить тому удары. К удивлению Шакса, здоровяк даже не пытался уклоняться. Он спокойно принимал все выпады противника, словно те были не более чем комариными укусами.

В итоге, когда Шакс осознал, что силами одного лишь тела он никак не сможет навредить твёрдому, будто камень, Глефусу, парень решил сдаться. В десятку сильнейших он уже попал, поэтому смысла бороться за первое место не видел.

Однако последнее слово Шакс всё же решил оставить за собой, произнеся после сдачи фразу, поразившую многих зрителей:

– Я сдаюсь, – отскочив от Глефуса и подняв руку, произнёс он, а затем добавил: – На самом деле я, вообще-то, лучник, и особыми навыками ближнего боя почти не владею, – громко и высокомерно заявил он, после чего спокойно удалился с арены.

Слова Шакса произвели фурор, не оставив равнодушным практически никого из зрителей. Кто-то посчитал, что Шакс лжёт. А кого-то это просто рассмешило. Некоторые и вовсе заполыхали гневом. Ведь если неизвестный лучник забрался так высоко на Кулачном Мордобое, то что можно было сказать про его противников, проигравших Шаксу ранее? А ведь среди них немало тех, кто действительно мог претендовать если не на победу, то как минимум на место в первой пятёрке.

После такого имя Шакса накрепко засело в умах большинства зрителей как очень наглого засранца.

Когда бои четвертьфинала закончились, на арене стали выступать выбывшие ранее бойцы, которым предстояло сразиться за места с десятого по сто двадцать восьмое. Впрочем, сделать это за один день они не могли, поэтому сегодня были запланированы поединки тех, кто выбыл в первом раунде.

А что касалось погибших рабов, коих была почти четверть, то они не считались полностью выбывшими, а также занимали места в рейтинге турнира. Даже посмертно. Делалось это потому, что погибшие бойцы являлись собственностью различных рабовладельцев, которые ставили деньги на своих рабов. Поэтому просто вычеркнуть этих бойцов из списка участников по причине их смерти организаторы не могли. Однако в таком случае погибшим предстояло сразиться с другими проигравшими за оставшиеся места. А раз они были мертвы, то автоматически проигрывали, опускаясь до определённой планки, которая зависела от того, чего успели достичь эти рабы при жизни. Например, если боец дошёл до третьего раунда, а затем погиб, то ниже тридцать второго места он опуститься не мог. Благодаря этому даже мёртвые рабы приносили немалые деньги своим владельцам, если те угадывали, какого приблизительно места достигнет их боец.

Таким образом шестой день Кулачного Мордобоя подошёл к концу. Близился момент полуфинала.


***

– Как твои раны? – поинтересовался удивлённый Глефус, не заметив на Кае следов недавних увечий.

– Как видишь, всё в полном порядке, – слегка развёл Кай руками.

– Ясно. И что будем делать?

– Сражаться, конечно.

– Уверен?

– Абсолютно. Не недооценивай меня, Глефус, – произнёс Кай, приняв боевую стойку.

– Не буду, – твёрдо кивнул великан. – Нападай.

В первом бою полуфинала противниками оказались именно Кай и Глефус. Лишь один из них мог выйти в финал. И хотя оба уже находились в числе тех, кто получит свободу, они всё равно желали сразиться друг с другом.

Кай сорвался с места. Приблизившись к Глефусу, он замахнулся, целясь тому в солнечное сплетение. Парень не собирался сдерживаться, поэтому сразу открыл Телесные Врата Силы. К тому же он знал, насколько прочная кожа у великана.

Кулак выстрелил вперёд, как вдруг Каю пришлось резко отскочить. Мощная ладонь Глефуса пронеслась чрезвычайно близко.

Увернувшись, Кай сразу попытался зайти великану за спину, но тот необычайно быстро для своей комплекции развернулся, взмахнув ногой. На этот раз мечник решил снова уклониться. Конечно, он мог попытаться заблокировать удар Глефуса, чтобы определить его силу, однако это было слишком опасно. Ведь даже если они обладали одинаковой физической мощью, то великан всё равно превосходил Кая в массе, а значит, запросто отбросил бы парня в сторону. Ведь без энергии мечник никак не мог "прилипнуть" к земле, поэтому его бы попросту смело.

После того как Кай в очередной раз отпрыгнул, Глефус решил больше не ждать действий противника, а атаковать. Оттолкнувшись от земли, он рванул к мечнику.

И молниеносно обрушил свой огромный кулак на Кая. В итоге последний лишь успел выставить перед собой руки в защите, после чего произошло столкновение.

Земля вздрогнула и потрескалась под Каем. Однако парень выдержал атаку, прочно упёршись ногами в арену. В следующий миг Кай напряг руки, спину и ноги, оттолкнув великана. От подобной силы Глефус опешил. Не такого он ожидал от человека-смертного.

Кай же, воспользовавшись моментом, мгновенно приблизился к противнику вплотную, а затем резко провёл подсечку. Потеряв опору, великан завалился на спину и моментально откатился в сторону, дабы уйти из-под очередной атаки мечника.

Глефус резко поднялся, но ему в голову прилетел удар коленом. К счастью, великан оказался готов к этому, поэтому за мгновение до атаки Кая активировал линию крови, присущую всем представителям его рода.

Рода бронированных.

Бронзовая кожа Глефуса в мгновение ока потемнела и покрылась святящимися красными узорами. Прочность его телесной брони увеличилась в несколько раз.

Когда Кай ударил, ему показалось, словно он атаковал твёрдый металл, а не мягкую плоть. Но не успел он удивиться, как в него врезался кулак Глефуса, сломавший парню несколько рёбер.

Кай отлетел к краю арены.

Поднявшись, он уже не спешил нападать. Мечник на секунду задумался.

«Я быстрее него, но в силе уступаю. Если раскрою Телесные Врата до предела, то по этим параметрам точно превзойду Глефуса. Но без подпитки извне я быстро растрачу всю Ки и тогда стану лёгкой добычей. Сейчас у меня полного запаса энергии хватит секунд на сорок или, может, на минуту максимальной силы. Успею ли я за это время пробить его броню? Не уверен. И что делать?..»

Кай пытался найти способ эффективно бороться против такого противника, и вскоре он его придумал. А точнее, порывшись в глубинах памяти, вспомнил…

Глефус уже почти приблизился к замершему противнику, как вдруг человек принял необычную стойку. Создавалось впечатление, что он собирается схватить великана, что показалось тому довольно глупым решением.

Здоровяк быстро добрался до неподвижного Кая, а затем атаковал. Кулак великана метнулся вперёд, но внезапно противник слегка отклонился, схватил руку Глефуса и развернулся.

Не успел великан ничего понять, как неожиданно оказался на земле, причём довольно сильно ударившись спиной. Резко поднявшись, удивлённый Глефус увидел отошедшего чуть в сторону Кая, который, заняв ту же стойку, приготовился к новой атаке противника.

Глефус насторожился. Прокрутив в голове произошедшее, он не нашёл ничего необычного в движениях Кая. Но при этом тот легко повалил великана, который был намного тяжелее человека.

К новой атаке Глефус подошёл с большей осторожностью. Всё равно его противник, похоже, не собирался нападать первым.

На этот раз великан не бежал, а рывком сократил расстояние. Его нога мгновенно взлетела вперёд, дабы обрушиться на грудь парня, после чего…

Глефус резко отлетел в сторону, снова ударившись о землю.

Слегка приподнявшись, изумлённый воин уставился на Кая, который опять стоял в ожидании атаки великана.

«За миг до удара он невероятно быстро сменил положение, схватил меня за ногу, грудь и подставил подножку для второй ноги, а затем… Что это было, бездна его подери?!» – в отличие от манеры разговора, размышлял Глефус отнюдь не рублеными короткими фразами.

Поднявшись, великан медленно направился к Каю. Остановившись возле него менее чем в метре, Глефус посмотрел на спокойного человека с двухметровой высоты. В следующий миг обе руки здоровяк выбросил вперёд. Он собирался схватить мечника, дабы повалить его превосходящей силой и весом, но в итоге в очередной раз оказался на земле, сильно ударившись об арену лицом.

Кай вновь избежал атаки.

Резко поднявшись, Глефус пригнулся и бросился к противнику, дабы на бегу сбить его. Увы, мечник в очередной раз извернулся, а затем заставил великана столкнуться с землёй.

Следующие пять минут эта картина повторялась раз за разом. Глефус атаковал, падал, поднимался и снова атаковал. Вот только ничего против странных движений Кая сделать не мог. И лишь когда великан наконец понял, что хитрый человек использует против него его же собственную силу, Глефус попытался нападать более продуманно. Увы, так быстро привыкнуть к движениям Кая он не мог – не хватало мастерства и опыта сражений. Так что здоровяк продолжил падать. Мечник с лёгкостью обращал силу великана против него самого, не нападая самостоятельно.

Уже на пятнадцатой минуте боя, когда попытавшийся встать Глефус ощутил головокружение и боль в теле, он понял, что так продолжаться больше не может. В очередной раз подойдя к человеку, он на секунду замер, а затем медленно протянул руку вперёд.

Немного удивлённый, но всё такой же хладнокровный, Кай тоже на миг застыл, но в итоге ответил на действие Глефуса. Мечник пожал ему руку.

– Я сдаюсь, – произнёс великан.

После этого Глефус и Кай вместе покинули арену, пока зрители рьяно обсуждали их бой. Многие никак не могли понять, что за необычный стиль боя использовал Кай. Естественно, они никак не могли знать о далёкой и молодой Земле и об её единоборствах. Например, о джиу-джитсу, давно подстроенный под себя вариант которого мечник и использовал.

Бой удивлял многих, заставляя задуматься о таких простых, но эффективных движениях, которые позволяли побеждать не силой, а мягкостью. Сражение Кая и Глефуса выдалось интересным и эффектным, однако уже буквально через полчаса о нём никто более и не задумывался.

Ибо второй бой полуфинала моментально затмил первый…


***

Посреди арены стоял невысокий воин, чьё лицо и тело скрывал длинный тёмный плащ. Из-за этого никто из зрителей не мог понять, к какой расе относился этот боец. А из-за того, что владельцем при регистрации этот раб был подписан как Чемпион, то даже имени бойца практически никто не знал.

Всё это создавало ситуацию, при которой к таинственному участнику было приковано огромное внимание, и в основном негативного оттенка. Наглое прозвище, а также скрытность заставляли публику желать узнать что-то про этого бойца.

И конечно же, на поводу у этого желания пошли и многие другие бойцы, которым ранее довелось сразиться с непонятным Чемпионом. Однако в итоге никто из них не то что не смог заставить этого таинственного бойца назвать настоящее имя, но и даже сорвать с него плащ не сумел.

Во всех поединках незнакомец в плаще запросто побеждал оппонентов, нанося им тяжёлые травмы всего за пару ударов, после чего они либо сдавались, либо умирали на месте. Но при этом, судя по всему, огромной физической силой Чемпион не обладал, что лишь создавало ещё больше вопросов по поводу его побед.

И лишь лекари, вскрывавшие умерших противников бойца в плаще, видели правду. Видели превращённые в месиво внутренности рабов, словно их органы разрубили тысячу раз.

Чемпион простоял на арене почти пять минут, пока поединок наконец не начался, после чего к зрителям вышел не кто иной, как Зверь. Выглядел воин как двух с половиной метровый небритый мужчина лет сорока со шрамом на левом глазу. Естественно, с элементами внешности типичного доргана: густой чёрной шерстью на спине, груди, руках и ногах; с едва заметными когтями, которые могли в любой момент стать гораздо длиннее; острыми клыками; хвостом, а также звериными зрачками.

Что же касалось характера сильнейшего бойца сектора Ям, то он был крайне жестоким, вспыльчивым и высокомерным. Впрочем, этими качествами в той или иной степени обладало большинство сильнейших рабов Лекса.

Когда Зверь (чьего настоящего имени никто не знал) вышел на арену, зрители не стали ликовать, как обычно при появлении других известных бойцов. Все, наоборот, затихли.

А причина этого крылась в том, что Зверь слишком ужасал и пугал. Почти все его противники умирали, не успев сдаться. Но ладно бы дорган просто убивал их. Но нет. Он буквально наслаждался чужими страданиями. Он часто лишал противника возможности сдаться, вырывая ему язык, а затем делал с ним буквально всё что хотел. Зверь расчленял других бойцов, пожирал заживо, заставлял их есть собственную плоть и многое другое.

Вот почему даже публике Удийна, привыкшей к жестокостям в Ямах, Зверь абсолютно не нравился. Этот безумный воин практически у всех вызывал отвращение и лёгкий страх. Лишь безумцам он мог полюбиться.

Однако каким бы сумасшедшим Зверь ни был, ни Лекс, ни Старкс даже не думали его убивать. Вся жестокость запросто сходила доргану с рук, ибо он являлся сильнейшим бойцом Ям за всю историю существования Удийна.

– Привет, – обманчиво приятным голосом произнёс Зверь. – Не хочешь показать своё лицо?

Фигура в плаще молчала.

– Разве ты хочешь обидеть меня? Зачем тебе это? Со мной лучше дружить. Давай так: ты сам снимешь плащ и назовёшь свое настоящее имя, а я позволю тебе сдаться. Как тебе предложение? Как по мне – шикарное!

Зверь оскалился, явив ряд острейших клыков.

– Ладно, тогда я сам сорву этот плащ с твоей пустой головы! – прорычал дорган, разозленный игнорированием противника.

Начало боя уже объявили, так что воины в любой момент могли атаковать друг друга. Что, собственно, Зверь и сделал.

Рывок, уступающий лишь скорости Фокса – и вот дорган уже перед мелким на его фоне противником. В следующий миг мелькнут длинные когти Зверя, но свою цель они так и не найдут.

Раб в плаще мгновенно среагировал на атаку, пригнувшись. Всё-таки целился Зверь противнику в голову. Вслед за этим Чемпион атаковал доргана ладонью, но тот ловко увернулся, почуяв опасность.

Сделав сальто назад, Зверь замер.

– Что это было?! – впервые за много лет удивился он. – У меня аж шерсть дыбом встала!

Обладая отличным животным чутьём, доставшимся ему от великих предков, Зверь сумел моментально ощутить угрозу в, казалось бы, простой атаке противника. Вот только по одному виду руки таинственного бойца можно было понять, что тот не обладал огромной физической мощью. Да и никакого оружия, вроде вживленных в тело ядовитых когтей, у противника доргана явно не было.

«Тогда в чём же дело? – не понимал Зверь. – Чутьё подвело меня? Я редко ощущаю настоящую опасность. Такое вполне могло случиться. Плюс нужно учитывать воздействие тех мерзких препаратов… Ясно. Похоже, ложная тревога».

Зверь немного расслабился. Слегка пригнувшись, он снова бросился вперёд.

Расстояние до цели он преодолел в мгновение ока и замахнулся ногой. И если в скорости Зверь уступал лишь Фоксу, то вот в силе не знал себе равных (естественно, среди участников турнира). Возможно, лишь Кай, если бы он открыл Телесные Врата Силы до предела, смог бы сравниться с физической мощью Зверя. А так – даже Глефус уступал доргану.

Удар, который мог бы запросто убить обычного начального Заклинателя, почти достиг Чемпиона, как вдруг тот резко уклонился, в последний момент ударив ладонью по ноге Зверя. Одежда в том месте моментально порвалась, и дорган закричал.

– А-а-а-а-а! – раздался его безумный рёв. Нога мужчины полыхала огнём. Он больше не чувствовал ее. – Ах ты, тварь! – балансируя на одной ноге, попытался наотмашь ударить он рукой.

Боец в плаще снова атаковал ладонью, одновременно уклоняясь. Принимать на себя даже часть мощи такого удара Чемпион определённо не желал.

В следующий миг на арене раздался второй протяжный крик. Теперь уже руку Зверя разрывало от невыносимой боли. Он не успел вовремя среагировать на очередную вспышку опасности, и ладонь таинственного бойца легла доргану на грудь.

Зверь немного отлетел назад, блюя по пути кровью. Одежда на его груди моментально порвалась, но каких-либо видимых ран там не появилось. Оттого зрители ещё сильнее недоумевали, что причинило доргану такую боль.

Никто не понимал, что происходит, и лишь один Старкс, шокированный, вскочил с места.

Тем временем Зверь, которого неистово трясло, упал на землю в трёх метрах от противника. Он так и не смог нанести таинственному бойцу никакого урона, но всё же задеть его доргану удалось.

Капюшон был наконец-то сорван. Все увидели лицо Чемпиона.

Этим воином оказалась симпатичная светловолосая девушка с несколькими голубыми локонами, светло-серыми глазами, жёстким взглядом и необычной синей татуировкой в виде символа под правым глазом. Глядя на неё, все зрители наконец смогли увидеть системную надпись.


[Раса: Сильф, Человек]


Сорвав с себя остатки плаща, девушка – наполовину человек, наполовину сильф – безжалостно посмотрела на всё ещё живого Зверя, который дёргался и блевал кровью.


(Прим. автора: на картинке нет рабского ошейника, но по факту он есть).


Красавицу немного удивляло, что Зверь ещё не умер, но добить его не составляло для нее труда, поэтому она направилась прямо к нему.

– Энни. Так её зовут, – произнёс Линий Гард, обратившись к шокированному Старксу.

– Никогда бы не подумал, что действительно встречу это, – успокоившись, повелитель Удийна сел обратно.

– Я подумал почти то же самое, когда полгода назад нашёл её, – сказал Линий. – Ох, знал бы ты, Старкс, сколько сил пришлось потратить на её поимку. Она даже парочку начальных Элементалистов смогла серьёзно ранить. Но оно того стоило. Теперь ни твой Зверь, ни кто бы то ни было ещё не сможет остановить моего бойца.

– Не спеши с выводами, – ровным тоном ответил Старкс.

– О чём это ты?

– Смотри.

Энни почти добралась до Зверя, как вдруг тот попытался подняться, опираясь лишь на одну руку и ногу, чем ещё сильнее поразил девушку, заставив её на секунду замереть.

Дорган, чьё окровавленное лицо исказилось от боли, взглянул на противницу, а затем безумно зарычал.

– Убью! Я убью тебя! Мразь. Умри! Полна… – Зверь не договорил. Его глаза резко закатились назад, оставив видимыми только белки. Дорган застыл, словно кукла.

Девушка уже собиралась наконец убить противника, чьё сердце ещё почему-то билось, однако не успела…

Раздался взрыв. Красавица хоть и не пострадала, но её всё же откинуло к самым трибунам.

В центре арены появился яркий свет, который начал медленно затихать, выпуская кровавый туман, внутри которого виднелось оно – чудовище.

Зверь был там.


***

Семнадцать лет назад Смотритель сектора Бойцовских Ям Лекс узнал невероятную новость. В землях гномов, недалеко от южной границы Священного Королевства Таэль, появился обезумевший дорган, который не справился с Полной Трансформацией, после чего стал бушевать в тех землях.

Как только эта информация пришла в Удийн, Лекс сразу же отправился на поиски этого доргана. Он хотел лично увидеть такое редкое явление.

Дорганы, как известно, произошли от божественных зверей и унаследовали многие их черты. В особенности это касалось двух способностей: Частичной Трансформации (которая также доступна и некоторым представителям других рас с определёнными линиями крови) и Полной Трансформации.

Частичная Трансформация позволяла дорагнам, а также другим воинам с некоторыми линиями крови, приобретать черты своего далёкого предка, тем самым серьёзно усиливая себя. Однако для получения этой способности требовалось иметь высокую чистоту крови, серьёзно тренироваться, а также обладать немалым талантом.

Что же касалось Полной Трансформации, то она имелась только у представителей расы дорганов, и то лишь у избранных её представителей. С предрасположенностью к Полной Трансформации можно было только родиться. Развить же искусственно её никогда и никому не удавалось.

Полная Трансформация даровала воинам невероятную, колоссальную для их ступени силу. Вот только имелся один серьёзный минус: при использовании данной способности звериное «Я» пыталось поглотить разум доргана, сделав из него настоящего монстра. Поэтому долго находиться в Полной Трансформации было нельзя. Ибо если кто-то нарушал это правило, то его ждало окончательное безумие.

Это и случилось со Зверем, слухи о котором дошли до Лекса.

В итоге Смотритель прибыл в нужную местность, быстро отыскав бушующее там чудище. И вот тогда Лексу почему-то взбрело в голову померяться силами с обезумевшим в Полной Трансформации дорганом. Эльф захотел сразиться с ним, не используя энергию и законы…

В тот день Лекс потерял левый глаз. В качестве мести он тоже попытался лишить Зверя левого глаза, однако тот запросто восстановил его уже через несколько секунд. А после того, как Священный Лорд доставил доргана в Удийн, именно в городе Старкса тёмным алхимикам удалось привести монстра в сознание при помощи особых препаратов, которые он принимал и по сей день.

Так или иначе, вид Полной Трансформации Зверя навсегда запечатлелся в памяти Лекса, из-за чего он каждый раз вспоминал эту историю, когда видел, как Зверь снова использует свою сильнейшую способность. А ведь за время Кулачного Мордобоя сейчас доргану впервые пришлось применить её…



***

Представшая перед публикой огромная четырёхметровая мускулистая тварь, лишь отдалённо напоминающая волка, была покрыта шрамами, обладала огромными клыками, костяными наростами на конечностях и кроваво-красными глазами. Все раны Зверя моментально исцелились после превращения, так что каша из органов, которая заставляла доргана блевать кровью, больше его не беспокоила.

Отыскав противницу взглядом, Зверь медленно направился к ней, распространяя повсюду свою до жути пугающую ауру. Из-за этого, даже несмотря на защитный барьер арены, многие зрители первых рядов стали подниматься выше. Им было банально страшно находиться так близко к этому чудовищу.

Энни нахмурилась. Девушка считала, что с её способностями этот турнир станет для неё лёгкой прогулкой, однако подобного противника она совсем не ожидала.

Тем временем Зверь продолжал приближаться к полукровке. И хотя для своих габаритов он двигался довольно медленно, каждый шаг монстра всё равно покрывал пару метров. Таким образом, расстояние между бойцами быстро сокращалось. Энни требовалось что-нибудь предпринять, и она наконец начала действовать.

Сконцентрировавшись, она использовала своё сильнейшее в данный момент оружие.

Никто ничего не увидел, однако в следующий миг правая лапа Зверя оказалась отсечена. Монстр взвыл от боли, но сразу же присоединил отрубленную конечность к ране, и рука начала медленно прирастать обратно.

Это заставило девушку нахмуриться ещё сильнее. Дёрнув слегка щекой, она снова атаковала.

На этот раз Зверь впервые смог ощутить эту эфемерную атаку и отпрыгнул в сторону. Увы, частично удар всё же задел доргана, оставив на его теле несколько очень глубоких порезов и срубив пару костяных наростов на руке.

Энни помрачнела. Она продолжила атаковать, но теперь Зверь уклонялся гораздо быстрее и точнее, а вскоре и вовсе стал пытаться сблизиться с девушкой, дабы оборвать её жизнь. Завязался бой, в котором монстр скакал по арене, а его противница отступала, истязая тело врага.

– Но где ты нашёл её? – поинтересовался Старкс.

– Случайно, – пожал плечами Линий. – Можно сказать, что сами небеса были на моей стороне. Подарили мне выдающегося гения меча. Она ведь не только обладает Волей Меча, но и достигла Закона Слияния с идеальным уровнем понимания.

Воля Меча – это особая сила, позволяющая буквально материализовать свою волю со свойствами острейшего клинка. И чем сильнее была воля воина, тем сильнее становились атаки его Воли Меча. Для неё не требовалась ни энергия, ни законы, так что использование этой способности не запрещалось правилами Кулачного Мордобоя.

Однако подобная сила являлась настолько редкой, что кроме Энни на континенте был только один воин, обладающий чем-то подобным. Небесный Монарх, а никак не пиковый Заклинатель. Вот почему даже Старкс оказался шокирован.

– Она ведь когда-нибудь достигнет Сферы Меча. И, вероятно, даже доберётся до ступени Небесного Монарха. Не боишься, что в будущем она тебе отомстит за пленение? – спросил эльф.

– Нет, – усмехнулся Линий. – Мы дали друг другу системные клятвы. Если она доберётся до первого места, то сможет выбрать в качестве награды свободу, а затем навсегда забудет о мести мне и моим людям.

– Ясно… – ответил Старкс, внутренне нахмурившись. Ибо всё шло к тому, что именно Энни займёт первое место в турнире, и ему придется поделиться с сильфами секретом изготовления Настоя Семи Изумрудов, чего он никак не желал допустить.


***

Бой продолжался. Шла всего лишь вторая минута, но шокирующих событий произошло уже столько, что этот поединок зрелищностью и эпичностью затмил все остальные.

Энни продолжала держать Зверя на расстоянии, раз за разом атакуя его Волей Меча. Однако в состоянии Полной Трансформации дорган обладал невероятной по меркам Никрима регенерацией, поэтому ещё держался. Он продолжал преследовать девушку.

Полукровка обладала высоким параметром скорости, однако все остальные её характеристики были значительно ниже. Так что единственный удар Зверя означал для нее стопроцентную гибель. Энни понимала это, и после того как монстр чуть не добрался до неё, решила больше не сдерживаться.

Противники оказались на противоположных краях арены. Их разделяло максимально возможное расстояние.

Оклемавшийся от последнего удара девушки Зверь поднялся, готовясь к очередной атаке. Пригнувшись, он резко оттолкнулся от земли всеми четырьмя лапами, с огромной скоростью помчавшись к полукровке.

Неподвижно стоя возле стены, девушка сфокусировалась на морде противника.

– Сечение, – отчётливо произнесла Энни.

Морда Зверя тут же превратилась в кровавое месиво. Исчезли глаза, нос, нижняя челюсть, часть кожи. Оголился череп и даже мозг.

Монстр кубарём покатился вперёд. Прошла секунда… две… три… Он больше не подавал признаков жизни…

Но не успела Энни облегчённо вздохнуть, как громадная тварь вдруг шевельнулась. Мышцы Зверя напряглись, и он резко отпрыгнул в сторону. Часть его морды уже восстановилась, хотя не прошло и минуты.

Девушка вздрогнула, но тут же взяла себя в руки.

– Пронзание, – изрекла она, чтобы наконец добить тварь, но та внезапно ещё быстрее ушла с траектории атаки. Зверь теперь стал ещё лучше ощущать приближение ударов противницы. Он слишком быстро адаптировался.

Монстр начал гораздо более эффективно уклоняться, прыгая из стороны в сторону, при этом продолжая сокращать расстояние. Девушка снова и снова использовала Волю Меча, но теперь её атаки почти не задевали противника, оставляя лишь следы на поверхности арены, словно её кто-то рубил мечом.

В итоге, когда между бойцами осталось менее тридцати метров, Зверь прыгнул. Энни посчитала это идеальным моментом, поэтому, вместо того чтобы уклоняться, решила атаковать.

– Пронзание.

Невидимая атака Воли Меча рассекла воздух, направленная Зверю прямо в заживающую голову. Смерть стремительно приближалась к доргану…

Зрители затаили дыхание, и даже Шакс сконцентрировался на полную: от этого боя, по его мнению, зависел исход всего турнира. Все они следили за исходом этой атаки.

…однако в последний момент Зверь выставил левую лапу прямо под эфемерную атаку. Руку доргана моментально разорвало (такую уже не восстановишь), вот только монстр всё же выжил.

Между противниками осталось меньше десяти метров. В такой ситуации даже Фокс не успел бы уклониться. Казалось, всё решено…

– Дерьмо! Да сдохни же ты! – зло выпалила Энни.

И если до этого девушка лишь мысленно концентрировалась для атак или активировала их словесно, то теперь она резко указала на Зверя рукой и моментально сжала пальцы в кулак.

До нее долетели только ошмётки рассечённого на сотни частей Зверя.

Бой закончился.

А где-то неподалёку, сидя в зоне для бойцов, за поединком наблюдал один юноша, главной мыслью которого стало:

«И как я должен такое победить?..» – недоумевал Кай.


Глава 12. Кулачный Мордобой Удийна 4.


«И что это было?» – обратился к Рун’Тану озадаченный Кай.

"Воля Меча", – ответил тот.

«А поподробнее?»

"Думаю, ты помнишь, что уровень контроля энергии зависит от силы воли и таланта. И если на второе ты повлиять почти никак не можешь, то вот первое можно и нужно развивать в течение всей жизни. А когда воин становится Заклинателем, запас энергии у него многократно увеличивается. Таким образом, для её контроля нужна немалая сила духа, – начал объяснять красноволосый. – И прорыв на эту ступень, если, конечно, совершить его удачно, как раз и закалит волю воина до нужного уровня. Ты знаешь, как он называется".

«Воля Мастера?»

"Именно. А называется она так, поскольку уже не является некой непонятной эфемерной вещью. Воля истинного мастера такова, что может воздействовать на материальный мир. То есть она сама становится материальной силой. К этому, например, относятся такие способности, как слабый телекинез, воздействие на разум других существ, подавление их воли и прочее. Но на этом развитие воли не останавливается. Ибо оно бесконечно. Так вот. Можно просто наращивать её мощь, а можно пойти более сложным путём. Можно преобразовать волю: слить с пониманием какого-либо оружия, придав ей его свойства. Но для этого нужно обладать очень-очень глубоким пониманием, к чему относится не только уровень постигнутых законов, но и некая близость с ними. В общем, всё это очень сложно, и даже я почти ничего не знаю об этой силе. Могу лишь сказать, что выковать свою Волю Меча или другого оружия могут лишь единицы – гении среди гениев".

«А что насчёт других элементов? Можно ли обрести, например, Волю Огня?»

"Только если ты дух. Обычные существа, такие, как люди, сильфы, эльфы или даже животные, могут объединить свою волю только с пониманием какого-нибудь вида оружия".

«Почему?»

"Откуда мне-то знать? Это один из множества секретов мироздания, и, возможно, только богам под силу их разгадать", – ответил Рун’Тан.

«Ладно. А как этому противостоять, ты хоть знаешь?»

"Без энергии и законов ты можешь только пытаться ощутить её атаки и уклоняться".

«Думаешь, лучше сдаться?» – задумался Кай. Всё-таки свобода ему уже обеспечена.

"Нет. Это ты успеешь сделать в любой момент. Благо твоя линия крови не даст тебе быстро умереть. Я посоветовал бы сразиться с ней. Судя по всему, у этой девушки не самая мощная воля. Лишь немного сильнее той, что должна быть у обычного пикового Заклинателя. Но глубина её понимания сути меча невероятна. Собственно, это и позволило ей обрести Волю Меча. В общем, если ты сразишься с ней, даже немного, это всё равно станет большим плюсом для твоего развития. Бой с ней может помочь углубить твоё понимание меча, усилить твою волю и просто дать новый опыт сражения с необычным врагом".

«Хорошо, – кивнул Кай. Ему и самому было интересно сойтись в поединке с Энни. – Я сражусь с ней».


***

После того как закончился бой Энни и Зверя, начались поединки бойцов, выбывших во втором раунде турнира. Им предстояло сразиться за места с тридцать третьего по шестьдесят четвёртое. Наблюдать за ними Кай не имел никакого желания, поэтому покинул арену, вернувшись к себе в особняк. Там парень собирался провести длительную тренировку, дабы подготовиться к предстоящему сражению с Энни.

А сосредоточиться юноша решил на тренировках, способствующих закалке силы воли. И в этом отлично помогал мир души, открытый парнем давным-давно, а также Рун’Тан.

Шло время. До финала Кулачного Мордобоя оставалось менее десяти часов, как вдруг к Каю в особняк пожаловал не кто иной, как лично Смотритель Бойцовских Ям.

Громадный эльф заставил бедного слугу отвести его к человеку, и тот никак не мог отказаться. В итоге медитацию Кая наглым образом прервали, когда, выломав дверь, в комнату для культивации зашёл Лекс и начал трясти парня.

– Что? – открыв глаза, холодно спросил мечник.

– Идём со мной, кузнечик, – выходя из помещения, произнёс эльф.

– Куда идём? – спросил Кай, переступая через тяжелую, зачарованную массивом дверь.

– Ты будешь сражаться с той полукровкой? Или струсишь? – Лекс проигнорировал вопрос человека.

– Думаю попробовать сразиться, – спокойно сказал Кай, шагая за эльфом. Тот открывал каждую дверь на своём пути, ища подходящую комнату.

– Хорошо. Вот, – наконец найдя спальню, Смотритель кивнул. – Заходи и ложись на кровать.

– Зачем? – не переставал задавать вопросы Кай.

– Вот, держи, – протянув парню некую склянку, не переставал игнорировать Лекс. – Ты должен использовать это сейчас. Это подарок повелителя.

Кай попытался удивиться, но Холод Пустоты не позволил ему.

Взглянув на протянутую колбу, парень прочёл:


[Эликсир Возрождения Плоти]

Ранг: Королевский

Качество: Пиковое

Особенность: обновляет и усиливает все клетки организма, исцеляя любые повреждения, если существо живо.

Особенность: повышает параметры мощь, скорость, выносливость и стойкость на тридцать единиц.

Ограничение: можно применить только один раз.


Кай взял эликсир.

– Знай, повелитель Старкс чрезвычайно заинтересован в твоей победе, – пробасил Смотритель, разворачиваясь к лестнице. – И… это… лучше тебе лечь перед тем, как использовать препарат.

С этими словами Лекс направился к выходу из особняка. Свою задачу он выполнил и больше Каю ничем помочь не мог. И причины крылась не в недостатке ресурсов, а в том, что Старкс категорически противился нарушению собственных правил, даже если из-за этого он мог проиграть.

То есть он мог бы, например, накачать Кая перед боем кучей запретных препаратов, которые увеличили бы его силу в несколько раз на некоторое время (после чего мечник умер бы), но не хотел. Такие манипуляции с бойцами запрещались правилами Кулачного Мордобоя, и нарушать их не собирался даже Старкс.

Кроме этого, имелся ещё один способ сделать Кая сильнее для боя в ошейниках – дать ему больше ресурсов, которые навсегда увеличат его физические параметры. Вот только это было бесполезно. До поединка оставалось менее десяти часов, а для того чтобы тело подготовилось к воздействию ещё одного препарата, требовалось как минимум несколько дней. То есть применение второго ресурса сразу после первого не подействовало бы на Кая и могло сделать даже хуже.

Поэтому Старкс мог дать Каю лишь Эликсир Возрождения Плоти – сильнейший алхимический препарат, имеющийся в Удийне, который стоил не менее двухсот тысяч Лазурных Кристаллов. С его помощью можно было даже спасти того, кто находился буквально на грани смерти (если, конечно, ступень спасаемого была ниже Священного Лорда). И так как Старкс знал, что рана на груди мечника всё ещё высасывала из него силы, то решил дать именно этот эликсир. К тому же прибавка аж тридцати единиц к четырём параметрам являлась немалым усилением даже для Заклинателей, что уж говорить о смертном.

Как и посоветовал Лекс, Кай лёг на кровать. Взглянув на светящуюся жёлтую жидкость, парень задумался на миг, а затем резко всё выпил. Отказываться от такого подарка он не собирался.

Несколько секунд ничего не происходило. Жидкость плескалась в желудке парня, словно обычная вода. Ну а так как это был эликсир, а не пилюля, то энергия препарата не намеревалась разорвать Кая, дабы выбраться на свободу.

На пятой секунде мечник ощутил вдруг появившуюся тяжесть в животе. А мгновение спустя тело Кая вздрогнуло, после чего комнату залил яркий свет, поглотивший и сознание парня.

Через несколько часов он очнулся. Прикоснувшись к груди, Кай ощутил слабую боль. После этого парень сконцентрировался и понял, что эликсир исцелил рану лишь наполовину. Похоже, что даже такому препарату Инь демона оказалась не по зубам. Впрочем, этого хватило, чтобы серьёзно уменьшить нагрузку на линию крови мечника. Так что он не жаловался. А вот подросшие так легко характеристики действительно радовали.


Параметры:

Возраст: 21

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Души

Уровень: Создание Источника (переход на ступень Заклинателя временно остановлен)


Характеристики:

• [Мощь]: 146,73

• [Скорость]: 142,32

• [Выносливость]: 149,11

• [Стойкость]: 161,82

• [Ментал]: 85,14

• [Энергия]: 365,88

• [Свободные]: 0


Способности:

• [Техники Низшего Ранга. Смотреть]

• [Техники Земного Ранга. Смотреть]

• [Техники Золотого Ранга. Смотреть]

• [Шаг Сквозь Снега]. Ранг: Королевский. Качество: Низкое.

• [Техника Кровавого Снегопада]. Ранг: Королевский. Качество: Низкое.


Законы:

• Путь Меча (Слышащий): Закон Отражения, Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Намерения.

• Путь Меча (Видящий): Закон Формы.

• Путь Пространства (Слышащий): Закон Отталкивания, Закон Притягивания, Закон Сотворения, Закон Разрушения.

• Путь Пространства (Видящий): Закон Формы.

• Концепция Холода Пустоты: максимальное понимание. Теперь качество и количество призываемых вами частиц Холода Пустоты будет полностью зависеть лишь от вашего уровня развития. Текущий уровень силы: Королевский ранг низкого качества.

• Концепция Инь: пиковое понимание второго слоя.

• Концепция Ян: начальное понимание первого слоя.


Особенности и экипировка:

• [Истинный потомок Девятиглавой Небесной Гидры]

▬ ○ [Шесть Телесных Врат]

▬ ○ [Нет пределов – нет границ]

▬ ○ [Буйство Жизни]

• [Призрачная Татуировка Инь Ян]. Прогресс: 1%.

▬ ○ [Сосредоточие Ян] Концепция: Ян. Прогресс: 100%.

▬ ○ [Сосредоточие Инь] Концепция: Инь. Прогресс: 100%.

▬ ○ [Изначальная Вспышка] Концепция: Ян. Прогресс: Заблокировано.

▬ ○ [Прикосновение Небытия] Концепция: Инь. Прогресс: Заблокировано.

(Для дальнейшей разблокировки данных способностей достигните 50% прогресса этой особенности)

• [Клятвы данные вам. Смотреть]

• [Любимец Законов]: вы способны увидеть то, что незримо для других.

• [Малый Энергетический Покров]: характеристики физического тела увеличены на 10% от общего запаса энергии.

• [Проявление Души: Предельная Концентрация]

• [Полное Скрытие Ауры]

• [Подавляющий Рабский Ошейник]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое.

• [Средний Дух Меча]. Прогресс развития: 0%.

• [Истинный Источник Холода Пустоты]: максимальный запас энергии увеличен на 10%, максимальное количество призываемых частиц закона увеличено на 10%.


Достижения:

• [Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела, вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые вы можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.

• [Качественный рывок!]. Основываясь на ваших предыдущих успехах в изучении законов, а также резкого скачка субстанции «Энергия Души» вопреки нормам, вы получаете особенность [Любимец законов].

• [Преодолевая границы смертного! (1)]. За единоличную победу над Мастером (Заклинатель начальной ступени), будучи при этом смертным (Закалка Души Создание Источника), вы получаете [Нефрит Памяти] (автоматический выбор).


Задания:

• [Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 995 лет.


***

– Три. Два. Один! – объявила ведущая. – Начинайте!

Бой Кая и Энни начался.

Услышав сигнал, мечник моментально активировал Телесные Врата Скорости до предела. В таком состоянии, если не использовать другие Врата, он сможет пробыть до трёх минут. После этого Кай рванул в сторону.

Энни сразу же воспользовалась Волей Меча. В прошлом бою она уже раскрыла эту силу, так что теперь утаивать её было бессмысленно. Сосредоточившись, девушка атаковала, однако ни одна из её атак не задела противника.

Кай продолжал двигаться с огромной скоростью, но к Энни даже не направлялся. Он лишь кружил вокруг неё, благодаря чему избегал невидимых атак. Так прошло тридцать секунд, что по меркам общей скорости оппонентов являлось довольно большим промежутком времени.

Зрители недоумевали. Никто не понимал, почему Кай даже не пробует напасть на полукровку, а лишь бегает вокруг неё. В итоге первой догадалась сама Энни.

«Вот гад! Он старается ощутить мои атаки, чтобы адаптироваться к ним!» – смекнула она, после чего перестала использовать Волю Меча.

В тот момент, когда девушка решила не тратить силы зря, Кай двинулся в её сторону, заставив Энни возобновить атаки. Парень продумал всё ещё до боя. Он хотел попытаться привыкнуть к невидимым даже его энергетическим зрением ударам.

К удивлению полукровки, у Кая это действительно получилось. Он всё лучше и лучше предсказывал её атаки. Но если Зверь полагался на своё развитое чутьё, то мечник делал это при помощи собственной воли. Для этого при помощи Рун’Тана он научился распространять волю в определённой зоне вокруг себя. Таким образом, она заменяла парню подавленную ошейником ауру, которая позволяла чувствовать объекты и энергию, находящиеся рядом. Однако, в отличие от ауры, в своих границах зона воли давала возможность и ощутить чужую волю.

Обычно, чтобы смертному развить эту способность, требовалось от нескольких дней до пары недель. Но Кай смог сделать это менее чем за сутки, поскольку обладал чудовищной силой воли для своего уровня развития. И особенно ему в закалке силы духа помогли два события: когда Гринроу чуть не вверг Кая в пучину отчаяния и ярость после смерти брата. Таким образом, именно на Земле воля Кая подверглась наибольшему воздействию, которое он в конечном счёте пережил, став сильнее.

Парень продолжал приближаться к противнице, но не напрямую. Ибо, чем ближе он будет, тем меньше у него останется времени, чтобы уклониться. Поэтому он делал всё постепенно, медленно сокращая дистанцию.

Энни поняла, что больше так продолжаться не может. Она сама направилась к Каю. Взмахнув руками, словно лезвиями клинка, девушка послала в парня две незримых и смертельно острых полосы, а также множество атак помельче, рассредоточив их, чтобы человек не уклонился.

Кай, понимая, что на таком расстоянии не успеет уклониться, решил прорываться. Закрыв глаза, парень отбросил всё лишнее. Ни зрение, ни слух, ни какие-либо другие физические чувства ему больше не требовались. Пришла пора положиться лишь на собственную волю.

Когда всё исчезло, мечник оказался во тьме. Застыв на месте, он стал ждать. Спустя мгновение в область воли парня вошли многочисленные атаки Воли Меча Энни, коих насчитывалось не менее сотни: две огромных, дюжина средних и десятки мелких, но способных превратить Кая в фарш. Воображение парня, основываясь на его ощущениях, изобразило чужую волю в виде множества белых полос. Наконец увидев всё это, парень начал действовать.

Короткий рывок вправо, затем пригнуться и прыгнуть вперёд, прикрыв голову руками…

Глаза Энни округлились, когда она увидела, как противник обходит её обширную атаку именно в том месте, где её Воли Меча находилось меньше всего. Однако то, что произошло следом, ещё сильнее шокировало её, а затем и всю публику…

Прорвавшийся сквозь атаку Кай выглядел отвратительно. Хоть он и прошёл в максимально безопасном участке, но там всё равно хватало Воли Меча. В итоге парня неслабо задело. Его конечности и торс были насквозь пронзены во многих местах. Кроме этого, сила Энни буквально исполосовала кожу мечника, а кое-где и вовсе отхватила целые куски мышц. Огромная лужа крови появилась на арене. Для зрителей Кай теперь выглядел как кусок мяса, которому осталось жить несколько секунд. Но затем…

Все повреждения Кая моментально исцелились. Не осталось и следа от полученных ран.

Изумившись невероятной регенерации противника, Энни всё же не утратила концентрацию. Девушка тут же атаковала, как только Кай приблизился. Её ладонь двинулась вперёд, выпустив волну Воли Меча.

Кай в последний миг перепрыгнул яркий белый столб силы (как он его видел с закрытыми глазами), способный превратить часть его тела в пыль. Похоже, Энни больше не сдерживалась в своих атаках.

Приземлившись, мечник незамедлительно атаковал. Его нога в мгновение ока очутилась у головы Энни, почти достав девушку, но в следующий миг всё вокруг залил яркий свет, который видел только Кай. Изрубленного парня откинуло назад, однако приземлился он уже абсолютно целым.

Отпрыгнув в сторону, чтобы увернуться от посланной вдогонку атаки, Кай на максимальной скорости бросился к Энни. Воспроизведя в голове последнюю пару секунд, парень понял, что в момент его удара девушка сформировала вокруг себя целую сферу из Воли Меча. Этим полукровка могла бы буквально превратить тело противника в пыль, что и случилось с участком арены вокруг неё, если бы Кай вовремя не отпрыгнул назад.

Увы, просто так использовать эту способность девушка не могла. Кай этого не видел, но Энни заметно побледнела и стала чаще дышать. Применение Воли Меча действительно истощало её.

«Я должна закончить всё сейчас!» – Энни понимала, что если бой продлится дольше нескольких минут, то Кай выиграет за счёт своей безумной регенерации и выносливости.

Кай почти приблизился к цели. Светящаяся белая фигура его противницы уже появилась в голове парня, так как Энни попала в пределы области, наполненной его волей. Следующим рывком мечник собрался окончательно сократить дистанцию между ними, как вдруг впереди что-то ярко вспыхнуло.

Девушка приняла боевую стойку мечника. Руки Энни приблизились к левому боку и сжали нечто невидимое. Казалось, она держит эфемерный клинок и готова в любой момент вынуть его из ножен, чтобы атаковать.

И Кай видел этот меч. Яркий, ослепляющий и захватывающий дыхание клинок. Настоящее оружие, выкованное из воли девушки. Лишь увидев… услышав его при помощи своей воли, парень не смог не поразиться. В тот же миг разум Кая пронзили тысячи острых, но таких приятных крупиц понимания глубинной сути Пути Меча. Каждый из этих осколков пронзал душу Кая. Но вместо того чтобы вредить ему, они просто оставляли свой отпечаток.

Отпечаток, приближающий Кая к новому уровню осознания Пути Меча. Приближающий его к настоящему просветлению!

На лице парня появилась яркая и, как всегда, дерзкая улыбка.

Улыбка, которая так давно не посещала его.

Улыбка, которую даже Холод Пустоты подавил не сразу.

Кай понял, что не зря согласился участвовать в этом бою.

А в следующий миг Энни вынула Клинок Воли, рассёкши пространство перед собой. Вспышка, а затем и боль поглотили Кая. Парня будто сбила машина на полной скорости, отправив его в стремительный полёт. Однако своей цели девушка так и не добилась.

Кай остался жив.

Громадная атака Воли Меча задела его, однако в последний миг парень успел перенаправить всю доступную энергию в Телесные Врата Прочности, силу которых использовал для защиты того участка тела, куда попал удар Энни. В итоге множество органов мечника пострадали, а от его правого бока до левого плеча протянулся длинный разрез, который, впрочем, почти сразу же затянулся.

Но на этом Энни не остановилась. Интуиция воина подсказала ей, что с первой атаки убить противника не удастся, а поэтому девушка сразу же нанесла новый удар. Клинок Воли ринулся вперёд, пронзив пространство и высвободив громадную мощь Воли Меча.

Увернуться от этой атаки Кай не мог, поскольку всё ещё летел. Парню оставалось лишь защищаться. Вот только Воля Меча Энни была очень остра. Ибо даже тело Зверя, отличавшееся неимоверной прочностью в состоянии Полной Трансформации, запросто рассекла сила полукровки. Возможно, только броня Глефуса, дарованная ему линией крови, смогла бы продержаться против Воли Меча девушки. Да и то, судя по всему, недолго. В какой-то момент Энни точно пробила бы плоть великана.

Так что без энергии и законов достойную защиту сложно было придумать, однако иного выхода парень не имел. Либо он пытался защититься, либо умирал.

"Сдавайся! – выкрикнул Рун’Тан. – Шанс выжить ещё есть".

«Уже поздно сдаваться, старик», – спокойно ответил парень.

Кай резко вскинул руку, направив её в сторону приближающейся атаки. Сразу же активировалось Буйство Жизни, а за ним Предельная Концентрация. В следующий миг произошло столкновение.

Атака Энни вбила парня в стену, а затем попыталась поглотить его. Превратить в лужу крови. Вот только, столкнувшись с ладонью, невидимая атака врезалась в некое препятствие. Воздух в том месте засверкал, и зрители смогли увидеть очертания атаки, которая выглядела как огромное лезвие меча. Продолжая напирать, оно боролось с некой силой. Неким барьером, образовавшимся рядом с ладонью Кая.

Спустя две секунды противостояние закончилось. Правую кисть парня разорвало на куски, и атака Энни испарилась, утратив всю силу.

«Невозможно! – мысленно воскликнула девушка, увидев результат. – Эта атака должна была полностью уничтожить его тело! Неужели он сконцентрировал всю свою волю в точке столкновения? Но как?! Как его воля может быть настолько сильной, чтобы остановить мою?! Он ведь даже не истинный мастер! Что должен был пережить этот смертный, дабы закалить свой дух так сильно?»

Выводы Энни были верны. В бою с ней Каю удалось обрести огромный опыт и понимание использования воли, которого он не мог бы достичь и за тысячу обычных мирных тренировок. Благодаря этому, а также Предельной Концентрации, парню удалось создать из своей воли настолько прочный щит, что тот практически остановил атаку полукровки. Впрочем, от подобного давления Кай чуть и вовсе не потерял сознание. Благо Буйство Жизни, которое он мог использовать лишь раз в пять дней, позволило выдержать остатки атаки Энни.

Не успела девушка моргнуть, как её противник вдруг исчез. Интуиция тут же завопила об опасности, и Энни сразу же создала вокруг себя сферу из Воли Меча. Однако на этот раз ей это не сильно помогло.

Удар в плечо моментально сломал его, после чего девушка улетела за пределы едва успевшей сформироваться сферы. Воля Меча Энни не тронула, а вот появившемуся там Каю отсекла ноги до колен.

После активации Буйства Жизни Кай обрёл свои пиковые на данный момент параметры. Эта способность не только раскрыла максимальный потенциал тела парня, но и позволила тратить меньше энергии на поддержание Телесных Врат, при этом используя их с той же эффективностью. Что дало Каю возможность открыть до предела сразу четверо Врат.

В конечном счёте все физические параметры парня увеличились в три раза.

Когда отлетевшая Энни упала на землю, она сразу вскочила, схватившись за сломанное плечо. Покрутив головой, она заметила ставшую красной фигуру Кая, слегка увеличившуюся от распирающей его тело мощи. К этому моменту обе его ноги приросли обратно, а кисть полностью восстановилась. В следующий миг мечник сделал шаг и…

Исчез.

Скорость парня теперь превосходила даже скорость мощнейшего рывка Фокса.

Размытый силуэт молниеносно приблизился к девушке. Та лишь успела опустить невидимый клинок, породив тем самым мощную волну Воли Меча, оставившую на поверхности арены огромную ровную трещину.

Когда сила девушки столкнулась с главной преградой – Каем, воздух снова засветился. Воля Меча превратилась в сияющий поток, скрывший под собой парня. Все зрители увидели это.

Энни тяжело дышала. Её руки тряслись, но она продолжала напирать. А затем…

Костяная рука, покрытая кусками мяса, вырвалась из бурного потока Воли Меча.

«Монстр!» – воскликнула Энни. Даже Зверь её так не пугал.

Девушка попыталась усилить атаку, но ладонь, на которой не было ни кожи, ни мышц, ударила её по рукам. Обе кисти Энни моментально поломались, будто на них упал многотонный валун. Девушка вскрикнула от боли, а затем отскочила. Её атака прервалась.

Когда накрывшая Кая волна Воли Меча исчезла, все смогли наконец увидеть парня. Теперь он был без одежды. Как и без кожи. Как и без глаз. Половина его лица теперь отсутствовала. Оголился череп. Кусок ходячей плоти – вот как можно было описать Кая в этот момент.

Однако несмотря на всё это, внутренности, а главное – мозг парня, остались не задеты. Таким образом, хоть он и выглядел словно оживший труп, в действительности он и не думал умирать. Спустя секунду восстановились мышцы у него на руках, затем кожный покров, и в последнюю очередь начали регенерировать глаза. Впрочем, сейчас они Каю особо и не требовались.

А ведь прошла лишь минута с начала боя.

Не дожидаясь восстановления глаз, Кай двинулся вперёд. Энни тоже сделала шаг.

Начался второй раунд их поединка. Полукровка продолжала атаковать, кромсая противника снова и снова, но так и не могла достигнуть желаемого результата. Кай же без проблем заживлял все раны, время от времени задевая Энни. Но даже малейших его ударов хватало, чтобы нанести девушке серьёзный урон.

Она больше не могла двигать левой рукой, и ей приходилось использовать Волю Мастера, чтобы шевелить сломанной кистью правой руки и держать Клинок Воли. Кроме этого, у девушки было сломано несколько рёбер, и каждый вдох давался ей с трудом.

Прошла вторая минута. Оба бойца порядком выдохлись. Они понимали, что пришла пора решающей стычки.

– Я есть Меч. Меч есть продолжение моей руки. Воля моя… – прикрыв глаза, Энни стала читать мантру, дабы укрепить свою волю для использования сильнейшей атаки.

Кай сразу же ощутил опасность, поэтому ринулся к девушке. Оставался всего лишь метр до цели, как вдруг парень столкнулся с невидимым препятствием. Барьер из Воли Меча окружил Энни.

– …Меч свой я вкладываю в Волю свою и… – продолжала бормотать девушка, распространяя Волю Меча по всей арене.

Ждать сильнейшей атаки противницы Кай не намеревался, поэтому его кулаки обрушились на незримый барьер. И хотя тот тоже обладал свойствами меча – его остротой, буквально испаряя кожу и костяшки парня, юноше было плевать. Мечник продолжал лупить по защите. Снова и снова…

Снова и снова…

Грохот заполонил амфитеатр. Звук оказался настолько сильный, что не только заставил зрителей первых рядов прикрыть уши, но и разорвал барабанные перепонки Энни. Кровь потекла из её ушей, однако девушка даже не отвлеклась. Казалось, она не замечает происходящего вокруг. Её воля становилась лишь крепче, что и питало барьер.

Кай сил не жалел. Сложив ладони в замок, он пытался разбить защиту, используя для этого каждую каплю затрачиваемой на Врата энергии. Используя каждую мышцу…

Земля вокруг Кая и Энни на много метров покрылась трещинами, но барьер оставался цел. Однако пятнадцать секунд спустя на нём всё же появилась первая трещина. Это мечник прекрасно ощутил. Вот только он не знал того, что это не воля Энни надломилась, а девушка сама ослабила защиту.

В следующий миг глаза ее открылись. Непреклонно взглянув на противника, она вскинула правую руку к небу. Барьер лопнул, далеко откинув Кая.

Тот сразу же встал, снова направившись к Энни. Сделал первый шаг. Сделал второй… третий…

Четвёртого не было.

Воля, которую парень распространил вокруг себя, покрывала не очень большую область, из-за чего он не смог заметить новую атаку вовремя. Сотни Клинков Воли повисли в нескольких метрах над всей территорией арены. И как только Энни опустила руку, указав на Кая, все мечи моментально обрушились на него. Увы, их оказалось так много и двигались они так быстро, что уклониться юноша никак не мог. Удар мгновенно пригвоздил его к земле.

Сначала раздался грохот, а затем в том месте, где упал Кай, поднялось облако пыли. Когда та улеглась, все увидели настоящий кратер, в центре которого валялось окровавленное тело человека, чью грудную клетку буквально разорвало. Огромная дыра зияла там, где должно было быть сердце.

Кай больше не шевелился. Увидев это, Энни упала на колени. Сил у неё не оставалось даже чтобы двигаться.

Ведущая собралась объявить победу девушки…


***

Шакс, как и Глефус, пришёл на арену заранее. Как выбывшим участникам, им разрешили занять места в зоне для бойцов, поскольку зрительские были полностью выкуплены.

Парни пришли понаблюдать за боем Кая. Их обоих интересовало, как поступит мечник. Сдастся ли сразу, или решит сражаться? А если решит, то каким образом попытается победить? В общем, вопросов накопилось немало. Всё-таки даже эти два гения практически ничего не знали о Воле Меча, которая со стороны казалась непобедимой силой (если не использовать энергию и законы).

Поначалу всё шло как обычно. Кай привыкал к невидимым атакам, постепенно сближаясь с противницей. Бой проходил спокойно, пока в какой-то момент события не закрутились, будто ураган.

Сперва Кая чуть не убили, превратив в решето. Однако мечник запросто пережил это, шокировав своей регенерацией не только обычных зрителей, но и большинство присутствующих Священных Лордов.

После парень каким-то образом наловчился избегать атак Воли Меча, попутно демонстрируя чудеса восстановления, а затем и вовсе почти полностью заблокировал мощнейшую атаку голой рукой. Которую, впрочем, в итоге разорвало.

Ну а затем зрителям продемонстрировали такую физическую мощь, что большинство сразу же засомневалось, а действительно ли Кай смертный. Монструозная скорость, сила, прочность тела и выносливость, подаренные мечнику Буйством Жизни, вынуждали даже Священных Лордов протирать глаза. Сложно было поверить в происходящее.

Но не успели зрители закрыть широко распахнувшиеся рты, как Кая накрыла волна Воли Меча. Тогда-то все и посчитали его трупом. Собственно, трупом он и вылез оттуда. Но каким-то неправильным. Каким-то слишком живым.

Затем ещё минуту Кай и Энни обменивались ударами, после чего девушка стала готовиться к финальной атаке, а парень – пытаться остановить её. Вот только на его пути встал барьер, который, увы, не поддался мечнику.

Когда Кая откинуло, Шакс понял, что всё зашло слишком далеко. Парень начал кричать другу, чтобы тот сдался, но, к несчастью, шум трибун заглушил его голос. Таким образом, лучнику оставалось лишь смотреть на происходящее и надеяться, что его товарищ выживет.

А следом Кая убили.

Шакс смотрел на его труп и не верил своим глазам. Он не верил, что мечник может умереть. Не настолько легко. Не в битве, где он мог сдаться.

Лучник не верил, поэтому продолжал сидеть и ждать, когда Кай встанет и продолжит бой. И плевать, что у него отсутствует сердце. Вот только шли секунды. И неверие Шакса дало трещину. Кай не двигался. Не подавал никаких признаков жизни. И чем дольше это длилось, тем сильнее сжимались кулаки Шакса.

А когда над ареной на летающем диске появилась ведущая, чтобы объявить победителя, внутри лучника всё похолодело.

«Неужели это действительно конец?..» – промелькнуло у него в голове.

Раскинув руки в стороны, ведущая открыла рот, а затем…

Шевельнулись пальцы Кая…


***

Разразилась ужасная сила. Ведущую-Элементалистку отбросило в сторону.

Арену и первые ряды зрителей накрыло пугающее тёмное чувство. Шакс, Глефус и те, кто раньше бывал в Глубине, моментально вспомнили тёмный туман и тварей Глубины.

В следующий миг тело Кая исчезло. Его передвижение смогли заметить только Священные Лорды и сильнейшие пиковые Элементалисты.

Парень появился перед ослабленной Энни. Теперь он был абсолютно цел – дыры в груди как не бывало. Но это оказались далеко не все изменения. Тело Кая покрыл плотный покров тьмы, сформировав своеобразную одежду, из-под которой исходили клубы того самого тёмного тумана.

Мощная Инь заполнила арену, окружив Энни.

Девушка застыла от страха, позабыв об усталости. Она смотрела на парня, но видела перед собой кого-то другого.

Рука Кая, глаза которого медленно наполняла тьма, потянулась к полукровке. И хотя двигалась с обычной скоростью, девушке почему-то казалось, что ладонь противника приближается очень медленно. И это лишь усиливало нарастающий ужас.

Тем временем в духовном мире Кая Рун’Тан пытался до него докричаться, но ничего не помогало. А затем тьма вторглась и в мир души. Старик не успел ничего понять, как оказался окружён тёмными волками – тварями Глубины.

И хотя Рун’Тан моментально уничтожил несколько десятков этих монстров, от этого их количество не убавилось. Твари Глубины заполняли духовный мир Кая, и с каждой секундой их становилось всё больше и больше. Сначала сотни, затем тысячи… сотни тысяч и даже миллионы. Монстры прибывали и прибывали, и не было их потоку ни конца, ни края.

Рун’Тан оказался окружён и полностью отрезан от связи с Каем…

Однако, глядя на это всё, старик улыбался. Бросив презрительный взгляд на тварей, бегущих к нему, он произнёс:

– Вы за кого меня держите, мелочь пузатая? Не знаю, откуда вы пришли, но лучше бы там и оставались. Клыки ещё не доросли на меня скалиться!

В следующий миг Рун’Тан щёлкнул пальцами.

Несколько десятков миллионов тварей, каждую силой с начального Заклинателя, моментально стёрло из реальности мира души. Здесь Кай был всемогущим. А что касалось Рун’Тана, то он обладал той силой, которой обладал при жизни. И в те времена он запросто мог уничтожить подобную армию.

А ведь стольких тварей Глубины запросто хватило бы, чтобы стереть всю людскую цивилизацию с лица той же Саахи.

Хрустнув пальцами, Рун’Тан посмотрел на горизонт. Тьма собиралась там. Он уничтожил почти всю вторгнувшуюся сюда Инь, но она снова прибывала.

– Так я проблему не решу. Нужно, чтобы вмешался владелец этого мира. А значит, я должен разбудить этого дуралея, пока не стало поздно.

Старик резким движением пробил свой живот, достав оттуда полупрозрачную синеватую жидкость. Так представлял себе энергию души Кай, поэтому и в его духовном мире она имела подобный облик.

– Минус четверть, – скривился Рун’Тан.

Слив энергию души со своим кулаком, старик резко ударил по земле. Её поверхность треснула, создав расщелину в несколько тысяч километров длиной.

Проснись, Кай! – голос Рун’Тана пронзил небеса.

Только что он использовал собственную энергию души, чтобы заставить Кая пробудиться. Таким способом его можно было вернуть даже из самой глубокой медитации, и это не вредило самому парню, так что не считалось нарушением клятвы.

Вот только кроме пробуждения Каю предстояло ещё и сразиться с захватившей его тело и душу тьмой…

Тем временем в реальном мире не прошло и секунды. Рука парня продолжала тянуться к девушке, не суля ей ничего хорошего.

Энни тряслась от ужаса. Глядя в глаза Каю, она вновь вспоминала то, от чего так сильно желала сбежать.

Перед девушкой появился образ высокого мужчины. Ужасного и жестокого. Её отца.

Отца, чей взгляд так походил на взгляд этого парня.

Она боялась его. Всегда боялась.

И каждый раз, когда ей доводилось вспоминать его, Энни замирала и начинала дрожать. Как сейчас.

– Помни, ты должна найти… Иначе твоего… Помни, Энни… – зазвучал в её голове пугающий голос, порождённый невероятно реалистичным воспоминанием.

Когда образ её отца наконец пропал, девушка поняла, что по её щекам текут слёзы. Она плакала от страха и беспомощности.

Но всё же последним усилием воли она нашла в себе силы, дабы сказать:

– Я сдаюсь!

Рука Кая, почти дотянувшаяся до Энни, остановилась. Было неизвестно, сработало ли пробуждение Рун’Тана или это слова девушки нашли отклик в замутнённом разуме Кая, а может, и то, и другое, но, так или иначе, он наконец очнулся.

«НУ УЖ НЕТ! НА ЭТОТ РАЗ Я НЕ ПОДДАМСЯ!» – зарычал Кай, вспомнив, как ранее Холод Пустоты уже захватил его душу.

Глаза парня вспыхнули ярким фиолетовым огнём, моментально разогнавшим почти заполнившую их тьму. В тот же миг Инь, окружившая Кая и Энни, исчезла без следа. Пропала и жуткая аура.

Сразу после этого на арену ворвался Лекс и ещё несколько Священных Лордов, которые лишь сейчас смогли отключить барьер вокруг неё. Вот только пока они даже и не догадывались, что виновник произошедшего уже потерял сознание, хоть и продолжал стоять.

Ведь чтобы побороть ворвавшуюся в него тьму, Каю пришлось превзойти свой предел.

Пришлось преодолеть собственные лимиты и достигнуть нового уровня силы воли.


Глава 13. Долгожданная свобода.


Когда Кай наконец открыл глаза, первым, кого он увидел, оказался высокий светловолосый эльф в золотистых доспехах, чью ауру парень никак не мог ощутить. Однако хватило одного лишь взгляда на этого непоколебимого, властного и определённо могущественного воина, чтобы понять, что его сила находится далеко за гранью понимания Кая.

И лишь спустя несколько секунд, когда туман сна развеялся, парень наконец понял, кто перед ним.

– Это вы? – озадаченно произнёс Кай.

– Не знаю, о ком конкретно ты подумал, – произнёс Старкс, – Но, пожалуй, что да – это я.

– Где я? Что произошло?.. – парень резко схватился за голову, и сознание в тот же миг прояснилось. Последние события финального боя моментально пронеслись перед ним. Всё встало на свои места.

– Вижу, ты вспомнил всё, – заметил изменившееся выражение лица человека Старкс.

– Зачем вы здесь… мастер Старкс? – вспомнив хоть какие-то манеры, добавил Кай. Как младший, а главное – намного более слабый, он был бы очень груб, если бы обратился напрямую по имени.

"Мастер? – язвительно спросил Рун’Тан. – Меня ты так никогда не называл. А ведь я намного сильнее этого эльфийского малыша…"

«Был. Сейчас ты просто старик без тела», – ответил ему в аналогичной манере Кай.

"Хех. Приму это как благодарность за недавнюю помощь с пробуждением".

– Я пришёл, чтобы поздравить тебя с победой в Кулачном Мордобое, – ответил Старкс.

– Но что насчёт того, что произошло в конце боя? Разве меня не должны были дисквалифицировать? – спокойно спросил парень.

– По правилам, энергия и законы раба должны быть полностью подавлены ошейником, на чём базируется сам смысл Кулачного Мордобоя. Но в твоём случае правила не были нарушены. Во-первых, вероятно, ты не заметил, но твоя противница последней атакой частично повредила твой ошейник. Во-вторых, напрямую для победы освободившуюся силу ты не использовал. Полукровка сдалась сама, и никакого факта воздействия на её разум обнаружено тоже не было. Ну и, в-третьих, расследование показало, что и не ты вовсе использовал законы. Как мы выяснили, произошёл неконтролируемый выброс Инь, которая пыталась захватить твою душу. Но, как я вижу, ты справился с этим. Поздравляю.

– Вы знаете про Инь?

Старкс приподнял бровь.

– Не знаю, из какого мира ты прибыл, – показал он свою осведомлённость, – но в Никриме концепции Инь и Ян не считаются чем-то таинственным. Их пользователей хоть и невероятно мало, но всё же хватает. Несколько сотен на всём континенте, думаю, наберётся. Включая меня, – белоснежный свет Ян появился в глазах эльфа. – Кстати, именно потому, что ты поборол Инь и остался самим собой, я и разговариваю с тобой лично. Ведь только так ты можешь спокойно смотреть мне в глаза. Хотя твоя воля всё же довольно сильна. Ты вплотную приблизился к Воле Мастера, даже не став Заклинателем.

– Но почему Инь пыталась захватить мою душу?

– Такова суть всех концепций, – спокойно ответил Старкс. – Ни мне, ни тебе не дано понять Высший Закон. Но, видимо, в самом мироздании существует некая лазейка, позволяющая освоить искажённые отражения Высших Законов – концепции. Вот только такой возможностью нельзя воспользоваться без последствий. Концепции опасны для своих пользователей. Ведь если достигнуть максимального понимания, а затем когда-нибудь дать слабину: утратить смысл жизни, впасть в отчаяние, подвергнуться безумию, поддавшись неконтролируемым эмоциям, или банально потерять сознание, то концепция моментально попытается захватить душу воина, чтобы извратить саму его суть.

Услышав слова Старкса, Кай моментально вспомнил о смерти брата, а также о том, как поддался Холоду Пустоты, который тогда словно заморозил его душу.

«Извратил суть…» – повторил парень слова эльфа.

– Вот только я ещё не достиг максимального понимания Инь.

– Знаю, – кивнул Старкс. – Для достижения этого уровня даже гениям нужно как минимум столетие. А учитывая твою молодость и ступень, легко понять, что тебе нет и пятидесяти. Однако в твоём случае сыграл другой фактор, – Старкс указал на грудь Кая. – Рана, оставленная демоном, уже содержит максимальное понимание Инь, которое и стало катализатором случившегося.

«Помогла Инь демона? Но что тогда насчёт Холода Пустоты, который проник ко мне в душу? Я ведь на тот момент тоже не достиг максимального понимания. В таком случае, что могло послужить катализатором?.. Ясно… Частицы Хранителя и самого У’Шора!»

Кай вспомнил, что когда он проходил испытание в подводном храме, то поглотил Холод Пустоты Хранителя, чтобы слиться с его частицами при помощи линии крови и лучше адаптироваться к морозу. Ну а затем парень проглотил капли крови Морского Дракона, Холод Пустоты внутри которых он использовал для прорыва на ступень Закалки Души. Таким образом, частицы этой концепции могли остаться в акупунктурных точках и духовных узлах Кая.

– Вы верите в демона? – после секундной задержки поинтересовался парень.

– Много кто считает это обычной сказкой, но я знаю, что демон, прикованный к чёрной пирамиде, существует, – твёрдо произнёс Старкс. – Ибо именно от его когтей погиб мой учитель.

– А могу ли я стать вашим учеником? – решился спросить Кай, раз правитель Удийна так охотно отвечал на его вопросы.

Старкс улыбнулся.

– Нет, – сказал он. – Я не спорю, ты очень талантлив, и очень многие захотели бы передать тебе своё наследие, однако меня это не интересует. Я пока не желаю заводить учеников, и даже мой сын обучается у одного из моих слуг. И к тому же я не чувствую в тебе силы Молнии. Ты не знаком с этим Путём. Зачем тогда желать учиться у того, кто не подходит тебе?

– Из-за концепции Ян, – ответил Кай.

– Что? – в самом деле удивился Старкс. – Хм. Похоже, ты не знаешь, но освоить больше одной концепции невозможно. Попытка сделать это буквально уничтожит твою душу. Я лично видел нескольких глупцов, знакомых с Ян, которые пытались изучить Инь в Глубине. В итоге все они буквально превращались в пепел, как только осознавали Инь. Давно доказано, что даже одна концепция даёт немалую нагрузку на душу, а две – попросту уничтожают её. А уж тем более, если это Инь и Ян, которые противоположны друг другу. Даже в артефактах или массивах их сила не может находиться в гармонии. Инь и Ян всегда будут взаимоуничтожаться, если окажутся слишком близко. Поэтому я не советовал бы тебе повторять за теми идиотами.

«Ты знал об этом?» – Кай сразу обратился Рун’Тану.

"Возможно, слышал когда-то. Но, в отличие от твоей, моя память не идеальна. А вдобавок я слишком долго пробыл во сне, прежде чем встретил тебя, – сказал старик. – Так что для меня это в некотором роде тоже новая информация".

«Ясно, – ответил парень, после чего задумался, отключив передачу мыслей Рун’Тану. – Если это так, а смысла не верить Старксу я не вижу, то каким образом я тогда смог освоить аж три концепции? Неужели всё дело в татуировке, которая и открыла для меня Инь и Ян? Может ли быть, что она выступает в качестве некой перегородки между концепциями? Если подумать, то другого объяснения у меня нет. Выходит, татуировка отделяет Инь от Ян и не даёт им сблизиться с Холодом Пустоты. Но в таком случае получается, больше концепций я освоить не смогу, так как они уже будут конфликтовать с Холодом Пустоты. Думаю, такое под силу лишь богам, которые, собственно, и создали Лазурный Куб со статуей внутри, где я и получил татуировку… Что же, значит, лучше не говорить никому о татуировке, иначе за мной начнётся банальная охота».

– Благодарю за объяснение, – кивнул Кай.

– Полагаю, я ответил на все твои вопросы?

– Пожалуй, да… Разве что мне интересно, зачем вы решили прийти ко мне лично? Неужели для того, чтобы просто поздравить с победой?

– Не только. Ты победил, Кай, и тебе положена награда. Если тебя не интересует свобода, то ты можешь просить меня о чём угодно, если это не выйдет за рамки разумного, – Старкс сложил руки за спиной, ожидая ответа.

"Какое, однако, гадкое условие, – прокомментировал Рун’Тан. – Проси о чём хочешь, но тогда всё равно останешься рабом. Иллюзия выбора, для тех, кому действительно нужна свобода. Впрочем, со своими силами ты и сам способен вызволить себя из рабства, так что сам решай, о чём его просить".

Кай задумался. Он действительно мог сбежать самостоятельно, но, с другой стороны, это означало немалый риск. Особенно после того внимания, которое мечник привлёк к своей личности, победив в турнире. Узнай все, что он отказался от свободы, то сбежать станет гораздо сложнее, даже если избавиться от ошейника.

Да и что Кай мог попросить у Старкса? Горы ресурсов для прорыва до ступени Священного Лорда? Так со своим талантом парень мог и сам этого добиться. Тогда, может, какую-то очень могущественную технику Меча или Пространства? Было бы полезно, но лучший путь тот, который создаёшь сам. Кай давно это запомнил, так что полагаться на что-то, созданное другим воином, не желал. Ибо лишь то, что создаст сам Кай, сможет подойти ему идеально.

В таком случае, возможно, стоило попросить помощи с возвращением на Сааху? Всё же Старкс уже был Священным Лордом, да и имел немало других воинов этой ступени в подчинении. Однако, если судить по книгам в особняке Уруса, то Никрим и близко не находился рядом с Землёй и другими периферийными мирами. Точнее, там даже не упоминались эти миры.

Изначально Кая и остальных должно было перенести в дальний мир Диол, но по какой-то причине их забросило аж в срединную область Ойкумены, которая находилась на расстоянии более сотни миров от дальней области. А уж про периферийные миры и говорить не стоило. То есть прямого и короткого пути с Никрима на Землю не существовало, поскольку они находились в совершенно разных местах Ойкумены.

Таким образом, чтобы вернуться на Сааху, требовалось сначала понять, в какой части вселенной Кай находился – найти карту, определить кратчайший маршрут, а затем преодолеть множество незнакомых миров, где таилось немало опасностей. Было ли такое желание в рамках разумного? Кай сильно сомневался. Ему лишь оставалось самому стать Священным Лордом, чтобы начать подготовку к возвращению к сестре. И ведь ещё неизвестно, насколько далеко его забросило. В лучшем случае в своём путешествии Каю придётся преодолеть около сотни миров, в худшем – он никогда не найдёт Сааху.

– Мне нужна свобода, – в итоге решил Кай.

– Хорошо, – кивнул Старкс. В тот же миг ошейник на шее парня открылся и упал. – Но это не всё. Ты не только стал победителем Кулачного Мордобоя, но и помог мне сохранить кое-что очень важное. В благодарность я решил помочь тебе… Но перед этим я хочу спросить: знаешь ли ты, что о тебе думали многие алхимики, увидев твою фантастичную силу восстановления?

– Что?

– Они думали, как бы получить возможность поставить на тебе опыты, а затем использовать твою кровь и плоть для создания различных препаратов. Такая линия крови, как у тебя, для большинства истинных мастеров – не более чем невероятно ценный ресурс. И вот только что ты обрёл свободу. В черте Удийна тебя никто не тронет. Но как только ты захочешь его покинуть, как сразу же станешь чьей-то лабораторной крысой, после чего твоя жизнь превратится в сущий кошмар. Впрочем, долго он вряд ли продлится. Ресурсы, знаешь ли, не бесконечны. Рано или поздно твой дух сломится. Ты будешь молить о смерти. И когда-нибудь ослабнешь так сильно, что связь между твоей душой и телом порвётся и ты умрёшь. А без энергии твой организм перестанет восстанавливаться и начнёт разлагаться. Как тебе такая перспектива?

К удивлению Старкса, Кай ответил абсолютно спокойно. А ведь эльф прекрасно мог почувствовать, скрывает ли свои эмоции собеседник.

– Довольно мрачная.

– Согласен. Но, честно говоря, я и сам бы задумался о чём-то таком, если бы не принципы. Ты помог мне, я помогу тебе. Так что можешь не беспокоиться, что за тобой будет кто-то охотиться ради линии крови. Разве что ты опять раскроешь свою силу, чего я тебе не советую делать, – сообщив это, Старкс направился к выходу.

– А что вы сделали? Если это не секрет, конечно, – поинтересовался напоследок Кай.

Могущественный эльф слегка обернулся.

– Всего лишь переписал воспоминания всех зрителей слабее пика ступени Элементалиста при помощи Воли Мастера. Тех же, кто оказался сильнее, я заставил дать клятву, что они забудут о тебе. Впрочем, был там один сильф, с которым пришлось немного повозиться, – усмехнулся Старкс, вспомнив, как подкупал Линия Гарда. Лишь когда эльф предложил двенадцать порций Настоя Семи Изумрудов, сильф согласился забыть о Кае. – Так что теперь о твоей силе, можно сказать, никто и не знает. Что ж, на этом я прощаюсь с тобой, Кай. Вероятно, больше мы никогда не встретимся.

Старкс вышел из комнаты, за дверями которой всё это время стоял Лекс.

– Ошейник можешь оставить себе, кузнечик, – произнёс усмехнувшийся Смотритель Бойцовских Ям и закрыл дверь.

Кай остался один.

Осмотревшись, он понял, что находится в той же комнате, где использовал Эликсир Возрождения Плоти. То есть Кай был в собственном особняке, который всё ещё принадлежал ему. Всё-таки парень ставил его на то, что войдёт в первую десятку. И когда мечник сделал это, то дом Уруса вернулся к нему вместе с довольно крупным количеством Лазурных Кристаллов – выигрышем, который Кай затем снова поставил на свою победу, но уже в финале. Что же касалось особняка, то его парень решил больше не закладывать, пожелав оставить себе хоть что-то, если всё же проиграет Энни.

Повернув голову, Кай заметил обычное, можно даже сказать, невзрачное Пространственное Кольцо Золотого ранга низкого качества. Надев его и взглянув внутрь при помощи ауры, мечник прохладно улыбнулся. Там находилось почти два миллиона Лазурных Кристаллов – его выигранные деньги.

После этого парень вылез из-под одеяла. Осознав, что, кроме бинтов, наложенных кем-то, на нём ничего нет, Кай решил поискать одежду в особняке. Но как только он приблизился к двери, то внезапно остановился. Обернувшись, увидел упавший на пол раскрытый ошейник-подавитель. Подойдя к нему, мечник осмотрел артефакт, а затем отправил внутрь Кольца. Следом Кай посмотрел на ладонь и крепко сжал пальцы в кулак.

Он наконец-то обрёл свободу.

Энергия тут же вырвалась из тела Кая, создав резкие порывы ветра в комнате.

– Как хорошо… – холод в душе парня не сразу смог подавить удовольствие, которое тот сейчас испытывал. Увы, долго радость не продлилась. Вскоре эмоции вновь оказались заморожены.

Призвав множество частиц Холода Пустоты, Пути Меча и алой энергии Меча, Кай соединил их, а затем сформировал вокруг себя временную одежду. В следующий миг парень полностью раскрыл свою ауру, диаметр которой в этом мире составлял лишь пятьдесят метров. Юноша почувствовал, словно наконец расправил плечи и поднял голову. Всё вокруг моментально стало ясным и близким. Благодаря ауре, которая имела форму сферы, Кай мог легко "наблюдать" аж за третью особняка и чувствовать всех находящихся здесь существ.

До этого он словно всё время находился в беспросветной тьме и лишь сейчас смог наконец-то выйти на свет и увидеть мир вокруг. Как и для других воинов, для Кая аура являлась основным способом восприятия реальности. Ведь на его ступени развития зрение, слух, нюх и другие телесные чувства уже были не так важны и отходили на второй план.

Привыкнув к вернувшейся ауре, Кай наконец сделал шаг, после чего исчез. Воспользовавшись законами Пути Пространства, а точнее – Шагом Смещения, он телепортировался в комнату под ним.

«Видимо, из-за плотности энергии в этом мире дальше семи метров я теперь не смогу переместиться за один раз», – осознал Кай.

Оказавшись на первом этаже, парень снова телепортировался. На этот раз в коридор. После Кай активировал Шаг Скорости, который искажал пространство вокруг для ускорения, вслед за чем всего за секунду очутился в конце сорокаметрового коридора. Скорость, которую мечник только что развил, во много раз превосходила ту, которая была доступна ему во время турнира.

– Хм. Похоже, в этом мире моя максимальная скорость в три раза меньше, чем на Земле или Плато Поднебесья, – пробормотал Кай. – Ладно, пора заканчивать с этим.

После этого Кай серией скачков добрался до главного хранилища особняка, которое представляло собой небольшую, но крайне защищённую комнатку. Войдя в неё, предварительно отключив защитный массив, парень увидел металлический сундук, который являлся пространственным артефактом Королевского ранга. Область внутри него была поистине огромной.

Заглянув внутрь частичкой своей ауры, парень стал искать одежду. Благо её, как и часть важных ресурсов, он не продал. В итоге спустя несколько секунд Кай нашёл что-то подходящее.

Стильное белоснежное одеяние пикового качества Золотого ранга моментально появилось на нём, резко контрастируя с его тёмными волосами. Временная одежда сразу же развеялась.

Вслед за этим Кай забрал всё, что находилось внутри хранилища, к себе в Кольцо. Увы, сундук взять он не мог, поскольку нельзя было поместить пространственный артефакт большего размера в тот, который был меньше. А тратиться на дорогостоящее Кольцо Королевского ранга или вообще таскать сундук отдельно Кай совсем не хотел.

Вскоре парень покинул особняк, забрав из него всё ценное, включая книги Уруса. Теперь Кай собирался продать этот дом, отыскать Шакса и Глефуса и наконец покинуть Удийн.

Впрочем, не сразу. Кое-какое дельце у мечника всё же ещё оставалось, так что первым делом он направился в сторону сектора Глубин…


Глава 14. Спускаясь всё глубже.


– Итак, какие у вас теперь планы? – сложив руки в замок, спросил сидящий за столом Кай.

Он, как и Шакс с Глефусом, сейчас находился в одной из самых дорогих гостиниц Удийна. Ну а так как из всей троицы деньги имелись только у Кая, то логично было предположить, что пригласил сюда всех именно он.

– Мне нужно кое-что забрать… в болотах, – сказал Шакс. – Потом я должен начать поиски своих людей. Я более чем уверен, что закинуло в этот мир не только нас двоих.

Глефус удивлённо посмотрел на лучника.

– О, это долгая история, здоровяк, – заметив взгляд великана, сказал Шакс. – Я как-нибудь потом тебе расскажу.

– А что насчёт тебя, Глефус? – спросил Кай.

Несколько секунд великан молчал, но в итоге всё же ответил:

– Нет планов. Но… нужно продолжать развитие. Много времени здесь потерял.

– Я понял, – кивнул мечник. – Что же, в таком случае у меня есть что вам предложить. Мы отправимся в одно место, где ты, Шакс, сможешь получить нужные ресурсы для поиска своих людей, а ты, Глефус, продолжить культивацию в идеальных условиях. Что скажете?

Шакс пожал плечами.

– Ладно.

– Я не против. Ты помог мне стать свободным. Я доверюсь тебе, – ответил Глефус.

– Отлично. Тогда вот, возьмите, – Кай положил на стол два Пространственных Кольца. – Там деньги. Купите себе оружие, алхимию и нужные для путешествия артефакты. Как только закончите с этим, ты, Шакс, сможешь отправиться за своими вещами. После этого у вас будет где-то недели три свободного времени. Но лучше вам покинуть Удийн заранее и затем ждать меня здесь, – явив артефакт, который отобразил карту земель Старкса и ближайших окрестностей, мечник указал на определённую область. – Через три-четыре недели я буду там, после чего мы отправимся в нужное место.

– А что ты будешь делать до того момента? – поинтересовался Шакс.

– Я буду в городе. Здесь у меня ещё осталось одно дельце, которое займёт где-то месяц.

Лучник кивнул.

– Что ж, тогда не стану затягивать прощание, – Кай поднялся, протянув ладонь. – До встречи.

Шакс и Глефус по очереди ответили на рукопожатие, а затем покинули комнату, оставив Кая одного. Прошёл час, и в дверь постучали.

– Входи, – крикнул Кай.

– Знаешь, я долго сомневался, не розыгрыш ли это, когда мне передали, что ты ищешь меня и будешь ждать в этой дорогущей гостинице, – произнёс вошедший Дигл.

Гном приблизился к Каю, а затем сел в одно из кресел.

– Так чего ты хотел от старого работяги? – изогнув бровь, спросил он.

– Мне нужна информация, Дигл, – холодно взглянув на гнома, произнёс Кай. – Однажды ты ненароком упомянул о своём внуке, которому повезло попасть в Облачную Обитель. Вряд ли ты тогда думал, что рабы, с которыми ты беседуешь, так скоро обретут свободу и смогут говорить с тобой на равных… В общем, я готов хорошо заплатить тебе, если расскажешь, как можно попасть в Облачную Обитель.

– Отказываюсь! – буркнул Дигл, спрыгнув с кресла. – Если ты только ради этого позвал меня, то мне здесь больше нечего делать.

– Подумай, старик. Я предлагаю тебе пятьдесят тысяч Лазурных Кристаллов, – слова Кая заставили гнома замереть. – Что тебе терять? А если согласишься, то получишь столько, сколько и за год не заработаешь.

– Двести пятьдесят! – резко обернувшись, выпалил гном.

– Семьдесят, – спокойно ответил Кай.

– Или двести пятьдесят, или я никогда тебе ничего не расскажу! Да ты хоть знаешь, сколько эта информация стоит на чёрном рынке?! Я же тебе ещё нормальную цену предлагаю! Дружескую!

Кай знал. Получив в собственность особняк Уруса, он много чего узнал об этом мире. В том числе и об Облачной Обители – особом месте, куда мечтали попасть многие талантливые воины. Ведь именно там они могли получить доступ к древнему наследию и лучшим ресурсам.

Вот только, как бы Кай ни искал, в библиотеке Уруса так и не нашлось никакой информации о том, как попасть в Облачную Обитель. После этого мечник у бывших рабов Уруса разузнал о чёрном рынке. И, как оказалось, торговцы информацией Удийна готовы были продать нужные Каю знания за полмиллиона Лазурных Кристаллов.

Объяснялась же такая цена тем, что в подавляющем большинстве обладателями данной информации являлись аристократы королевства Таэль, которые отнюдь не хотели плодить себе конкурентов. Ну а так как подобной суммы в тот момент у Кая и близко быть не могло, то он сразу же задумался о Дигле, который ранее обмолвился о своём внуке.

– Сто, – продолжил торговаться Кай.

– Ты оглох, что ли? Двести пятьдесят тысяч и не кристаллом меньше! Я, вообще-то, сильно рискую! Если кто-то из важных шишек узнает, что я тут торгую информацией про Облачную Обитель, то мной могут и заинтересоваться!

– Ладно, – вздохнул мечник. Увидев это, Дигл улыбнулся, но следующие слова парня заставили его резко помрачнеть. – Я даю сто тысяч, а также забываю, что это именно ты привёл нас в ловушку Уруса. И не делай такое лицо. Я ещё в тот вечер подумал о подставе. Слишком уж идеально нас подкараулили. Словно знали о нашем… твоём маршруте. Ну а когда я получил имущество Уруса, то его бывшие подчинённые за небольшую сумму сразу всё рассказали. Впрочем, вряд ли ты мог себе представить, что я выиграю в том бою.

Молчание продлилось несколько секунд.

– Да будь ты проклят! – змеёй прошипел гном. – Хорошо! – зло выкрикнул он. –Хорошо! Я согласен! Доволен?! Но деньги вперёд!

Кай бросил на стол маленькое колечко.

– Проверяй, а затем верни Кольцо.

Гном было потянулся к артефакту, как вдруг ладонь Кая, резко хлопнув по столу, накрыла безделушку.

– Но сначала ты дашь клятву.

Дигл поджал губы, а спустя секунду дал нужную Каю системную клятву.

– Доволен?

Кай не ответил, но руку с Кольца убрал. После этого гном пересчитал при помощи ауры количество кристаллов внутри Кольца и, удостоверившись, перенёс их к себе.

– А теперь слушай. Второй раз повторять не буду. Никто не знает, где находится Облачная Обитель. Но существуют особые артефакты – Вестники Обители. Раз в году они активируются на несколько дней. И если в течение этого времени прикоснуться к ним, то артефакт даст результат: достоин ты или нет. И если достоин, то у тебя на руке появится метка, которую при желании можно скрыть. Затем, через три месяца после этого, метка даст воину знание о том, куда ему следует прибыть в течение недели. Там его будет ждать портал, который приведёт воина к месту испытания, в котором и решится, попадёт ли он в Облачную Обитель. Но кроме самого владельца метки с ним в портал могут пройти ещё четверо других воинов, не имеющих метки. Главное, чтобы никто из них не превышал пика Заклинателя, – объяснил гном.

Немного прокашлявшись, он продолжил:

– Подавляющее большинство Вестников Обители находятся в руках аристократических семей, различных кланов, сект и просто могущественных личностей. Думаю, даже у Старкса есть один такой. Ну а так как денег у таких семей предостаточно, то те четыре дополнительных места никто и не думает продавать. Их используют, чтобы дать шанс поучаствовать в испытании своим подчинённым или отпрыскам, которые не были признаны достойными. Собственно, так мой внук и попал в Облачную Обитель. Он был в крупнейшей секте той горы, под которой я родился, и его талант помог ему сблизиться с одним из главных гениев секты. В итоге тот получил метку и решил взять малыша Тайса с собой на испытание. Больше я ничего не знаю. Разве что… последний раз Вестники Обители должны были активироваться чуть меньше двух месяцев назад. Так что достойные уже получили метки, и до начала испытания осталось около шести недель. Теперь точно всё.

Принятая Каем клятва в тот же момент исчезла из общего списка, а вместо этого появилось системное сообщение, в котором говорилось, что клятва выполнена. Так что Дигл не врал: он действительно рассказал всё, что знал.

– Хорошо, можешь идти, – произнёс Кай, задумавшись.

Гном слез с кресла и спокойно направился к выходу, как вдруг мечник его окликнул.

– Кстати, старик, ещё месяц.

– Что месяц? – не понял обернувшийся Дигл.

– Ещё месяц я решил поработать в Глубине как Устойчивый. Прошение Алексу я уже подал.

Гном резко скривился, словно съел нечто очень кислое.

– Ясно, – процедил он сквозь зубы, а затем вышел, хлопнув напоследок дверью.


***

Три недели пролетели как одно мгновенье. Всё это время Кай занимался лишь двумя вещами: сражался с тварями Глубины и созерцал частицы Инь, запас которых в Сосредоточии он как раз и пополнял во время вылазок за Изумрудной Водой. Ну а так как мечник обладал особенностью «Любимец Законов», энергетическим взглядом, качественным Источником для созерцания и помогающей ему татуировкой (Сосредоточие Инь), то прогресс парня выглядел феноменально. Ранее Старкс сказал, что для достижения максимального понимания концепции даже гению потребуется около столетия. Отсюда следовало, что на каждый слой приходилось тратить в среднем по тридцать лет. Кай же справлялся с этим в сотни раз быстрее.

Таким образом, уже на двадцать второй день после встречи со Старксом он достиг желанного уровня…


Внимание!

Ваше понимание концепции Инь достигло начальной стадии третьего слоя…


Как только это произошло, Кай сразу же открыл глаза. Взглянув на Сосредоточие Инь, повисшее рядом, а затем сконцентрировавшись на собственном организме, парень кивнул. В тот же миг Сосредоточие завращалось, а в груди мечника зашевелилась тьма. Борьба длилась несколько минут, после чего Инь демона втянуло в тёмный шар.

Кай наконец исцелился.

Сорвав бинты, парень увидел, как остатки раны регенерируют. Больше его линии крови ничто не мешало. Когда всё закончилось, мечник слегка удивился.

«Шрам? – подумал он, глядя на свою грудь. Это был первый шрам на теле Кая. – Впрочем, учитывая, кто меня ранил, этого можно было ждать…»

Мечник покинул комнату для культивации. Кстати, жил всё это время он в гостинице, которая предоставляла своим постояльцам отличные возможности для тренировок и медитаций. А что касалось особняка, то его Кай к этому уже моменту продал, поскольку вскоре собирался навсегда покинуть Удийн.

«Старик, я ведь правильно понимаю, что готовить душу к прорыву мне больше не нужно, и я могу в любой момент начать переход на ступень Заклинателя?» – поинтересовался Кай.

"Ты прав. Как выяснилось после смерти твоего брата, твоя душа устойчива к любым духовным атакам. А значит, прорывы не ослабляют её, и, соответственно, подготовка к следующему прорыву, когда ты должен укреплять душу, не нужна, – ответил Рун’Тан. – Но я бы не советовал становиться Заклинателем прямо сейчас. У тебя практически идеальный фундамент. Первые три ступени ты прекрасно преодолел, так что закалка тела, разума и души у тебя отличная. И если ты хочешь такого же результата на ступени Заклинателя, то одной лишь энергии для прорыва мало. Нужны ресурсы. Редкие и много. А к тому же не забывай, что ты потратил энергию души в бою с Гринроу и Эриа. Поэтому сначала нужно восстановить её, и только потом думать о прорыве. Вообще, тебе пришлось бы где-то полтора года подготавливать душу, не будь у тебя духовной защиты. А прошло всего три месяца. Так что лучше не спеши, а подготовься как следует".

«Ясно», – кивнул Кай. В целом его мысли совпадали со словами Рун’Тана, так что начинать прорыв он пока и не собирался.

После этого мечник отправился на физическую тренировку. К счастью, его тело не имело ограничений (хоть прогресс и замедлялся с каждой новой единицей параметров), так что бессмысленным это занятие однозначно не было.


***

Через два дня первая и вторая скважины снова перешли в активную фазу, а это значило, что выходные для Устойчивых закончились. Пришла пора снова работать.

Как и положено, Кай прибыл к оружейной в шесть утра. Вот только, в отличие от большинства членов первого отряда, мечник здесь не экипировался. Он обладал огромными деньгами, так что сразу после турнира купил себе оружие – парные клинки пикового качества Золотого ранга. Конечно, Кай мог позволить себе мечи и Королевского, однако подходящих конкретно ему в Удийне не нашлось. Да и в целом в Никриме оружие такого ранга делалось под заказ, ибо каждый воин имел уникальные особенности, так что и оружие лучше было иметь идеально подходящее. Ну а ждать, пока кузнецы выкуют ему клинки, юноша не желал, так как уже в ближайшее время собирался покинуть город навсегда.

Что же касалось брони, то в ней Кай не нуждался. Ведь даже если твари Глубины его ранят, их Инь не будет угрожать ему. Чего нельзя сказать о большинстве обычных Устойчивых, которые хоть и могли находиться в тёмном тумане, однако раны переносили довольно тяжело.

Когда все приготовились, группа под предводительством Дигла направилась к подъёмнику. Уже через несколько минут двадцать воинов начали спуск.

После прибытия воинов к скважине Изумрудная Вода появилась спустя пять минут. Вокруг сразу же появились твари Глубины. Начался двадцатичасовой бой, который ничем не отличался от сотен других. Первый отряд действовал максимально слаженно, и, так как тёмный туман не ослаблял Устойчивых, у них не возникало никаких трудностей в ведении столь длительного сражения. Эффективность отряда была на высоте, так что, сменяясь по очереди, несколько человек даже могли отдыхать в течение некоторого времени, пока остальные держали оборону.

В итоге двадцать часов пролетели незаметно, после чего подъёмник спустился, чтобы забрать Изумрудную Воду и Устойчивых. Воины быстро взобрались на платформу, попутно отбиваясь от ещё не исчезнувших тварей Глубины. Закончилась очередная вылазка. И лишь через несколько минут, когда уставшие бойцы смогли выдохнуть, кто-то заметил:

– Эй! Одного не хватает! Куда подевался человек?! Где Кай?!


***

После завершения Кулачного Мордобоя уже через пять дней на крупнейшей арене Удийна началось новое событие – Старкс Кулак Грома приступил к прорыву на ступень Небесного Монарха, длительностью почти в два года.

Эльф сидел в центре арены, площадь которой покрывал огромный массив. В сотне специальных участков вокруг находились разложенные заранее ресурсы, среди которых даже нашлось несколько крупных горок Лазурных Кристаллов. Вся энергия и законы в драгоценностях благодаря массиву стекались прямо в центр, насыщая Старкса.

Вокруг всего этого высился гигантский купол, который не смогла бы пробить даже сотня пиковых Священных Лордов. Ну а подпитывал этот барьер огромный кристалл, который могли видеть зрители во время Кулачного Мордобоя.

Но это было не всё. Ведь первым кругом обороны являлся не купол, а почти четыре сотни Священных Лордов, которых Старкс смог собрать для защиты своего прорыва. Около двухсот были его слугами, а остальные – наёмники и даже целые кланы, поколениями занимающиеся охраной.

И стоило всё это в сотни раз больше, чем получил со своих ставок Кай. Поэтому можно было с полной уверенностью сказать, что для становления Небесным Монархом требовалось не только обладать гениальностью, но ещё и колоссальными богатствами. К счастью, Старкс имел и то, и другое.

Сейчас, хоть прорыв и длился уже больше трёх недель, Старкс всё ещё не погрузился в глубокую фазу. По факту процесс только начинался, так что правителю Удийна ещё предстояло погрузиться в глубь себя, после чего он полностью потеряет связь с внешним миром до тех пор, пока не завершит прорыв. И если появится некий достаточно серьёзный фактор, способный повлиять на Старкса, то это помешает прорыву, а значит, убьёт эльфа. Ну а так как он совершал прорыв на ступень Небесного Монарха, то провал Старкса создал бы мощнейший всплеск неконтролируемой энергии и законов, из-за чего случился бы взрыв такой силы, что вмиг уничтожил бы как минимум весь сектор Бойцовских Ям. Однако до глубокой фазы оставалось ещё несколько месяцев, так что о подобном исходе пока никто не волновался.

Впрочем, даже если сейчас что-то побеспокоит Старкса, то это уже окажется очень тревожной новостью для его охраны. И каково же было их удивление, смешанное со страхом, когда это всё-таки случилось.

Старкс внезапно открыл глаза.

На улице стояла глубокая ночь, которая вмиг сменилась днём. Сразу четверть города накрыло невероятно яркой вспышкой и оглушительным взрывом. Затряслась земля.

Когда свет погас, все Священные Лорды, охраняющие Старкса, увидели, что тот закрыл глаза. Его энергия успокоилась, и он продолжил прорыв, словно ничего и не произошло. Вот только не заметить огромную дыру на поверхности арены (массив не повредило), которая уходила под землю на десятки километров, никто из истинных мастеров не мог.

Уже буквально через несколько минут в Удийне начнётся огромный переполох, однако никто так и не узнает, что же потревожило Старкса, заставив его провести такую мощную атаку молнией.


***

Тремя часами ранее.

Дождавшись, пока платформа скроется в тоннеле, Кай вышел из укрытия. Как только он это сделал, несколько оставшихся тварей Глубины сразу заметили его и бросились в атаку. Увы, едва оказавшись на расстоянии пяти метров от мечника, тёмные волки сразу же развеялись. Сила Сосредоточия Инь – способности, полученной Каем от татуировки – оказалась гораздо мощнее тёмного тумана Глубины. Так что парень буквально засосал в неё Инь, находившуюся в телах тварей, уничтожив их.

Кай направился в глубь подземелья. Спустя час он наконец добрался до нужного места – подземной реки. Перепрыгнув её, парень подошёл к проходу, уходящему глубоко вниз. Именно оттуда вырывалась Инь, заполнившая сеть пещер.

В прошлом, когда Кай впервые нашёл это место, спуститься туда он не мог, поскольку его сильно истощил бой, а также постоянная борьба против силы демона. Но сейчас мечник исцелил рану, а его понимание концепции Инь вкупе с Сосредоточием позволяли практически не тратить силы на сопротивление тёмному туману Глубины. Так что сейчас Кай находился в отличной форме, несмотря на закончившийся недавно бой.

Вооружившись Сосредоточием, Кай наконец стал спускаться. Бурный поток вырывающиеся из-под земли Инь больше не страшил его, хоть и представлял из себя некое препятствие. Ведь чем глубже парень оказывался, тем сильнее становилось давление и замедлялось его продвижение. В итоге у него ушло целых два часа, чтобы спуститься всего на полтора километра.

Таким образом, Кай попал в огромную пещеру, в которую, судя по всему, до него практически никто не входил.

Пещеру переполнял тёмный туман, из-за которого видимость здесь была нулевая, и даже при помощи энергетического взгляда Кай мог видеть максимум на три-четыре метра вперёд. Что же касалось ауры, то её мечник и вовсе не мог раскрыть из-за плотности частиц вокруг.

К тому же тут находилось столько Инь, что вокруг сформировалось просто ужасающее давление. Благо Кай наловчился особым образом поглощать и выпускать тёмный туман при помощи Сосредоточия Инь, тем самым формируя вокруг себя некий барьер. Так что давление его не страшило.

Сориентировавшись при помощи потоков тёмного тумана, Кай пошёл вперёд. Парень желал добраться до источника Инь в Глубине, и уже через пятнадцать минут сделал это.

Подойдя к нужному месту как можно ближе, Кай наконец увидел источник, сумевший удивить парня. Им оказалось крупное сердце из черного камня в разорванной груди окаменевшего демона. Точно такого же, который был прикован к пирамиде и ранил Кая.

Сердце монстра было пронзено копьём, и именно из раны мощным потоком вырывалась Инь. Кай дотронулся до оружия, и оно моментально превратилось в пыль. От древнего артефакта не осталось ни следа.

Юноша вновь обратил внимание на сердце демона. Пригнувшись, Кай попытался взять источник Инь, однако у него это не получилось. Под слишком сильным напором тёмный туман вырывался из сердца. Руку мечника буквально отталкивало назад.

Вот только сдаваться Кай не собирался. Такую вещь, способную стать крайне полезным ресурсом, он ни за что не собирался упускать. Поэтому парень ненадолго призадумался, а затем снова начал действовать. Взяв чёрную сферу Сосредоточия в ладонь, он принялся прогонять через неё поток Инь, выходящий из сердца демона, тем самым приближая свою руку к груди монстра.

Однако и этого оказалось недостаточно, поэтому Кай проглотил пару Лазурных Кристаллов, активировал Буйство Жизни, четверо Телесных Врат, а также Предельную Концентрацию. В итоге всё это помогло мечнику добраться до сердца демона. Но, так как просто поместить такую вещь в Пространственное Кольцо Кай не мог, он решил попробовать отправить сердце в Сосредоточие. К его удивлению, сработало.

А в следующий миг тёмная часть Призрачной Татуировки Инь-Ян резко вспыхнула, и левую руку Кая свело от невыносимой боли. Но уже буквально через несколько секунд всё закончилось.


Внимание!

Зафиксировано нестандартное событие…

Обработка данных…

Развитие [Призрачной Татуировки Инь-Ян] увеличено! Прогресс: 25%


Кай сразу же заглянул в Сосредоточие Инь при помощи ауры. Как оказалось, сердце демона восстановилось и более не выпускало Инь. Ибо, если бы это продолжалось, то Сосредоточие моментально оказалось бы переполнено частицами данной концепции. Судя по всему, боль, которую Кай только что испытал, и являлась последствием переполнения Сосредоточия. К счастью, сердце смогло каким-то чудом восстановиться, так что с мечником ничего не случилось.

Сложилась интересная ситуация. Кай знал, что Сосредоточие имеет свой объём, который зависит от глубины его понимания концепции Инь. И хотя после достижения парнем начальной стадии третьего слоя Сосредоточие серьёзно возросло, оно всё равно не могло вместить всю силу демонического сердца. Однако последнее почему-то спокойно там находилось.

Немного поразмышляв, Кай пришёл к выводу, что само сердце демона не занимает места в Сосредоточии, словно находится в ином измерении. Но при этом мечник чувствовал, что теперь может использовать Инь, заточённую в окаменевшем органе. То есть он в любой момент мог высвободить желаемое количество частиц в Сосредоточие, а оттуда в окружающий мир. Это можно было сравнить с огромным кристаллом энергии, который находился бы в Источнике, но при этом не считался его частью.

«Хм. А что насчёт прогресса развития татуировки? Я думал, для его увеличения мне придётся сначала стать пиковым или хотя бы срединным Заклинателем. Но, судя по всему, есть и нестандартные пути, завязанные на усилении Сосредоточия, – рассудил Кай. – Если вспомнить, что у татуировки уже был один процент развития, то значит, сейчас мне дали двадцать четыре процента. Выходит, если я проверну что-то похожее и с Сосредоточием Ян, то получу ещё столько же? Если да, то у меня появится сразу сорок девять процентов, и останется лишь прорваться к ступени Заклинателя, чтобы открыть те две способности, ныне заблокированные».

Тем временем тёмный туман внутри пещеры стал понемногу рассеиваться, и спину Кая внезапно приятно обожгло. Резко обернувшись, парень увидел свет, едва пробивающийся сквозь окружающую тьму. Оттуда исходило ласковое тепло.

«Плотность Инь начала падать, и поэтому я смог увидеть это? – задумался мечник, направившись к свету. Чем ближе к его источнику он оказывался, тем жарче ему становилось. – Это же…»

Кай замер.

Перед ним в воздухе висел излучающий яркий белоснежный свет камень. Однако, приглядевшись, парень понял, что это не просто камень, это тоже сердце. А свет, который оно излучало, показался Каю знакомым.

«Точно… это же Ян, – спокойно констатировал он. – Может ли быть, что это сердце того, кто убил демона? Тьма и Свет. Инь и Ян. Как интересно…»

Присмотревшись внимательнее, Кай увидел, что от светлого сердца исходит семь необычных, похожих на жидкость пучков света разной силы, направленных вверх. Взглянув туда, парень увидел семь небольших ровных отверстий в потолке пещеры, которые, похоже, вели куда-то выше.

Догадка сразу промелькнула в голове Кая. Он понял, что именно здесь берут своё начало все семь скважин, из которых добывают Изумрудную Воду. После этого парень наконец осознал, почему сила этой жидкости показалась ему знакомой. Увы, Кай до сих пор крайне плохо был знаком с концепцией Ян, так что сразу не смог определить сходство.

– Так, получается, это сердце и является источником Изумрудной Воды? – задумался он. – Но почему там, возле скважин, Изумрудная Вода сильно отличается от того, что я вижу сейчас? Здесь просто течёт чистейшая Ян, а там… она словно загрязнена. Вот оно что. Похоже, пока она подымается, успевает порядком запачкаться Инь, из-за чего теряет часть свойств и становиться похожим, но всё же другим ресурсом.

Честно говоря, Кай забрал бы и это сердце, вот только сделать он это не мог. Вокруг сияющего камня находился сложнейший массив. Именно он направлял потоки Ян в скважины, а также выступал в роли защитного барьера. И, судя по тому, что он стоял здесь веками, а окружающая Инь даже не повредила массив, становилось понятно, что сделать это не сможет и Кай.

И даже сама попытка провернуть это была слишком опасной. Ведь учитывая, что этот массив создали на элементе Молнии, а воля внутри него была знакома Каю, то становилось понятно, что любые действия с барьером моментально заметят и пресекут.

Ибо, как понял Кай, создал этот массив не кто иной, как Старкс.

Похоже, когда-то давным-давно этот эльф тоже побывал здесь, а затем создал систему со скважинами. А пережил местную Инь он, видимо, благодаря знаниям концепции Ян и своей силе. Однако, судя по всему, Старкс не горел желанием возвращаться сюда во второй раз.

Увы, заполучить светлое сердце Кай не мог. Но и уйти с пустыми руками не хотел. Парня лишили свободы и использовали как хотели, поэтому пришла его очередь получить компенсацию. Так он считал.

В итоге через пару минут Кай кое-что придумал. Призвав Сосредоточие Ян, он максимально приблизил его к барьеру, а затем попытался активировать способность к поглощению. В тот же миг семь пучков света сменили своё направление. Изогнувшись, они начали указывать на вращающуюся белоснежную сферу. И, к счастью, как Кай и предложил, Ян, исходящая из светлого сердца, игнорировалась массивом Старкса.

Второе Сосредоточие Кая начало заполняться мощнейшей Ян максимального понимания. И хотя это сильно уступало целому сердцу, но тоже было немалой наградой. Так продолжалось несколько минут. Увы, из-за низкого понимания данной концепции мечник обладал небольшим объёмом Сосредоточия Ян, поэтому уже чувствовал, как место внутри подходит к концу.

Процесс сбора практически завершился, как вдруг Кая ослепило и откинуло назад. Всё вокруг поглотил ужасающе громкий звук. От мощи неожиданного удара парень чуть не потерял сознание. Но ему повезло. С помощью воли, которая ещё сильнее закалилась после сражения с Энни, Кай сумел удержаться на грани.

Через тридцать секунд мечник начал приходить в себя. Гул в голове стал утихать, а на его место пришла ужасная боль. Взглянув на левую руку, которая и являлась источником столь неприятного чувства, Кай ничего не увидел.

Лишь через несколько мгновений, когда сознание окончательно прояснилось, парень понял, что руку буквально сожгло. Возле обрубка у плеча всё ещё проскакивали электрические всполохи – остатки законов Молнии, которые пока не давали регенерации Кая начать восстанавливать конечность. Благо при помощи Холода Пустоты – своего сильнейшего на данный момент элемента – парень смог всего за несколько секунд подавить чужую силу в ране, после чего у него начала отрастать новая рука. Сопровождалось это крайне неприятными ощущениями.

Поднявшись, Кай почувствовал запах озона. Взглянув вверх и влево, он увидел огромную оплавленную дыру в потолке пещеры.

"Недооценил ты Старкса, парень, – произнёс Рун’Тан. – Похоже, даже такую лёгкую манипуляцию с его массивом он ощутил. К счастью, ты тот ещё везунчик. Видимо, почти вся мощь его атаки оказалась подавлена, попав в место с такой плотной Инь. До тебя в итоге дошло меньше процента вложенной силы".

«Я понял, – серьёзно кивнул Кай. – Тогда пора уходить отсюда. Всё равно Сосредоточие Ян заполнилось до предела».

Перед тем как направиться к выходу, Кай подошёл к трупу демона. Тщательно осмотрев его, парень понял, что осталось ещё кое-что кроме сердца. Уцелели некоторые кости чудища!

Достав их из-под окаменевшей кожи, которая легко крошилась, Кай сложил явно полезный материал в Кольцо, а затем поднялся. Вспомнив, с какой стороны пришёл, парень наконец зашагал к выходу. Впрочем, возвращаться через подъёмник мечник не собирался.

В конце концов, оказавшись в десяти метрах от тоннеля, который теперь стал виден, так как плотность тёмного тумана упала, Кай вдруг замер. Послышался внезапный шорох и бормотание. Вскоре парень увидел источник этих звуков.

Из прохода вышел ослабленный, покрытый множеством тёмных пятен толстый эльф без руки и с ожогом на лице. Его безумный взгляд буквально впивался в человека.

Перед Каем появился оскалившийся Зиркс.


Глава 15. Бой с Элементалистом.


Зиркс выглядел ужасно. Даже если не учитывать того, что с ним сотворил Смотритель Глубин, он всё равно слабо походил на живого эльфа. Ведь, в отличие от Кая или хотя бы обычных Устойчивых, Зиркс не обладал никакой защитой перед тёмным туманом. Инь, заполнившая подземелье, преодолевала любые техники, если они не относились к другим концепциям, как Ян или Холод Пустоты.

Так что пока Надзиратель спускался сюда, тёмный туман успел насквозь пропитать его тело. Вот почему выбраться отсюда живым Зирксу однозначно не светило. Однако его это не волновало. Он знал, что умрёт, но ему было плевать. Он жаждал лишь одного – убить хоть кого-то из той мерзкой троицы. Желание мести затмило разум эльфа.

Таким образом, когда Зиркс узнал, что первый отряд вернулся без Кая, он сразу всё понял. Надзиратель знал, что мечник – Устойчивый, а также помнил, что парень несколько суток провёл в Глубине после своей первой вылазки. Так что Зиркс моментально понял, что Кай что-то задумал. Он не верил, что тот мог просто погибнуть. Особенно учитывая силу мечника, продемонстрированную им на Кулачном Мордобое. Вот поэтому Зиркс и отправился вниз, наплевав на всё.

И теперь он наконец-то нашёл свою цель.

Из-за тёмного тумана Зиркс серьёзно ослаб, однако это не отменяло того факта, что он всё ещё оставался Элементалистом начальной стадии. Так что недооценивать Надзирателя Кай не смел.

Парень стоял в пятнадцати метрах от эльфа, но это расстояние вмиг оказалось преодолено огромным водяным хлыстом, за мгновение сформировавшимся в руке Зиркса. Этой атакой он хотел располовинить Кая, но в итоге лишь сбил его с ног, отправив куда-то в глубь пещеры.

– Дерьмо! – выругался эльф, увидев, как фигура человека скрылась в клубах тёмного тумана.

Когда Зиркс атаковал, Кай успел среагировать лишь в самый последний момент. Но благодаря Вратам Разума и Предельной Концентрации парень сумел максимально эффективно использовать это мгновение. В итоге он сформировал щит изо льда с нужной стороны, а также послал гравитационную волну, чтобы оттолкнуть хлыст. Вот только, хоть Кай и выжил, легко он явно не отделался.

Предплечье, которое находилось ближе всего к ледяному щиту, буквально сплющило. Удар поломал несколько рёбер, повредил позвоночник. В итоге, когда мечника отшвырнуло, он на секунду оказался парализован и не смог правильно приземлиться. Лицо Кая превратилось в кровавую маску, едва он упал на землю.

Секунду спустя парень наконец поднялся на ноги, чтобы тут же отскочить в сторону. Мимо него на огромной скорости пронеслось вращающееся водяное копьё, способное запросто продырявить Кая. Судя по всему, техника Королевского ранга высокого качества. К счастью, она не нацеливалась точно на Кая, а лишь случайно пролетела рядом. Мечник сразу это понял, как только услышал несколько ударов, раздавшихся в разных местах. По всей вероятности, Зиркс не знал, где его мишень, поэтому атаковал наугад.

Благодаря этому Кай моментально осознал, что окружающий их тёмный туман может стать для него огромным преимуществом. Ведь Зиркс не мог ни сопротивляться Инь, ни ориентироваться в ней. В отличие от мечника, который имел Сосредоточие.

– Мелкая крыса! Хватит прятаться! – выкрикнул эльф.

В тот же миг Зиркс выпустил большую атаку, вложив в неё немало энергии.

Тысячи водяных капель разлетелись вокруг, двигаясь с колоссальной скоростью. Натыкаясь на что-либо, они буквально разбивали это в пыль.

Каю пришлось поспешно укрыться льдом, а также использовать Технику Продвинутого Барьера Искажений. Благодаря им он смог избежать подавляющего большинства атак, однако несколько капель всё же задели Кая, пробив его тело, словно пули. К счастью, ничего критически важного они не повредили, так что парень быстро восстановился.

Однако после этого возникла новая проблема: благодаря каплям Зиркс смог найти Кая.

Эльф сразу бросился в нужную сторону, игнорируя Взмах, Разрушающий Пространство. Одна из сильнейших техник Кая оказалась вмиг разрушена, так и не добравшись до цели. Причиной этого стал энергетический покров Зиркса, не только повышавший характеристики своему владельцу, но и дававший прочнейшую защиту. Чтобы пробить ее, потребовалась бы энергия, обладающая плотностью, сравнимой с плотностью Ки самого Надзирателя.

В прошлом, на Земле, Кай запросто справлялся с защитой тамошних Заклинателей, поскольку его развитие было гораздо качественнее, а значит, его энергия имела достаточную плотность. Но что касается Никрима, то здесь Кай мог пробить энергетический покров максимум Заклинателя срединной стадии. Именно поэтому на Кулачном Мордобое ошейник подавлял этот барьер у бойцов, чтобы все имели шанс нормально сразиться, независимо от ступени.

Однако Зиркс не был рабом. Ошейник не ограничивал его, так что энергетический покров эльфа защищал его как надо. Поэтому Кай и не смог его пробить. Ведь между их ступенями существовала слишком большая разница, даже при учёте великолепного фундамента мечника.

Кай не стоял на месте. Атаковав приближающегося Зиркса, он бросился в сторону, активировав Технику Пяти Невесомых Шагов. Однако даже вместе с ней, с Буйством Жизни и с открытыми Телесными Вратами, кои Кай активировал ещё когда забирал сердце демона, он всё равно не мог превзойти в скорости Элементалиста.

Надзиратель догонял Кая. И лишь тот факт, что парень всё время прятался в тёмном тумане, позволял ему уходить от хлыста.

«Если сравнивать толстяка с тем инсектоидом-Элементалистом, – рассуждал Кай, вспоминая о Лиу, – который был ослаблен Системой и атакой Рун’Тана, то выходит, что Зиркс всё равно слабее. Точнее, таким его сделала Инь, сейчас разрушающая его тело. Таким образом, у меня есть два варианта: попытаться сбежать или измотать его боем. В любом случае эльф и сам умрёт через несколько часов. Но смогу ли я от него уйти? Здесь у меня есть возможность скрываться в тумане, но если поднимемся выше, он моментально догонит меня. К тому же в том тоннеле мне даже негде будет развернуться. Значит, этот вариант отпадает. В таком случае придётся сражаться. Вот только подходить к Зирксу слишком опасно, так что ближний бой невозможен. Что же касается моих дальних атак Золотого ранга, то он легко отражает их, поэтому смысла тратить на них энергию нет. Тогда что у меня остаётся?.. Точно. Холод Пустоты и Инь. Первая моя концепция сейчас сравнима с силой техник низкого качества Королевского ранга. Думаю, ею хоть как-то можно противостоять толстяку. Что же касается Инь, то она тоже может быть полезна. Тёмный туман уже проник в тело эльфа, и будет неплохо, если количество Инь в Зирксе лишь увеличится. Хорошо. Нужно действовать», – мысленно кивнул себе Кай, продолжая убегать от Надзирателя.

Зиркс понял, что больше использовать технику с каплями не выйдет. Точнее, он мог это делать и дальше, вот только подобное быстро бы истощило его, и он остался бы беззащитным. Всё-таки в тёмном тумане техники других элементов сильно подавлялись, и для их поддержки требовалось гораздо больше энергии, чем обычно.

В итоге прошла почти минута. За это время, несколько раз оказавшись критически близко к Надзирателю, мечник сумел определить приблизительную разницу в их силе.

Во-первых, судя по всему, физические параметры Зиркса лишь немного превышали параметры Кая. Но это и не странно, поскольку уже после ступени Закалки Разума развитие тела обычно останавливалось, а у усиления при помощи алхимических препаратов также имелось ограничение. Вот только у эльфа ещё был Большой Энергетический Покров, обретённый им после достижения ступени Элементалиста. Таким образом, параметры Надзирателя увеличивались за счёт его энергии, благодаря чему по характеристикам Зиркс не уступал Каю, который активировал Буйство Жизни и открыл до предела Телесные Врата.

Во-вторых, скорость толстяка однозначно превышала скорость Кая, поскольку техника его движений имела Королевский ранг, а не Золотой, как Техника Пяти Невесомых Шагов. Так что лишь непроницаемый для зрения и даже ауры тёмный туман позволял Каю не быть пойманным.

В-третьих, как Кай уже успел ощутить на себе, получив несколько новых ран, техники Зиркса достигали высокого качества Королевского ранга, а это значило, что эльф обладал полным пониманием Закона Слияния Пути Воды.

Однако оружие Зиркс не использовал. Он атаковал Кая лишь техниками, а это говорило о том, что Надзиратель был воином дальнего и среднего боя, специализирующимся на техниках. Впрочем, это в порядке вещей для эльфов, чья расовая особенность дает им повышенный запас энергии, что позволяет сделать энергию и законы основным орудием. Потому-то среди их расы мало тех, кто действительно использовал меч, копьё или другое оружие. Многие эльфы даже презрительно относились к тем, кто сражался не только при помощи своих сил, но и используя сторонние предметы.

Разве что лук, единственное исключение. Он являлся самым популярным оружием у эльфов. Хотя и тех, кто использовал его, было гораздо меньше, чем самых обычных эльфийских воинов, которые полагались лишь на техники.

Что же касалось Зиркса, то энергии у него было около семи тысяч единиц. Для сравнения, обычный Элементалист-человек начальной стадии в среднем обладал объемом энергии меньшим в полтора раза. А Кай – вообще всего лишь триста шестьюдесятью пятью единицами. И хотя он мог постоянно восстанавливать Ки, делая это гораздо быстрее даже пиковых Элементалистов, парень всё равно уступал Зирксу. Причём серьёзно.

В очередной раз уклонившись от водяного хлыста, который мог растягиваться сколь угодно далеко (пока на это хватало энергии и силы воли), Кай взмахнул рукой. В тот же миг Холод Пустоты, приняв вид ледяных сосулек, отправился в сторону Зиркса.

На этот раз игнорировать атаку Кая эльф не собирался. Осознав, что этот лёд равен по мощи технике Королевского ранга низкого качества, Надзиратель сразу закрылся Техникой Воздушного Щита, тем самым продемонстрировав своё знание Пути Ветра.

В итоге Зиркс запросто отбил атаку мечника, однако при этом потерял почти секунду. А с учётом их скоростей это была серьёзная утрата. Ведь именно благодаря этой оплошности Каю удалось наконец отдалиться от эльфа настолько, что тот теперь не мог отыскать его.

Парень оказался на безопасной дистанции.

Он собирался придумать способ использования Инь для атаки Зиркса, как вдруг услышал какой-то гул. Земля затряслась, а затем Кай почувствовал ветер, которого не могло быть в этой подземной пещере.

В следующую секунду огромный вихрь начал буквально затягивать всё вокруг, игнорируя лишь частицы Инь, воздействовать на которые могли только другие концепции. Изначально Кай почувствовал лишь лёгкое притяжение, однако уже через мгновенье влекущая сила возросла во много раз. Парню даже пришлось создать клинки из Холода Пустоты и вонзить их в землю, чтобы остаться на месте. Казалось, словно мир перевернулся.

Но на этом всё не закончилось. Вихрь Зиркса набирал силу. И когда он наконец достиг своей максимальной мощи, ледяные клинки Кая больше не смогли справляться с нагрузкой. Они начали трескаться.

И как бы Кай ни обновлял лёд или ни использовал силу притяжения Пути Пространства (включая уменьшение собственного веса), ничего поделать с затягиванием он не мог. В конце концов клинки буквально взорвались от нагрузки, и мечник полетел прямо к противнику.

Когда Кай наконец оказался в поле зрения Зиркса, эльф атаковал. Десяток водяных копей полетели в парня. В последний миг тот успел телепортироваться с траектории атаки, перед этим выпустив морозное облако частиц Холода Пустоты. К счастью, задумка Кая сработала: его концепция действительно стала замораживать воду эльфа. Увы, разница в силе элементов была немалой, так что единственное, чего парень сумел добиться – это слегка замедлить водные копья, чего, впрочем, хватило с лихвой для побега.

Оказавшись в стороне, Кай тут же укрылся льдом, на который в следующий миг обрушился толстый водяной хлыст. Удар моментально вбил парня в землю, но, прежде чем превратиться в лепёшку, тот успел снова телепортироваться.

Наличие у противника способности перемещаться сквозь пространство, ещё и так быстро, явилось для Зиркса сюрпризом. Так что к тому моменту, когда созданный им вихрь прекратил своё действие (во многом из-за разрушенной тёмным туманом структуры техники), Кай снова сумел скрыться в непроглядных глубинах пещеры.

– Тварь! – выкрикнул разгневанный эльф.

В действительности он ведь сражался всего лишь со смертным, которого в обычной ситуации мог прихлопнуть, как букашку. Но из-за тёмного тумана, который не только скрывал Кая, но и серьёзно ослаблял атаки эльфа, Зиркс никак не мог завершить этот чёртов бой. Всё это невероятно злило толстяка.

Осознав, что из-за возможности телепортироваться притяжение вихрем Каю не страшно, Зиркс решил повторить масштабную технику с каплями, чтобы найти парня. Однако свою затею воплотить в реальность эльф не успел. Вокруг него вдруг начал вращаться тёмный туман, потоки которого быстро сжимались там, где стоял Надзиратель.

Кай воспользовался подсказкой Зиркса. Увидев воздушный вихрь эльфа, парень решил сделать нечто похожее с концепцией Инь. Высвободив огромное количество тёмного тумана из Сосредоточия, он направил всю эту силу к противнику. Таким образом, неисчислимое количество частиц Инь начало окружать Зиркса, чтобы поглотить его.

Эльф тут же попытался покинуть зону поражения, внутри которой было слишком опасно находиться даже ему, однако оказалось, что область с вращающимся тёмным туманом гораздо больше, чем ожидал Надзиратель.

Будь это техника какого-нибудь обычного элемента, к примеру, Пути Меча, то Зиркс запросто развеял бы её своей подавляющей мощью. Однако сейчас он этого сделать не мог по двум причинам.

Во-первых, воздействовать на Инь в принципе было непросто, поскольку частицы этой концепции по умолчанию разрушали всё на своём пути, в том числе и техники.

Во-вторых, Кай собрал так много тёмного тумана, что его плотность банально нивелировала любые попытки разогнать вихрь. Для этого требовалось либо вложить в атаку огромное (даже для Зиркса) количество энергии, либо обладать законами уровня Идущего по Пути, либо использовать другую концепцию для эффективного противостояния.

В конечном счёте Надзиратель всё же вырвался из ловушки, хотя при этом и подвергся сильному воздействию тёмного тумана. Так что, если ранее Зирксу оставалось жить ещё около суток, то теперь этот срок сократился почти вдвое.

Покинув тёмный вихрь, эльф, чья кожа уже почернела от впитанной Инь, стал блевать отвратительной, вязкой чёрной кровью. После этого Зиркс заозирался.

Почти сразу эльф осознал, что уровень тёмного тумана внутри пещеры кардинально снизился. И причина тому – тот самый вихрь. Именно к нему притягивалась вся окружающая Зиркса Инь. Поэтому, когда толстяк всё осознал, он осознал также, что его цель пропала.

Зиркс стал озираться, но Кая нигде не нашёл. Однако огромный чёрный купол, из вершины которого бил поток тьмы, всё так же продолжал вращаться в центре пещеры, что значило лишь одно – мечник внутри.

Перед Зирксом встала дилемма. Он мог рискнуть и попытаться достать Кая внутри тёмного вихря или же остаться здесь, дожидаясь, пока мечник устанет.

Эльф даже не задумывался. Он бросился внутрь.

К этому моменту тёмный туман успел поразить не только тело Надзирателя, но и его разум, и даже душу. Так что, если в начале боя Зиркс хоть немного задумывался над своими действиями, то сейчас его безумие полностью заглушило голос разума.

Эльф уподобился обычному монстру.

Кай укрывался в центре тёмного вихря. Рядом с парнем находилось Сосредоточие, которое притягивало частицы Инь отовсюду, заставляя их вращаться, прежде чем сфера поглощала их. Ну а так как Сосредоточие имело ограниченный объём, то излишки постоянно приходилось выпускать вверх, после чего этот тёмный туман вновь притягивался, становясь частью растущего вихря.

Сосредоточие Инь, полученное Каем от Призрачной Татуировки Инь-Ян, было воистину удивительной способностью. Ибо заставить прийти в движение такое огромное количество тёмного тумана казалось нереальным. В действительности самостоятельно мечник управлять и десятой частью всего собранного не мог.

Однако не всё было так просто. Для использования Сосредоточия с такой мощью Каю требовалось много энергии, а также высокая концентрация. К счастью, Лазурных Кристаллов, которые можно легко проглотить, у парня хватало. А что касалось сосредоточенности, то в этом ему помогала Предельная Концентрация, Врата Разума и усиленная недавно воля.

Таким образом, дабы поддерживать вихрь, Каю пришлось замереть и полностью сфокусироваться на Сосредоточии. Так продолжалось некоторое время, пока парень вдруг не ощутил, как в его область ворвалась некая фигура, потревожившая один из потоков Инь. Это определённо был Зиркс.

Эльф никак не мог ощутить Кая, но инстинктивно понимал, что человек должен быть где-то в центре. Так что именно туда Надзиратель и направился.

С самого начала боя мечник считал, что у него всё под контролем. Он видел, насколько безумными были глаза Зиркса, а также его поступки (например, спуск в Глубину). Кроме этого, Кай понимал, что в пещере с тёмным туманом имеет огромное преимущество: противник его почти не видит, при этом подвергается постоянному негативному воздействию Инь.

Таким образом, парень считал, что ему нужно лишь держать дистанцию и в конце концов противник погибнет сам. Такой бой даже не беспокоил Кая.

В итоге это и стало его главной ошибкой…

Водяной хлыст в мгновение ока преодолел путь к центру тёмного вихря, мощнейшим ударом обрушившись на парня. От гибели Кая спасло лишь то, что окружающая его Инь серьёзно ослабила технику Зиркса. Но на этом эльф не остановился.

Вбитого в землю человека хлыст крепко обхватил за ногу.

– Сдохни! – безумно заверещал толстяк. – Ха-ха-ха-ха…

Эльф заливисто смеялся, притягивая Кая. Однако, когда хлыст вернулся к Зирксу, тот увидел лишь идеально срезанную ногу, покрытую льдом. Самого же мечника и близко не было.

Со злости Зиркс ударил хлыстом по замороженной конечности, разбив её на множество ледяных осколков. Это привело к тому, что эльф смог увидеть запрятанный внутри ноги Кая шарик чистейшего света – скопление частиц Ян, которые мгновенье спустя лишились вложенной в них воли мечника, а значит, стали нейтральными. Обычно после такого энергия или законы попросту рассеивались и пропадали. То же должно было случиться и с этим скоплением, если бы не одно «но».

Вокруг всё ещё находились потоки плотнейшей Инь, которая имела хорошо известную всем реакцию с Ян. И когда отделявший их друг от друга Холод Пустоты оказался разбит, взаимодействие двух концепций не заставило себя долго ждать.

Раздался оглушительный взрыв. Вспышка яркого света озарила пещеру.

А после этого произошло ещё около десяти аналогичных взрывов, сотрясших всё подземелье. Их отголоски смогли ощутить даже на поверхности в Удийне.

Таким образом почти весь тёмный вихрь оказался уничтожен. Частицы концепции Инь внутри него соприкоснулись с частицами концепции Ян, созданными Каем, что в итоге и привело к таким мощным взрывам.

Однако Зиркс остался жив.

Его с ног до головы покрывала кровь, больше не было второй руки, волос и левого глаза. Но, так или иначе, эльф не погиб, чему поспособствовали два старших духа, относящихся к элементам Воды и Ветра. Именно с ними Зиркс слился за мгновенье до первого взрыва, после чего использовал все свои защитные техники. Таким образом он смог спастись.

Осмотревшись по сторонам (светлое сердце теперь освещало пещеру), благо тёмный туман по большей части уже развеялся, эльф увидел неподвижно сидящую у стены затемнённую фигуру, словно её туда откинуло взрывами.

Зиркс сразу же атаковал. Он не знал, жив ли человек ещё или нет, но испытывать удачу больше не желал.

Рядом с плечом Надзирателя сформировалась сфера воды, из которой ко всё ещё неподвижной фигуре выстрелил толстый хлыст. В мгновение ока голова человека оказалась пробита насквозь.

Зиркс ликовал. Он уже хотел громко рассмеяться, как вдруг на него навалился сильный холод и мощное давление. Его, как Элементалиста, это замедлило лишь на мгновенье, но Каю этого вполне хватило.

Мечник внезапно появился позади Зиркса. Его руки протянулись вперёд. Увы, даже сейчас Кай не мог нанести серьёзного вреда Элементалисту своими обычными атаками, а для использования взрыва Инь и Ян он находился слишком близко. Однако парень и не намеревался атаковать.

Его руки приблизились к голове противника.

Раздался щелчок. На шее эльфа появился ошейник – артефакт-подавитель.

В следующий миг Зиркс сразу несколькими хлыстами ударил себе за спину, но там уже никого не было. Кай исчез.

Когда взрывы закончились, Кай сразу догадался, что эльф не умер, поэтому и создал фигуру изо льда (проверить её нельзя было, так как нельзя было выпустить ауру), которую спрятал на заметном, но затемнённом месте. И когда Зиркс отвлёкся на неё, парень воспользовался моментом, дабы надеть на противника ошейник.

Увы, в полной мере ошейники не действовали на Элементалистов, из-за чего их и не делали рабами. Однако даже такого подавления вкупе с ослаблением от проникшей в тело эльфа Инь хватало, чтобы серьёзно увеличить шансы на победу Кая в прямой схватке.

Таким образом, как только артефакт активировался, Кай снова телепортировался к Зирксу. В руках мечника находилось два ледяных клинка (обычное оружие быстро повредилось и разрушилось бы в Глубине). Но теперь их покрывала не только алая энергия Меча, но ещё и тьма Инь. Две этих силы сплелись воедино.

На самом деле Каю далеко не с первого раза удалось понять, как правильно интегрировать Инь в остальные элементы. Однако в итоге парень выяснил, что Холод Пустоты она разрушает, но зато с энергией и законами Меча может объединяться. Таким образом оружие Кая стало в несколько раз опаснее. Оно не только получило возможность отравлять врага Тьмой, оставляя в его теле Инь, но и обрело усиленные удары. Ибо теперь не только энергия Меча помогала пробить вражескую броню, но и Инь, у которой разрушительный потенциал гораздо выше, помогала этому.

Появившись слева от Зиркса, Кай атаковал. Завязался бой.

В этом сражении парень использовал максимум своих сил. А что касалось эльфа, то его положение было незавидным. У Надзирателя отсутствовали обе руки и глаз, его тело пропитали частицы Инь, а внутренние органы повредили взрывы. А вдобавок ко всему этому на его шее находился артефакт-подавитель, уменьшающий силу Зиркса ещё больше.

В конечном счёте всё это опустило силу эльфа до такого уровня, что Кай смог напрямую с ним сражаться. Зирксу оставалось полагаться лишь на энергию духов и создавать ослабленные версии своих техник.

И хотя Надзиратель обладал действительно немалым их арсеналом, однако без подавляющей силы победить всё равно не мог. Ибо на самом деле Зиркс имел значительно меньше настоящего боевого опыта, нежели Кай. Ведь рос и развивался эльф в постоянной роскоши, удобстве и безопасности. Так что сражаться за свою жизнь или, например, за ресурсы ему никогда не приходилось. Ну и, вдобавок, в данный момент Зиркс находился далеко не в лучшей форме.

Таким образом, всё это и сыграло с ним злую шутку.

Зиркс проигрывал. Ему никак не удавалось задеть вёрткого и полного сил Кая, который осыпал противника атаками, словно градом. К счастью для эльфа, атаки мечника он едва ли ощущал. Его энергетический покров блокировал почти все.

В итоге прошла почти минута, в течение которой Кай постоянно теснил противника. Но вечно продолжаться так не могло, и парень это прекрасно понимал. Поэтому он и вёл Зиркса к нужному месту.

В ключевой момент, увернувшись от очередной ответной атаки, мечник отбросил клинки, а затем метнул эльфу под ноги два небольших шарика, покрытых льдом. И, прежде чем они столкнулись, Кай воспользовался Шагом Смещения и отступил.

Лёд разбился. Столкнулись тёмный шарик и светлый. Раздался взрыв, относительно слабый на фоне прошлых. Но, так или иначе, своего Кай добился: его противника подкинуло в воздух. Дело оставалось за малым.

Серией телепортаций Кай оказался перед Зирксом. В следующий миг нога парня обрушилась на грудь толстяка, направив его в нужную сторону.

Далеко не сразу эльф осознал, что произошло. Опустив голову, он увидел несколько молний, которые с лёгкостью пронзили его грудь, чего Кай никак не мог достичь своими клинками.

Спустя секунду верхняя часть тела Надзирателя превратилась в прах. Барьер Старкса, с которым столкнулся толстяк, почти моментально испепелил эльфа.

Зиркс умер.

Перед глазами уставшего Кая тут же появилось сообщение:


Внимание!

Провалено получение достижения [Преодолевая границы смертного! (2)].

Получено достижение [Почти смог: Элементалист]. Будучи смертным (Закалка Души Создание Источника), вы практически смогли победить Элементалиста начальной стадии своими силами, но в итоге вам помогли. Ваша награда: [Свиток Техники Тела Тьмы] (автоматический выбор).


Глава 16. Священное Королевство Таэль.


Перед Каем появилось небольшое свечение, которое быстро приняло очертания свитка. Когда свет пропал, возле парня оказался полноценный предмет, которой завис прямо в воздухе.

Как и в прошлый раз, когда Кай убил своего первого Заклинателя, так и сейчас он не мог не удивиться. Ведь его награду сюда никто не телепортировал. Не было искажений пространства. Свиток буквально создали на месте из одной лишь энергии и ещё чего-то, что Кай так и не смог опознать. Возможности Системы действительно поражали. Что бы ни скрывалось под этим именем, оно действительно обладало божественным могуществом.

Когда Кай притронулся к свитку, сила, поддерживающая предмет, исчезла. Вещица упала в ладонь парня. Кинув на неё короткий взгляд, он решил, что сейчас не время и не место изучать его, так что спрятал свиток в Пространственное Кольцо.

Закончив с этим, Кай взглянул на останки Зиркса. В прошлом он обязательно сказал бы что-нибудь насмешливое и едкое, что было бы связанно с высказываниями Зиркса во время их знакомства, но сейчас в глазах парня пылал холод. Он победил, а остальное ему было всё равно.

Наклонившись, Кай поднял каким-то чудом уцелевшее Кольцо эльфа. Похоже, из-за того, что артефакт обладал высоким качеством Золотого ранга, а также благодаря энергетическому покрову Надзирателя, который всё же немного сдерживал Тьму. Иначе тёмный туман уже давно разрушил бы этот предмет. Всё-таки частицы Инь, даже не имеющие хозяина, всегда стремились уничтожать всё вокруг. Именно поэтому подземелье постоянно росло, а доспехи и оружие Устойчивых, сделанное из особого материала, приходилось менять примерно раз в два месяца.

Кольцо эльфа Кай положил в карман, решив разобраться с ним позже. Отправить же эту вещицу к себе в Кольцо он не мог и не хотел.

Во-первых, если внутри одного Пространственного Кольца есть другое, то второе будет занимать ровно столько места, сколько сжатого пространства внутри него. Таким образом, в любое Кольцо можно положить только меньшее Кольцо, а пространства внутри артефакта Зиркса было больше, чем в хранилище Кая, которое имело низкое качество Золотого ранга.

Ну а во-вторых, класть повреждённый пространственный артефакт в другой было попросту опасно. Мало того, что Кольцо Зиркса могло в любой момент взорваться, и только оставив его у себя, Кай мог почувствовать это заранее, так ещё и перемещение внутрь другого Кольца могло повредить этот предмет ещё сильнее.

Таким образом, если бы Кай смог поместить артефакт противника к себе в Пространственное Кольцо, а затем тот окончательно разрушился бы, то это породило бы мощное искажение. Такое не только уничтожило бы вещи мечника, но и взорвало его Кольцо вместе с рукой. А этого мечник никак не желал.

Напоследок Кай снова бросил взгляд на то, что осталось от Зиркса.

«Это даже к лучшему, ведь если будет расследование, связанное с атакой Старкса… а я думаю, что оно будет, поскольку дорогостоящие артефакты защиты, способные блокировать Инь, всё же существуют, то сюда явно придёт кто-то высокопоставленный. И тогда подозрения падут не на пропавшего Устойчивого, а на обезумевшего Надзирателя. По крайней мере, в первое время, пока они не поймут, что простой Элементалист никак не мог забрать куда-то сердце демона. Но, думаю, волноваться из-за этого Старкс не будет. Я ведь, наоборот, даже лучше ему делаю. Очищаю Глубину от тёмного тумана. Через пару десятилетий он в конечном счёте растворится полностью, и нужда в Устойчивых или постоянном притоке Смертников пропадёт», – кивнул Кай.

После этого парень оттащил останки Зиркса к тому месту, куда попала атака Старкса, определил нужный угол, и в конце концов сложил всё так, будто тут эльф и умер. И когда его найдут, благо тело Элементалиста само по себе полностью не распадётся так быстро под воздействием Инь, то особо времени разбираться у спустившихся не будет, так как даже самый мощный артефакт защиты нужного типа явно не позволит им тут всё часами исследовать. Всё-таки, хоть сердце демона и находилось теперь у Кая, но огромное количество тёмного тумана всё ещё клубилось в этой пещере, поэтому находиться здесь было слишком опасно. Как минимум тем, кто не обладал возможностью поддерживать долгую защиту, как, например, Старкс, владеющий концепцией Ян. Вот только он сейчас уже начал прорыв на ступень Небесного Монарха, а значит, никак не мог отвлекаться от этого дела ещё где-то полтора-два года. Так что Кай ни о чём не беспокоился.

Бросив последний взгляд на светлое сердце, Кай вспомнил о достижении.

«Выходит, под формулировкой "своими силами" подразумевается энергия и законы, пропитанные моей волей. А из этого следует, что под "чужими силами" или "чьей-то помощью" имеются в виду тоже законы и энергия, но уже подчинённые чужой воле. Тогда всё логично. Всё-таки это барьер Старкса: он состоит из его энергии, законов и воли, – пожал плечами мечник. – Довольно-таки строгое ограничение. Но, с другой стороны, если бы его не было, то при должной смекалке кто угодно смог бы получить достижение, связанное с убийством Элементалиста. Я уже могу придумать как минимум парочку способов. А что уж говорить про тысячелетних мастеров, желающих помочь своим ученикам или детям?.. Нет, – помотал головой Кай, руководствующийся исключительно логикой, пока его эмоции подавлял Холод Пустоты, – настоящее убийство Элементалиста смертным не может достаться так легко. Нужен невероятный талант, чтобы провернуть такое. Я бы не смог убить Зиркса, если бы не этот барьер. Без него я бы тщетно пытался пробить энергетический покров толстяка, пока не выдохся бы первым. Слишком уж много у него энергии».

Честно говоря, изначально Кай и не думал о получении достижения. Это казалось ему нереальным, так что парня заботило лишь собственное выживание. Но в итоге он всё равно получил награду, выполнив упрощённую версию достижения. Поэтому на самом деле мечник был более чем доволен исходом поединка.

После этого Кай наконец покинул пещеру, где осталось светлое сердце, и поднялся обратно к реке. Остановившись у её края, парень замер. Сделал очень глубокий вдох, поглотив огромное количество воздуха (который при приближении к нему очищался от Инь, проходя сквозь отталкивающую перегородку, созданную силой Сосредоточия), а затем прыгнул в воду поглубже.

Здесь было не так много тёмного тумана, так что Кай мог использовать ауру, благодаря которой и ориентировался в пространстве, пока его тело быстро уносило стремительным течением загрязнённой реки. Кроме этого, парень использовал законы Пространства, в частности – Технику Пяти Невесомых Шагов, чтобы маневрировать под водой.

Увы, закалённые лёгкие Кая могли вместить в себя воздуха где-то на час-полтора. Однако парень подумал и об этом, поэтому заранее создал рядом с собой маленький тёмный шарик Пространства Ночи, внутри которого находился дополнительный воздух. Всё же парень не знал, сколько будет находиться под водой. А возможности всплыть у него не было, так как река в основном текла в полностью затопленном тоннеле, и лишь в том перепутье пещер имела берег.

Сам же постоянно находиться внутри Пространства Ночи Кай не мог, так как сфера передвигалась лишь под воздействием ауры парня. А если он лично переносился внутрь Пространства Ночи, его аура скрывалась внутри. Таким образом, если мечник находился в собственном пространственном кармане, то тёмный шарик попросту замирал в определённой точке пространства и не двигался.

Так прошло почти два часа, в течение которых Каю пришлось лишь раз остановиться, войдя в Пространство Ночи, где он отдышался, а затем снова наполнил лёгкие воздухом. После этого парень продолжил движение и уже вскоре увидел слабый свет, льющийся сверху. Судя по всему, Кая принесло либо в другую пещеру с чем-то светящимся, либо на поверхность.

Всплыв, парень понял, что второй вариант верен. Юноша воспользовался Шагом Невесомости и Холодом Пустоты, благодаря чему смог встать на поверхность воды, словно она была твёрдой, и спокойно зашагал к берегу.

Вокруг темнел мёртвый лес, окружённый грязно-серой дымкой. Она походила на туман, каким выглядело скопление частиц Инь, но всё же отличалась. Это была другая сила, и Кай её узнал.

Это был элемент Пути Смерти.

Именно из-за него лес выглядел неживым, и именно из-за него эта река называлась Мёртвой. Да, это была та самая река, о которой Каю и Шаксу некогда рассказал Дигл.

В прошлом, получив в собственность особняк Уруса, Кай первым делом отыскал карту, на которой и увидел Реку Мёртвых, словно появляющуюся из ниоткуда в нескольких десятках километров южнее Удийна. Собственно, сопоставив факты, парень понял, что та река, увиденная им в подземелье, и есть Река Мёртвых.

В то время именно она являлась ключевым моментом в его плане побега, так как вела на поверхность (по какой-то аномальной причине она текла не с гномьих гор, а наоборот, к ним). Мечник мог легко снять ошейники (свой и Шакса с Глефусом), а затем, отправив парней в Пространство Ночи, покинуть Удийн, как сделал это сейчас. Но тогда Каю всё ещё требовался постоянный доступ к Инь, которая была лишь в Глубине, чтобы созерцать её и затем исцелиться от раны, поэтому он и решил подождать.

Так или иначе, Кай очутился на свободе.

– Всё вокруг буквально пропитано законами Смерти, – вслух прокомментировал он, подходя к берегу. – Неужели это всё из-за тёмного тумана, который и загрязняет реку? Может ли быть, что частицы Инь способствуют спонтанному возникновению частиц Смерти? В целом это близкие элементы, так что не удивлюсь, если это окажется правдой. Но если вспомнить, то в Глубине нет и намёка на эту силу. Тогда причина либо в том, что здесь есть свободное пространство для других законов, либо в этих землях присутствует некая аномалия, способствующая появлению частиц Смерти. Всё-таки на континенте таких аномалий огромное множество…

Кай резко оборвал себя. Призвав купленные в Удийне клинки и подпрыгнув, он резко ударил правым мечом по воде у своих ног. В следующий миг оттуда вырвалась чья-то рука, держащая ржавый меч, по которому парень и попал.

Однако напавший оказался довольно сильным, поэтому, поднимаясь из-под воды, он оттолкнул клинок Кая. Мечник в это время как раз находился в воздухе, так что использовал этот толчок себе на пользу и отлетел к берегу, повернувшись во время прыжка лицом к реке.

Оттуда выходил огромный, покрытый гнилой плотью скелет с мечом. В его глазницах клубилась та самая грязно-серая дымка. Кай сразу понял, что она и являлась источником его энергии, благодаря которой у этой нежити – а именно к этой расе относилось существо – работал энергетический покров, позволяющий ему двигаться без большинства мышц. Судя по виду, когда-то это был великан.

Скелет уровня Создания Источника направлялся прямо к Каю, и, глядя на его движения, можно было увидеть лишь одно – желание нежити убить человека. Убить живого.

Вот только умирать Кай отнюдь не собирался. Вытянув руку, он направил её на мертвеца, а затем стал медленно сжимать ладонь, словно что-то в ней держа. В тот же миг вокруг скелета начал появляться Холод Пустоты, который быстро облепил его и в конечном счёте целиком заморозил.

После этого, когда нежить оказалась обездвижена, а её тело попало под мощное давление концепции, сравнимой с силой техники низкого качества Королевского ранга, Кай взмахнул мечом. С его кромки сорвался алый росчерк Техники Высвобождения Клинков.

Атака моментально рассекла скелета по диагонали, и он распался на две части. А в следующее мгновенье рядом с парнем появился тёмный грязно-серый шар, летящий прямо к нему в лицо. Но не успел Кай ничего сделать, как в воздухе вспыхнули ещё две атаки, но отливающих уже зеленоватым блеском.

Одна из них отбила технику мертвеца, а вторая попала прямо в него.

Из черепа нежити торчала стрела.

– И что бы ты без меня делал?! – донёсся окрик Шакса. – Ну нельзя же так! Ты должен был целиться ему в голову. Иначе эти твари не умирают!

Кай посмотрел влево. Оттуда, спускаясь к берегу, к нему направлялись лучник и Глефус. Судя по всему, они обнаружили мечника какой-то техникой.

Ничего не ответив, Кай вернул клинки в Кольцо, а затем подошёл к упокоенному мертвецу. Дымка в глазах нежити исчезала.

Выдернув стрелу, парень пригнулся и стал всматриваться в мертвеца. Но интересовал Кая отнюдь не внешний вид скелета. Ведь на самом деле мечник использовал энергетическое зрение на полную мощь и вглядывался в глубь черепа твари.

«Так, значит, его Источник, меридианы, некие аналоги акупунктурных точек и даже душа находятся в голове. А раз он и так мёртв, то повреждения остальных частей тела не приведут к смерти».

"Ты прав, – заговорил Рун’Тан. – Нежить – удивительные существа. В отличие от нас, их тела основаны на законах Смерти, а не законах Жизни. Но при этом они тоже могут культивировать. А этот, похоже, даже пару техник смог придумать. Одной из них он себя и скрывал перед атакой".

«Погоди. Смог придумать? – без толики удивления, но с интересом спросил Кай. – Я думал, что когда этот великан умер, то под воздействием окружающей среды просто превратился в нежить, а техники у него из прошлой жизни остались. Разве не так?»

"Это распространённое заблуждение, – ответил старик. – На самом деле, если ты умрёшь здесь, то нежитью станет твоё тело. Душа же твоя уйдёт в Мир Мёртвых. Но здесь останется разумная оболочка, поэтому в ней почти сразу появится другая душа, призванная законами мироздания. Она обретёт память прежнего владельца тела, если у того останется целым мозг. Что-то подобное случилось и с тобой, только ты остался человеком. Так что можешь считать это рождением, а не превращением. Превратиться в нежить можно, только пройдя особый ритуал, о котором даже я ничего не знаю, – объяснил Рун’Тан. – Кстати, интересный факт: одной из сильнейших сторон этой расы является то, что после появления нежить сразу обретает понимание всех законов Пути Смерти уровня Слышащего. То есть всех базовых законов. Похоже, что и этот бедняга их обрёл, на основе чего и смог создать новые техники".

«А почему он был здесь? Разве не выгоднее уйти куда-то в другое место? Здесь же ничего нет».

"Ошибаешься. Во-первых, пока есть подпитка в виде энергии Смерти, нежить будет жить… существовать вечно. Ну то есть она не будет стареть и увядать, но физически её можно уничтожить. А во-вторых, примитивная нежить может поглощать энергию души других мертвецов, тем самым развиваясь. И лишь со ступени Заклинателя, обретая полноценный разум, независимый от наличия мозга, они утрачивают эту способность, после чего истинным мастерам этой расы приходится культивировать так же, как и всем остальным".

«Действительно вечно? Ладно, если энергию души могут восстановить за счёт других, но что насчёт Искры Души? В ней ведь прописан максимальный срок жизни, и изменить его можно лишь при достижении нового уровня развития. Неужели у них есть какой-то способ замедлить отсчёт времени в ней, как это можно сделать с Холодом Пустоты?»

"Нет. Такого они не умеют. На такое вообще мало что во вселенной способно. Поэтому, когда приходит срок, их души действительно умирают. Но, как я и сказал, нежить существует вечно, если есть достаточная подпитка. Так что оболочка просто остаётся пустой, и её занимает новая Искра Души, которой мироздание сотворит достаточную порцию энергии души. Так что путь мертвеца продолжится, а новая душа даже может и не понять, что это не её воспоминания. Так бы и ты, наверное, думал, когда переродился, если бы не память о прошлой жизни. Но ты в этом уникальный, а другие Искры – нет".

В ответ Кай кивнул.

– Эй, ты зачем стрелу сломал? – прибегнув к своей дурашливой манере речи, наигранно разгневался Шакс, ибо его стрела целиком состояла из его же тумана. – Что разглядываешь? Думаешь, каким же уродом, наверное, в прошлой жизни был этот мертвяк, из-за чего его и убили… возможно? Согласен, – закивал лучник, хотя ему никто и не ответил, – вряд ли он был красавчиком, как я.

– Пора уходить, – поднявшись и взглянув на Шакса с Глефусом, сказал Кай. – Наша цель – Облачная Обитель. Но чтобы попасть в неё, нам сначала придётся добраться до Священного Королевства Таэль.


***

– Нет, я абсолютно не согласен с твоим планом, – впервые на глазах Кая Шакс говорил действительно серьёзно, а не как обычно. – Ты, конечно, друг мой, умеешь удивлять, но сейчас я лучше не буду рисковать, – после этого лучник взглянул на великана. – Ты уж прости, здоровяк, но аж настолько я тебе пока доверять не могу… Не могу я снова надеть этот проклятый ошейник, чтобы притвориться твоим рабом.

Таков был план Кая. Ещё перед уходом из Удийна он купил там двух рабов – людей. Затем он отпустил бедняг-рыбаков, пускай и ступени Закалки Разума, коих поймали гномы, когда тех вынесло на лодке к берегу коротышек после шторма.

Однако документы собственности, оба ошейника и ключи-артефакты к ним Кай оставил, решив использовать в дальнейшем.

Сейчас их троица находилась в нескольких километрах от многотысячной очереди, выстроившейся к крупному военному гарнизону, расположившемуся на границе земель Старкса и королевства Таэль. Именно здесь им предстояло пройти, чтобы легально попасть в государство эльфов.

Конечно, они могли попытаться обойти пограничный пост, однако ни Кай, ни Шакс, ни Глефус не были глупцами, чтобы делать это. Всё же вдоль границы королевства закопали не один десяток тысяч специальных артефактов, которые генерировали защитное поле, не пропускающее ни одно живое существо. Ну а если находились те, кто мог пробить этот барьер, то из ближайшего гарнизона за ними тут же выдвигалась группа из нескольких десятков Элементалистов, а иногда к ним присоединялись и Священные Лорды. Так что без острой нужды рисковать и обходить пропускной пункт не стоило. Это понимали все.

Но у Кая и Шакса имелась другая проблема – они были людьми. При проверке это могло вызвать подозрения или даже неприятности. Поэтому, чтобы избежать их, Кай решил подстроить всё так, будто они двое якобы рабы Глефуса, что, вероятно, предотвратит нежелательные домыслы у проверки. Ведь свободных людей в этих краях крайне редко видели. Если вообще видели.

Однако Кай с самого начала понимал, что Шакс вряд ли согласится, так что не настаивал. Всё-таки терять свободу, пускай и на время, только недавно её вернув, мало кто захотел бы. К тому же мечник понимал, что никаких оснований доверять Глефусу настолько сильно у Шакса нет и не может быть. Честно говоря, Кай и сам не согласился бы на этот план, если бы не знал, что может в любой момент снять ошейник благодаря своей силе.

– Хорошо, – спокойно ответил Кай лучнику. – Тогда ты можешь проходить проверку сам.

– Рад, что ты всё понимаешь и не настаиваешь, – кивнул Шакс. – Однако в таком случае мне придётся на всякий случай передать своё Кольцо тебе, здоровяк, – обратился он к Глефусу. – Вот только при этом я хочу попросить тебя дать клятву, что вернёшь его и всё, что сейчас внутри. В ответ я готов заплатить тебе. И я сейчас говорю не об оставшихся кристаллах Кая, а о других ресурсах.

Взглянув вниз на лучника, Глефус несколько секунд помолчал, но в итоге ответил:

– Ты же мне не доверяешь… мелкий.

Шакс чуть воздухом не поперхнулся, а Кай даже улыбнулся слегка. Вот только его улыбка была не чета той, что появилась на лице великана. Пожалуй, впервые за их знакомство Глефус показал эмоции. Ведь до этого его лицо было словно камень и двигалось, лишь когда он говорил. А делал великан это нечасто.

– Вообще… – взял слово Кай, прежде чем Шакс начал говорить в своей причудливой манере. А именно это он, вероятно, и сделал бы, вместо того чтобы показать негодование. – Я подозреваю, они и Кольца Глефуса проверят, так что если среди них найдётся твоё, то, думаю, ты понимаешь, что может произойти с твоими вещами, – сказал мечник, подразумевая артефакты, которые лучнику передал его клан. Ведь там было полно того, что очень редко даже в этом мире.

– И что же ты предлагаешь?

– Я могу их понести, – ответил Кай.

– Как? – удивился Шакс. – Ты же будешь притворяться рабом.

– Да, буду. Но это не значит, что я ничего не могу, – сказал Кай, а затем сформировал у себя на ладони чёрную бусинку Пространства Ночи.

Глаза как Шакса, так и Глефуса расширились до предела. Они не могли поверить в увиденное.

– Он не настоящий? – сразу спросил удивлённый, но сохранивший обычное выражение лица Глефус, указывая на ошейник, надетый на Кая.

– Настоящий, – пожал тот плечами. – Если хочешь, можешь лично проверить. Ключ-то у тебя.

А тем временем Шакс негромко смеялся. Лишь через минуту он успокоился.

– Я вспомнил один твой бой. Когда ты сошёлся с Шин Си. Все тогда подумали, что ошейник, который ты снял, был обычным утяжелителем. Таким пользуются многие. Но, похоже, мы глубоко ошибались, – улыбнулся лучник. – Теперь понятно, почему ты так доверяешь здоровяку и даже не просишь его дать клятву, что он освободит нас. Ясно… Но даже так я уже решил, что не буду притворяться рабом. Однако если ты поможешь мне пронести Кольцо, то я буду очень благодарен! Вот только, хоть я тебе и доверяю, но это не совсем мои вещи. Это собственность клана, и в первую очередь я должен думать о нём. Поэтому, извини, но мне придётся попросить тебя дать клятву.

– Я не против, – кивнул Кай. На самом деле и Глефус был не против (хотя их гордость, как настоящих воинов, дача системных клятв несколько уязвляла), просто мечнику было легче пронести через проверку Кольцо в Пространстве Ночи, так как его, раба, почти не должны были проверять. Благо все в этом мире (теперь кроме Шакса и Глефуса) считали, что использовать энергию в подавляющем ошейнике могут только Элементалисты или мастера более высоких ступеней.

Таким образом, Кай дал клятву, после чего отправил оба Кольца (своё и Шакса) в Пространство Ночи, а затем проглотил его, закрепив в желудке при помощи ауры. Следом парень плотно покрыл чёрную бусинку частицами Холода Пустоты, который, как оказалось, являлся отличным изолятором, благодаря чему не пропускал даже пространственных колебаний, которые непременно появлялись рядом с Кольцами и чем-то подобным Пространству Ночи. Так что теперь при проверке никто не сможет раскрыть наличие тайника у Кая.

Закончив, парень начал втыкать особые иголки прямо себе в лицо.

– Давно я этого не делал, – произнёс он.

Впервые за долгое время Кай снова использовал Технику Поддельного Лица, выученную ещё у старика Джонго. Парень знал, что сейчас, после победы в Кулачном Мордобое, он стал слишком узнаваемой личностью, поэтому и решил сменить внешность. И именно эта техника подходила ему лучше всего, поскольку, в отличие от обычных, полагалась больше на физиологические процессы, чем на энергию. Последняя здесь играла лишь роль инструмента, но в итоге в лице её не оставалось, поэтому узнать, что Кай изменил лицо, было практически невозможно.

Изначально по плану Кай должен был изменить лицо и Шаксу, но раз тот решил проходить границу не как раб, то в этом отпадала нужда. Так что, закончив технику и вынув иглы, парень сообщил, что можно идти.

Вскоре они прибыли к гигантской очереди, в которой провели почти сутки. Но в конце концов троица добралась до нужного места.

Их троих, а также ещё где-то пятнадцать представителей разных рас окружили эльфийские воины ступени Заклинателя. После этого всех разделили, оставив лишь рабов с их хозяевами, а затем направили внутрь на проверку.

– Вы, – эльф указал сначала на Глефуса и Кая, а затем на одну из дверей, – идёте туда.

Великан и человек подчинились, и в итоге попали в кабинет к одному из проверяющих, где находилось ещё около пяти стражей-Заклинателей. Однако на них Кай даже не посмотрел. Всё его внимание оказалось сконцентрировано на эльфе, сидящем за столом.

Это был Элементалист конечной стадии, обладающий невероятным фундаментом. Качество его развития, которое Кай смог увидеть благодаря энергетическому зрению, потрясало. Однозначно гений, который уступил бы только кому-то такому, как Цзян Дао. Такой мастер однозначно не мог и не должен был заниматься простой проверкой тех, кто пересекал границу. Каю не верилось в это. Ибо, находясь на службе королевства, такой гений мог запросто получить высокую должность где-то в столице. Однако он сидел здесь. И сейчас почему-то именно он выступал проверяющим Глефуса и его раба.

Увы, Кай не знал, что значок на груди мундира эльфа – знак королевского следователя высочайшего ранга, который каким-то чудом оказался в этом гарнизоне.

– Итак, давайте поговорим, – глубоким голосом произнёс он. Мужчина положил локти на стол и, сложив ладони лодочкой перед лицом, улыбнулся. – Глефус ди Сантос Но'Ритм. Что изгнанный наследник могущественнейшей семьи Республики Титран делает в нашем тихом захолустье?

Кай вдруг почувствовал напряжение.


Глава 17. Следователь.


Как только следователь задал свой вопрос, Глефус резко переменился. Изменилось его выражение лица, поза, осанка и даже взгляд. Перед Каем теперь стоял уже не тот простой молчаливый великан. Нет.

Теперь перед ним находился настоящий аристократ.

Сделав несколько плавных шагов к столу эльфа, Глефус вальяжно занял единственное свободное кресло в кабинете и откинулся на его спинку, закинув ногу на ногу. И, судя по тому, что никто из стражей даже на сантиметр не сдвинулся, чего-то подобного они ожидали.

– Могу ли я знать, с кем мне предстоит вести диалог? – манера речи великана разительно отличалась от прежней. Больше не было коротких и простых фраз. Лишь пафос и бесконечная самоуверенность.

– Маркс Сайрон, следователь седьмого ранга Священного Королевства Таэль, – назвался Элементалист. – Временно… – задумался он на краткий миг, – дислоцируюсь в данном гарнизоне.

На лице Глефуса появилась лёгкая ухмылка, после чего он кивнул.

– Итак, вы ответите на мой вопрос? – произнёс эльф.

– А должен? – изогнул бровь Глефус, а затем ладонью уложил свои недлинные волосы назад, закрепив их энергией.

– Только если хотите спокойно пересечь границу, – улыбнулся в ответ Маркс.

– Что ж, похоже, вы плохо следите за новостями. Ибо именно я занял третье место в Кулачном Мордобое Удийна, – сообщил великан.

Элементалист на секунду замер, но затем расслабленно откинулся на спинку кресла и сцепил руки за головой.

«Один-ноль», – подумал он.

– Вот оно как. Теперь понятно, куда вас изгнали, – попытался надавить на больное Маркс, однако Глефуса это абсолютно никак не задело. Выражение лица великана не изменилось. Эльфу это не понравилось, но своё негодование он умело скрыл. – И для чего же вы хотите попасть в наше королевство?

Великан с ответом не замедлил:

– Облачная Обитель, – не видел он смысла скрывать правду.

– Вот как. Но вы не похожи на того, кто обладает меткой Облачного Вестника, – констатировал Маркс.

– С моим талантом не составит труда получить её, – отрезал Глефус.

На самом деле великан только недавно узнал об Облачных Вестниках, метках достойных и испытании. Ведь он был родом из Республики Титран, где мало кто знал об Облачной Обители, поскольку там имелся её аналог – Горная Обитель, куда и стремились все великаны. Однако там были совсем иные условия для вступления, поэтому Каю и пришлось обратиться к Диглу.

Но зато Глефус смог поведать мечнику о том, что существовало ещё одно похожее место – Морская Обитель, принадлежащая сильфам. Как в Горную попадали лишь великаны, так и в Морскую отправлялись только сильфы.

Но Облачная Обитель отличалась. Во-первых, она являлась крупнейшей и самой старой. А во-вторых, туда принимали не только эльфов, но и представителей всех других рас континента.

– Не спорю. Вот только в этом году все желающие уже сделали это, а места в их группах сопровождения уже давно заняты. Вам придётся ждать целый год. Однако выход есть…

Глефус не ответил, но продолжал смотреть на собеседника. Своим молчанием он как бы вынуждал эльфа говорить дальше, но при этом не показывал открытой заинтересованности темой.

«Всё равно. Он не отказал, так что приму это за победу. Один-один», – мысленно усмехнулся Маркс.

– Вам нужно будет всего лишь принять нашу помощь в восстановлении своей чести и имени аристократа, и в таком случае уже через три недели, когда метки достойных активируются, вы будете направляться к порталу для Испытания с одним из избранных. Я вам это гарантирую.

Элементалист считал, что буквально поймал Золотую Рыбку, с помощью которой мог бы быстро взлететь по карьерной лестнице и, возможно, даже получить должность начальника департамента. Однако его желаниям не было суждено сбыться.

– Не интересует, – резко ответил Глефус. – Мою честь аристократа могу запятнать только я сам. И если же такое когда-нибудь произойдёт, то и исправлять ситуацию придётся мне самому. Ну а на родину я возвращаться не планирую.

«Два-один, – мысленно скривился Маркс. Он-то надеялся, что Глефус горит жаждой мести за то, как с ним поступили, однако великан оказался не так прост, как предполагал следователь. – Я недооценил его. Значит, или он понял мои намерения, или действительно не собирается возвращаться в республику. Хотя, если вспомнить повадки его расы, то в последнее слабо верится».

Разговор продолжился. Ещё несколько минут эльф пытался уговорить великана сотрудничать, однако Глефус остался непреклонен. Он стоял на своей позиции до конца, каждый раз находя аргументы для ответа.

«Девять-семь. Хм, похоже, я теряю хватку. Сказывается недостаток общения в последние десятилетия… Жаль, что у меня так мало информации. По официальной версии этого парня изгнали за убийство отца с помощью яда, но что там на самом деле произошло, мне неизвестно. Конечно, понятно, что это, вероятно, банальная подстава, так как наследник и глава одной из семей Клана Но’Ритм – лакомая цель, но, чую, есть в этом деле и второе дно. Был бы тут Дэниел, который курирует разведку в республике, я бы точно нашёл что-то, чем можно было бы надавить на парня. Но сейчас у меня руки связаны. Силу тоже не применишь, так как его аура уже попала в базу через артефакт наблюдения. А он хоть и изгнанный, но всё ещё аристократ, и, главное – гений. Поэтому даже попытка задержать Глефуса здесь, чтобы разобраться в его деле, может выйти мне боком. Противников и просто недоброжелателей у меня всё же хватает. Ладно…»

– Что ж, раз так, более не буду вас задерживать. Сейчас я проведу стандартную процедуру проверки, после чего вы спокойно сможете покинуть гарнизон уже на стороне королевства Таэль, – демонстрируя любезную улыбку, произнёс Маркс. – Для начала мне нужно ваше Кольцо. Я при вас, а также при свидетелях и под запись специального артефакта проверю его содержимое. Но для этого вы должны снять духовную метку.

Глефус спокойно кивнул, а затем положил на стол Пространственное Кольцо, полученное им от Кая в Удийне. После этого артефакт, на котором уже не было метки, взял Маркс и, не надевая, принялся выкладывать его содержимое.

Среди вещей великана оказались: глефа пикового качества Золотого ранга, набор дорогих целительных препаратов, несколько наборов запасной одежды низкого качества Золотого ранга, артефакт-карта, одноразовый защитный артефакт, несколько дешёвых Пространственных Колец Серебряного ранга и восемь тысяч Лазурных Кристаллов (а выдал им Кай по двадцать тысяч).

Когда Элементалист убедился, что больше ничего в Кольцах (включая дешёвые) нет, он положил артефакт обратно, подвинув его к Глефусу.

– Любая сумма Лазурных Кристаллов, превышающая тысячу, облагается налогом в семь процентов. Но так как вы аристократ*, то обязаны уплатить лишь три процента от общей суммы. Всё это вы можете проверить…

(*Прим. автора: статус аристократа нельзя потерять. А изгнание означает лишь запрет на возвращение в семью, утрату имущества, а также титула).

– Я прекрасно знаю Датлийский договор четырёх стран, – перебил собеседника великан.

– Вот и отлично. В таком случае, когда мы закончим, вас проведут в казначейство гарнизона, где вы должны будете оплатить десять кристаллов за проход границы, пятьдесят за раба, ещё двадцать пять за метку, которую я на него поставлю, и двести сорок как налог на проносимую сумму. Итого – триста двадцать пять кристаллов.

Говоря это, эльф записывал всё на специальный лист, используя для формирования букв и слов свою энергию, которая также являлась и подписью Элементалиста. А с учётом её плотности, а также материала, из которого была сделана бумага, продержится эта запись не одно тысячелетие.

– Вот, – протянул Маркс бумагу.

Тем временем Глефус надел Кольцо обратно и вернул в него все свои разложенные на столе предметы. После этого великан взял лист.

– Что ж, так как я не чувствую от вас никаких других пространственных колебаний, кроме этого Кольца, мы можем перейти к проверке вашего раба. Пускай подойдёт, – сказал Элементалист, и Кай подчинился, приблизившись к столу. – Человек? – удивился Маркс, увидев скрытое под капюшоном лицо мечника, а значит, и системную надпись расы. – Зачем вам человек, да ещё и смертный?

– На это я не должен отвечать.

В ответ эльф лишь пожал плечами, сконцентрировавшись полностью на Кае. Спустя несколько секунд следователь кивнул – никаких пространственных искажений возле человека он не обнаружил.

Холод Пустоты отлично справился со своей задачей. А что касалось Кольца Зиркса, то его Кай обследовал заранее, и, осознав, что починить артефакт не выйдет, просто перенёс все вещи Надзирателя в своё Кольцо, а чужое уничтожил.

Вслед за этим Элементалист проверил ошейник, убедившись в его работе.

– Вы отключили физический подавитель? – уточнил Маркс, так как обычно от ошейников исходили пространственные колебания, поскольку именно этот элемент использовался для ограничения силы тела. Чаще всего физический подавитель у рабов отключали на время работы, или, например, для боёв в ошейниках, таких, как Кулачный Мордобой.

– Да. Имею право.

– Конечно, – усмехнулся эльф. – Теперь я должен нанести метку на вашего раба. Хотя в базе он не числится как преступник, но сделать это я обязан.

Глефус ничего не ответил, и Элементалист начал действовать. Он надел на лоб человека специальный артефакт в виде обруча, который плотно сжался вокруг головы парня. Затем эльф приложил ладонь к крупной красной полусфере, прикреплённой к артефакту, и та засветилась.

Артефакт активировался.

В тот же миг Кай ощутил, как чужая энергия и законы проникают ему в голову, прямо в мозг, где эта сила быстро сформировала крайне сложный многоуровневый узор, превратившись в полноценную технику. Единственное, чем она отличалась от обычных способностей воина, так это тем, что не имела хозяина. Маркс убрал свою волю из техники (она же не бесконечная, чтобы на рабов её тратить), оставив её нейтральной. Из-за этого метка должна была в три раза быстрее развеяться, однако, учитывая плотность и качество силы Элементалиста, пропадёт она как минимум через тысячелетие. А столько ни один Заклинатель не проживёт (максимальная ступень для раба). Ведь даже на пиковой стадии они живут до семисот лет, и лишь некоторые крайне могущественные личности способны дожить до восьмисот.

Метка, которую Маркс поставил на Кая, на самом деле являлась особой версией отслеживающей техники. Она активировалась лишь в том случае, если раб оказывался без ошейника, и начинала постоянно посылать особый сигнал, который могли уловить специальные артефакты, имеющиеся у стражи во всех городах королевства Таэль, царства гномов и Сильфгарда (страны сильфов).

Ну а если хозяин захочет освободить раба, то ему придётся посетить специального государственного сотрудника, который удалит метку.

Делалось же это всё для того, чтобы предупредить возвращение в королевство проданных в рабство преступников. Ведь если их поймали и не казнили, а, например, отправили на продажу в Удийн, то там их могли выкупить их подельники, а затем вернуть в Таэль, где выпустили бы на свободу.

В таком случае можно было бы подумать о разрушении метки, вот только сделать это было не так просто, если вообще возможно. Эта техника имела пиковое качество Королевского ранга, а, значит, для её разрушения требовалась сила аналогичного уровня. Вот только метка находилась в голове раба, поэтому и атаковать требовалось именно голову.

Конечно, существовали различные мастера, обладающие очень аккуратными, но при этом мощными способами воздействия на другие техники. Такие способности обычно использовались для взлома Пространственных Колец, разрушения защитных или сигнальных массивов и прочего. Однако в случае с меткой раба применить это было невозможно, так как любое, даже крошечное, воздействие на технику Маркса привело бы к её самоуничтожению. Проще говоря, произошёл бы мощный взрыв.

Вот почему даже попытка взломать метку грозила смертью.

Ещё рабы могли попытаться подчинить себе энергию в этой технике, раз в ней не было ничьей воли. Однако, чтобы сделать это, требовалось сначала притянуть эту технику к Источнику, а затем поглотить, после чего энергия станет принадлежать рабу. Вот только при любом сдвиге техники она тут же взорвалась бы, что делало и этот вариант невозможным.

Таким образом, единственным действительно действенным способом стереть метку было обратиться к специальным мастерам, знающим ключ, который деактивировал бы ее. Естественно, если раб не являлся преступником, которых запрещалось освобождать в принципе. Однако даже такие мастера были скованы множеством клятв и духовных контрактов, которые запрещали им разглашать тайну ключа.

Ну а что касалось того факта, что рабы-преступники могли быть выкуплены своими же товарищами и освободиться, но не возвращаться в Таэль, то королевству было плевать. Во-первых, они продавали далеко не всех. А во-вторых, освободившимся преступникам с метками оставалось лишь жить в Удийне, либо же отправиться в глубь пустыни, где находились города Великого Картеля. Ибо все три соседних государства (Таэль, Сильфгард и гномье царство Дард) имели общую систему и делились информацией о преступниках.

В конечном счёте всё это делало систему меток практически идеальной. Почему практически? А потому что в ней не учитывался тот факт, что раб мог обладать способностью управлять любой энергией, не имеющей хозяина. И ему при этом не требовалось сначала поглощать её.

А именно этим умением и обладал Кай, из-за чего и решил притвориться рабом Глефуса. Всё-таки парень заранее всё разузнал, поэтому метка не стала для него сюрпризом.

– На этом всё, – эльф снял с Кая обруч, взглянув на Глефуса. – Вы теперь официально можете пройти на территорию королевства. Конечно, когда оплатите налог и все расходы. И помните, моё предложение всё ещё в силе. Я здесь буду ещё месяц, а затем вернусь в столицу. Там в любой момент вы можете обратиться в департамент расследований и попросить найти меня.

– Я запомню, – оборачиваясь к двери, кинул напоследок великан.

После этого Глефус и Кай вышли из кабинета. Их провели в казначейство, где великан за всё рассчитался, и оба воина наконец покинули гарнизон, оказавшись в королевстве Таэль.


***

Спустя минуту после того, как Глефус и его раб покинули кабинет эльфа, мужчина встал, закончив заполнять отчёт о проверке и пропуске.

– Все вышли, – скомандовал он стражникам. – Ко мне никого не впускать.

Заклинатели поклонились, а затем один за другим покинули кабинет. Через несколько секунд, перестав пялиться в дверь, Маркс призвал из Кольца ярчайший Лазурный Кристалл, содержащий энергию десяти, который сразу же проглотил.

– Минимум пятьдесят проверок в день, да, капитан? – ухмыльнувшись, посмотрел он в потолок, вспомнив своего начальника.

Мало кто знал (включая даже командующего гарнизоном), но сюда Маркс Сайрон, королевский следователь высочайшего ранга, прибыл не ради какого-нибудь расследования или поиска преступника. Нет. На самом деле его сюда послали в качестве наказания за крупный провал в предыдущем деле, на которое эльф потратил почти пять лет.

Поэтому на три месяца ему приказали стать обычным офицером гарнизона в этой далёкой глуши и заниматься проверкой проходящих через границу. В действительности Марксу даже запретили использовать свой жетон следователя, однако уведомить об этом запрете ещё хоть кого-то, кроме самого Элементалиста, забыли, чем эльф и воспользовался. Благо здесь, с его статусом следователя седьмого ранга и члена одной из аристократических семей, никто не мог приказывать Марксу, так что он полностью использовал своё высокое положение.

Впрочем, обязательное задание в пятьдесят проверок каждый день мужчине всё-таки пришлось выполнять, так как ослушание в данном пункте было легко проверить. А понижения, которым грозил провал последнего задания (но в итоге всё обошлось лишь наказанием), Маркс никак не хотел.

Вот почему эльфу после нанесения каждой четвёртой метки на рабов приходилось поглощать Лазурный Кристалл. Всё-таки любая техника пикового качества Королевского ранга, даже если для её создания использовался артефакт, требовала немалого количества энергии.

Сняв на всякий случай жетон, Маркс воспользовался артефактом связи, встроенным в его именное кольцо следователя.

– Нотрикс, зайди ко мне. Сейчас же, – приказал он.

Спустя две минуты в кабинет Маркса вошёл молодой коротковолосый улыбчивый эльф с веснушками на лице.

– Вызывали, босс? – отдав честь, спросил парень, который лишь недавно стал Элементалистом и пока находился только на начальной стадии.

– Ещё раз назовёшь меня боссом, и твоя послеакадемическая практика закончится сейчас же, – грозно взглянул на парня следователь. – А теперь внимательно слушай. У меня есть для тебя задание. Вот кристалл. Там я Волей Мастера заключил своё воспоминание об одном парне. Это молодой великан. Пиковый Заклинатель, и даже больший гений, чем я или ты. Он аристократ, так что трогать его не смей. А ещё у него есть странный раб, смертный-человек. В общем, мне нужно, чтобы ты следил за этим великаном. Твоя главная задача – всегда знать, где он находится, и передавать эту информацию мне! Но только не через кольцо. Поэтому используй этот артефакт, – Маркс призвал на стол небольшой амулет Королевского ранга. – Если ты потеряешь Глефуса – так его зовут, – то считай, что следователем тебе никогда не стать.

– Это преступник? Вы подозреваете его в чём-то? Что, если он попадёт в опасную ситуацию? – Нотрикс, чьи глаза моментально загорелись интересом, завалил начальника вопросами.

– Нет, он не преступник. И он нужен мне живым. Можно сказать, это мой счастливый билет в высшую лигу… – улыбнулся Маркс. – Ну а для тебя это возможность существенно сократить обязательную стажировку в департаменте и поскорее получить первый ранг. Всё, можешь выполнять. Этот великан, вероятно, только покинул гарнизон, ступив на территорию нашего королевства, так что можешь сильно не спешить, но и не медли.

– Есть! – буквально выкрикнул заинтригованный Элементалист, больше похожий на энергичного ребёнка.


***

– Наконец-то, – выдохнул Глефус, как только они отдалились от гарнизона на несколько десятков километров, а затем свернули с дороги в лес.

Теперь великан выглядел, как и прежде. Пропала надменность с лица, исчезла хитринка во взгляде, волосы вновь вернулись в прежнее положение. Также изменилась и походка. Из плавной и грациозной она вновь стала сдержанной и практичной. Такой, что позволяла в любой момент принять боевую стойку и вступить в сражение.

– Что с тобой? – спросил Кай, отменив технику и вернув себе прежнюю внешность.

Великан посмотрел на мечника, но не спешил с ответом. Его лицо снова было абсолютно каменным.

– Я ненавижу это. Мою расу больше интересует власть. Многие великаны-аристократы забыли о настоящем пути развития, – как и прежде, Глефус вновь заговорил простыми короткими фразами. – Они полагаются только на наследие. Но они не вносят ничего взамен. У них нет пути. Его заменила гордыня. Мне вечно приходилось притворяться. Эти манеры – это не путь воина. Это не то мастерство. Но в разговоре с такими, – здоровяк кивнул в сторону гарнизона, намекая на Маркса, – приходится играть по их правилам. Иначе проиграешь. Вот почему я должен развиваться дальше. Только так им придется играть по моим. По правилам силы.

– Я понимаю тебя, Глефус, – произнёс Кай. – И, как я и обещал, ты продолжишь своё развитие… Мы продолжим. Осталось лишь попасть в Облачную Обитель, а с этим, будь уверен, я справлюсь.

На этом разговор закончился. Воины разбили небольшой лагерь и стали ждать.

Ждать Шакса.

В конечном счёте они дождались его. Вот только на это ушло аж два дня.

– Вы не поверите, как же я рад вас видеть! – воскликнул Шакс, отыскав парочку. Ему, как лучнику и наследнику Клана Яркой Луны, чьей специализаций являлся сбор информации, не составило труда выследить товарищей.

– Почему ты задержался? – спокойно спросил Кай.

– Да, дерьмо, потому что! – зло выругался парень. – Какое же скотское у них отношение к людям! Сраные расисты! Меня сначала подвинули в очереди, заставив ждать ещё несколько часов, а затем вообще отправили в темницу ни за что ни про что! Сказали, чтобы ждал окончания выяснения моей личности. Мол, откуда здесь человек-Заклинатель, да ещё и с таким хорошим фундаментом?! Неужто злодей какой-то?! После этого меня кучу раз допрашивали, хорошо хоть, без использования силы, ну и в итоге всё-таки пропустили, когда поняли, что я был в десятке на Кулачном Мордобое, и получили из Удийна информацию обо мне. Вот только даже после эти мрази от меня не отстали. Они забрали одиннадцать тысяч Лазурных Кристаллов, которые остались у меня, и сказали, что никаких кристаллов у меня не было, да и быть не может. Я же человек! Ну а на мои угрозы о суде только рассмеялись, сказав, что он доступен лишь гражданам Таэля, которые могут быть только эльфами, а ещё аристократам и почётным гостям. И напоследок ещё и добавили, что я должен быть благодарен, что они не конфисковали всё остальное. А то мало ли, может, там всё краденое?!

Всё это Шакс рассказал в своей обычной дурашливой манере. Всё-таки он был не абы кем, а наследником сильнейшего клана Плато Поднебесья, так что в действительности являлся холодным и расчётливым человеком. Задеть Шакса было по-настоящему непросто, и сейчас он лишь играл на публику, объясняя ситуацию.

– Лучше бы согласился на его план, – произнёс Глефус, кивнув на Кая.

– Возможно. Но зато у меня метки нет.

– Какой метки? – слегка улыбнувшись, мечник откинул капюшон.

– Как ты?.. – изумился Шакс, увидев чистый лоб Кая. Разумеется, метка находилась внутри головы, но она проецировалась в виде символа на лоб раба, чтобы было проще найти его в толпе. – А впрочем, не отвечай. Я уже устал удивляться, – махнул рукой лучник, а затем замер.

Шакс нахмурился, после чего посмотрел куда-то вправо. Повглядовавшись в гущу леса несколько секунд, он повернулся обратно.

– Что там? – насторожились Кай и Глефус.

– Показалось, – как ни в чём не бывало ответил Шакс. – Лучше скажите, что мы теперь будем делать?


***

Кай, Шакс и Глефус уже второй день направлялись на восток. Их целью был Дардин – крупнейший многомиллионный город в этой области. Там обитали аж семь аристократических семей, в каждой из которых насчитывалось не менее двух Священных Лордов, а также полноценная секта, во главе которой также стоял воин этой ступени. Таким образом, здесь троица собиралась искать тех, кто получил метку от Облачного Вестника, чтобы с их помощью попасть в Обитель.

Двигались воины не пешком, а с помощью одного из артефактов Шакса – Летающей Лодки. Вот только здесь она могла летать только в метре над землёй. Всё-таки в этом мире было слишком много энергии, из-за чего даже самый мощный летающий корабль Плато Поднебесья требовал неимоверного количества энергии. Собственно, именно по этой причине в мире Никрим никто не использовал летающий транспорт.

Это касалось в том числе и монстров с крыльями. Ведь если приручить с помощью особых ошейников наземных развитых животных ещё было возможно, то с птицами выше уровня Закалки Сенсорных Органов такое не выходило (а те, кто послабее, просто не смогли бы поднять взрослого воина). Уж слишком свободолюбивыми они были, поэтому, если понимали, что их хотят подчинить и использовать, то даже не пытались взлететь. Впрочем, некоторые всё же взлетали, чтобы в самой высокой точке полёта внезапно сложить крылья и разбиться вместе с пленителем.

Таким образом, летать здесь могли только Небесные Монархи. Всем остальным попросту не хватало для этого энергии, сколь хороши бы в законах Воздуха или Пространства они ни были. Разве что пиковые Священные Лорды могли просто парить, используя редкие артефакты.

Вот поэтому лодка Шакса могла лишь левитировать в метре над землёй. Однако даже так она развивала огромную скорость, из-за чего шестидневная дорога обещала занять в два раза меньше времени. Конечно, если без остановок. И хотя никому из троицы они не требовались, в какой-то момент остановиться им всё же пришлось.

Ибо путь воинам преградили местные разбойники.


Глава 18. Банда Серых.


Банда Серых, как её прозвали местные, уже более девяти лет разбойничала рядом с границей и в округе Дардина. Однако отличало эту преступную организацию от многих других (которые в итоге ликвидировали эльфийские правоохранители) то, что Серые действовали предельно аккуратно и старались практически не трогать местных или важных личностей. Такой подход избавлял их от излишнего внимания стражей королевства, у которых и без того хватало дел.

Вот почему Серые смогли просуществовать так долго. И вот почему молодой Нофус, лишь недавно достигший уровня Создания Источника, вступил в банду. Парень не хотел связываться ни с аристократами, ни с военными. Ну а так как множество его знакомых уже были членами Банды Серых, то и он решил присоединиться к ним.

– Так, а сколько тебе лет, говоришь? – спросил один из разбойников, глядя на Нофуса. – Повышаю!

– Сорок восемь, – ответил парень. Ему хоть и стукнуло почти пятьдесят, но благодаря тому, что воины ступени Закалки Души, достигшие последнего уровня, жили в среднем до двухсот пятидесяти лет, выглядел эльф как обычный двадцатилетний парень. – Поддерживаю! – добавил он.

Сидя в шатре, спрятанном глубоко в лесах, шестеро Серых играли в довольно сложную карточную игру, имеющую огромное количество карт и, соответственно, комбинаций. Для обычного смертного такая забава была бы чересчур сложной, приходилось бы постоянно обращаться к книге с правилами. Однако для воинов, прошедших полную Закалку Разума, не составляло труда запомнить все правила, карты и комбинации, просчитывая ходы наперёд и следя за действиями соперников. Так что для разбойников эта игра казалась не сложнее покера. Ну и, конечно же, играли они на деньги.

– О! Так ты ещё довольно молодой, Нофукс, – прокомментировал ещё один эльф. – Неужели планируешь прорваться к ступени Заклинателя?

– Вообще-то я Нофус, – поправил его парень. – Да, мечтаю об этом! Возможно, мне даже когда-нибудь удастся стать одним из лидеров банды!

На самом деле, при такой скорости развития Нофуса нельзя было назвать гением, однако он оставался талантом, кои даже среди эльфов встречались редко. Приблизительно один на несколько тысяч, примером чего как раз и служили члены Банды Серых. Ведь даже если взять тех эльфов, которые сейчас сидели рядом с новичком, то почти все из них являлись воинами ступени Закалки Души, которым было почти под сотню или даже перевалило за нее. Таким образом, никому из них более не светило продолжить своё развитие, дабы стать истинным мастером.

В целом, даже в таком крупном городе, как Дардин, где проживало почти десять миллионов эльфов и представителей других рас, насчитывалось не более пары тысяч Заклинателей, около сотни Элементалистов и всего тринадцать Священных Лордов. Таким образом, даже достижение первой ступени истинного мастерства было великим событием для подавляющего большинства подданных королевства Таэль. Всё-таки, хоть эльфы могли и поголовно использовать внутреннюю энергию с десяти лет, это вовсе не означало, что они имели достаточный талант для достижения хотя бы ступени Закалки Разума. Нофус мечтал достигнуть ступени Заклинателя и был невероятно счастлив, что имел достаточный талант, чтобы осуществить свою мечту.

– Хм, – нахмурился самый старший из Серых в шатре. – Так, выходит, ты из восточных будешь? Или из Удийна?

По давней традиции в честь одного из спасителей эльфийской расы детям-эльфам в Таэле давали имена, оканчивающиеся на "кс", дабы таким образом благословить их. И хотя, конечно, существовали те, кто игнорировал древнюю легенду, называя детей по-другому, подавляющее большинство жителей всё же придерживалось этой традиции.

Однако в период великих войн между всеми расами небольшая часть Таэля далеко на востоке оказалась захвачена дорганами и находилась под их властью почти десять веков. За это время на тех землях культура эльфов частично изменилась, и следовать традиции там почти перестали. То же самое касалось и Удийна, в котором большинством жителей (не считая рабов) были всё же эльфами.

Таким образом, на эльфов, чьи имена заканчивались не на "кс", их собратья по расе смотрели косо. Из-за самых разных предрассудков они считали их другими.

– Мой прадед жил когда-то на востоке, – внутренне сжавшись, ответил молодой Нофус.

– Ясно… – раздражённо протянул воин, вынудив новичка насторожиться. Однако больше ничего эльф сказать не успел – в шатёр вбежал один из дежурных.

– Есть цель! – с ходу выпалил уже немолодой эльф уровня Открытия Акупунктурных Точек, обратив на себя всеобщее внимание. – Короче, к Дардину движется какая-то хрень. Типа крупной лодки с закрытым верхом, но она парит над землёй. Короче, артефакт какой-то. Но это не главное. Главное то, что поисковой артефакт третьего лидера смог засечь просто нереальное количество энергии внутри этой лодки! Типа там её реально дохренища! Лодка движется быстро, но если успеем до завтра добраться до второй стоянки, то, короче, перехватим её! Вы, типа, шарите, какой куш мы урвём, когда накроем её? Там тупо каждому хватит! – заулыбался эльф. – Короче, все наши уже на пути, так что идём сейчас. Лидер сказал, что, короче, у нас пара минут на сборы. Типа, реально времени нема.

В шатре раздался радостный гул. Все предвкушали предстоящее дело.

– А кто внутри? – робко спросил Нофус.

– Чё?! – резко развернулся уже почти вышедший из шатра дежурный. – А! Понял! Там, короче, судя по всему, два Заклинателя: один пиковый, а второй начальный, и ещё какой-то тип с таким же уровнем, как и у тебя. Создание Источника, короче. Но ты не волнуйся, малой, на дело идут все лидеры нашего крыла и их помощники! А это шесть начальных, четверо срединных, двое конечных и один пиковый Заклинатель. Ну и нас, Закалки Души, около трёхсот тел с боевыми артефактами. Так что ты не парься. Всё будет на мази. Ты, главное, артефакт разума напялить не забудь, а то вообще потеряешься, когда старшие врубят Волю Мастера. Всё. Пора!


***

Летающую лодку окружили. Прорываться на полном ходу не было смысла из-за расположенных на дороге артефактов-ловушек, поэтому Каю, Шаксу и Глефусу пришлось остановиться.

– Эй, ублюдки, вы нас слышите?! – усилив голос энергией, выкрикнул лидер четвёртого отряда. – Если хотите убраться отсюда живыми, то выходите из лодки по одному, снимайте Пространственные Кольца и всё ценное, после чего можете проваливать. Ну это, конечно, если не хотите, чтобы мы вас порешили.

В толпе из около трёх сотен разбойников раздались смешки.

– Даю минуту. Если не сдадитесь, мы атакуем. Второго шанса не будет.

Через несколько секунд из лодки вышел Шакс. Делал он это медленно и спокойно, словно никто ему не угрожал. Когда парень показался перед бандитами, те даже не успели удивиться тому, что их жертва – человек, ибо первым их чувством стало недоумение.

Шакс расслабленно стоял на носу лодки, с презрением глядя на разбойников сверху вниз.

– Они мои. Не вмешивайтесь, – бросил он Каю и Глефусу слегка раздражённым голосом.

Его сначала задержали на границе, а теперь и вовсе пытались ограбить. Лучнику было плевать на расизм пограничников и желание Серых его обокрасть. Однако он очень не любил, когда кто-то попусту тратил его время. Особенно когда дело касалось чего-то серьёзного, как, например, скорого испытания в Облачную Обитель.

В следующий миг Шакс сделал шаг – и моментально очутился рядом с лидером четвёртого отряда, Заклинателем срединной стадии. Кинжал парня теперь торчал в груди эльфа, который так и не успел понять, что же произошло. Лишь после этого опомнились остальные Серые.

С криками эльфы атаковали. Ближайшие ударили по Шаксу техниками, ничуть не заботясь о теле погибшего товарища. Увы, задеть лучника никому из них было не суждено.

Тело Шакса внезапно лопнуло, взорвавшись туманом, который в мгновение ока поглотил всю округу. Туман оказался настолько плотным, что стоящие близко друг к другу почти три сотни разбойников практически потеряли своих соседей из виду. К тому же эта техника Шакса подавляла ауры воинов, из-за чего они не могли сориентироваться.

А затем начался кошмар. Крики боли, а следом и ужаса раздавались один за другим. Разбойники не понимали, что происходит, пока и до них не добирались кинжалы Шакса.

Однако долго так продолжаться не могло. Поэтому уже через несколько секунд раздался мощный удар, заставивший землю вздрогнуть, а туман частично развеяться. Вслед за этим поднялся сильный ветер, разметавший большую часть тумана и открывший происходящее.

Среди трёх сотен Серых бегало несколько десятков клонов Шакса, которые успешно расправлялись с бойцами ступени Закалки Души. Когда Заклинатели увидели это, они впали в ярость. Первыми атаковали два воина конечной стадии, которые и создали недавний удар по земле, а также ветер.

Быстро определив, где же оригинал, а им оказался неподвижно стоящий всё там же, на носу лодки, Шакс, пара Заклинателей атаковала. Первый, который использовал элемент Земли, бросился вперёд, а второй, владеющий Путём Ветра, атаковал техникой с расстояния.

Спустя полторы секунды пиковая атака Золотого ранга и враг-Заклинатель были уже практически возле Шакса, как вдруг лучник открыл глаза.

Слияние со средним Духом Стрелы и средним Духом Тумана завершилось!

Шакс моментально преобразился, однако заметить это противники уже не успевали. Скорость лучника выросла в разы.

«Техника Скорости Разящей Стрелы», – мысленно произнёс он название техники движений, прежде чем исчезнуть.

В следующий миг направляющийся к лодке Заклинатель отлетел в сторону, словно на полном ходу столкнувшись с неостановимым тараном, а воздушная техника его товарища оказалась разрушена градом зелёных вспышек. Вслед за этим такие же вспышки превратили в решето грудь второго Заклинателя конечной стадии, после чего за его спиной появился Шакс.

Не считая Кая и Глефуса, лишь один воин увидел, что произошло. Лидер первого отряда – единственный среди присутствующих Серых пиковый Заклинатель. Он-то и смог заметить, как тело Шакса превратилось в сноп ярких зелёных стрел, которые сначала разбили технику, нацеленную на лучника, а затем и того, кто её создал. Лишь после, когда стрелы, движущиеся с невероятной скоростью, оказались за спиной убитого разбойника, они моментально слились воедино, чтобы затем превратиться обратно в Шакса.

Собственно, техника движений парня предназначалась не только для увеличения скорости, но и для атаки. Однако у неё имелись и недостатки. Во-первых, пока Шакс находился в форме стрел, он не мог изменить траекторию полёта. А во-вторых, после возвращения в прежний облик лучник должен был подождать несколько секунд, прежде чем снова использовать технику. Именно поэтому у Шакса имелась ещё одна техника движений, которая пассивно его ускоряла, однако она сильно уступала в скорости первой.

Едва Шакс вернул себе человеческий облик, рядом с ним оказался пиковый Заклинатель, приготовившийся к атаке. Его огромный боевой топор опустился на голову не успевшего среагировать лучника, но тело парня превратилось в туман.

«Он действительно думает, что стрелок сразу пойдёт сражаться вблизи?» – усмехнувшись, подумал настоящий Шакс, который всё так же продолжал стоять на носу летающей лодки, находясь в невидимости.

Следовало отдать пиковому Заклинателю должное: на выстрел Шакса он среагировать сумел. Взмахнув топором, он выпустил технику, которая больше походила на бесформенную волну бушующей энергии. Ею воин отразил крайне мощную атаку лучника (впрочем, они у них все такие), вот только это его и отвлекло.

Мужчина не обратил внимание, что туман, в который превратился убитый им клон, остался на месте. И когда эльф отвлёкся, это скопление вновь превратилось в Шакса, чьи клинки и пронзили бедро Заклинателя.

Лидер первого отряда зарычал от боли, но вместо того чтобы разрубить клона вновь, отскочил в сторону, в последний миг избежав встречи с ещё двумя стрелами. Вот только он не знал, что этот дубликат Шакса сильно отличался от остальных. Ибо это была не просто мощная оболочка из тумана, которая могла лишь двигаться и наносить физические атаки. Это был настоящий двойник, которым лучник, в отличие от остальных, действующих согласно заранее заложенной программе, управлял лично.

Но главной особенностью этого создания являлось то, что оно было практически полностью идентично оригинальному Шаксу. Оно имело такие же физические характеристики и подпитывалось напрямую от оригинала (в отличие от других клонов, которые имели строго заданное количество энергии). Поэтому двойник также преобразился после того, как Шакс слился с двумя духами. Таким образом, пока округу укрывал туман, который выступал в роли проводника, этот клон продолжал получать энергию и законы от лучника.

Ну а самое главное – двойник мог становиться туманом, благодаря чему обладал способностью мгновенно перемещаться в этой среде, словно телепортируясь сквозь пространство. Увы, сам Шакс использовать эту способность не мог, так как его реальное тело без повреждений не могло трансформироваться в туман, а значит, и перемещаться таким образом. Слишком уж несовершенной являлась техника Золотого ранга. Вот будь она Королевского, то таких проблем не возникло бы, однако Шакс ещё не постиг ни одного Закона Слияния, так что об этом ранге пока рано было говорить.

Таким образом, атакуя пикового Заклинателя стрелами и продолжая натиск двойником, Шакс заставил сильнейшего из противников полностью уйти в оборону.

Тем временем пришёл в себя отлетевший к лесу Заклинатель конечной стадии. Окинув взглядом поле боя, мужчина пришёл к неутешительному выводу.

Их теснили.

Всего один человек, жалкий Заклинатель начальной стадии, запросто противостоял трём сотням воинов, среди которых было тринадцать истинных мастеров. Впрочем, уже одиннадцать.

Изначально разбойники посчитали, что наткнулись на лёгкую добычу. Странная лодка не несла на себе герба какого-либо из аристократических родов, знака секты или символа военных. К тому же внутри, согласно артефакту, находилось всего трое воинов, ни один из которых не имел метки почётного гостя. Таким образом, всё буквально кричало о том, что это обычные, пускай и богатые путники, на которых властям Таэля плевать. Вот только кто же знал, что все трое – чудовищные гении, способные сражаться с таким числом противников?

Воин взревел. Призвав законы и энергию Пути Земли, он обрушил кулаки на дорогу. В тот же миг из нее взметнулись каменные столбы, одновременно во множестве мест, пронзившие дюжину обычных клонов. Вслед за этим эльф создал ещё одну технику.

– Несокрушимое Каменное Облачение! – выкрикнул он, и его тело покрылось одеянием из прочнейших спрессованных камней, укреплённых энергией и законами.

Собственно, именно это и уберегло воина от сбившей его с ног стрелы. А в следующий момент эльф лишился глаза. Второй Идеальный Туманный Двойник – а именно так называлась эта техника – вонзил кинжал в крохотную щель каменного шлема. Увы, в последнюю секунду эльф успел перехватить руку клона, благодаря чему и выжил. Отбросив противника, разбойник с рёвом подорвался, чтобы в следующую секунду ощутить ужасную боль в левом предплечье.

Взглянув на него, мужчина увидел застрявшую в каменном доспехе стрелу, которая пронзила несколько сантиметров брони.

– Дерьмо! – выругался он. Таким темпами Шакс пробьёт его защиту.

В следующее мгновенье Заклинателю пришлось снова уворачиваться, избегая техники, созданной двойником.

Мало кто знал, но Шакс был, пожалуй, единственным в Клане Яркой Луны, способным использовать сразу пятерых Идеальных Туманных Двойников. Конечно, любой Элементалист мог создать их десятки, вот только контролировать их всех одновременно не смог бы. Не с такой точностью и скоростью. Однако Шакс контролировал, и причина тому была лишь одна: его способность проявления души – Множественные Потоки Сознания. Благодаря ей лучник мог буквально делить свой разум на несколько частей, каждая из которых действовала автономно и одновременно с остальными. Таким образом Шакс мог размышлять сразу о шести задачах (пока что это был его предел).

Тем временем, выбравшись на верхушку лодки, Кай наблюдал за происходящим. А происходили вокруг весьма интересные вещи.

Во-первых, Шаксу действительно удавалось сдерживать и даже подавлять двух сильнейших противников благодаря комбинации: двойник-лучник и двойник-убийца (с кинжалами). Что-то подобное когда-то в прошлом пришлось испытать и Каю, когда он встретился с младшим братом Шакса, Ноксом. И тогда мечник действительно не мог ничего противопоставить этой тактике. Слишком уж слаженно действовал Нокс со своим двойником, из-за чего Кай даже ответить нормально не мог.

Во-вторых, повсюду бегали десятки обычных клонов и ещё два Идеальных Туманных Двойника, которые буквально вырезали бойцов ступени Закалки Души. Конечно, тем пытались помочь Заклинатели начальной и срединной стадий, однако ими занимался уже сам Шакс, по одному выцеливая эльфов.

Вдобавок важную роль играл тот факт, что практически все в Банде Серых, как и полагается эльфам, больше специализировались на дальнем бое. И когда в толпе таких воинов появлялись юркие убийцы с кинжалами, то участь разбойников оказывалась предрешена. Они не только не успевали защищаться от атак, но и убивали своих же, пытаясь попасть по противнику.

Но не только это позволяло Шаксу доминировать над бандитами. Было три причины: техники парня обладали более высоким качеством (да, существовал условный уровень, например, пикового качества. Однако любые техники одного качества, под которым подразумевался уровень законов, всё равно разнились в качестве структуры), сам Шакс имел гораздо больше боевого опыта, ну и, в конце концов, он обладал лучшим пониманием законов, близким к идеальному.

Однако даже при всём этом Шакс не имел бы возможности победить три сотни противников, а особенно тринадцать Заклинателей, так как у него банально закончилась бы энергия, если бы не две вещи. Парень слился с двумя средними духами, которые серьёзно увеличили его запас сил, а также получал постоянную энергетическую подпитку от летающей лодки. Именно поэтому он ни разу и не слез с неё.

Благодаря энергетическому зрению Кай мог понять, что стандартный запас Ки Шакса составляет где-то тысячу четыреста десять единиц. Но при использовании двух средних духов это значение моментально возрастало до пяти тысяч ста семидесяти.

Для сравнения, противники Шакса, качество культивации которых было на уровне Александра Уайта и других сильнейших земных воинов, использующих запретную алхимию, обладали следующими средними значениями энергии: около тысячи пятидесяти у начальных Заклинателей, где-то тысяча шестьсот у тех, кто достиг срединной стадии, две тысячи сто у конечной стадии и около двух тысяч шестисот у пикового Заклинателя. Но при этом следовало учитывать, что из-за своей расовой особенности эльфы обладали в полтора раза большим Источником, чем остальные расы. Так что для лучшего понимания стоило знать, что в обычном состоянии тот же Глефус (пиковая стадия) имел где-то две тысячи четыреста единиц энергии, а Кай и вовсе всего триста шестьдесят пять.

Но кроме показателя количества Ки также нужно было помнить и о её качестве. Плотность внутренней энергии разнилась у всех воинов и зависела не только от уровня развития, но и от качества фундамента. А это, в свою очередь, напрямую влияло на прочность энергетического покрова, пробить который могла лишь энергия с равной или более высокой плотностью.

У Шакса этот показатель превышал плотность энергии Заклинателей конечной стадии и лишь немного не дотягивал до уровня пикового. Вот почему он сумел без проблем пробить защиту противников. Впрочем, всё это относилось только к разбойникам Банды Серых, которые обладали посредственным фундаментом. Так что, встреть Шакс воина с аналогичным своему фундаментом или даже чуть похуже, но находящегося на более высокой стадии, то лучник вряд ли смог бы легко ранить такого оппонента.

А вот что касалось Кая, то его плотность энергии едва дотягивала до уровня Заклинателей срединной стадии. Вероятно, шестерых воинов начальной стадии или пару срединной мечник победил бы (и то лишь благодаря Холоду Пустоты), однако, чтобы справиться хотя бы с одним истинным мастером следующего уровня Каю пришлось бы приложить все силы. А уж о победе над пиковым Заклинателем и говорить не стоило. И это всё при условии, что у противников посредственный фундамент. Иначе, встреть Кай даже не гения, а просто талантливого воина срединной стадии Заклинателя, то уже стоял бы вопрос не о победе, а о банальном выживании.

Таким образом, Кай в очередной раз убедился, что ему нужно как можно скорее стать истинным мастером. Ибо, будь он здесь один, то ни за что не смог бы справиться с таким количеством Заклинателей, как сейчас успешно делал Шакс.

Кай наконец осознал это. Он вспомнил, что попытка победить кого-то, кто имеет более высокую ступень – на самом деле что-то из разряда фантастики. Просто Кай слишком привык к последним событиям. Он легко побеждал земных мастеров с никчёмным качеством развития или просто избивал Заклинателей в ошейниках, полагаясь на свою линию крови. Однако это были неполноценные бои, что Каю и требовалось понять.

Теперь же он покинул песочницу, и в большом мире его сила в действительности не была так велика, как могло показаться. Вот что Кай сегодня осознал…

Внезапно слева что-то ярко вспыхнуло. Бой длился всего секунд тридцать, и кто-то наконец-то догадался атаковать саму лодку. Увы, на пути у чьей-то техники моментально образовалась стена изо льда. Холод Пустоты мгновенно остановил атаку. Ну а так как сила этой концепции у Кая равнялась низкому качеству Королевского ранга, о том, что кто-то сможет пробить такую защиту, мечник не беспокоился.

– Я думаю, пора заканчивать, – обратился Кай к Шаксу. – К ним могут подойти союзники, так что извини, но я вмешаюсь.

Лучник ничего не ответил, а уже через пару секунд над полем боя пошел алый снег. Техника Кровавого Снегопада, которая относилась к низкому качеству Королевского ранга из-за нынешней силы Холода Пустоты, слитой с законами Пути Меча. Её, а ещё Технику Шага Сквозь Снега Кай придумал, когда мороз захватил его душу, что дало ему кратковременно просветление, связанной с данной концепцией.

Когда кровавые снежинки приблизились к земле, началась бойня. Прикасаясь к эльфам, они высвобождали свою силу, рассекая всё вокруг себя, а затем замораживая. Каждая несла в себе мощь, достаточную, чтобы сделать Заклинателя начальной стадии инвалидом. Посему обычные бойцы ступени Закалки Души не имели ни малейшего шанса противостоять технике Королевского ранга.

Очень быстро на поле боя остались лишь одни Заклинатели, с которыми постепенно справился уже в одиночку Шакс. В итоге через две минуты из разбойничьей банды в живых не осталось никого…

Лучник наконец отменил слияние с духами и разорвал связь с летающей лодкой, которая подпитывала его всё это время. Спрыгнув на заледенелую землю, парень направился к телам Заклинателей, пока его клоны собирали добычу с остальных тел. Но внезапно Шакс замер.

Резко повернув голову вправо, он призвал лук и создал из тумана стрелу. Выпущенный снаряд вмиг пробил толстый ствол дерева. уронив его. В тот же миг оттуда выскочил испуганный до ужаса молодой эльф, который, зацепившись за корягу, повалился на землю, скрывшись в овраге.

– Пожалуйста, умоляю, не надо! – принялся просить Нофус. – Я даже не пытался на вас напасть. Я хотел отговорить их, я вам не враг! Прошу! На самом деле я внук главы банды. Он очень влиятелен в Дардине! Если вы помилуете меня, он сделает всё, что вы захотите! – буквально взвыл парень.

Нофус говорил правду. Он действительно был внуком главы Серых. Вот только большую часть жизни он провёл с матерью, которая постоянно оберегала его. Так что, хотя парень и родился довольно талантливым, вырос он крайне трусливым. Его слабохарактерность доходила до абсурда, поэтому почти за полвека своей жизни Нофус не то что никого не убил, но даже никогда никого не ранил!

Однако после смерти матери парень уехал в Дардин, где о его существовании и узнал глава Банды Серых, его дед. Тот действительно оценил талант внука, поэтому решил помочь парню закалить характер, для чего и заставил его принять участие в разбойных нападениях. Вот только кто же знал, что первое же дело парня закончится тем, что он будет на коленях просить о помиловании у своих же жертв?

К этому момент Шакс уже стоял возле эльфа. Увы, мольбу парнишки он не слушал. Лучник уже занёс руку с кинжалом.

Его клинок вдруг остановился прямо возле головы эльфа. Руку Шакса схватил подоспевший Кай, чья воля, близкая к Воле Мастера, позволила ему понять, что паренёк не врёт.

– Успокойся, – обратился Кай к лучнику. – Бой закончился. Выйди из ража. Этот парень может быть нам полезным.

Шакс медленно повернул голову к другу. Увидев знакомое лицо, замер. Его взгляд начал проясняться. Кинжал вернулся в Пространственное Кольцо.

– Ты лучше скажи, у тебя есть что-нибудь крайне убойное, на всякий случай? – кивнул Кай на Кольцо лучника.

– Конечно же есть, дружище, – расплылся в улыбке Шакс, наконец пришедший в себя. – Есть там одна штука, которая пострашнее пиковых техник Королевского ранга, но при этом для её использования не нужно знания законов. Лишь энергия. Очень много энергии.

– То что нужно. Хорошо, тогда об энергии не волнуйся, – слегка улыбнулся Кай, только что придумавший, как им поскорее узнать, кто в Дардине получил метку Облачного Вестника.


Глава 19. Время духовных контрактов.


В трущобах рядом с портом Дардина в одну из однотипных построек вошло четверо воинов. Их окружали десятки других бойцов, преимущественно на уровне Создания Источника, но имелось здесь и около тридцати Заклинателей, среди которых было даже шестеро пиковых.

Окружившие гостей эльфы грозно смотрели на четверку, но делать ничего не спешили. В конце концов четверо воинов поднялись на второй этаж, попав в уютный кабинет. Внутри их встретил хмурый старый эльф – Элементалист начальной стадии.

– Отпустите Нофуса и проваливайте. Так уж и быть, я прощу вас, – процедил главарь Банды Серых.

На внука мужчина строил большие планы, даже несмотря на его слабохарактерность. Так что терять паренька Сатрокс не желал. Нофус обладал немалым талантом по меркам большинства жителей Таэля. И хотя он не был гением, возможность стать Элементалистом у парня всё же имелась.

– Ну нет, старик. Мы тут не просто погулять вышли, – дерзко ответил Шакс, который стоял позади Нофуса, слегка приобняв парня. Рука лучника лежала на груди эльфа так, что он мог в любой момент пронзить сердце своего заложника.

– Мерзкие люди… – прошипел Сатрокс.

– Сказал главарь разбойников, – усмехнулся Шакс. – В общем, вот наши требования. Во-первых, ты не нападёшь на нас и не позволишь сделать это своим людям. Ни сейчас, ни когда мы будем уходить. И мстить тоже не будешь. Ни напрямую, ни косвенно. Во-вторых, ты поделишься с нами кое-какой информацией. Ну а если ты её не знаешь, то начнёшь поиски. В свою очередь мы отдадим тебе этого мальчика-зайчика в целости и сохранности. Ну как, согласен?

– Забавно, – презрительно усмехнувшись, хмыкнул Элементалист. – Берёте меня на слабо?.. Ну и какая же информация вам нужна?

– Мы хотим знать, кто в городе в этом году получил метки от Облачного Вестника, – ответил Шакс.

– Малец, ты хоть понимаешь, какая это опасная информация? Всплыви она где-то, и аристократы тебя ни за что не отпустят живым. Как и меня. А вычислить источник им будет легко, уж поверь мне.

– Не бойся. Распространять её мы не собираемся.

– И зачем же вам это знать?

– Не твоё дело. Так ты согласен?

– Я знаю не все имена, но могу сообщить много деталей.

– Если они нас устроят, то ладно. В ином случае тебе придётся помогать в сборе дополнительной информации.

– Что крайне нелегко. Если не невозможно. Лезть в дела аристократов слишком опасно. Но я согласен. Итак… контракт? – спросил старик.

– Верно, – кивнул Шакс, а затем бросил скрученный лист золотистой бумаги.

Это была Бумага Духовных Оков. Прописав на ней условия, а затем расписавшись при помощи отпечатка воли и достаточного количества энергии, воины заключали так называемый духовный контракт. Он накладывал особую атакующую технику на души подписавших бумагу, которая активировалась в случае невыполнения или нарушения условий, указанных в контракте. С другой стороны, если условия выполнялись, техника спадала.

Это был аналог системной клятвы, созданный на основе Пути Души. У него был плюс: подписать один духовный контракт могла сразу целая группа воинов. Но имелся и минус: при наличии особых ресурсов и довольно могущественного Мастера Души можно было избавиться от духовных оков, не выполняя нужные условия. Впрочем, позволить себе такое могли лишь Небесные Монархи. Да и слишком рискованно. Ведь одно неверное действие – и воин мог моментально умереть или вообще превратиться в обычного смертного без возможности культивировать, что в большинстве своём ещё хуже.

Так или иначе, духовные контракты чаще использовались для закрепления договоров, нежели системная клятва. Как истинные мастера, так и смертные воины довольно сильно её недолюбливали, поскольку невыполнение такой клятвы несло за собой не простую смерть, а полное уничтожение Искры Души, что лишало возможности перерождения.

Конечно, считалось, что Искра – неуязвимая субстанция и ни одна сила не способна даже повредить ей. Однако это не касалось Системы, которая в Ойкумене расценивалась как одна из основных сил мироздания. И подтверждал это тот факт, что если наблюдать за смертью воина, нарушившего системную клятву, то ощутить его Искру никак не удавалось. Как и не получалось ощутить появления специфических законов, связанных с формированием незримых врат Мира Мертвых, которые обычно затягивали в себя лишившуюся оболочки Искру.

Прочитав все условия духовного контракта, мужчина кивнул.

– Хорошо.

После этого он влил свою волю и энергию в лист, а затем в нужном месте написал своё имя. Договор наконец был подписан и будет действовать теперь ещё целое столетие. Увы, вечно существовать он не мог. Бумага засветилась, после чего распалась на мириады ярких частиц, которые разделились на четыре группы, устремившись к душам Кая, Шакса, Глефуса и Сатрокса.

– Вот вся имеющаяся у меня информация о получивших метку, – эльф кинул Шаксу свиток, где уже находились запечатанные воспоминания нескольких воинов.

Поймав предмет, лучник передал его Каю, который сразу же погрузился в свиток.

«Этого мало…» – подумал Кай, не отыскав ничего особо ценного. В воспоминаниях имелось лишь два конкретных имени. Вот только их обладатели – птицы слишком высокого полёта, чтобы мечник с друзьями мог подобраться к ним за оставшееся время.

– Ах да, а ещё один получивший метку… как их у нас называют – избранный… появился в Секте Разящего Удара. Облачный Вестник к ним попал не так давно, так что это их первая метка. Я не знаю, кто её получил, они это хорошо скрывают, но это гарантированно кто-то из учеников первого круга, а их всего семьдесят.

– Отлично, – кивнул Кай, услышав новую информацию. – Этого хватит.

В следующий миг парень положил ладони на плечи Глефуса и Шакса, после чего все три воина внезапно исчезли, рассыпавшись снегом. Собственно, снег сейчас шёл в ближайшем районе. И создал его, конечно, Кай. Впрочем, сделал он это не для атаки, а просто чтобы быстро уйти после выполнения сделки. Таким образом, призванный им заранее Холод Пустоты, собравшийся во множество снежинок, не представлял никакой угрозы окружающим. Ну а так как Кай почти сразу убирал свою волю из частиц, когда они падали на землю, то они довольно быстро растворялись.

Кай, Шакс и Глефус появились в километре от базы бандитов. Большее расстояние в этом мире мечник покрыть не мог. Тем более аж с двумя "пассажирами".

– Ты не говорил, что так умеешь, – произнёс слегка удивлённый Шакс.

– Я много чего не говорил, – холодно ответил ему Кай. – Пойдём. На нас хоть и не нападут, но оставаться здесь я не хочу.

– Согласен, – кивнул лучник. – Кстати, а что бы ты делал, если бы он не обладал достаточной информацией? Всё-таки это твой план.

– Я сомневаюсь, что крупнейший игрок теневой стороны города этого не знал бы. Но если бы всё-таки случилось именно так, нам бы пришлось заставить его помогать нам.

– Но если бы мы не успели? Осталось же всего десять дней до активации меток, – задумался лучник. – И, кстати, вам не кажется, что он вел себя как-то слишком покорно?

– Возможно, у него хорошо развита интуиция и он смог почувствовать опасность, – ответил Кай. – А что касается того, что мы могли не успеть, то я отвечу просто: ни один план не идеален, и мой тоже мог разбиться о суровые реалии жизни. Нам просто повезло, потому что, если бы мы не успели найти избранного с меткой, то нам пришлось бы банально ждать следующего года. Впрочем, мы и так пока никого конкретного не нашли, так что ещё рано говорить об успехе.

– Вот как, – усмехнулся Шакс. – А я уж было понадеялся, что ты снова сможешь меня шокировать.

На этом их разговор закончился, после чего троица направилась в благополучный центральный район, где они арендовали номера в гостинице. Ну а события в кабинете главаря Банды Серых ещё не закончились.

– Нофус, иди к себе, – приказал старик. – Мы позже поговорим.

Пару секунд помявшись на месте, парень всё-таки ответил:

– Да, дедушка. И… спасибо.

Эльф вышел из комнаты.

Несколько секунд в кабинете стояла тишина, пока не раздался новый голос:

– А ты неплохо держался. Я уже было подумал, что ты вот-вот сорвёшься на этих парней, но ты всё-таки смог перебороть свой гнев. Хвалю, – произнесла выплывшая из тени старика фигура.

Это был молодой и улыбчивый веснушчатый эльф. Его звали Нотрикс, и он был тем самым шпионом, которого следователь Маркс Сайрон послал наблюдать за Глефусом.

– Если бы не ты, я бы прикончил их раньше, чем они успели зайти в кабинет.

– Ну нет. Ты слишком недооцениваешь их силу. Это трое – гении, – Нотрикс панибратски похлопал по плечу старика.

– Плевать. Даже трое гениев не смогли бы одолеть Элементалиста, – зарычал Сатрокс, будучи не в силах ничего сделать с наглостью незваного гостя.

Они хоть и были оба Элементалистами начальной стадии, однако молодой выпускник столичной академии на голову превосходил в силе старого главаря разбойников. Поэтому последний и подчинялся Нотриксу, который появился в его кабинете за час до прихода Кая и остальных, заставив вести себя мирно.

– Тут ты прав. Но не стоит считать, что это их я спас. На самом деле я спас именно тебя и твоих подчинённых.

– Что?! – изумился и даже слегка разгневался старик.

– Не думаешь ли ты, что они так глупы, чтобы прийти на встречу к Элементалисту и нагло что-то требовать, не взяв что-то для подстраховки? Не знаю, как и откуда, но эти ребята где-то раздобыли грёбаный боевой артефакт Императорского ранга! И к тому же не простой, а такой, который можно применить даже без знания законов. Не знаю, как они надеялись выжить после его использования, но реальность такова, что артефакт был уже подготовлен к атаке, когда они пришли. Ты, похоже, этого не почувствовал, но у меня аж мурашки по коже стали бегать табунами, когда я ощутил ту штуку в их Кольце. И знаешь, я даже немного рад, что подобную мощь не скрыть Пространственным Кольцом.

Слушая Нотрикса, старик сидел с открытым ртом. Он не мог поверить своим ушам.

– В смысле?.. – только и сказал он.

– Да забудь. Мне просто нужно было выговориться, – усмехнулся Нотрикс, а затем пугающим пронзительным взглядом уставился на главаря разбойников. – Я не шучу. Пожалуйста, забудь мои слова, – тело Сатрокса вдруг налилось слабостью, после чего молодой Элементалист схватил старика за голову. Сознание мужчины быстро затуманивалось. – Спи. Уже ночь, – прошептал веснушчатый эльф, прежде чем бесследно раствориться в тенях.


***

В полдень следующего дня Кай, Шакс и Глефус спокойно сидели на одной из лавочек центральной площади Дардина, наслаждаясь приятными лучами яркого солнца.

– Думаешь, он придёт? – спросил Кай у Шакса.

– Он уже здесь, просто не спешит, – ответил лучник.

– О ком вы? – поинтересовался великан.

– О нашем навязчивом спутнике, – с улыбкой произнёс Шакс. – Похоже, придётся пригласить его, иначе встреча так и не состоится.

Парень поднялся, сделал несколько шагов вперёд, резко повернулся вправо, посмотрев на одно из зданий. В следующий момент поднял руку и начал махать, словно подзывая кого-то. Так продолжалось несколько секунд, пока в конце концов лучник не вернулся на место.

Где-то с минуту ничего не происходило, но затем…

– А я всё думаю, что же вы здесь делаете?.. И где же я прокололся? – поинтересовался внезапно появившийся за их лавочкой Нотрикс.

– Одно из любимых занятий большинства лучников – это охота. А опытные охотники легко могут ощутить на себе чужой взгляд, – повернулся Шакс к Элементалисту. – Особенно если наблюдатель совсем не сдерживает своего любопытства, как, например, ты.

«Вот ведь… Всё-таки то, что я владею тенями, не делает из меня шпиона. В первую очередь я обучался на следователя…» – подумал Нотрикс.

От любопытства улыбка на лице эльфа стала шире, но затем его выражение стало задумчивым.

– Хм… Но сегодня вы сразу отправились сюда, будто знали, что я в городе, хотя прямой слежки я не вёл с тех пор, как вы пришли в Дардин.

– Это уже он, – кивнул Шакс на Кая. – Дружище, как ты там вчера сказал?

– Можешь считать, что я умею правильно смотреть в тень, – спокойно ответил мечник.

Его энергетическое зрение позволяло видеть любую технику. Вот только для этого требовалось знать, куда именно смотреть, и не всегда техники можно было заметить с первого взгляда. Иногда требовалось пристальное внимание к определённой области, что как раз и относилось к способностям Пути Тени. Кай мог бы и не заметить Нотрикса вчера, однако у парня уже имелся опыт сражения с Эриа, который в итоге оказался полезным.

– Вот как… – протянул эльф, неправильно поняв слова мечника. Элементалист решил, что Кай обладает какой-то вариацией техник зрения, которые позволяли видеть скрытое. Впрочем, эта догадка была не так уж и далека от правды. – И что же вы хотели?

– Шутишь? – усмехнулся Шакс. – Может, стоит спросить, а что же хотел ты? И почему всё-таки вышел к нам?

– Ладно. Так уж и быть, отвечу. Меня попросили присмотреть вот за ним, – указал эльф на Глефуса. – Ну а вышел я, потому что скучно стало.

– И ты так просто раскрываешься? – удивился Глефус.

– Мне никто не запрещал этого делать, ну а про моё наблюдение вы и сами узнали. К тому же у меня есть к тебе предложение. Не хочешь заключить сделку? – посмотрел Нотрикс на великана.

– Один уже предлагал мне сделку, – с прежним каменным лицом произнёс здоровяк.

– Ах, – улыбнулся Нотрикс. – Понимаю. Но я предлагаю свою помощь, а взамен лишь прошу взять к себе вот этот артефакт и хранить его у себя некоторое время.

– Что он делает? – холодно спросил Глефус.

Предмет в виде обычной пластины внутри был сделан довольно искусно и обладал особыми свойствами, из-за чего никто, кроме его владельца, даже названия артефакта увидеть не мог.

– Показывает твоё местоположение.

– Отказываюсь, – резко ответил великан.

– Погоди-погоди, – энергично замахал руками Нотрикс. – Ладно, давай сделаем проще. Никаких отслеживающих артефактов. Тебе всего лишь нужно будет говорить мне своё местонахождение, если я спрошу. Допустим, не более пяти раз в год… Я слышал, вы зачем-то ищете тех, кто получил метку от Облачного Вестника. Я могу помочь вам в этом или ещё в чём-то. Ну как, что скажешь, а?

Глефус посмотрел на Кая.

– Решать тут можешь только ты. Мы не имеем права вмешиваться, – сказал мечник. – Но если ты хочешь знать моё мнение, то скажу, что помощь нам не помешала бы.

Великан посмотрел на небо.

– Зачем тебе эта информация? – обратился он к эльфу.

– Прости, но я не могу ответить. Скажу лишь, что вреда мы тебе не желаем.

– Поклянись. Ты будешь помогать мне. Будешь на моей стороне. Если кто-то использует эту информацию против меня.

Глефус сильно рисковал. Он понимал, что кто-то – вероятно, следователь Маркс, – сильно интересуется им, из-за чего и отправил шпиона. Вот только наблюдателя раскрыли, а значит, цели проще уйти от слежки, раз она знает о её существовании. Поэтому теперь у Нотрикса два варианта действий: заключить сделку, чтобы облегчить себе работу, или же… использовать силу и жизни прежних друзей Глефуса как рычаг давления на него.

Великан осознавал это, поэтому и решился на сделку. Вот только условия он собирался ставить свои.

– Может, всё-таки духовный контракт? Включим как отдельный пункт.

– Нет, – жёстко отрезал Глефус.

– Ладно, – вздохнул Нотрикс и дал требуемую клятву, которая начнёт действовать, если его собеседник согласится на сделку и подпишет контракт. И, соответственно, завершится с окончанием договора.

– Кроме этого, ты будешь спрашивать о моём местоположении не пять, а два раза в год. И действовать этот контракт будет ровно до момента, пока я не стану Элементалистом. А ещё ты не сможешь причинить мне вред, если я сам не стану твоим врагом.

– Хорошо, – эльф вздохнул ещё тяжелее. – Это всё? Если да, то что насчёт вашей просьбы? В чём конкретно я буду должен помочь?

Великан и Шакс посмотрели на Кая, после чего так же поступил и Элементалист.

– Нужно, чтобы ты в течение недели достал один артефакт, – Кай вынул из Кольца обычную бумагу и стал выжигать на ней сразу целые предложения при помощи энергии.

Спустя минуту Кай передал лист Нотриксу, который, быстро пробежав взглядом по тексту, оказался серьёзно озадачен.

– Такое обычно нигде не купишь. Нужно делать с нуля, но при этом потребуется ремесленник как минимум ступени Священного Лорда. А также много материалов. Да и если в течение недели… В общем, звучит нереально, но, кажется, я знаю, кто способен на такое. Вот только подобная вещь будет стоить очень… очень много. И даже у меня нет таких денег.

– С этим проблем не возникнет, – слегка улыбнулся Кай.

Эльф недоверчиво взглянул на парня, но затем, вспомнив, с каким артефактом эти трое вчера пришли к главарю бандитов, отбросил скепсис.

– Что ж, в таком случае мы можем приступить к составлению договора. Ах да, чуть не забыл, – произнёс Нотрикс, а затем протянул Глефусу обычный на вид амулет, – вот, возьми. Это артефакт связи, чтобы я через него мог два раза в год спрашивать тебя о твоём местоположении.

– Это правда? Поклянись, – ответил Глефус. – Я не вижу системного описания.

В итоге с помощью клятвы эльф подтвердил свои слова, наконец передав предмет великану. Ну а следом Нотрикс и Глефус наконец подписали духовный контракт.

Таким образом, все стороны остались в выигрыше. Молодому Элементалисту, желающему стать следователем, больше не грозило потерять великана из виду, а значит, и провалить задание начальника. С другой же стороны, сам Глефус получал возможность частично контролировать слежку за собой, что было гораздо лучше полного неведенья.

К тому же благодаря этому их группа получала серьёзную помощь, притом что Глефус в любом случае собирался оставаться в Облачной Обители (когда они туда попадут) до того момента, пока не станет Элементалистом. Так что информация о его местоположении никому ничего не даст.

Ну а что касалось артефакта Императорского ранга, о котором узнал Нотрикс, то до него эльфу не было никакого дела. Во-первых, даже попытка отобрать этот предмет у парней могла стоить Элементалисту жизни. А во-вторых, при должных связях и богатстве Нотрикс и сам мог раздобыть такой. Ведь они хоть и были самыми редкими в королевстве, но всё же не настолько, чтобы гоняться за ними сломя голову. А вдобавок предмет Шакса являлся одноразовым, так что не представлял особой ценности для Нотрикса. Ведь, чтобы зарядить такой артефакт, понадобится гораздо больше Лазурных Кристаллов, чем для покупки многоразового аналога, для которого всего лишь требовалось знание Закона Слияния, который эльф уже знал.

В конечном счёте, важные события сегодня закончились. Однако расслабляться троица не спешила, ведь уже на следующие сутки им предстояло пройти экзамен на вступление в единственную в городе секту.

В Секту Разящего Удара, где Каю и остальным требовалось как можно скорее найти избранного с меткой Облачного Вестника. Ибо до момента активации этих меток оставалось всего десять дней.


Глава 20. Секта Разящего Удара.


Секта Разящего Удара являлась крупнейшим подобным объединением в радиусе тысячи километров и двенадцатой во всём королевстве. Именно сюда стекались воины, чей талант не достигал уровня, когда принимала к себе знать, но при этом оставался достаточно высоким.

Основным учением секты являлась Техника Разящего Удара, которая подходила для всех видов оружия, включая собственное тело. И хотя эта техника являлась всего лишь одной из вариаций умений, усиливающих атаки, однако кое-что всё же сильно отличало её от остальных – она была намного более качественной, а значит, и эффективной. А причина заключалась в том, что оригинальная Техника Разящего Удара, единственная копия которой хранилась лишь у патриарха секты, имела среднее качество Императорского ранга. Вот почему упрощённые версии этой техники Королевского и Золотого рангов в разы превосходили в силе похожие способности.

На самом деле, чтобы создать технику или артефакт Императорского ранга, воину требовалось обладать собственной Сферой. То есть он должен быть одним из тех гениев, кто достиг уровня Идущего по Пути в одном из элементов мироздания. Ну а так как даже среди Священных Лордов насчитывалось не так уж и много сумевших добиться подобного (например, в Таэле таких была всего сотня), то и техник этого ранга существовало немного. По крайней мере, в Никриме.

Собственно, поэтому Секта Разящего Удара и обрела такое могущество, сумев встать в один ряд с древними аристократическими семьями Дардина. Находилась же она к северу от города, занимая крупную территорию с повышенной концентрацией внешней энергии. И именно сюда прибыло сегодня трое необычных воинов.

За стенами секты на огромной площади, которая предназначалась для приёма тысяч испытуемых неофитов, происходившего раз в несколько лет, сейчас находилось четверо. Все они стояли неподалёку от главных врат.

– Итак, я ваш экзаменатор, Даулекс, – слегка раздражённо произнёс эльф начальной стадии ступени Элементалиста, глядя на откровенно скучающую троицу наглецов. Обычно новички благоговели перед ним, а сейчас эти два человека и великан почти не обращали на мужчину никакого внимания. Это злило его. – Перейду сразу к делу. Сейчас у вас есть шанс вступить в нашу великую секту. Ну а так как свой возраст вы уже подтвердили, то вам остаётся лишь одно: пройти сам экзамен. Суть его в том, чтобы повредить мой энергетический покров. Если сможете это сделать, станете учениками секты. Если нет, у вас будет ещё одна попытка. Но если вы справитесь лишь со второго раза, то о получении медальона первого или второго круга даже не мечтайте.

«Впрочем, вряд ли вы сможете получить медальон даже третьего круга», – мысленно усмехнулся Даулекс.

Ученичество в Секте Разящего Удара делилось на пять кругов. В пятый попадали худшие из прошедших экзамен, а в первый – лучшие. Каждый из кругов открывал перед воинами доступ к лучшим ресурсам и техникам, поэтому все стремились изначально попасть в как можно более высокую касту. Однако существовал способ перехода из круга в круг, для которого требовалось пройти довольно сложное испытание с высоким шансом погибнуть.

– Ваш будущий круг зависит от результата на этом экзамене. Например, если ваша атака не пробьёт мой энергетический покров, но я всё-таки смогу ощутить отголоски удара, то этого хватит для вступления в пятый круг. Если сможете пробить покров на четверть, то попадете в четвёртый круг. Половину – в третий. Три четвёртых – во второй. Ну, а если сможете полностью пробить мой энергетический покров, даже если крошечный участок, то тогда сможете стать учениками первого круга, – объяснил экзаменатор. – Но так как у вас троих разные уровни… и даже ступени, – покосился он на Кая, – то прочность моей защиты я буду регулировать соответственно вашему развитию. Для тебя, великан, это будет максимальная прочность. Для начального Заклинателя, – указал эльф на Шакса, – я уменьшу её до одной третьей. Ну а что касается смертного, то для тебя я ослаблю покров до одной четвёртой. Это может показаться нереальным для воина ступени Закалки Души, особенно человека, но таковы правила. Не справишься с задачей за две попытки, пойдёшь прочь. Впрочем, если деньги есть, можешь возвращаться сколько угодно, – мерзко улыбнулся Даулекс.

Экзамен на вступление в Секту Разящего Удара проходил раз в несколько лет, и до ближайшего оставалось ещё полтора года. Однако имелся способ обойти это ограничение: купить право сдать экзамен у представителя секты в Дардине.

Триста тысяч Лазурных Кристаллов – ровно столько пришлось заплатить Каю, дабы их троих сегодня приняли.

Что же касалось самого экзамена, то он действительно был непростым. Пробить энергетический покров начального Элементалиста (даже ослабленный) мог не каждый Заклинатель, что уж там смертный! Но так как слабаки секте не требовались, то и условия ставили такие жёсткие.

На самом деле, хоть для пробития любого энергетического покрова и требовалась энергия как минимум аналогичной плотности, однако в этом расчёте не учитывался один очень важный фактор: воины использовали для атак не только энергию. Да, речь шла о законах. Именно они позволяли Заклинателям ранить Элементалистов, имея при этом плотность энергии ниже, чем у противника.

«Экзамен рассчитан на эльфов. Максимум ещё подойдёт сильфам, из-за их близости к законам. Остальным расам будет сложнее его пройти, – сразу понял Кай. – Экзаменатор – эльф, а значит, у него в полтора раза больше энергии, чем у аналогичного Элементалиста другой расы. Следовательно, и энергетический покров прочнее. Будь я эльфом, это не представляло бы проблемы. Но сейчас… Мой сильнейший элемент – Холод Пустоты. Однако он плох в ранящих атаках. Он скорее нацелен на ослабление противника, если использовать его в нападении. Но так пробить покров я не смогу. Остаётся два варианта: использовать Взмах, Разрушающий Пространство, который является моей сильнейшей точечной техникой, либо покрыть мечи Техникой Высвобождения Клинков, а затем ударить напрямую, усилив тело на максимум, – Кай задумался. – Нет… ни одна из этих атак не сможет полностью пробить его покров. Если вспомнить бой с Зирксом и сравнить всё, то, получается, максимум я смогу пробить три четверти. Это второй круг. Хороший результат, но мне не подходит… Что ж, похоже, придётся действовать по намеченному плану. Жаль, конечно, что я пока ещё плохо освоился с Инь и не могу усилить ею свои техники. В таком случае разрушительный эффект серьёзно возрос бы. Впрочем, ещё будет время», – кивнул своим мыслям Кай.

Тем временем Шакс начал отходить в сторону. Удивлённый экзаменатор взглянул на него.

– Можно, я буду первым? – спросил парень.

Эльф пожал плечами.

– Да. Атакуй мне в ладонь, – выставил он руку перед собой.

– Хорошо, – кивнул Шакс, а затем оскалился.

Резкий взрыв энергии создал множество воздушных порывов. Слияние с двумя средними духами моментально преобразило внешность лучника. И не успел экзаменатор удивиться, как мощнейшая атака Шакса мгновенно рассекла пространство.

Стрела столкнулась с ладонью эльфа.

Удар сотряс землю и откинул руку Элементалиста в сторону. Сейчас кожа Даулекса была покрыта золотистыми узорами – активированной техникой укрепления. Лишь с её помощью эльф смог сохранить свою кисть целой. Ибо атака Шакса запросто пробила энергетический покров экзаменатора и была лишь в последний момент остановлена техникой.

Подобный результат поразил не только тайно наблюдающих за испытанием учеников секты, которых интересовало, что же здесь происходит, но и самого Даулекса. Однако это совсем не значило, что Шакс может победить начального Элементалиста. Это означало лишь то, что сильнейшая атака лучника способна пробить ослабленный до одной трети энергетический покров начального Элементалиста.

В настоящем же бою этот выстрел, вероятно, хоть и смог бы пробить покров эльфа, однако потратил бы на это всю вложенную мощь и для противника серьёзной угрозы уже не представлял бы. Да и, скорее всего, атака попросту не достигла бы своей цели, так как Элементалист вряд ли бы ждал её на одном месте. А увернуться Даулекс мог.

Но, так или иначе, это был ошеломляющий результат для начального Заклинателя.

– Поздравляю. Первый круг, – эльф кинул Шаксу белоснежный медальон. – Пока что это пустышка, но, думаю, уже к концу дня тебя внесут в базу секты как нового ученика, когда я составлю отчёт… Следующий! – угрюмый Элементалист, не ожидавший подобного результата от какого-то человечишки, взглянул на Глефуса. – Нападай.

Великан, как всегда, был лаконичен. Он кивнул.

В руках здоровяка появилась глефа. Не отходя от экзаменатора, он принял стойку.

Кай и Шакс полностью сконцентрировались на Глефусе. Им ещё не доводилось видеть его настоящую силу, так что сейчас было очень любопытно, что же покажет гениальный великан…

То, что произошло в следующий момент, Кай понял не сразу. Всё выглядело, как смазанная картинка. Парень действительно упустил момент начала атаки товарища – Глефус двигался слишком быстро.

Но что оказалось самым страшным, так это мощь удара великана, которую ощутили лишь стоявшие поблизости, но физическое проявление которой не увидел никто. Ибо вся сила техники пикового качества Королевского ранга оказалась полностью сжата на лезвии глефы. Можно было сказать, что эффективность этой атаки приближалась к ста процентам, поскольку практически ни капли энергии или законов Глефус не потратил зря. Вся сила великана, вложенная в этот удар, оказалась целиком направлена на экзаменатора. И это была не только заслуга высокого уровня контроля энергии здоровяка, но и результат неимоверного качества (в плане проработки, а не законов) его техники. Сразу становилось видно, что это некая древняя техника, оттачиваемая мастерами не одно тысячелетие. Такие имелись только у аристократов, что Элементалист сразу и заподозрил.

«Идеальное понимание Законов Слияния Пути Глефы, Пути Земли и Пути Пространства! Да что это за монстр такой?! – поразился Даулекс, с ладони которого теперь струилась кровь. Лезвие вошло на сантиметр в плоть Элементалиста, и этому не смогла противостоять даже его техника укрепления. Конечно, эльф мог уклониться, но тогда бы он нарушил правила экзамена. – Я ни за что не поверю, что это обычный воин. Он точно отпрыск какой-то крайне могущественной семьи! Дерьмо, и что ему здесь нужно? Какого хрена он припёрся во второсортную секту?! Да быть не может, что ради обычной учёбы! Что-то здесь не так… Я должен доложить патриарху. Пускай старшие с этим сами разбираются. Я совсем не хочу лезть в дела знати. Пришибут и не заметят. Дерьмо!»

– Твой медальон. Первый круг, – протянул эльф артефакт. – Теперь ты, смертный, – продолжил мужчина.

Отойдя от великана, он снова вытянул ладонь, рана на которой уже успела затянуться. Этому способствовал высокий параметр стойкости Элементалиста, а также его техника укрепления тела, которая повышала скорость регенерации. Конечно, в настоящем бою так быстро этот порез не восстановился бы, однако Глефус убрал все свои частицы законов и энергию из раны, так что она смогла затянуться.

– Ты готов? Или струсил? – заметив, что Кай не спешит нападать, спросил эльф.

– Нет, – холодно ответил парень. – Я просто хочу изменить экзамен. Я требую версии для других направлений.

Удивлённый Даулекс наклонил голову набок. Их секта специализировалась на боях с использованием оружия, поэтому при поступлении сюда мало кто использовал право изменить экзамен. Но всё-таки существовали и другие специализации, в том числе и те, где основным занятием воина были не сражения, а, например, алхимия, построение массивов, создание артефактов или исцеление. Таким мастерам экзамен на силу атаки не подходил, поэтому они имели право изменить его на соответствующий.

– Если ты какой-то ремесленник, то почему сразу не сообщил, когда покупал право на экзамен? – раздражённо спросил эльф. – Мы бы тогда успели подготовиться, а теперь что прикажешь делать?..

– Вам ничего не понадобится. Я хочу пройти экзамен на защиту, – спокойно произнёс Кай.

– Что? – изумился эльф. – Ты-то?

Существовали редкие воины, которые специализировались на оборонных техниках. Такие были крайне полезны в групповых боях, но должны были обладать огромным запасом энергии, так как постоянная поддержка защиты требовала гораздо больше сил, чем создание атакующих техник.

– Да, – невозмутимо сказал мечник. Ему было плевать на презрительное отношение экзаменатора.

– М-м… Ладно, – поморщился Даулекс. – Тогда слушай правила. Для начала встань в двадцати метрах от меня. Когда я дам команду, ты начнёшь защищаться. Ты должен будешь продержаться без повреждений некоторое время. Уворачиваться нельзя. Атаковать я буду техниками дальнего боя, но так как ты всего лишь на ступени Закалки Души, я ослаблю атаки до пика Золотого ранга, но при этом буду по полной насыщать их энергией. Для пятого круга ты должен будешь продержаться всего десять секунд. Для четвёртого – тридцать. Для третьего – минуту. Для второго – полторы, а для первого нужно простоять под моими атаками две минуты. Ну и, конечно, ты не должен получить никакого урона. Всё понял?

Кай кивнул.

– Хорошо. Тогда… Приготовься. Начали!

Как и было положено, экзаменатор дал полсекунды форы, после чего моментально взмахнул призванным мечом. Вперёд рванулся алый серп мощной техники, который в мгновение ока преодолел восемнадцать метров, чтобы в следующий миг разбиться об непроницаемый ледяной щит.

Эльф уже выпускал вторую атаку, когда понял, что имеет дело с силой Королевского ранга низкого качества.

«Какого хрена?!» – промелькнуло у него в голове.

В действительности же Кай изначально знал о том, какие условия ждут того, кто выберет вариант экзамена для воина защиты. Поэтому сразу понял, что это идеальный для него способ стать учеником первого круга, раз пробить покров Элементалиста полностью он не может.

Холод Пустоты был плох в прямой атаке, однако отлично справлялся с защитой. Кроме того, он мог замораживать что угодно, из-за чего приближающиеся техники эльфа резко ослаблялись перед столкновением. Ну и, в конце концов, сила законов Пространства также приносила пользу в обороне за счёт возможности отталкивания, поэтому Кай и решил совместить её с концепцией Холода Пустоты.

В конечном счёте две минуты пролетели почти незаметно.

Экзамен был пройден.

– Условия выполнены. Теперь ты ученик первого круга, – пробормотал озадаченный эльф, а затем отдал Каю медальон.

Элементалист ещё несколько секунд рассматривал человека, пока наконец не осознал, что это первый смертный не эльф ученик первого круга за всю историю секты. Ведь обычно только гении-эльфы, имеющие более высокий запас энергии, могли пройти экзамен на вступление так хорошо. Но, в целом, даже для них было сложно попасть в первый круг, если они не являлись Заклинателями. Собственно, в большинстве своём именно для последних и предназначался первый круг ученичества, из-за чего воинов ступени Закалки Души там практически не было.

«Какой странный день…» – подумал растерянный, но при этом испытывающий странную апатию экзаменатор. Развернувшись, он медленно зашагал к воротам.

Остановившись почти у самого входа, защищённого множеством массивов, Даулекс обернулся. Взглянув на троицу, он сказал:

– Медальоны пропустят вас. Потом покажите их любому стражнику внутри, и вас отведут в нужное место, где всё расскажут и покажут. Как ученики первого круга вы имеете право обучаться напрямую у одного из двадцати четырёх Элементалистов секты. Если докажете кому-то из них свой талант, то вас обязательно примут в ученики. Но не я. Ко мне даже не подходите, – безэмоционально произнёс мужчина, а затем ушёл.

Троица переглянулась, после чего, пожав плечами, последовала внутрь.


***

До активации меток, розданных избранным воинам Облачными Вестниками, оставалось девять дней. И когда этот срок истечёт, метки активируются, показав своим носителям место, куда им потребуется добраться в течение недели. Сразу после этого избранные, а также четверо тех, кто отправится на испытание с ними, отбудут в указанное место вместе с охраной.

Казалось, всё предрешено, однако ждать ещё год Кай не собирался. Он хотел поучаствовать в скором испытании, поэтому и придумал план, частью которого являлось вступление в Секту Разящего Удара на правах ученика первого круга. И теперь, когда он и его друзья добились этого, оставалось сделать лишь одно – найти избранного с меткой.

Однако проще сказать, чем сделать. В секте числилось около десяти тысяч учеников. К счастью, большинство из них имели слабый талант, так что в качестве избранных даже не рассматривались. Как и сказал главарь Банды Серых, метку получил однозначно кто-то из учеников первого круга – главных гениев секты. Всего их было семьдесят три, а за вычетом двадцати двух пиковых Заклинателей, которые не могли получить метку по правилам Облачных Вестников, так как стояли слишком близко к ступени Элементалиста, искать избранного приходилось среди оставшихся пятидесяти одного ученика.

Вот только определить носителя метки не смог бы даже Священный Лорд, из-за чего даже сама мысль о поиске избранного казалась бредовой. Особенно учитывая решение секты о сокрытии информации. И вряд ли всё ограничивалось обычными приказами патриарха. Вероятнее всего, всех, кто был в курсе о личности избранного, попросту заставили дать клятву о неразглашении.

Ну а с учётом того, что владелец метки мог её запросто скрыть, никто и подумать не мог, что кто-то всё же займётся поиском избранного. Это считалось бессмысленным, и отчасти так думали даже Шакс с Глефусом, которые, хотя и согласились на план мечника, однако сильно в него не верили.

Однако они и представить не могли, что существует способность, позволяющая буквально видеть энергию, и от взгляда такого воина нельзя спрятаться никак. Любая способность требовала либо энергии, либо законов. А чаще всего и первое, и второе. И, в таком случае, какой бы мощный скрывающий эффект такая сила ни создавала, энергетическое зрение позволяло видеть сквозь всё это, оголяя саму суть. Так что и метка Облачного Вестника скрыться от глаз Кая не могла.

Собственно, Каю оставалось лишь увидеть каждого из пятидесяти одного кандидата, чем и занимался в секте Шакс. Он был наследником клана, специализирующегося на сборе информации, и сам лучник являлся профессионалом в своем деле. Поэтому именно он взял на себя поиск всех учеников первого круга, дабы Кай мог затем невзначай с ними встретиться и проверить наличие метки.

Всё-таки ученики не сидели постоянно на месте. Кто-то тренировался. Кто-то занимался созерцанием законов или изучением техник, запираясь в особых комнатах. Кто-то отправлялся в ближайшие Дикие Земли, дабы сразиться с монстрами или добыть редкий ресурс. Ну а кто-то банально развлекался, проводя время в городе. Так что найти всех кандидатов оказалось не таким уж и простым делом.

Что же касалось Глефуса, то его задача была намного проще. Он как явный аристократ и невероятный гений должен был как можно дольше привлекать к себе внимание старейшин, дабы те не замечали странного поведения двух других новичков и не мешали им в поисках. Собственно, только по этой причине Кай потратил сто тысяч Лазурных Кристаллов, оплатив попытку экзамена и для великана.

Шли дни. Увы, слишком активно искать избранного Кай с Шаксом не могли, так что тёмную часть суток им приходилось заниматься другими делами.

Кай, например, снова стал созерцать частицы концепции Инь, добавив к этому ещё и созерцание частиц Ян. В итоге вскоре парень даже смог окончательно разобраться в основных функциях этих двух сил. Как он понял, Инь имела лишь один эффект – разрушение. Ибо, к чему бы она ни прикасалась, сразу же пыталась это уничтожить. Впрочем, это совсем не означало, что Тьма, как Кай прозвал её про себя, не способна взаимодействовать с другими элементами. К примеру, ещё в бою с Зирксом мечник научился сплетать Инь и законы Пути Меча вместе, благодаря чему разрушительный потенциал его клинка значительно возрастал. Единственным минусом было то, что приходилось постоянно следить, чтобы две слитые силы не соприкасались слишком плотно, что могло привести к непредсказуемому результату. Но, так или иначе, оно того стоило.

В конечном счёте Кай понял, что Инь способна сплетаться только с теми законами, которые также имеют агрессивную природу. К таким элементам, например, относились все виды оружия, Огонь, Молния, Смерть и многие другое.

Что же касалось концепции Ян, то только сейчас Кай стал осознавать её смысл. Частицы этой силы имели целых два эффекта: укрепление и преобразование. И если с первым было всё понятно, то вот насчёт второго парень пока сомневался. Понимание того, что есть некое "преобразование", появилось само в его голове вместе с достижением срединного понимания первого слоя. Вот только для чего оно нужно и как его можно использовать, юноша ещё не осознал.

Кстати, что касалось эффекта укрепления, то он оказался неким антиподом "разрушения" Инь. И поэтому Ян могла сплетаться со спокойными стихиями, такими, как Земля, Вода, Воздух и, конечно же, Холод Пустоты, что Кай уже проверил.

Вместе с Ян его частицы Льда не только становились прочнее, но даже увеличивали свою замораживающую мощь. Так что это было скорее даже усиление, чем просто укрепление. Так или иначе, но Каю ещё предстояло детально разобраться в работе этих двух концепций.

Также, кроме созерцания законов, парень наконец решил разобраться со свитком Техники Тела Тьмы, полученным в качестве награды за убийство Зиркса. Погрузив сознание внутрь предмета, в котором была запечатана память некоего мастера, Кай увидел само применение способности, а также принципы ее создания.

Таким образом мечник узнал, что пока освоить Технику Тела Тьмы он не может, ведь для этого нужно достигнуть максимального понимания концепции Инь. Позволяет же эта техника буквально превращаться в тот самый тёмный туман. В таком состоянии воин становится неосязаемым, он получает возможность деформировать свою оболочку и даже становиться невидимым. И лишь мастера на ступень выше, а также те, кто воспользуется мощной техникой обнаружения, смогут заметить противника в этой технике.

Но главное, если Кай изучит эту технику, то в состоянии тёмного тумана его буквально нельзя будет ранить техникой, чьё качество и ранг аналогичны или ниже качества Техники Тела Тьмы. То есть, если Кай изучит её раньше, чем станет Заклинателем, то сила техники будет равна пиковому качеству Золотого ранга (так как при максимальном понимании концепции её мощь зависит напрямую от ступени развития), а значит, ранить парня смогут только техники как минимум низкого качества Королевского ранга.

Таким образом, в боях с равным противником эта способность позволяла воину буквально стать неуязвимым. Вот только у неё имелся минус: для поддержания Тела Тьмы требовалось гигантское количество энергии. Поэтому, по приблизительным подсчётам, сейчас Кай сможет продержаться около трёх секунд в состоянии тёмного тумана, прежде чем его Источник опустеет. Ну а если учитывать возможность постоянного восстановления Ки, пока мечник не устанет духовно, то использовать эту технику он мог предположительно до пятнадцати секунд. Это был его нынешний крайний предел, после которого Кай уже не сможет даже восстанавливать энергию из воздуха, так как попросту потеряет сознание от нагрузки.

Но в любом случае Кай собирался изучить Технику Тела Тьмы, как только его понимание Инь достигнет максимального уровня. Ведь она была действительно невероятной. Да и к тому же близился момент его прорыва на ступень Заклинателя, так что в будущем он явно сможет дольше использовать эту способность.


***

Проверив ученика секты Лартикса Сирту – одного из предполагаемых избранных, который был известным гулякой, Кай вычеркнул ещё одно имя из мысленного списка. До момента активации меток оставалось пять дней.

Сегодня мечнику предстояло увидеть ещё трёх учеников первого круга, так что он спешил вернуться в секту. А сейчас Кай находился в центре Дардина, неподалёку от публичного дома, где и развлекался Лартикс.

Шагая сквозь толпу, юноша вдруг заметил знакомую ауру. Посмотрев вправо, он увидел ярмарку.

Ярмарку рабов.

Направившись к ней, Кай натянул капюшон тёмного плаща посильнее и стал искать то, что его привлекло. И в конце концов нашёл.

– Сколько стоит этот раб? – спросил Кай у пузатого и цветасто разодетого владельца нескольких клеток с парой десятков рабов.

Обернувшись, ковыряющийся в носу эльф-Заклинатель начальной стадии, явно ставший истинным мастером не своими силами, а благодаря дорогим эликсирам, презрительно осмотрел Кая.

– Смертный? Человек? – скривился он, разглядев лицо, а значит, и надпись. – Да ты хоть знаешь, сколько стоит даже самый дешёвый раб? У тебя хоть какие-то деньги есть? Лучше проваливай-ка отсюда, пока мои ребята тебе не сделали больно, – вытерев соплю о плащ невозмутимого Кая, пригрозил ему работорговец, за спиной которого появилось два великана срединной стадии Заклинателя. И, судя по всему, это были уже настоящие воины, пускай и с посредственным фундаментом.

– Ладно… – вздохнул Кай, которому Холод Пустоты даже не дал возможности разгневаться или как минимум рассердиться. – А если вот так? – показал он белоснежный медальон ученика первого круга. Вид этого артефакта был разным для каждой из сект в королевстве, однако белый цвет однозначно говорил о признанном таланте ученика. Не знать этого Заклинатель не мог. Подделать же медальон было невозможно, поскольку тот идентифицировался непосредственно через Систему.

Глаза наглого толстяка моментально расширились от неверия и ужаса. Несколько секунд он стоял с открытым ртом, будучи неспособным вымолвить ни слова. Однако, как только шок прошёл, эльф сразу же затараторил:

– Господин! Помилуйте, прошу! Не гневайтесь на глупца! Я полнейший идиот, что не смог признать перед собой великого гения! – начал жалобно молить он, вытирая платком плащ Кая. – Вы хотели купить этого раба. Да, точно! Он стоит двадцать семь тысяч, но вам я сделаю скидку: продам за пятнадцать… Нет! За тринадцать.

Работорговец прекрасно знал, что обладатели белых медальонов хоть и не аристократы, но очень влиятельные воины, имеющие немало связей. Ну а самое главное – в глазах простого народа недостижимые гении, поэтому, даже если Кай сейчас смертный, то рано или поздно он всё равно превзойдёт своего обидчика в силе, после чего тому придётся бежать. Вот почему обычные жители королевства, даже если они были богачами, боялись и уважали учеников сект первых двух кругов.

– Пожалуйста, прошу! – упав на колени, продолжил умолять эльф, когда Кай не ответил ни слова. – Десять. Десять тысяч!

Холодный взгляд мечника упал на толстяка, от чего бедняга поёжился и затих.

– Ладно. Оформляй. Но быстро, – ответил Кай.

На этот раз работорговец не медлил. Подорвавшись с земли, он, слегка пошатываясь на ватных ногах, побежал куда-то к себе в шатёр, чтобы переоформить документ, а также перенастроить ключ контроля над ошейником выбранного раба.

В итоге всё это заняло всего несколько минут, после чего Кай вместе со своим рабом покинул ярмарку, а затем и саму площадь. Двое свернули в переулки.

А когда, кроме мечника и только что купленного невольника в радиусе нескольких десятков метров не осталось никого, парень замер. Его раб тоже остановился, оказавшись в метре от незащищенной спины нового хозяина.

– Я бы на твоём месте не спешил использовать Волю, – обернувшись, Кай снял капюшон, показывая лицо, – Энни.


Глава 21. День активации метки.


– Ты?! – изумилась приготовившаяся к атаке девушка, увидев лицо нового хозяина. – Что ты здесь делаешь?

– Тот же вопрос я могу задать и тебе, – спокойно ответил Кай. – Почему полуфиналистка Мордобоя всё ещё рабыня?

– А с чего я должна тебе отвечать? – скрестив руки на груди, хмыкнула Энни, отвернувшись в сторону. После финального боя, когда Кай заставил её вспомнить отца, девушка видела в мечнике лишь угрозу.

– Я тебя купил. И я могу дать тебе свободу, – попытавшись улыбнуться, пояснил парень.

– Честно? – с нотками наивности спросила Энни. Бросив короткий взгляд на Кая, она оглядела его фигуру, после чего стала рассматривать лицо парня. Однако, заметив его взгляд, девушка снова отвернулась. – Нет. Стоп. Я не верю тебе! Ты обманешь меня! Ну и я сама могу освободиться. Вот.

«Почему она так по-детски говорит и ведёт себя?» – задумался Кай.

"Могу дать подсказку", – вдруг произнёс Рун’Тан.

«Удиви».

"Ей хоть где-то и около тридцати, но её оболочка души, которая является отражением разума, практически всё это время провела в состоянии некоего сна. Поэтому психологический возраст этой девочки гораздо ниже реального".

«Погоди. Но как она тогда смогла дорасти до пика ступени Заклинателя? Неужели во сне культивировала?»

"Это не совсем сон. Скорее, что-то вроде очень глубокой медитации, в которой она всё время и культивировала".

«Без перерывов? Каким образом? Где она брала нужные знания? Да и возможно ли такое вообще?» – не мог понять Кай.

"Как видишь – возможно. А что касается знаний, то, похоже, они пришли из необычной и довольно сложной духовной техники, наложенной на оболочку души полукровки. Вероятно, тот, кто создал её, смог вложить в технику обширные знания о пути развития, а также крайне сложные законы нескольких элементов, в том числе и Меча, чтобы малышка могла созерцать их во время столь длительной медитации. Собственно, сейчас эта техника помогает ей быстрее адаптироваться к реальному возрасту".

«Сложная техника, говоришь?.. – пробормотал Кай, отметив, что Рун’Тан впервые с момента их знакомства оценил что-то так высоко. Это насторожило мечника. – Что это вообще за способ развития такой? Никогда не слышал ни о чём похожем».

"Оно и не странно, парень. Даже у меня в империи всего несколько десятков человек знало о такой методике, поскольку её на самом деле практически никто не применял. А те, кто пытался, всегда проваливались. Понимаешь, хоть такой способ и позволяет прогрессировать с большей скоростью, однако он несёт в себе огромные риски. Сам подумай, такие длительные медитации больше присущи Священным Лордам и Небесным Монархам, поскольку их закалённый дух позволяет выдержать такое сильное погружение. Но что тогда насчёт смертных?"

«Их воля не выдержит, – осознал Кай. – Выходит, при такой долгой медитации легко сломаться и умереть, если ты как минимум не Священный Лорд; я прав?»

"Да. Поэтому, учитывая, что даже подобрать правильный способ для погружения души в такой долгий «сон» крайне сложно, ибо для каждого он свой, то шанс успешного завершения подобной медитации один на миллиард или даже меньше. Так что тот, кто сотворил такое с этой девчонкой, серьёзно рисковал. По сути, сам факт того, что она ещё жива, уже чудо. Ну и кроме этого такой метод развития подразумевает два серьёзных минуса: крошечный боевой опыт и почти полную остановку психологического развития на время медитации".

«Кстати, ты сказал, что такой способ позволяет быстрее развиваться, – вспомнил парень. – Насколько?»

"Сам подумай. Я сказал, что ей где-то тридцать. Из этого можно понять, что Заклинателем она стала лет в пятнадцать. Ну а что касается момента первого контакта с энергией, то, судя по моим ощущениям, у неё он случился лет в восемь. Думаю, где-то в одиннадцать она полностью закончила закалку разума, после чего и погрузилась в медитацию почти на два десятилетия".

«Если смотреть на цифры, то выходит, что она так же талантлива, как и Эурин Поступь Неба, легенду про которого ты мне рассказывал?»

"Не совсем. Не считая того, что она рано начала культивировать, такая скорость – это заслуга как раз данной методики. Без этого, развивайся девочка обычным способом, вероятно, она была бы на уровне твоего друга Глефуса. Он действительно гений, сумевший в сорок стать пиковым Заклинателем, однако это и близко не уровень Эурина. Вспомни хотя бы, что он большую часть своей жизни, до момента, как стал Элементалистом, перебивался простыми ресурсами, так как покинул столицу".

«Ясно. Что ж, ты действительно удивил меня», – признал Кай.

– Эй! Чего замолк? Нечего ответить? – ухмыльнулась Энни, заметив секундную задержку парня, который потратил это время на общение с Рун’Таном.

– Я просто не хотел спешить тебя расстраивать, – спокойно ответил он. – Да, ты, конечно, можешь сама снять с себя ошейник при помощи Воли Меча, а затем попросту скрыться от меня, вернув полную силу, вот только, похоже, ты кое о чём забыла, – указал он себе на лоб.

Девушка рефлекторно прикоснулась к своему лбу, ощутив пальцами метку раба.

– Что это? – искренне удивилась она. – Я не помню, когда на меня наложили это… Я была в отключке?..

– Это что-то вроде сигнальной метки. Как только снимешь или сломаешь ошейник, она активируется и начнёт сообщать стражникам королевства, что здесь беглый раб. Ну а если попробуешь убрать метку своей энергией, произойдёт взрыв.

– Ты врёшь! – не поверила девушка.

Не тратя попусту время, Кай сразу же дал клятву, подтверждающую его правоту, обезоружив красавицу.

– Но… тогда… – растерялась она. – Зачем тогда тебе меня отпускать?

– Скажем так – это всего лишь благодарность за прекрасный бой. Он много чего мне дал, – кивнул юноша.

– Правда? – забавно нахмурилась Энни. – Ладно. Я расскажу тебе, почему я здесь, но сначала ты освободи меня! Клянусь, что не сбегу. Всё равно я сильнее и без ошейника легко одолею тебя!

Кай закатил глаза.

– Что ж, я поверю тебе, – кивнул парень, в действительности доверившись своей интуиции, которая благодаря усилившейся силе воли подсказала, что в словах собеседницы нет лжи. – Ты знаешь, как нужно правильно убирать метку?

– Нет, – помотала она головой.

«Хорошо, значит, быстрее закончим», – подумал парень.

– Как владелец, я могу сделать это особой техникой, – соврал он, не желая тащиться к специальным мастерам королевства. – Я должен лишь прикоснуться к тебе…

Кай потянулся рукой ко лбу Энни, и она невольно сделала шаг назад, вспомнив тот момент в конце их боя.

– Стой! – сразу же выпалила девушка, в чьих глазах появились крупицы страха.

Кай замер.

– Что не так? – спросил озадаченный парень.

Красавица натужно сглотнула, а затем покрутила головой.

– Ничего. Снимай метку, – сказала она, подавив панику.

После этого мечник прикоснулся ко лбу полукровки, подчинил энергию метки в её мозге, вслед за чем развеял технику. В тот же миг отпечаток исчез и с лица девушки.

– Я убрал метку, – произнёс Кай.

Спустя мгновенье ошейник Энни открылся, упав на землю. Его удалённо снял Кай, воспользовавшись ключом контроля.

– Вот и всё, теперь ты свободна.

Потрогав лоб, а затем шею, Энни радостно улыбнулась.

– Так ты расскажешь мне свою историю? – напомнил парень.

Взглянув на Кая с прищуром, красавица ухмыльнулась.

– А ведь я теперь сильнее тебя, – в подтверждение своих слова Энни раскрыла свою мощную ауру, значительно превосходящую ауру Кая. Эти двое хоть и были гениями, однако полукровка всё же превосходила парня на целую ступень.

– Хочешь напасть на меня? – спокойно поинтересовался мечник, никак не отреагировав на действия красавицы.

Девушка нахмурилась, а затем спустя несколько секунд скрыла разразившуюся в переулке силу.

– Скучный… Почему ты не испугался? – в ответ Кай по-прежнему промолчал, что в итоге заставило Энни тяжело вздохнуть. – Ладно. Расскажу я всё, раз уж обещала. В общем, сломать ошейник того мерзкого сильфа, который заставил меня сражаться, я не могла. Он сразу понял, что обычный меня не удержит, поэтому надел на меня очень крепкий. А ещё я не могла выбрать свободу за второе место в турнире, потому что клятва разрешала сделать мне это, только если я буду первой! Так что это ты всё испортил!.. Ну а когда всё закончилось, мерзкий сильф решил остаться в городе ещё на какое-то время. Из-за этого с помощью ошейника меня заставили находиться в гостинице. А так как сломать я его не могла, то меня особо и не охраняли. Благодаря этому я и сбежала, так как оказалось, что та твоя тёмная сила повредила артефакт на самом глубоком уровне, и это никто не заметил. Даже я это поняла только на третий день. Я смогла разбить ошейник окончательно, после чего сбежала. Ну а метки на мне тогда ещё не было. Мерзкий сильф боялся заносить меня в общую базу рабов, чтобы не раскрыть свой козырь перед турниром. Вообще, он, конечно, мог развернуть свою ауру пикового Священного Лорда до предела, чтобы найти меня, но почему-то не сделал этого.

"Ага, сделал бы он это рядом с тем, кто начал прорыв на ступень Небесного Монарха", – хмыкнул Рун’Тан.

– Через форт я боялась идти сама, поэтому присоединилась к каравану. Те эльфы показались мне хорошими, но потом, когда я спала, они надели ошейник и продали меня, твари!

– Спала? – удивился Кай.

– Да, а что такого? – мило наклонила голову Энни.

– Ничего. Забудь… Что было дальше?

– Эм-м… ну, в общем, потом я попала сюда. Те, кто надел на меня ошейник, не знали, что я могу сломать его Волей Меча, поэтому они использовали обычный. Но так как я не могу разбить его сразу, было опасно это делать рядом с ними или в клетке у работорговца. Поэтому я решила ждать, пока меня купят, и потом сбежать в нужный момент. А потом появился ты. Вот так.

– Понятно, – кивнул Кай.

– Эй, а что ты здесь делаешь? Я тебе всё рассказала!

– Я? Готовлюсь к тому, чтобы попасть в Облачную Обитель, – правдиво ответил парень.

– Да? – воскликнула красавица. – А можно мне с тобой? Там же можно взять ещё четверых с собой, если есть метка. А я буду полезна на Испытании Облаков!

«Откуда она знает про метку, количество мест и, самое главное, полное название испытания?» – удивился Кай, но никак этого не показал.

– А с чего бы мне брать тебя с собой? – изогнув бровь, спросил он.

– Но как?.. – растерялась полукровка. – Я же буду полезна, как бы…

– Перефразирую. Почему я должен взять именно тебя?

Энни задумалась. Через полминуты она ответила:

– Точно! Ты же, как и я, мечник? Угадала? Так вот, я могу сделать для тебя Частицу Мудрости!

– Их я и сам могу купить.

– Но у меня идеальное познание Закона Слияния Пути Меча! – вздёрнула подбородок девушка.

– Признаю, – кивнул Кай, – Частица Мудрости с такими законами будет стоить гораздо дороже обычной. Однако это дешевле, чем пропуск на Испытание Облаков.

– Хм, – коварно улыбнулась красавица. – Даже если в Частице будет отпечаток Воли Меча, который не только увеличит скорость познания Закона Слияния, но и приблизит воина к созданию собственной Воли Меча?

Кай замолк на несколько секунд, после чего ответил:

– Клятву. На этот раз ты дашь клятву, что сделаешь максимально качественную Частицу Мудрости, а взамен я поклянусь, что возьму тебя с собой на Испытание Облаков.

– По рукам! – протянула ладонь Энни. – Только дай мне где-то десять Лазурных Кристаллов, а то мне не из чего сделать Частицу.

Кай ответил на рукопожатие, мысленно усмехнувшись.

«Хоть это и немного подло, но всё же обмануть "ребёнка" оказалось не так уж и сложно, – подумал он. – Ведь я изначально и сам собирался её пригласить как четвёртого члена нашей команды… Что ж, теперь осталось лишь найти владельца метки».


***

– Сдаюсь! Сдаюсь, старший брат! – отлетев к стене, притворно закричал Кай. – Вы были великолепны! Большое спасибо за этот бой! – поклонился он начальному Заклинателю-эльфу.

Поведение Кая совершенно отличалось от того, каким его знали Шакс, Глефус и остальные. А с учётом Холода Пустоты, поселившегося в душе парня, это могло бы удивить даже Рун’Тана, если бы тот не знал, что всё это лишь игра.

Кай притворялся наивным и слабым новичком, преклоняющимся перед гениями секты. Именно благодаря этому он смог уговорить одного из учеников первого круга на короткий спарринг. Впрочем, парню всё же пришлось задобрить Феликса – так звали эльфа – несколькими редкими и дорогими подарками.

Пока Кай пытался подняться с земли, изображая слабость, Заклинатель с синими волосами, чьё лицо скрывала белоснежная маска, презрительно фыркнул.

«И как такой попал в первый круг? Он же слабак слабаком! Куда смотрят старейшины?» – подумал он.

– Раз ты сдаёшься, то я ухожу, – произнёс эльф, чей голос сильно искажался маской.

– Да, старший брат. Ещё раз спасибо! – Кай запросто притворялся подхалимом, так как благодаря Холоду Пустоты не чувствовал ни омерзения к подобному образу, ни стыда.

Когда Феликс в конце концов ушёл, мечник сбросил маску слабака, легко поднявшись на ноги.

«Сумел?» – холодно спросил он, обратившись к Рун’Тану.

"Да. Сделал всё, как ты и просил", – ответил старик.

«Отлично», – слегка улыбнулся Кай, направившись к выходу с арены.

Ученик, с которым он только что спарринговался, и был тем самым избранным, получившим метку от Облачного Вестника. Кай наконец нашёл его, увидев метку энергетическим зрением.

Ну а что касается поединка, то он нужен был для выполнения предпоследней части плана мечника, в котором требовалось участие Рун’Тана. Для этого Каю даже пришлось купить несколько очень дорогих эликсиров для прорыва, которые он просто так выпил.

Обычно хватило бы трёх порций, чтобы убить срединного Заклинателя, однако линия крови парня позволяла ему выдержать такую нагрузку. И всё ради того, чтобы изъять из этих препаратов крупицы энергии души и передать их Рун’Тану. Ибо, к несчастью, даже обладая огромным состоянием, Кай не мог купить духовный фрукт с атрибутом души, поскольку даже в этом мире такое растение являлось крайне редким, так что его попросту нигде не продавали. Если только на закрытых аукционах, и то раз в несколько десятилетий.

Поэтому Каю и пришлось изворачиваться, ища что-то, что содержало нужный тип энергии, пускай и в довольно малой концентрации.

В итоге остаток дня Кай провёл в медитации, созерцая частицы концепции Ян. Искать больше никого не требовалось. Вот только назавтра события вновь понеслись вскачь, поскольку настал день активации.


***

– Всё из-за этой девки! – в своей привычной шутливой манере ругался Шакс, указывая на Энни. – Если бы она пришла вовремя, нам не пришлось бы сейчас спешить. Дерьмо! Если мы не успеем, то весь план… вся наша работа покатится в бездну! Вот же ж! Ещё и монстра не хватало нам встретить!

Также сидевшие в летающей лодке Кай, Глефус и Энни напряглись.

– А, нет, шучу, – улыбнулся Шакс, заметив лица товарищей.

– Очень весёлая шутка, – сочилась сарказмом полукровка.

– Ага. Спасибо, – улыбнулся лучник. – Твоя шутка тоже вышла забавной. Ну, это та, когда ты решила нас всех подставить и не появилась вовремя.

– Да ты уже задрал! – выпалила Энни, которая в силу характера и наивности так и не поняла, что Шакс намеренно её достаёт. – Я же уже извинилась. Да и вообще! Это не моя вина! Я всегда так долго сплю, могли бы и предупредить заранее о сборе, а не отправлять сообщение через артефакт за три часа до встречи.

– И с каких это пор Заклинателям нужен сон? – усмехнулся Шакс, сощурив глаза.

– Просто я особенная! – девушка вздёрнула подбородок.

Причина того, что Кай с товарищами сейчас опаздывал, заключалась в том, что Энни действительно проспала. Ну а так как мечник поклялся взять её с собой на Испытание Облаков, а точнее – сделать всё возможное для этого, то бросить её он не мог.

В итоге Каю пришлось врываться в гостиничный номер красавицы, чтобы найти её там спящей. К удивлению парня, эта особенность девушки оказалась правдой. Вот только, как объяснил Рун’Тан, это был не обычный сон, а всего лишь последствия работы духовной техники, наложенной кем-то на душу Энни.

Поэтому, если девушка не сопротивлялась, то раз в неделю ей приходилось засыпать на десять часов. В это время с её разумом активно работала та самая техника, которая помогала анализировать и переосмысливать всю полученную полукровкой за последнее время информацию. Таким образом сглаживался побочный эффект от очень долгой медитации Энни. Проще говоря, благодаря сну она взрослела – рос её психологический возраст.

Вот только у этого процесса имелся один неприятный минус: если девушка всё же отдавалась сну, то разбудить её нельзя было никак. Лишь когда заканчивалось действие техники, спустя десять часов, тогда Энни и просыпалась.

Так что Каю попросту пришлось взять спящую девушку на руки и потащить с собой.

– О! Кажется, мы скоро окажемся на месте, – сообщил Шакс через несколько минут. – И, судя по всему, у нас есть ещё полтора часа на подготовку.

– Ах ты гад! – вскрикнула Энни. – Вопил здесь, что из-за меня мы опаздываем, а на самом деле у нас есть ещё полтора часа в запасе! Ну ты и… – сжала она кулаки, – придурок!

В ответ на это все в лодке услышали лишь громкий заливистый смех. Шакс не смог удержаться.


***

Феликс Умберт, обладатель метки Облачного Вестника, а также ещё четверо других гениев Секты Разящего Удара расположились в комфортной карете, пространство внутри которой увеличивали особые артефакты. Двигалась повозка не при помощи приручённых монстров, а благодаря специальному мотору, работающему на энергии Лазурных Кристаллов.

Кроме учеников в карете также находился патриарх секты – Священный Лорд третьего уровня, его ученик – Элементалист начальной стадии, и двое старейшин – пиковых Элементалистов. Но это была не вся охрана: двое старейшин разместились на специальных местах спереди и позади кареты, а ещё трое Элементалистов конечной стадии двигались самостоятельно, рассредоточившись вокруг повозки.

Большую охрану глава секты решил не брать, дабы не привлекать слишком много внимания.

– Итак, юный Феликс, мы уже почти на месте. Будь добр, обратись к метке в последний раз и подтверди координаты, – заговорил с парнем патриарх, явив карту.

Юноша в маске, сумевший стать Заклинателем всего в двадцать один, как и Шакс, выполнил просьбу, сконцентрировавшись на метке, стоявшей на левой руке. Спустя секунду он вновь увидел то же место, что и прежде.

– Да, мастер Штраукс, это именно здесь, – указал он снова ту же самую точку на карте.

– Отлично, – улыбнувшись, кивнул Священный Лорд. – Тогда поспешим. Лучше приехать заранее.

В конечном счёте, спустя три часа, карета остановилась и все её пассажиры вышли. Вернув повозку в Пространственное Кольцо, глава секты приказал двигаться дальше пешком. Им предстояло войти в лес, так что требовалось действовать осторожно.

К счастью, по пути члены Секты Разящего Удара никого не встретили, так что спокойно добрались до нужного места. Впрочем, всё это стало возможно лишь благодаря тому, что Священный Лорд раскрыл на максимум свою ауру, накрыв область в пять километров. Вот почему, несмотря на лес, поблизости не оказалось ни одного живого существа.

– Мы на месте, – сообщил Феликс, как только увидел тот самый пейзаж. – Здесь должен появиться портал!

– Метка сказала тебе, когда это случится? – поинтересовался патриарх.

– Нет, мастер Штраукс.

– Ясно. Тогда подождем седьмого дня. Всё-таки у нас есть целая неделя. Ну а пока можно обустроить лагерь.

Шесть дней пролетели, как одно мгновенье. И, когда наступил седьмой, глубокой ночью над небольшим озерцом начали мерцать жёлтые вспышки, вскоре сформировавшие полноценный портал.

– Дикс, проверь, – приказал патриарх одному из старейшин.

Старый эльф спокойно зашагал по воде, подойдя к пространственному проходу. Приложив к нему руку, он попытался надавить, но ничего не произошло.

– Мастер, меня не пускает. Чувствую, что могу повредить портал, если буду напирать сильнее, – отчитался Элементалист. – Кроме того, я не могу отследить, куда он ведёт. Сразу видно, что этот портал создало нечто могущественное.

– Хорошо. Теперь пусть кто-то из учеников проверит то же самое.

Спустя пятнадцать секунд молодая Заклинательница начальной стадии, не имеющая метки, подтвердила слова старейшины.

– Отлично. В таком случае, Феликс и остальные ученики нашей секты, дарую вам своё благословение. Удачи на Испытании Облаков! – огласил патриарх, разрешив молодым гениям войти в портал.

Все пятеро взялись за руки так, чтобы избранный оказался в центре. Когда они приблизились к порталу, метка Феликса засветилась, позволив всем пятерым пройти внутрь.

Ученики секты отправились на испытание.

Точнее – так они думали…


***

Сквозь открывшийся портал прошли пятеро, после чего их всех резко сковало невидимыми оковами, а в следующее мгновенье на шеях учеников появились рабские ошейники. Четверых гениев артефакт сразу вырубил, а вот избранного всего лишь обездвижил.

– Что здесь происходит? – искажённым голосом спросил Феликс, увидев вокруг себя незнакомое помещение. – Кто вы?

– Не узнаёшь, старший брат? – с лёгкой улыбкой спросил подошедший Кай.

– Ты? – удивился эльф. – Что ты здесь делаешь? Как ты попал на испытание? И почему тебя не сковало?

– Испытание? Нет, – покачал головой мечник, за спиной которого нарисовалось ещё три фигуры. – Ты попал в ловушку. Я знал, что у тебя метка. И знал, какое место она тебе покажет. Поэтому ты вошёл в мой портал, который привёл тебя и твоих товарищей сюда.

Кай соврал. На самом деле он не знал, где же будет настоящий портал. Ибо место, которое увидел Феликс благодаря метке, было ненастоящим. Это Рун’Тан, когда Кай во время спарринга прикоснулся к левой руке эльфа, использовал свои силы, чтобы наложить поверх метки поддельное воспоминание. Таким образом, всё это время избранный видел то, что хотел старик.

А требовалось это как раз для того, чтобы заманить учеников секты к поддельному порталу, который создал тот самый артефакт, что Кай заказал у Нотрикса, заключившего с Глефусом сделку. Вот так пятеро гениев и попали в ловушку.

– И что теперь? – спокойно спросил эльф.

– До конца суток двадцать часов. Мы ещё успеваем найти настоящий портал, чтобы отправиться на Испытание Облаков. Ну а ты – наш билет. Советую тебе сотрудничать с нами, и тогда всем будет проще. А иначе нам придётся…

– А-ха-ха-ха, – вдруг рассмеялся Феликс, прервав Кая. – Я согласен! Хотите, могу даже духовный контракт подписать. Ха-ха-ха-ха… Подумать только… Вы же не меня переиграли. Вы самого патриарха секты обманули! Как же я рад, что ошибся, посчитав тебя ни на что не годным слабаком! – посмотрел он на мечника.

Кай, Шакс, Глефус и Энни замерли от удивления. Они и подумать не могли, что пленник сразу же решит сотрудничать.

– Так просто соглашаешься? А как же твои товарищи? Твоя гордость? Секта, в конце концов?

– Ты вот этих, что ли, называешь моими товарищами? – кивнул эльф на бессознательно валяющихся учеников. – Да плевать я на них хотел, как и на секту! Ну а гордость мою уже и так сложно уязвить. Например, ты знал, что за право получить метку патриарх вынудил меня подписать контракт на тридцать лет работы старейшиной в секте, когда я стану Элементалистом? И неважно, смогу я пройти испытание в Облачную Обитель или нет. А вот этим вообще пятьдесят лет придётся пахать.

– Так чему же ты радуешься? – спросила Энни.

– Понимаешь ли, контракт этот вступит в силу лишь в том случае, если патриарх выполнит главное условие, а именно: доставит меня к порталу на Испытание Облаков. Теперь понимаешь, что меня так развеселило?!

– Вот как, – усмехнулся Шакс. – Выходит, что мы и тебя спасли, и патриарху нагадили. Если бы не твоя реакция и некоторые железные доводы, то можно было бы подумать, что это не мы всех обхитрили, а ты воспользовался нами. Забавно. Кстати, не думаешь снять маску?

Лучник подошёл к эльфу и бесцеремонно сдернул ее.

– Оу… – изумился он, увидев невероятную красотку.

Бледная кожа, большие зелёные глаза, маленький носик, пухленькие губки и стройная фигура порождали невероятную внешность.

– Так ты девушка? – спросил удивлённый Шакс.

– Скоро ты девушкой станешь, если ещё раз у меня такое спросишь!

Изначально все думали, что грубый и немного хрипловатый голос – это эффект маски. Однако, как оказалось, это был настоящий голос Феликса. И да, он был парнем. Парнем, невероятная внешность которого могла ввести в заблуждение любого. И так как из-за этого эльфа часто принимали за девушку, он начал носить маску.

– Вот блин, – огорчённо вздохнул лучник, надев маску обратно на Феликса. – А я-то думал, что среди нас наконец появится хоть одна представительница прекрасного пола…

– Что-о-о?! – моментально отреагировала Энни. – Что ты сейчас сказал?!

Шакс резко обернулся и замахал руками.

– Ой, извини! Я не хотел тебя обидеть… Глефус, – посмотрев на полукровку, улыбнулся он. – А, нет! Прости, опять перепутал. Просто у тебя голос похож, вот я и…

– Тебе конец! – процедила побагровевшая Энни, сжав кулаки. – Урою!


***

В итоге Феликс подписал духовный контракт, после чего с него сняли ошейник. Остальных учеников секты оставили здесь, запрограммировав их ошейники так, чтобы те автоматически открылись через сутки. А до тех пор им не стоило выбираться на свободу.

Сразу после этого Кай, а точнее – Рун’Тан убрал ложное видение с метки эльфа, вслед за чем тот наконец смог увидеть настоящее место с порталом. И как только все пятеро узнали координаты, они моментально выдвинулись туда, сопровождаемые дюжиной Элементалистов. Их Кай нанял на последние деньги, дабы финальную часть его плана неожиданно не разрушили в последний момент какие-то бандиты или того хуже – аристократы.

В конце концов, спустя семь часов, воины добрались до указанного Феликсом места, где их уже ожидал невидимый портал, появившийся сразу после того, как метка оказалась рядом. Не медля, они взялись за руки и впятером прошли сквозь арку пространственного прохода.

Кай, Шакс, Глефус, Энни и Феликс попали на Испытание Облаков.

Очутившись на большом высокогорном плато, пятеро гениев увидели вокруг себя огромную толпу. Здесь собралось порядка тысячи воинов, так что избранных насчитывалось около двухсот. Что же касалось новых групп, то они практически не появлялись, из-за чего телепортация Кая и остальных привлекла к себе немало внимания. Всё-таки подавляющее большинство участников прибыло в первый же час и провело здесь уже полдня, дожидаясь начала испытания. И спустя пять часов, когда появился последний избранный и его команда, оно наконец началось.

С небес ударил ослепляющий голубой луч, попавший в одинокую скалу. В тот же миг вся тысяча гениев ощутила глубокую и устрашающую ауру. Ну а те, в чьих душах томились заточенные духи – а такими были почти все присутствующие – вдобавок почувствовали лёгкую боль.

Духи пытались сломать клетку, удерживающую их в телах воинов. Ведь они реагировали…

Реагировали на появление старшего брата – короля.

На одинокой скале появился старик, чьё тело и одежда были словно сотканы из ветра и облаков…

Это был малый Небесный Дух – разумное существо, равное по силе Небесным Монархам срединной стадии.

Айрус – Хранитель Облачной Обители.


Эпилог.


Высокий симпатичный эльф, чья аура была полностью скрыта, приблизился к огромному многоэтажному зданию департамента расследований. Добравшись до входа, мужчина ничуть не замедлил своего шага, даже учитывая, что врата охраняло несколько пиковых Заклинателей.

Как только стражники заметили направляющегося к ним эльфа, они первым делом обратили внимание на его ауру, которой не было. Таким образом, мужчина мог бы показаться обычным смертным, однако такие редко встречались в Таэле, так что охрана департамента сразу поняла, что перед ними как минимум Элементалист.

После этого воины наконец разглядели золотистый значок на груди мужчины, и всё наконец встало на свои места. Они поняли, что это следователь седьмого ранга Маркс Сайрон. Тот самый Элементалист конечной стадии, который заинтересовался прошлым Глефуса и послал Нотрикса следить за великаном.

Стражники моментально отдали честь.

– Вольно, бойцы, – приблизившись, произнёс Маркс. – Глава департамента на месте?

– Да, господин следователь, – отчитался старший охраны. – Сообщить ему, что вы просите о встрече?

– Сообщи, – кивнул эльф. – Но, думаю, начальник и так уже всё знает.

После этого Маркс наконец вошел и, воспользовавшись платформой-подъёмником, отправился на последний этаж. Там он отыскал нужную дверь и постучал.

– Входи, – раздался строгий голос.

– Вызывали, господин Эльтрикс? – произнёс Маркс, увидев старого и довольно уставшего Священного Лорда пятого уровня.

– Вызывал, вызывал… – пробормотал седовласый эльф, не отрываясь от бумаг. – Скажи-ка, тебе интересно проводить время в гарнизоне на границе?

– К чему вы клоните, начальник? – спокойно спросил Маркс.

– Мне пришло предложение от департамента разведки. Им нужен ты, а точнее, твоя уникальная Техника Обмана Крови. Поэтому я тебя и вызвал. Ты можешь либо отказаться от предложения и вернуться отрабатывать наказание на границу, либо выполнить задание, что позволит тебе сразу вернуться к работе следователя. Ответ нужно дать до конца сегодняшнего дня.

– Хотелось бы для начала узнать, что за задание? – не стал спешить эльф, хотя предложение действительно вызвало у него сильный интерес.

– Увы, вдаваться в детали мне нельзя из-за духовного контракта. Но могу сказать, что речь идет о разведке на вражеской территории. Если согласишься, получишь всю информацию.

– Тогда последний вопрос: какой ранг сложности у этого задания?

– Восьмой ранг, мальчик… восьмой… – наконец подняв на следователя покрасневшие от работы глаза, ответил глава департамента.

Маркс никак этого не показал, но внутри у него всё сжалось, как только он услышал слова Эльтрикса. Восьмой ранг присуждали только самым сложным заданиям, как в департаменте расследований, так и в разведке. Для примера, дело Глефуса максимум тянуло на шестой ранг, но при этом всё равно смогло заинтересовать следователя высокого ранга, который увидел в нем золотую жилу.

«Если в моём деле появится отметка о выполнении миссии восьмого ранга, пускай и разведывательной, то это моментально подарит мне множество новых возможностей. Есть шанс, что я даже смогу возглавить один из военных департаментов, что, в свою очередь, откроет путь к возвышению моего рода, а также гарантирует мне достижение как минимум пятого уровня Священного Лорда».

– Мне нужно несколько часов, чтобы подумать, – в итоге сказал Маркс.

– Как скажешь. Время ещё есть. Но если ты так и не дашь ответ или откажешься, то можешь поезжать обратно на границу. А этот день я засчитаю как оплачиваемый отгул, – вернулся к бумагам старик. – Можешь идти.

Элементалист отдал честь и покинул кабинет. Сейчас ему требовалось хорошенько поразмышлять. Ведь, хоть выполнение задания восьмого ранга и несёт в себе множество плюсов, включая саму награду, однако оно также предполагает и огромное количество рисков. Например, смерть.

Открытой статистики, которая отображала бы шанс успешного завершения подобных заданий, нигде не было. Однако Маркс считал, что вероятность успеха крайне мала. Особенно в миссии, которая подразумевает разведку на вражеской территории.

Вот почему мужчина сомневался до последнего. Но в конце концов принял решение.

«Я могу умереть, но разве весь путь развития не связан со смертельным риском? В менее цивилизованных мирах воины постоянно ставят свои жизни на кон и за меньшее. С моим талантом я определённо смогу пережить первую Священную Кару Небес и стану начальным Священным Лордом. Но в дальнейшем продвижении я не уверен. Потребуются ресурсы, которые могут быть только у высокопоставленных государственных служащих или у сильнейших аристократических семей. И если я не соглашусь на эту миссию, то подобного шанса в будущем может и не представиться. Даже если займусь делом великана и сделаю его главой семьи Сантос, которая будет лояльна нашему королевству, то это даст не такой сильный толчок моей карьере, как миссия восьмого ранга. Но при этом шанс погибнуть тоже немаленький. А если вспомнить статистику большинства следователей, то дела выше пятого ранга вообще встречаются в среднем раз в пару веков. Так что, пока я буду дожидаться более безопасного задания, попросту растрачу весь свой талант. Тогда какие ещё есть варианты получить нужные ресурсы? Пустыня Ишар и Утонувший Архипелаг Раорн – две аномальных зоны с крайне высоким уровнем энергии, где можно отыскать нужные ресурсы самому. Вот только шанс погибнуть в этих местах также очень велик. Что ж, в таком случае у меня остаётся только один вариант…»

Таким образом, Маркс Сайрон принял предложение, о чем и сообщил главе департамента.


***

– Рад, что ты согласился, Маркс! – похлопав старого друга по плечу, произнёс Дэниел, который курировал разведку на территории Республики Титран. – Нам твои способности очень пригодятся!

– Пять лет тебя не видел. Так, значит, слухи не врали. Ты действительно стал Священным Лордом! – сразу заметил следователь.

– Как видишь, – улыбнулся эльф. – Кстати, в суть миссии тебя посвятили?

– Ещё нет. Я даже не знаю, кто лидер. Неужели ты?

– Нет, не я. Ладно, пойдём. Мне сообщили, что встречу перенесли сразу в башню, а здесь я лишь должен был дождаться тебя, если бы ты согласился.

– В башню, говоришь? – удивился Маркс. – Мы отправляемся в другой мир?

– Нет. Задание в Никриме, просто очень далеко, – ответил Дэниел, схватив друга за руку. – А теперь постарайся не использовать энергию и вообще лучше скрой ауру.

Мужчина выполнил просьбу, и их окутала яркая вспышка.

Воины перенеслись в центр столицы эльфов, оказавшись рядом с высокой тёмной башней.

Это были Врата Ойкумены, которые в далёком прошлом захватили именно эльфы и с тех пор держали эту конструкцию под своим контролем. Собственно, из-за этого Священное Королевство Таэль и стало самой могущественной державой на континенте. Ведь они имели прямую связь с другими мирами, а всем остальным расам приходилось платить эльфам за право прохода.

– Как далеко ты нас перенёс? Шесть километров? – удивился Маркс.

– Семь с половиной, – усмехнулся Дэниел. – Ровно на таком расстоянии от Врат находится департамент разведки. Но и это для меня не предел. Как-то раз я одним махом почти на сотню километров смог телепортироваться. Конечно, потом меня чуть не вырвало, но это мелочи. Ладно, пошли к остальным. Нас уже ждут.

После этого два воина последовали внутрь башни, куда их пропустила пара королевских гвардейцев – Священных Лордов первого уровня.

– Знакомься, это Сафруин и его команда. Они основной костяк миссии, – произнёс Дэниел, указав на группу из семи эльфов.

Сам Сафруин был Священным Лордом четвёртого уровня (срединная стадия), что считалось серьёзным достижением даже в глазах Маркса, который тоже являлся гением. Что же касалось остальных членов отряда, то в основном это были пиковые Элементалисты и всего несколько тех, кто пока находился лишь на конечной стадии.

– Это он? – взглянув на Дэниела, спросил лидер группы.

– Да, это Маркс. Он согласился участвовать в операции. Его способности очень нам пригодятся.

– Хорошая новость, – кивнул Сафруин. – Ладно, новичок. Лови свиток с воспоминаниями. Там вся информация о деле и о твоей задаче. Изучи и проанализируй. На медитацию у тебя три часа, после чего мы начинаем. Всё понял?

– Да, – спокойно ответил Маркс, отдав честь старшему.

– Вот и хорошо, – улыбнулся Сафруин и отошёл в сторону.

Получив свиток, Маркс приступил к его изучению. Сел у стены и погрузился в себя. Благо сегодня кроме них и членов королевской гвардии здесь никого не было. Всё-таки согласно законам для частных перемещений Врата Ойкумены открывались лишь в определённые дни. А сегодня их зарезервировали для департамента разведки.

Спустя два с половиной часа Маркс пробудился от медитации. За это время он успел изучить всю шокировавшую его информацию, а затем несколько раз обдумать её. А что же касалось его роли в этой миссии, то ему предстояло обеспечивать маскировку членов отряда.

– Я так понимаю, нужная кровь у вас уже есть? – спросил он, подойдя к Сафруину, стоявшему возле модуля управления Вратами Ойкумены.

– Да. О принципах работы твоей техники мы заранее узнали, так что подготовили материал, – обернувшись, Священный Лорд протянул полную бутылку алой жидкости. – Этого хватит?

– Более чем, – кивнул Маркс, взяв кровь.

Вслед за этим, больше ничего не спрашивая, мужчина начал напитывать жидкость своей энергией и законами, формируя в ней технику высокого качества Королевского ранга. Спустя несколько минут всё было завершено.

– Я закончил. Для трансформации нужно сделать как минимум глоток крови. Но лучше два, – сообщил Маркс, протягивая бутылку обратно. – Действует техника тридцать часов – на пиковых Элементалистов. На вас – всего десять. Так что потом придется обновить. А вам лучше выпить даже четыре глотка.

– Понял. Ещё кровь у меня есть, так что не волнуйся, – ответил Сафруин и выпил нужное количество крови, ничуть не скривившись. А потом он передал бутылку Дэниелу.

Таким образом, каждый из участников миссии отпил по несколько глотков крови, и уже через пару минут их тела начали трансформироваться, пока в конце концов эльфы не превратились в представителей другой расы. Сменились даже надписи над их головами, так что теперь их будет сложнее раскрыть на вражеской территории.

– Ладно. Раз все готовы, отправимся пораньше, – решил лидер отряда. – Поднимайтесь на платформу. Телепортация через две минуты.

– Эй, Дэниел, – обратился к другу Маркс. – Можно задать пару вопросов?

– Смотря каких. Всё о задании тебе знать не положено, так что на какие-то вопросы я просто не смогу ответить.

– Не проблема. Первое, что я хотел узнать: почему на такое сложное задание мы идём такой маленькой группой, большинство членов которой Элементалисты?

– На это я могу ответить. В общем, если нас будет больше, то шанс провала серьёзно возрастёт. Так просчитали аналитики. К тому же все здесь, включая тебя и меня, обладают нужными для задания и в некотором роде уникальными навыками. К примеру, Сафруин является одним из лучших мастеров скрытности в королевстве. Но если бы мы все были Священными Лордами, то он не смог бы полностью спрятать такой отряд.

– Ясно. Тогда второй вопрос: почему Врата Ойкумены?

– Понимаешь ли, место, куда мы направляемся, находится очень далеко, так что обычным способом туда не попасть. И даже простой портал не поможет. Поэтому и решили для этого дела использовать мощь башни. Кстати, она же нас и вернёт, если мы через три недели в нужный момент окажемся на том же месте, куда сейчас попадём.

– Хм, – задумался следователь. – Но разве это не будет чересчур заметно? Я имею в виду пространственные искажения после перемещения.

– А вот как раз из-за этого в миссии участвую и я. Думаю, ты помнишь, что я один из сильнейших пользователей элемента Пространства на континенте. Так что скрывать наше перемещение – теперь моя задача. Ну а в моих силах ты можешь не сомневаться. Пока я с вами, раскрыть нашу телепортацию смогут только те, кто достиг уровня Идущего по Пути. То есть достиг Сферы Пространства. А как ты знаешь, на всём континенте всего два мастера добились чего-то подобного, так как это самый сложный Путь. И они оба культивировали в этой башне, где самая высокая концентрация законов Пространства. А вот у наших врагов нет доступа к Вратам, так что и мастеров с таким уровнем быть не должно. Ох. Кажется, начинается… – сказал Дэниел, после чего взявшихся за руки воинов телепортировало.

В воздухе висела сильнейшая вонь. Эльфам сразу же пришлось подавлять своё чувство обоняния, дабы попросту не начать блевать.

– Куда ты настроил перемещение? – хрипло спросил Маркс у Дэниела.

– Терпи, друг. Мы в канализации.

– Идём, – приказал Сафруин, скрыв отряд тенями. – Молча.

Миссия началась.


***

Девятеро эльфов, скрываясь, словно крысы, лазили по обширной канализационной сети вражеского города почти неделю. И лишь несколько выбирались на поверхность, дабы заняться прямой разведкой, так как только они обладали нужными для этого способностями.

Все члены отряда изначально знали лишь, что в центре вражеской столицы появилась непонятная аномалия, а также что недавно жителей этой страны охватили странные волнения, причину которых и требовалось выяснить.

В итоге разведчики получили нужную информацию.

Как оказалось, здешние мастера начали масштабную постройку. Они собирались создать огромный портал, который сравнился бы с Вратами Ойкумены, дабы получить выход к другим мирам.

Ну а что касалось волнений среди населения, причина этому была проста: у их расы появился новый невероятный гений, который почти моментально добился титула Седьмого Сына Ниагалы, обойдя сразу девятерых конкурентов. Всего Сынов Ниагалы, как называлась эта империя, теперь насчитывалось шестнадцать. И все они являлись талантливейшими молодыми мастерами своей расы в Никриме, которых принял в ученики лично император.

Как только эльфы узнали оба этих факта, решили продолжить операцию, дабы разузнать детальней о строящемся портале, а также о личности и способностях нового Сына Ниагалы. Но для этого им требовалось добраться до столицы империи, так что всё же пришлось покинуть канализацию соседнего городка…

Спустя три дня в столицу прибыли двое. Несколько дней они шатались по городу, притворяясь обычными пьянчугами. Благо среди вражеской расы хватало обычных смертных, так что без ауры два Священных Лорда легко походили на тех, кто никогда не ступал на путь воина.

Этими двумя были Сафруин и Дэниел. А остальные разведчики скрывались внутри пространственного кармана, созданного последним. Благо его понимание Закона Слияния Пути Пространства достигло такого уровня, что даже мастера с идеальной градацией не могли почувствовать искажений.

На восьмой день пребывания в столице эльфы наконец решились провернуть кое-что посерьёзней, нежели обычный сбор информации. Они вышли на представителя местной криминальной организации, с которым и собирались побеседовать.

Ночью в назначенное время двое замаскированных эльфов вошли в небольшое заброшенное здание на окраине города.

– Где он? – спросил Сафруин.

Дэниел тоже никого не ощущал, поэтому решил осмотреться и внезапно заметил странную тень рядом с окном. Мужчина сделал несколько шагов в том направлении, как вдруг внезапно замер.

– Что там? – заметил ошеломление напарника лидер отряда, после чего подошёл поближе и тоже застыл. – Святые Небеса… – прошептал он.

Прямо перед ними находился тот самый информатор, с которым они должны были сегодня встретиться. Вот только он теперь вряд ли мог хоть что-то рассказать, поскольку куски его головы, груди и конечностей буквально слились со стеной.

Мужчина не дышал. Жизнь покинула его тело.

– Я называю это смешением материи. Такое происходит, если суметь телепортировать объект туда, где уже что-то есть. Обычно мироздание не позволяет такое, но при должном усилии можно обойти это ограничение, – внезапно раздался незнакомый голос.

Разведчики резко обернулись, вынув оружие и приготовившись к атаке. До этого момента они никого не ощущали рядом с собой, но теперь в помещении вместе с ними почему-то находился незнакомец, расположившийся на кресле, которого ранее здесь не было.

– Кто ты?

Непрошеным гостем оказался высокий симпатичный парень с длинными тёмными волосами, хищным взглядом и холодным выражением лица. Одет он был в чёрно-белое одеяние, покрытое золотистыми узорами, а в руках держал чёрный матовый веер.

Положив ногу на ногу, парень продолжил спокойно глядеть на эльфов.


– Добрый вечер, – произнёс тот, чьего присутствия разведчики не могли ощутить до сих пор. – Мне наскучило наблюдать за вами скрытно, так что я решил наконец-то встретиться. Ах да. Нужно ведь представиться… Я Цзян Дао – новый Седьмой Сын Ниагалы, – оскалился он.

Услышав ответ незнакомца, разведчики поняли, что их раскрыли. Они моментально атаковали, более не сдерживая сил. Две пиковых техники Королевского ранга, наполненных невероятно плотной энергией Священных Лордов эльфийской расы, рванулись к Цзян Дао.

Но, не успев пролететь и метра, обе атаки, способные стереть с лица планеты несколько крупных кварталов, попросту исчезли.

Пустота поглотила их.

– Забавно, – услышал Дэниел голос врага у себя за спиной, после чего тело разведчика сковало гравитацией.

Эльф даже осознать не смог, когда противник успел переместиться. Но зато он наконец сумел понять силу человека.

Цзян Дао был Священным Лордом первого уровня, только-только взошедшим на эту ступень. А ещё он был тем, кто накрыл всё здание Сферой Меча и… Сферой Пространства.

Сбылось худшее опасение Дэниела.

Эльф бросил короткий взгляд вправо, и его глаза расширились от шока. Ведь он увидел Сафруина… разрубленного на куски.

«Как он смог убить мастера, который превосходит его аж на пять уровней, при том быстрее, чем я смог это осознать?! Это немыслимо! А ещё… Сфера Меча и Сфера Пространства? Как он смог создать сразу две, когда сам только стал Священным Лордом?! Что это за чудище, и как оно сюда попало?! – не понимал Дэниел. – Неужели прибыл из какого-то другого мира? Но как? Проходы из всех ближайших миров уже настроены так, чтобы открывались внутри наших Врат Ойкумены в столице. Неужели он из ещё более дальнего мира и как-то попал сюда в обход других? – осенило эльфа. – Если это так, то теперь понятно, как это чудовище одолело других девятерых Сыновей Ниагалы, среди которых были и те, кто превосходит его в уровне».

– Не волнуйся, – словно читая мысли разведчика, произнёс Цзян Дао, который пока почему-то не спешил убивать Дэниела. – Твой друг ещё жив. Я разрубил его особым образом, так что пространство пока связывает части его тела, будто оно целое. Приглядись, кровь в его жилах продолжает течь и просто телепортируется в местах среза.

– Ты не убил нас. Что тебе нужно? – манипулируя крохотной частицей своей ауры, эльф тянул время.

– Ну кто же убивает разведчиков, если можно взять их в плен? – улыбнулся Цзян Дао. – Кстати, ты не это случаем ищешь? – обойдя разведчика, человек показал ему размытый полупрозрачный сгусток. Это был пространственный карман Дэниела, в котором сейчас находились все остальные члены их отряда.

– Как?! – не сдержавшись, выпалил эльф.

– Я просто присвоил твоё пространство себе. Это легко сделать, если ты обладаешь Сферой Пространства, а твой противник – нет.

– Если с нами что-то произойдёт, то ты и твоя империя поплатитесь! Сюда отправят десятки ударных отрядов, которые во много раз сильнее нас! – сквозь зубы процедил эльф. – Вашу столицу буквально за день сровняют с землёй, а затем примутся и за остальные города! Твоя раса не выстояла в прошлом – не выстоит и сейчас!

Цзян Дао внезапно сделал шаг вперёд, сократив расстояние между собой и эльфом до минимума. Его холодный взгляд встретился со взглядом разведчика, заставив того буквально проглотить новую порцию угроз.

В прошлом, чтобы освободиться от контроля Старика Седой Горы, Цзян Дао пришлось вырвать себе глаза. Но когда он попал в Никрим и стал Седьмым Сыном Ниагалы, император даровал ему исцеление.

Он вернул ему зрение.

И теперь чёрные, словно бездна, глаза противника пугали Дэниела. Эльфу казалось, что Цзян Дао смотрит ему прямо в душу, оголяя все её слабости и делая неимоверно хрупкой.

– Твои угрозы бесполезны. Уже всё предрешено, – спокойно произнёс парень. – Близится война. И мы готовы к ней, как никогда прежде…


***

Высоко в небесах начало трескаться само пространство. Появлялись трещины небытия, которые тут же затягивались под воздействием законов мироздания. Однако нечто продолжало напирать, словно вырываясь из оков. И в конце концов неведомая сила победила, сотворив полноценное окно из пустоты, которое медленно исчезало.

Целую секунду ничего не происходило, и за это время область разрушенного пространства успела восстановиться на треть, как вдруг в нем начала появляться фигура. Казалось, этот человек буквально выплыл оттуда, где не может ничего существовать. Однако на самом деле это была всего лишь телепортация, последствия которой разрушили пространство в конечной точке.

Когда пустота наконец затянулась, в небесах остался парить высокий мужчина с длинными платиновыми волосами, облаченный в тёмно-фиолетовую одежду. И хотя он относился к людской расе, кое-что его всё же отличало: пальцы рук и ног воина были увенчаны короткими когтями, глаза ярко светились красным, а на голове росли два фиолетовых рога.

А ещё этот человек был пиковым Небесным Монархом.

Единственным существом подобного уровня во всём Никриме!

Взглянув вниз, мужчина увидел бескрайнюю пустыню.

– Нашёл, – раздался его грозный голос, после чего тёмная точка рассекла небеса, направившись к земле.


***

Так и не отыскав Энни, Линий Гард покинул Удийн. Конечно, он сообщил пограничникам, что разыскивает полукровку, а также заплатил кому нужно, однако самостоятельно искать девушку больше не мог. Ибо, учитывая его личность, ему нельзя было просто так взять и начать рыскать по территории других государств. Так что этим пришлось заниматься его агентам.

Поэтому брат правителя сильфов возвращался к себе на родину – на западное побережье континента, для чего требовалось преодолеть всю пустыню Ишар. Ну а так как для Священного Лорда десятого уровня и ещё дюжины уровнем поменьше такая поездка не представляла никакой опасности, путешествие обещало быть спокойным и занять минимум времени.

Линий и подумать не мог, что что-то пойдет не так. Нет, их вынудили остановиться не монстры или природные ловушки-массивы. Препятствием оказалась огромная постройка, которой не должно было быть на их пути.

Воинов остановила Пирамида Чёрного Песка.

– Я, конечно, слышал, что эта легенда не такая уж и легенда, но и представить себе не мог, что действительно когда-нибудь увижу Пирамиду, – произнёс помощник Линия. – А как вспоминаю взгляд того демона, меня каждый раз бросает в дрожь. Но, думаю, если мы покинем это место, Пирамида снова исчезнет, и вряд ли мы её найдём ещё когда-либо. Поэтому, может, нам стоит здесь задержаться?

Стоящий рядом Линий продолжал молча разглядывать строение, однако через минуту всё же ответил:

– Пирамида подавляет все наши артефакты связи. Позвать кого-то, кто смог бы исследовать её, мы не можем. А ступать на Чёрный Песок даже для меня слишком опасно, – сказал сильф. – Возможно, нам действительно выпал очень редкий шанс, но я не вижу никакого способа его использовать так, чтобы не погибнуть. Видно, нам всё-таки нечего здесь делать. Я три дня пытался придумать способ хотя бы раздобыть Песок, но ничего не вышло. Похоже, он теряет свои свойства и превращается в обычный, если вынести его за территорию. Жаль, но мы здесь бессильны. Так что пора двигаться дальше. Мы едем домо…

Договорить Линий Гард не успел, ведь его, как и двухкилометровую область вокруг, внезапно накрыл толстый покров чёрного пламени. Эта сила в мгновение ока уничтожила все артефакты воинов, а затем превратила тела Священных Лордов в обугленные трупы. Плавился и испарялся даже песок. Тёмный огонь не задел лишь территорию Чёрного Песка, словно был выдавлен оттуда.

Когда бушующая стихия наконец развеялась, из сильфов больше никто не стоял. Воины, способные уничтожать целые города, мгновенно погибли.

А в следующее мгновенье с небес спустилась тёмная фигура, чья аура, больше напоминающая гигантское неведомое чудище, накрыла всё вокруг, сменив день ночью. Человек приземлился на затвердевший песок, и в его сторону внезапно выстрелил луч алой энергии. Увы, атака была запросто остановлена пиковым Небесным Монархом.

Удивлённый человек посмотрел вправо, где увидел сильфа, чья одежда и волосы сгорели, кожа обуглилась, а глаза испарились. Однако он всё ещё дышал и даже больше – тянул к противнику руку.

Это был Линий Гард, который оказался единственным, кто сумел выжить после атаки чёрного пламени. Впрочем, с такими повреждениями жить ему оставалось недолго.

– Удивительное упорство, – прокомментировал человек. – В таком случае, ты заслуживаешь более достойной кончины. Хорошо, я помогу тебе.

Небесный Монарх моментально телепортировался к ещё живому сильфу, а затем наступил на его грудь. Вытянув правую руку, он властно произнёс:

– Придите ко мне!

Голос человека заставил пространство вздрогнуть, вслед за чем из тел умерших Священных Лордов стали вырываться души истинных мастеров, которых притягивала сила Небесного Монарха. В конечном счёте все они слились в одно целое, сформировав некое подобие призрака. Рука человека схватила это существо за голову, и оно завыло от боли.


Но мужчина был непреклонен, так что уже через несколько секунд дюжина ещё не распавшихся душ слилась в единую сферическую субстанцию. Небесный Монарх мог запросто поглотить её, став сильнее, но вместо этого он погрузил фиолетовый шарик ещё живому Линию в грудь.

Реакция последовала незамедлительно. Тело сильфа внезапно затряслось, а затем и вовсе начало восстанавливаться. Регенерировала кожа, вырастали волосы, восстанавливались глаза и спёкшиеся внутренние органы. Однако на этом сила душ не прекратила своё воздействие.

Линий безумно кричал, размахивая руками и ногами, однако сдвинуть ногу Небесного Монарха не мог ни на дюйм.

Боль окончательно захлестнула разум сильфа, пока его тело трансформировалось в чудовище.

Мужчина превращался в демонида.

Демонида, сила которого достигла уровня Небесного Монарха начальной стадии.

– Ну а теперь отвлеки его, – человек посмотрел на демона, стоящего возле Пирамиды. Он понимал, что эту тварь не победить даже ему. – Покажи небесам достойный бой, пока последние минуты твоей жизни ещё не истекли.

После этого мужчина убрал ногу с груди сформировавшегося демонида. Тот моментально поднялся, однако, вместо того чтобы напасть на обидчика, ринулся к Пирамиде. То, во что превратили Линия Гарда, не испытывало страха. Лишь два чувства заставляли это существо двигаться: бесконечный голод и боль.

Наконец демон и демонид столкнулись. Их первый удар заставил песчаные дюны задрожать, а также вызвал мощный порыв ветра, способный запросто смести любого Заклинателя и даже большинство Элементалистов.

Их бой не продлился и несколько секунд, когда демон ощутил что-то неладное. Он понял, что его пытаются обмануть. Он увидел человека возле Пирамиды.

Чудище попыталось рвануть к Небесному Монарху, однако Линий Гард моментально перекрыл ему дорогу.

Тем временем, телепортировавшись к самой Пирамиде, человек приложил к её поверхности ладонь, из которой под огромным напором забило чёрное пламя, на самом деле являвшееся Императорской техникой пикового качества, основанной на концепции Инь.

Почти минуту ничего не происходило. Огонь бил в пирамиду, но никаких повреждений на ней так и не появлялось. Однако уже на второй минуте человек добился своего – появилась первая трещина, которая начала медленно разрастаться, открывать пролом в самой ткани пространства.

Через пять минут, когда оставшееся время жизни Линия Гарда истекло, Небесный Монарх наконец создал для себя проход.

Победив противника, демон тут же бросился к человеку, но было уже поздно. Нарушитель вошёл внутрь, и Демон с Порванными Крыльями не смог его остановить. Последовать же внутрь он также не был способен…

Мало кто знал, но в действительности Пирамида была темницей. А демон, прикованный к ней, являлся не узником, а стражником, который самолично приковал себя к Пирамиде, став обречённым на вечную службу. Однако он не был бессмертным, так что каждый прожитый день забирал у него крупицу изначальной силы…

И вот впервые за все те эпохи, что он здесь стоял, кто-то смог попасть внутрь. Единственный в Никриме Небесный Монарх пиковой стадии.

Кирос Похититель Душ – так звали императора Ниагалы и правителя человеческой расы в срединном мире Никрим. Расы, недобитые остатки которой давным-давно другие расы заточили на втором континенте.

Безжизненный, выжженный войной материк стал ловушкой для человечества, поскольку эльфы, сильфы, гномы, великаны и дорганы позаботились о том, чтобы покинуть второй континент не смог ни один человек.

Люди должны были сгинуть в тех пустошах, однако даже в таком ужасном месте они смогли приспособиться. Смогли выжить, восстановиться, а затем возродить свою цивилизацию боевых искусств.

И теперь, тысячи веков спустя, когда Континентальный Барьер начал рушиться, они решили вернуть украденное и восстановить справедливость. Решили отомстить.

Близилась война…



Конец пятой книги.


От Автора.

Вот и закончился пятый том. Кай сбросил оковы, и открыл себе дорогу к Облачной Обители. Прошла пора продолжить развитие. Пришла пора стать истинным мастером…

Буду верить, что этот том вам понравился, и вы поддержите его лайком и комментарием.

Что ж, пора приступать к следующей части.

Шестая книга: https://author.today/reader/91876


Оглавление

  • Глава 1. Каменоломни Старкса.
  • Глава 2. Глубина.
  • Глава 3. Концепция Инь.
  • Глава 4. Происшествие.
  • Глава 5. Устойчивые.
  • Глава 6. Алхимическая лавка.
  • Глава 7. Последствия необдуманного поступка.
  • Глава 8. День до боёв.
  • Глава 9. Кулачный Мордобой Удийна.
  • Глава 10. Кулачный Мордобой Удийна 2.
  • Глава 11. Кулачный Мордобой Удийна 3.
  • Глава 12. Кулачный Мордобой Удийна 4.
  • Глава 13. Долгожданная свобода.
  • Глава 14. Спускаясь всё глубже.
  • Глава 15. Бой с Элементалистом.
  • Глава 16. Священное Королевство Таэль.
  • Глава 17. Следователь.
  • Глава 18. Банда Серых.
  • Глава 19. Время духовных контрактов.
  • Глава 20. Секта Разящего Удара.
  • Глава 21. День активации метки.
  • Эпилог.
  • От Автора.



  • «Призрачные миры» - интернет-магазин современной литературы в жанре любовного романа, фэнтези, мистики