КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы  

Мистик (fb2)


Настройки текста:



Илья Ильин Мистик

Глава 1

Я в последний раз осмотрел огромную пентаграмму, начертанную на полу ангара. Алые линии из свежей крови причудливо переплетались, образуя нечто напоминающее паутину. Это совершенно не походило на классические гексаграммы призыва. Ну да и призывать я собирался не обычную гончую или беса. Кое-кто намного более могущественный и опасный должен сегодня явиться в этот мир. И именно от этого рисунка сейчас зависит моя жизнь.

Тошнотворная боль в очередной раз волной прокатилась по всему телу. Я поморщился. Вытащил из кармана джинсов пластмассовую баночку, открутил крышку и высыпал на ладонь десять белых гранул. Подумал и добавил ещё пяток. А затем закинул их в рот и прожевал. На языке растёкся горьковатый привкус. В голове слегка зашумело. Синтетически наркотики, сдобренные ядрёной магией и алхимией, начали медленно заглушать боль, терзающую мою плоть. Ну ничего. Очень скоро всё закончится.

Я стянул с рук тёмные плотные перчатки и отшвырнул их в сторону. По воздуху поплыл отвратительный запах гноя и разложения. На кистях у меня почти не оставалось кожи. Я мог наблюдать сокращения почерневших мышц, уже практически полностью превратившихся в куски гнилого мяса. Отвратительное зрелище. Особенно когда ты понимаешь, что эти руки полутрупа принадлежат тебе. При этом боли почти не было. Наркотик и магия поработали отлично.

Я направился к центру ритуального рисунка, осторожно перешагивая линии, чтобы ненароком не смазать их. Малейшая неточность может стать фатальной. Демонология не терпит пренебрежения мелочами.

Остановившись в центральном круге, я раскинул руки и потянулся к окружающему эфиру. Магическая субстанция, невидимая обычным зрением, повиновалась послушно и даже с охотой. Словно верный пёс ожидающий команды хозяина. Вспыхнули чёрным огнём свечи на углах чертежа, засветились кровавые линии на полу, с гудением сплелись и натянулись энергетические линии, формирую трёхмерный конструкт заклинания. Задрожало пространство, готовое распахнуть врата на иные планы реальности.

— Явись, — произнёс я, и звук голоса заметался по огромному помещению многократно отражённым эхом.

— Аилран. Лорд хаоса. Истинным именем и силой магии призываю тебя.

На плечи словно рухнул стопудовый груз. Виски закололо, несмотря на все обезболивающие. Погас десяток свечей на внешней границе рисунка. Отводящий контур выполнил свою задачу, защитив меня от отката. Заклятья подобной мощи всегда вызывают эфирные волны, способные изорвать энергетическое тело мага в клочья. Лорд хаоса — это не низший неразумный демон, которых я могу призывать десятками если не сотнями без всяких последствий.

Мир начал медленно выцветать. Стены, пол и потолок будто подёрнулись дымкой, потеряли очертания и чёткость. Лишь кровавый узор, да чёрный огонь свечей оставался прежним. Хотя, нет. Сейчас он пылал даже ярче. Отлично. Значит всё сделано правильно. Призыв пока что идёт как надо.

В круге передо мной появилась двумерная, черно-белая и безликая фигура в два человеческих роста. Однако с каждой секундой она становилась всё чётче и при этом она меняла очертания, словно не могла определиться с конечной формой. Нечто гуманоидное сменялось шаром с сотнями щупалец, который быстро превращался что-то четвероногое и очень зубастое. Наконец, призванное существо определилось с воплощением. В круге остался совершенно лысый человек в деловом костюме и с полностью чёрными глазами без белка, радужки и зрачков.

— Зачем, ты призвал меня, смертный? — послышался голос больше напоминающий змеиное шипение.

— Что-то ты банален, — усмехнулся я в ответ. Свечи вокруг призванного горели ровно, а круг светился привычным красноватым светом. Это значило, что опасности почти нет. Демона надёжно отрезает от мира заклятье, и сделать он что-то сможет только с разрешения мага.

— Твой собрат, которого я призывал в прошлый раз, явился в куда более экстравагантном виде.

— Чего ты хочешь, смертный? У меня нет времени на разговоры! Магической силы? Власти? Вечной молодости? Отдавай душу и получишь, что пожелаешь, а я отправлюсь обратно. Терпеть не могу ваши поганые миры.

— Прайс, конечно, интересный, но ничего из этого меня не интересует. Да и на душу мою можешь не рассчитывать.

— И зачем же я тогда тебе понадобился? — в шипение демона промелькнули нотки удивление напополам с недовольством, — и не думаешь же ты, что я исполню твоё желание, каким бы оно не было, за даром? А валюта у демонов всегда одна.

— Знаю, — отозвался я и вытащил из кармана маленькую хрустальную бутылочку. Внутри неё судорожно метались десятки светящихся темным светом шариков с золотистой окантовкой.

— Тёмные души! — демон аж подался вперёд, но запылавший чертёж не подпустил его.

— Откуда у тебя их столько? Тут же пятьдесят шесть сущностей, да ещё и черны как безлунная ночь! — Тварь облизнулась невероятно длинным языком. На мгновение черты её лица поплыли, обнажая хищную пасть. Ну да, души всяческих ублюдков для существ, подобных тому, что я призвал, всё равно что глутамат натрия для людей.

— Исполнишь мою просьбу, и фиал станет твоим, — сообщил я демону, — Идёт?

— Смотря какой будет просьба.

— Да в общем-то ничего сложно, — я поднял руку и пошевелись почерневшими пальцами, — избавь меня от этого проклятья, и сможешь очень скоро полакомиться вкуснейшими душонками всяческих маньяков. Там даже десяток педофилов есть.

Призванный прищурил чёрные глаза и внимательно осмотрел меня с ног до головы.

— Давай сюда фиал, и я излечу тебя, — демон требовательно протянул руку с короткими когтями на пальцах.

— Э, нет. Так не пойдёт. Сначала работа, а потом уже плата. Я уже не первый раз имею дело с вашей братией.

— Не наглей, смертный, — поморщился демон, — Ты же понимаешь, что для меня эти души лишь перекус, а у тебя на кону стоит жизнь.

— Что ж, я честно хотел договориться по-хорошему, — с деланным сожалением произнёс, я пряча фиал душ обратно в карман, — видимо, придётся как обычно.

Я резко сжал правую руку в кулак. Натянулись управляющие эфирные нити. Вспыхнули рунические письмена на полу. Заклятие заворочалось, словно огромный зверь, и послушно изменило свою структуру. Чем-то это напоминало управление куклой на верёвочках.

Пламя свечей колыхнулось, а в следующее мгновение от них потянулись нити черного огня. Они заключили лорда хаоса в плотный кокон. Так паук оплетает сетями угодившую в его ловушку муху.

Разумеется, демон попытался сопротивляться. Пространство задрожало, тени по углам зашевелись, однако это не сильно ему помогло.

Демонолог при правильном призыве всегда имеет преимущество. Существо проявлено в нашем мире не полностью. Его влияние ограничено пределами магического круга. Да, сильный демон может разорвать заклятье. Но это потребует времени. Много времени. Иногда это часы, а иногда недели. И пока тварь внутри магического круга, она полностью в моей власти.

— Ты же уже понял, что это за проклятье, не так ли? — я сдавил демона в огненных путах посильнее, — Посмертная воля Высшего. Вот что меня убивает. Осознаёшь, что это значит? Я уже прикончил одну тварь равную тебе. И ни что не помешает мне сделать это повторно. Даже уже твое собственное проклятье не будет иметь большого значения. Ну сдохну я не через неделю, а завтра или через час. Мне вообще плевать. Так что не выпендривайся. Делай дело, получай души и проваливай.

— Я не могу снять проклятье, — прошипел демон, — тот высший равен мне. Или даже немного сильнее. Отпусти меня.

— Видимо ты не понял, — я направил в заклятье больше энергии и на путах появились крохотные зубастые пасти, которые принялись с аппетитом пожирать плоть демона.

— ГРАА!!! — взревел пленник, — СТОЙ!!! Я знаю способ, как тебе выжить!

— Говори, — я приостановил начавшееся поглощение сути демона.

— Я могу вплавить твою память в душу. Проклятье пожирает лишь плоть. Ты не связан контрактами ни с богами, ни с демонами, ни с иными высшими сущностями. После смерти ты отправишься на круговорот перерождения, но и в следующем теле сохранишь память.

— Моя магия?

— Останется при тебе, хотя и ослабнет, но ты быстро её восстановишь. И даже, может быть, станешь сильнее.

— Подвох?

— Твоё теперешнее тело здесь умрёт во время слияния памяти и души. Мозг вскипит и превратиться в кашу. Заклятие прервётся, и я буду свободен в вашем мире. Кроме того даже это позволит тебе пройти круг перерождения только единожды.

— Приемлемо, — кивнул я, — согласен. После того, как освободишься забери с тела фиал. И лучше бы тебе смотаться побыстрее. Через минут тридцать сюда нагрянут инквизиторы. Им не понравилось, что я зарезал ради бутылька душ полсотни самых богатых людей страны.

Я расслабил путы заклятья, позволяя демону совершать на нашу реальность воздействия определённого характера. Он сможет сделать лишь то, о чём мы договорились. Конечно, подобную защиту можно обойти, но выбора у меня в данном случае просто нет.

А в следующую секунду я ощутил, как что-то очень мерзкое коснулось моей ауры. На мгновение отдёрнулось от выстраиваемой годами защиты, а когда я её немного приоткрыл потянулось дальше. В центр энергетического тела, к самому средоточию мой человеческой сущности. К душе. Голова взорвалась страшной болью. Из носа закапала кровь. Жизнь и сила начали стремительно покидать уже почти мертвое тело. Нити магии, сплетённые в мощнейшее заклятие, со звоном лопнули без удерживающей их воли мага. Эфирная волна накатила со всех сторон, разрывая и плюща моё тело. По бетонному полу поползли трещины.

— С тобой приятно иметь дело, человек, — раздался шипящий голос. И это было последним, что я услышал в этом мире. А потом боль прекратилась. Тьма смерти накрыла меня прохладным одеялом. Правда, лишь не на долго.

* * *
3986 год от сошествия Великих. Седьмой мегаполис. Дворцовый сад главы старшего клана Шарт.

Стейк был отличный. Великолепно прожаренный, ароматный, покрытый хрустящей корочкой. Генрих Шарт аккуратно отрезал кусочек мяса, обмакнул его в пряный соус и положил в рот. На язык брызнул вкуснейший сок. Глава клана прикрыл глаза от удовольствия, а затем поднял бокал с густым красным вином и сделал большой глоток. Вино тоже было отменным. Да, пожалуй, стоит наградить повара. Сегодняшняя трапеза проста восхитительна. Редко, кто может приготовить мясо элота с таким же искусством.

В воздухе разносился громкий стрекот цикад. На несколько сотен метров вокруг простирался прекрасный сад, сейчас потонувший в вечернем сумраке. Засыпанные белым песком дорожки, диковинные и невероятно редкие деревья и цветы, доставленные с самых диких земель. Немало людей заплатили кровью и жизнями за то, чтобы этот сад стал достоин услаждать взор главы клана.

Сам Генрих ужинал в небольшой беседке, увитой плющом и скрывающейся в самой старой части сада.

Сзади послышался шорох песка, но Шарт даже не оглянулся. Он совершенно точно знал, кто это может быть.

— Господин, — раздался из-за плеча отлично знакомый голос личного слуги.

— А, Рэй. Я уже хотел послать за тобой. Какие новости? Есть что-то срочное?

— Нет, господин, — произнёс слуга, выходя вперёд и склоняясь в низком поклоне. Это был человек лет тридцати в безупречном сером костюме тройке, с грубыми рубленными чертами и короткими тёмными волосами. Через всё лицо у него проходила вязь татуировок из переплетения множества символов. Знак слуги клана. Человека, стоящего лишь на пару ступенек ниже членов благородных семей. Простолюдина, рождённого с Даром, и которому милостиво разрешили использовать Алтиор Истис. Что означает Сила Великих в переводе и истинного языка. Именно это простолюдины зовут магией.

— Что ж, тогда начни с наиболее интересных, — улыбнулся уголками губ Шарт, — И хватит гнуть спину. Ты служишь мне уже десять лет. Некоторыми формальностями можно и пренебречь. Не желаешь, кстати, разделить со мной трапезу. Сегодня Зарр особенно расстарался.

— Премного благодарен, господин, — вместо того чтобы выпрямиться Рэй склонился ещё ниже, — но я совсем недавно перекусил. Да и не хотел бы отнимать ваше драгоценное время свыше необходимого.

— Дело твоё, — пожал плечами Генрих, отправляя в рот ещё кусочек стейка, — тогда начинай.

— Как вам будет угодно. Во-первых, хочу сообщить вам, что наблюдатели и операторы дронов зафиксировали увеличение активности магических потоков в нашем секторе. Судя по всему приближается очередная Волна. По косвенным признакам можно сказать, что до неё не более двух недель.

— Каков предположительный масштаб Волны? — спросил Шарт, слегка поморщившись. Волна — это всегда лишние хлопоты.

— Пока рано об этом говорить точно, но, предполагаю, что не слишком большой. Несколько охотничьих стай крыланов, которые гнездятся на Покинутой стене. Ещё от трёхсот до пятисот тысяч наземных особей, но большая часть из них, скорее всего, даже не дойдёт до подножья первой стены. Вожаков не более нескольких десятков. Титанов не замечено. Не стоит беспокоиться, Господин. Твари не проходили стену уже более двухсот лет.

— Что ж, хорошо. Однако пусть гарнизон на стене будет в боевой готовности. Что ещё?

— Так же во внешнем городе за последнее время сканеры засекли более полутора сотен свежих инициированных. После окончания Волны для их ликвидации будет выслано пять отрядов в составе…

Шарт недовольно взмахнул рукой, прерывая речь слуги.

— Я знаю, кого ты обычно посылаешь на зачистки во внешних город. Передай им пусть привезут парочку инициированных живьём. Если, конечно, кто-то из этих выродков переживёт Волну.

— Разумеется, господин, — поклонился докладчик, — однако я упомянул про ликвидаторов, с тем чтобы сообщить, что с ними решил отправиться ваш девятый сын.

— Хм, — в глазах главы клана впервые за весь разговор мелькнула искорка заинтересованности.

— Похоже, мальчику захотелось острых ощущений. Что ж, не будим ему препятствовать. В его годы я тоже любил поохотиться. Это всё?

— Да, господин. Остались лишь рутинные вопросы. По ним я, как обычно, подготовил письменный доклад.

— Тогда можешь идти, — кивнул Генрих, — завтра с утра принесёшь документы мне в кабинет.

Слуга снова поклонился, спустился по ступенькам веранды и через несколько секунд исчез в сгущающейся тьме.

* * *
Несколькими днями позже. Внешний город.

— Крысы! Горячие жареные крысы! Свежие! Вкусные! Подходи, налетай! Всего три монеты за вертел! — громкий, старческий голос раскалённым сверлом ввинчивался в мозг. Сквозь неплотно закрытые веки пробивался солнечный свет. Вокруг слышались голоса людей, сливающиеся в равномерный гул толпы. Стук шагов, ругань, странное попискивание и громкие выкрики. В воздухе пахло или скорее воняло подгоревшим мясом, железом и какой-то непонятной кислятиной.

Сонный разум далеко не сразу осознал, где я, и что со мной произошло. Однако мало по малу в памяти всплывали события последнего дня моей жизни. Создание печати призыва, демон, договор. Отрыжка хаоса! Неужели у меня получилось!

Я резко распахнул глаза, которые тут же заслезились от яркого света, и поднял к ним кисти рук. Грязные, с обломанными ногтями, но совершенно здоровые! Ни язв, ни почерневшего мяса, ни облезшей кожи! Да! Я буду жить! И жить ещё долго. И путь мою душу разорвут девяносто девять королей бездны, если я раньше понимал, как это прекрасно!

Демон исполнил договор в точности, как и обещал. Хотя он, теоретически, и не мог его нарушить благодаря встроенным в заклятие-вызов концепциям, но любые запреты можно обойти если сильно захотеть.

А моя магия? Она ещё со мной? Я сосредоточился и потянулся сознанием к окружающему эфиру, ожидая отклика. Его… не последовало. Точнее он был, но очень слабый. Я ощущал бушующий вокруг океан сырой маны. Но маны обжигающей, непривычной и неподатливой. В моём изначальном мире она была для меня верным другом с раннего детства. Тогда эфир, словно тёплый пластилин, позволял лепить из него, что угодно отзываясь на мысли и волю. Здесь же он скорее напоминал раскалённый кусок железа. Сделать тоже можно многое, но не так просто и легко. Я бы даже сказал совсем не легко.

Да ещё и аура изрядно ослабла после перерождения. А без её серьёзного развития можно даже и не пытаться проделать что-то значительное напрямую. Надорвёшься. Ауру вообще часто называют магическими мышцами. И это во многом правильно. Её нужно нагружать и тренировать постоянно. Только так маги обретает своё могущество. Прямо сейчас разве что простенькие ритуалы можно будет попробовать, да совсем уж элементарные воздействия. При острой нужде, конечно, можно будет сделать и что-то помощнее, но вот последствия…. Разрыв ауры, очень неприятная штука.

Хотя это пока не так уж и важно. Я жив и это главное. А магия со временем вернётся в норму.

Опустив руки, огляделся по сторонам. Я сидел прямо на земле, прислонившись спиной к выщербленной бетонной плите. Мимо проходил люди в странной одежде. Вырвиглазное сочетание серых обносков с вещами ярких кислотных цветов. У многих на поясе висели мачете, пару раз я заметил потертые рукояти пистолетов. Оружие носили не просто не скрывая. Это делали на показ, как носят дорогие часы. Похоже, окружающий мир был весьма недружелюбен.

Недалеко под жестяными навесами полукругом располагались прилавки с разнообразным товаром. К некоторым из них даже стояла жиденькая очередь. Ближайшая торговая точка представляла собой огромную жаровню, на которой тощий, словно палка, плешивый старик обжаривал на шампурах крысиные тушки. Видимо, это именно он послужил причиной моего первого пробуждения в этом мире. Помимо навесов вокруг возвышались бетонные коробки полуразрушенных многоэтажек. К их стенам липли маленькие кособокие домики из кусков металла и парусины. Многие из них походили скорее на палатки, чем на постоянное жильё. Любопытно. Правда, по настоящему моё внимание привлекло нечто иное.

Вдалеке возвышалась огромная стена. Отсюда я не мог разглядеть её детально, но даже так сооружение поражало. Высотой, наверное, метров триста, она тянулась насколько хватало глаз. На её вершине через равные промежутки застыли гигантские орудийные стволы. Ну или что-то очень на них похожее. Любопытно. Интересно, кому и зачем могло понадобиться столь циклопическое защитное сооружение. Похоже, новый мир будет весьма интересен. Но об этом подумаю позже.

Тряхнув головой, я сосредоточился на более приземлённых вещах. Язык, на котором говорили все вокруг, был мне не знаком. Хотя я и понимал его благодаря остаточной памяти нового тела. К сожалению, больше ничего от старого владельца мне не досталось. Пробуждение моей личности напрочь стерло наслоившиеся на мозги реципиента знания, оставив только самые элементарные и обезличенные. То есть знание языка, да несколько условных рефлексов.

— Стоять, кхартов потрох! — неожиданно раздался крик, выбивающейся из общей канвы звуков мелкого рынка. Я успел заметить улепетывающего мальчишку в лохмотьях, который прижимал к груди пару шампуров с недожаренными крысами. А в следующее мгновение старик-шашлычник с невероятной скоростью выхватил пистолет и практически не целясь выстрелил. Мальчишка нелепо взмахнул руками и упал в пыль. Десяток прохожих оглянулись на грохот выстрела, однако не проявили ни малейшего интереса к происходящему. На секунду утихший гул толпы снова восстановился.

— Вот так! — радостно проорал старик, засовывая пистолет обратно за ремень рваных штанов, — Вот, что будет, если надумайте воровать у старого Джо! Запомните, сучки!

— Так их, кхартовых выкормышей. Не дают житья добрым людям! — одобрительно прогудел здоровенный мужик, стоящий у прилавка Джо, и вгрызся в только что купленную крысу.

Не отрывая взгляд от старика, я начертил пальцем в пыли простенькую пентаграмму. Движения были быстрыми и отточенными. Моя старая моторика тоже перенеслась со мной и адаптировалась к этому телу. Да, демон хорошо поработал. Что ж, сейчас устроим небольшой тест магии.

Эфир непривычно обжёг пальцы, однако через пару мгновений подчинился мой воле. Пусть и весьма неохотно. Пентаграмма на песке слегка нагрелась, а нити магии принялись сплетаться в простенькую структуру. Через десяток секунд заклинание было готово. Грубоватое и немного перекошенное, но вполне рабочее. При такой неразвитости ауры и плотности эфира неплохая работа.

Я сделал едва заметное движение рукой, отправляя готовое заклинание в цель. Виски сдавило откатом. Торговец, снова начавший переворачивать крыс на вертеле, словно споткнулся. Он неестественно дернулся и захрипел. Его руки заскребли по впалой груди, разрывая лохмотья и оставляя на грязной коже кровавые полосы. Однако это не сильно помогло. Через секунду он, сотрясаясь в судорогах, рухнул прямо в свою жаровню. Завоняло горелым мясом.

Я удовлетворённо кивнул и поднялся на ноги. Не люблю, когда убивают детей. Пусть помочь мертвецу я уже не могу, но прикончить убийцу мне никто не помешает. Да и воздействие магии на местных надо было проверить. Оно, кстати, вполне удовлетворительное. Если придётся сражаться, то беззащитным я не останусь. Призыв тоже надо будет попробовать. Но позже. Сейчас для работы с демонами я пока слабоват. Не хотелось бы, чтобы тварь сожрала меня самого.

Вокруг мертвого старика быстро собралась толпа зевак. Оно и понятно. Это не какой-то беспризорник. Я же наоборот направился прочь от места событий. Просто на всякий случай. Да и осмотреться как следует не помешает. К тому же было бы не плохо найти что-то вроде зеркала. Хочу взглянуть на своё новое лицо.

Однако жизнь внесла в мои планы свои коррективы. Не успел я сделать и пары шагов, как вдали хрипло завыла сирена. Окружающие люди все как один на мгновение замерли, повернув головы на звук, идущей со стороны стены. Я тоже взглянул в том направлении и увидел, как вздрогнули и зашевелились стволы гигантских пушек.

— Волна! — заорал кто-то. И в этом крике сквозил животный ужас.

Толпа зашевелилась. Люди рванулись в разные стороны, словно напуганная мышиная стая. Торговцы спешно хватали свой товар с прилавков и спешили к остовам зданий. Кто-то на бегу доставал оружие. Только вот это не сильно им помогло. Бежать было уже поздно.

Глава 2

Сверху раздалось хлопанье тысяч крыльев. Я поднял голову и увидел, как полуденное солнце заслоняет живая туча. Она состояла из множества мелких тварей больше всего походящих на летучих мышей с огромными фасетчатыми глазами. А через мгновение существа с противным писком метнулись к земле.

Не успевшие скрыться люди, которых было не мало, оказались молниеносно заключены в черный шуршащий и пищащий саван. На меня самого со всех сторон набросилось несколько десятков тварей. В ответ я ударил круговой волной сырого эфира. Не заклинанием. Просто воля с посылом убить и разорвать. Ужасно грубо, но при этом страшно эффективно.

Меня окатило кровью и ошмётками разорванных в клочки тушек. Однако и самому мне пришлось не сладко. Голова взорвалась болью. Из носа и из ушей потекла кровь, а аура затрепыхалась, норовя разорваться от непривычного усилия. Впрочем, свою функцию этот удар уже выполнил. Остальные твари отпрянули от меня, как от огня. Им не хотелось повторить участь товарок. Я же, воспользовавшись их заминкой, бросился к ближайшей бетонной коробке.

На полпути ещё одна партия существ попыталась на меня напасть. Они снялись с ближайшего трупа, от которого уже оставались одни кости, да обрывки несъедобных тряпок. В ответ на атаку я вскинул руку с нарисованной кровью на ладони гексаграммой и дернул за нити уже сплетённого заклятья. Я почувствовал, как энергетическая плоть ауры вокруг руки рвётся от напряжения. Вслед за ней тоже самое произошло и с обычным телом. Ведь они тесно переплетены друг с другом. Кожа и мясо лопнули, как от удара кнутом, но дело было сделано.

Страшный жар наполнил воздух. Взметнулось белое пламя. Опалённые крыланы начали подать к моим ногам частым дождём. Несколько успели зацепиться за одежду и впиться в тело, но это уже не имело значения. Я почти добрался до входа в укрытие. Темный дверной проём уже маячил совсем рядом. Оставался буквально один шаг.

Неожиданно над ухом с оглушительным свистом пронеслось что-то очень тяжёлое, а затем раздался страшный взрыв. Меня подхватило ударной волной и отшвырнуло в сторону. Внутренности пронзила боль. Удар спиной о твердую почву выбил из лёгких весь воздух. На мгновение я ослеп и оглох, перестал понимать где низ, а где верх. Похоже, эти суккубьи выкидыши на стене решили врезать по стае крылатых тварей из пушек. Тупо. Но судя по тому, что меня до сих пор не сожрали это сработало. Отрыжка хаоса! И почему мне так не везет! Не прошло и пяти минут с начала жизни в новом теле, а от него уже скоро останется один фарш.

Я перевернулся на бок и принялся сплёвывать набившийся в рот песок. Земля подо мной вздрагивала. Гремели частые взрывы. К счастью, они были довольно далеко и до меня не доставали. Да уж. Утюжили тут всё капитально. Неужели тварей настолько много? Интересно часто тут такое? Не хотелось бы каждую неделю прятаться в подвал от снарядов, изничтожающих неведомую погань.

Через десяток минут грохот прекратился, и я рискнул подняться, придерживая искалеченную руку. Болела она страшно. Причём не столько из-за физических повреждений, сколько из-за энергетических. Семя Бездны! Кто мешал этим крылатым тварям подождать хоть пару недель, чтобы я успел хоть немного восстановить былую мощь.

Вокруг медленно оседала пыль и валялись обглоданные скелеты. Парочка, правда, ещё имела на себе достаточно мяса и даже вроде бы шевелились. Впрочем, жить им оставалось всё равно не долго. Землю толстым ковром покрывали слабо копошащиеся твари. Ударная волна их оглушила и поломала крылья, но сдохли далеко не все. Хотя в таком состоянии они особой опасности и не представляли.

Я развернулся, чтобы взглянуть в сторону стены и понял, что большая часть тварей совершенно не пострадала от обстрела. Тёмное облако, не задерживаясь, устремилось к циклопическому укреплению. Сейчас над стеной мерцал полупрозрачный купол, а в мечущихся тварей били огненные струи из огнемётов. Местные, похоже, действовали по отработанной схеме. Хм, кстати, об огне…

Я сосредоточился, и призрачное голубоватое пламя затанцевало на обильно кровоточащих ранах. Я зарычал сквозь зубы. Это последнее магическое усилие далось мне почти на грани. К боли от ран и ожогов присоединилось ощущение, что мне в спинной мозг воткнули толстую спицу. Впрочем, лучше потерпеть, чем истечь кровью.

Я медленно и, слегка пошатываясь, заковылял в сторону ближайшего тела. Полудохлые твари противно захрустели под ногами. Хорошо хоть прежний владелец тела, не смотря на то, что одевался в обноски обувью не пренебрегал. Дойдя до трупа, я склонился над ним и расстегнул пояс с самодельной кобурой. Магия магией, но обычным оружием брезговать не стоит. В кобуре оказалась странная разновидность гладкоствольного обреза только с тремя стволами. Оружие было ещё теплым, а в одном стволе не хватало патрона. Видимо, парень успел пальнуть перед смертью.

Дозарядив обрез одним из десятка найденных на теле патронов, я зашагал к ближайшему многоэтажному зданию. К моему удивлению они практически не пострадали от обстрела. Толи конструкция такая прочная, толи стреляли специально так чтобы их не задеть. Однако дойти до укрытия мне опять не удалось.

Я ощутил, как по эфиру пробежала странная дрожь, а затем на меня будто обрушилась океаническая волна. Правда, состояла эта волна не из воды, а из уплотнённой магической энергии. Она была не настолько мощной, чтобы воздействовать на материальный мир, но всё равно губительной для такой потрёпанной ауры, как у меня сейчас.

Удар по энергетическому телу чуть не лишил меня сознания. Я едва устоял на ногах. Ощущения были такие будто с меня живьём сдирали кожу. Аура затрепетала под магическим ветром и в нескольких местах разорвалась. Грудь и спину пронзило болью. На коже проступили кровавые рубцы. Хорошо хоть длилось воздействие дикой магии не дольше пары секунд. После это эфирный прибой ушёл дальше к стене. Но на этом всё не закончилось.

По ушам ударил громкий вибрирующий визг переходящий в ультразвук, а затем я увидел нечто невероятно странное. Одна из многоэтажек вдалеке, начала словно бы покрываться толстым слоем шевелящегося сырого мяса. С первых этажей его опутывала стремительно разрастающиеся красноватые щупальца, которые очень быстро превращались в сплошное пульсирующие и двигающиеся покрывало. Семя хаоса! Что это за дрянь!?

Со стены протянулось несколько трассеров. Снаряды с грохотом врезались в неведомое существо. Снова раздался уже знакомый визг. Но сейчас мне послышалась в нём странная издёвка. Розовая масса плоти только немного заколыхалась, словно желе, когда на ней распустились огненные цветы взрывов. Однако никакого результата это не принесло.

Проклятье! Эта тварь тянет на старшего демона. Ещё не Лорд, но уже где-то рядом. И обычное оружие её не берёт. Тут нужна магия. Причем, магия высших порядков. А сейчас для меня даже простейшие фокусы смерти подобны. Единственный выход — бежать. Благо двигалась тварь относительно медленно.

Ещё несколько снарядов ударили по монстру. И снова он отреагировал на это издевательским визгом уже, больше походящим на нечеловеческий смех. Я поёжился. Да мне не показалось. Это существо, определённо, обладает подобием разума. Впрочем, в следующею секунду я понял, что оно ещё не продемонстрировало все свои возможности.

Когда здание полностью скрылось в мясном коконе, на его поверхности стали набухать относительно небольшие выпуклости. Они очень быстро покрыли всю поверхность тела твари, а затем принялись лопаться. Из них на свет выбирались уродливые создания. Из-за расстояния я не мог разглядеть деталей, но даже так они выглядели омерзительно. Новорождённые твари падали на землю и разбегались в разные стороны. За ними тянулись толстые жгуты плоти, связывающие их с «матерью».

Я бросился бежать. Забухали взрывы. Снаряды ложились кучно, но не могли остановить всё прибывающую волну «детишек».

Они были очень быстрыми. Расстояние от меня до облепленного мясом дома было не меньше пятисот метров, но мелкие твари преодолели его меньше чем за минуту. Одна из них похожая на огромную собаку с содранной кожей набросилась на меня и получила заряд картечи, превратившей её голову в фарш. Однако это её не остановило.

Я ощутил, как в пространство вокруг изливается просто чудовищное количество жизненной энергии. Жгут, связывающий существо с родительницей, запульсировал, и следующее мгновение на месте отстрелянной головы возникла отросла новая.

Тварь прыгнула на меня и повалила на землю. Я снова выстрелил, в это раз уткнув оружие прямо в брюхо. В теле твари возникла сквозная дыра, и она на секунду обмякла. Я воспользовался этим и оттолкнул её от себя. Но даже подняться на ноги не успел. Опять полыхнуло жизненной энергией, а тварь принялась регенерировать. Отрыжка хаоса! Как же тебя убить-то!!!

У меня было много заклинаний, чтобы прикончить потенциально бессмертного врага. В конце концов демоны почти все такие. Пожирание, темное пламя, кислота, стазис… Только вот ничего из этого я применить не могу. Просто сдохну от перенапряжения ещё до того, как активирую магию.

Хотя, стоп! Это, конечно, безумие, но в теории должно сработать. В любом случае терять мне уже нечего.

Тварь закончила регенерировать и, не раздумывая, бросилась на меня. Я встретил её выстрелом в грудь. Она рухнула на землю, а я спешно перезарядил обрез, а затем выстрелил ещё дважды, размалывая всю её переднюю часть в кашу. А вот теперь надо торопиться.

Я зубами рванул только что прижжённые раны на руке. Обильно хлынула кровь. Я щедро её зачерпнул и принялся чертить на остатках твари простейшую пентаграмму призыва. Пятилучевая звезда с руной в каждом луче, обведённая кривоватым кругом. Готово. Успел.

Огромное количество жизненной энергии выплеснулось в пространство вокруг. Всколыхнулся эфир, линии пентаграммы слегка засветились. Едва-едва, но должно хватить и этого.

На первый взгляд ничего более не произошло. Тварь в очередной раз восстановилась и поднялась на лапы. Однако… Я широко улыбнулся, когда существо вместо того, чтобы рвануться вперёд споткнулось и начало заваливаться на бок. В его теле стремительно расползалась широкая дыра, в которой копошились тысячи мелких черных насекомых.

Очередной прилив жизненной энергии не помог. От этого активность мушек резко возросла чуть ли не на порядок. Через пару мгновений тварь была полностью сожрана, а насекомые принялись за жгут плоти, идущей к основному телу. Количество их нарастало с каждой секундой в геометрической прогрессии.

Прошло ещё совсем не много времени и от горы плоти раздался негодующий визг. Кажется, от него у меня лопнули барабанные перепонки. Но в данный мент мне было на это плевать. Гигантского монстра уже почти на половину покрывал стремительно разрастающейся рой.

Я запрокинул голову и рассмеялся. Рассмеялся, несмотря на боль и стремительно накатывающую слабость. Семя хаоса! Никогда не думал, что в борьбе с подобным монстром мне поможет такая примитивная магия. Вообще, многие простейшие заклятья призыва для своей активации требуют не магию, а жизненную энергию. В теории их может выполнить человек вообще без магических способностей. Обычно, чтобы обеспечить работу подобной магии используют жертвоприношение, однако в данном случае удалось обойтись без него. Мой враг сам так и пылал жизненной силой, причём, просто в кошмарных объемах. Ну а мушкам хаоса вообще только её и надо. Да побольше.

Вообще, одержимость мушками хаоса это скорее пыточное, а не боевое заклинание. В человеке нет столько жизненной силы, чтобы эти низшие создания бездны как следует расплодились и убили носителя в сколь-нибудь приемлемый срок. Обычно человек умирает в течении десяти или пятнадцати дней в страшных муках. Но в сейчас всё было иначе. Жизненной энергии в неизвестной твари было столько, что мушки принялись размножаться и жрать с невероятной скоростью.

Впрочем, ничего другого они делать и не умеют. Когда жизненная энергия и мясо иссякнут они передохнут за пару минут. Они ведь даже не полноценные демоны, которые некоторое время спокойно могут существовать вне хаоса. Нет. Эта мошкара без носителя погибнет в условиях нормального мира очень быстро. Совершенно не приспособлены к жизни вне верхних слоев хаоса, где обычно обитают.

Земля под ногами вздрогнула. Это гора плоти начала опадать с небоскрёба огромными кусками. За каждым из них, словно дымный след, тянулся чёрный шлейф из вечно голодных порождений бездны. Пушки со стены продолжали стрелять, но теперь снаряды улетали куда дальше, и я не видел мест попаданий. Может, там объявился собрат подыхающей твари или что-то ещё более мерзкое и опасное. После увиденного в первые же полчаса в этом мире я уже ничему не удивлюсь. В любом случае сейчас надо найти укромное место, где можно хотя бы немного отлежаться. Тело страшно ослабло от ран и кровопотери.

Я оторвал кусок ткани от своих лохмотьев и наспех перетянул им кровоточащею рану на руке, которую сам же недавно себе и нанёс. Затем перезарядил обрез. После этого у меня осталось всего четыре запасных патрона. Плохо. Надо бы разжиться ещё оружием. Но потом. Сейчас перед глазами всё темнеет при каждом шаге.

Медленно, шаркающей походкой я направился к ближайшему покосившемуся каменному дому. Когда-то это была пятиэтажка, но сейчас верхний этаж был практический разрушен, а нижний погрузился в землю по самые окна. Сто шагов до неё дались мне не просто. Кровь не желала останавливаться и капала на землю, несмотря на импровизированную повязку. Картинка перед глазами размывалась. По пути мне попались два трупа, но никаких вещей я с них не поднял. Когда я попытался наклонится над первым, то меня вырвало желчью, а я сам чуть не упал. Голова кружилась словно после центрифуги. Похоже, сотрясение. Отрыжка хаоса! Да ещё повреждения ауры усугубляли общее поганое состояние.

В общем, когда я забрался внутрь заброшенной пятиэтажки, то просто уселся на пол, прислонившись спиной к стене и выставив перед собой обрез. Под сильно покоцанным потолком здесь металась тройка давешних крылатых пираний, но ко мне они не рисковали приближаться. В таком количестве эти твари были практически не опасны.

Сидя на холодном полу, я прикрыл глаза и позволил себе немного расслабиться. В ушах стоял звон, заглушающий все остальные звуки. На сколько могу судить, мне действительно порвало барабанные перепонки. Отрыжка хаоса. Что б этой твари в бездну провалиться! Ну ничего. Когда аура немного восстановиться первым делом подлечусь.

Земля и стены ещё иногда сотрясались от далёких выстрелов, но постепенно они шли на спад. Видимо, большая часть тварей уже оказалась перебита. Или скорее отогнана. Это хорошо. Ещё одной схватки даже с самым пустячным противником я не переживу.

Сознание медленно меня покидало. Кровопотеря, сотрясение, да ещё возможные внутренние повреждения никому не добавляют бодрости. Я пытался бороться, но хватило меня ненадолго. Минут через десять я провалился в кромешную тьму ни то сна, ни то обморока.

* * *
Очнулся я от того, что чьи-то холодные пальцы с острыми ногтями осторожно разжимали мою хватку на рукояти обреза. Не раздумывая, я в туже секунду спустил курок. Руку дернуло отдачей, но вот выстрела я не услышал.

Распахнув глаза увидел, что нахожусь всё там же. Только теперь за давно выбитыми окнами моего убежища уже давно наступила ночь. Похоже, немало я здесь провалялся. Когда началась атака тварей день был в самом разгаре. Впрочем, куда важнее тот, кто пытался отобрать у меня оружие. Кстати, где он? Я его не пристрелил?

Как оказалось, нет. Хватило ума встать так, чтобы быть с боку от оружия, а не прямо перед дулом. Грабитель обнаружился прижимающимся к противоположенной стене. И выглядел он весьма занятно. Вернее, она выглядела.

Из темноты на меня огромными испуганными глазами смотрела девушка лет шестнадцати-семнадцати. Только вот на представителя человеческого вида она походила мало. Лунный свет, падающий из оконных провалов позволял мне неплохо её рассмотреть. Длинный пушистый хвост обвивал стройные ноги. На голове вместо волос рос длинный мех, а на макушке тревожно подёргивались два звериных уха. Зеленые глаза имели вертикальный зрачок, как у кошек. В своём прошлом мире я никогда не видел подобных созданий. Этакая помесь человека с лисицей. Хотя смотрится это вполне гармонично.

Однако даже не полузвериная внешность удивила меня больше всего. Всё-таки другой мир, и я готов был к тому, что здесь вообще не будет людей. Нет. Меня заинтересовала её аура. Трепещущая, ежесекундно порождающая эфирные вибрации в такт биению сердца аура только что спонтанно инициировавшегося мага. Причём мага мощного, с большой склонностью к внешним силовым манипуляциям.

Пухлые губы девушки шевельнулись показав на мгновение слишком крупные для человека клыки. Она что-то сказала, но я не услышал ни звука. Проклятье бездны! Сосредоточился на своей ауре. За прошедшее время она более-менее успокоилась и уже не разваливалась на части. На одно слабенькое воздействие, пожалуй, хватит.

Я сосредоточился на правом ухе и запустил заклинание регенерации. Через пару секунд у меня в ухе зазвенело, а затем прорезались звуки окружающего мира. Из носа закапала кровь. Запас жизненной силы в теле изрядно просел. Заклятие собирало эту энергию со всего организма в одной точке и серьёзно ускоряло естественные процессы регенерации.

— Повтори, что ты только что сказала, — попросил я девушку, продолжая держать её на прицеле.

— Н-не убивай меня, — с мольбой в голосе произнесла лисица. Слух ещё не восстановился полностью, но разобрать ответ я сумел.

— Я… я не хотела причинить тебе вреда! Клянусь Великими! Просто забрала бы пушку и всё!

Я хмыкнул и с кряхтением поднялся на ноги. Тело пронзило болью, но виду я не подал. И не такое терпеть доводилось. Жизнь мага весьма сурова во всех мирах. Девушка сжалась у стены, ожидая решения своей судьбы. Даже глаза прикрыла и уже попрощалась с жизнью.

— У тебя вода есть? — спросил я. Во рту пересохло, как в пустыне, а на языке был мерзки металлический привкус.

— Ты не убьёшь меня? — девушка с надеждой и даже каким-то удивление уставилась на меня.

— Если не будешь чудить, то нет. Не вижу смысла переводить на тебя патроны. Ну так что? Есть вода?

— Да, — девушка поспешно закивала и вытащила из-под рваной куртки мятую флягу.

— Кинь сюда. Ничего не подумай, но я предпочту, чтобы ты была от меня на некотором расстоянии.

Хвостатая кивнула и бросила сосуд в мою сторону. Я перехватил его на лету свободной рукой. Зубами выкрутил пробку и присосался к живительной влаге. Вода оказалась теплой и немного отдавал химией, но на тот момент она показалась мне божественным нектаром. С трудом удалось заставить себя пить небольшими глотками и не истратить всю воду.

Немного утолив жажду, я снова завинтил крышку и бросил флягу обратно.

— Благодарю, — немного склонил голову в знак благодарности, прочем не сводя с собеседницы взгляда и не убирая оружие.

— Да не за что, — пробормотала девушка, — ты точно не собираешься меня убивать? Говорят, у перекупщиков в среднем городе мясо элотов высоко ценится.

— Чьё мясо? — не понял я.

— Наше мясо. Всякие богатые ублюдки считают, что оно продлевает жизнь, — в голосе девушки промелькнула нескрываемая ненависть.

Я невольно дернул щекой. Что за поганый мирок. Я сам не страдал человеколюбием. Демонологам это противопоказано, но я никогда не употреблял в пищу человеческую плоть. Мне это претило. Конечно, если я буду умирать от голода мен будет плевать чьё мясо скворчит на сковороде, но без крайней на то нужды…

— Нет, — покачал головой я, — не ем мясо разумных существ. И не собираюсь тебя разделывать на продажу. Не беспокойся.

— Надеюсь, ты не врёшь, — ответила хвостатая. На несколько секунд наступило молчание.

— Как тебя зовут-то, хоть? — решил задать я вопрос.

— Элен, — после небольшой паузы ответила лиса, — а тебя?

— Дан, — дернул я плечом, — можешь меня так называть.

— Не припомню такого в посёлке, — пробормотала лиса, — хотя я тут пробыла всего три дня, но тут не так много людей.

Она замолчала, очевидно ожидая от меня объяснений, но их не последовало. Так что десяток секунд мы снова молчали.

— А что там снаружи происходит? — снова нарушил я тишину.

— Как обычно падальщики вышли на кормежку. После волны у них полно свежего корма. Поэтому я здесь и сижу. В дома они специально не сунуться, но если сам вылезешь к ним под нос…

— Понятно. Значит пока посидим тут. У тебе нет ничего перекусить?

В свете предыдущего диалога это прозвучало несколько странно, но девушка отреагировала на мою реплику вполне адекватно.

— Можно зажарить пару крыланов, которые тут летали. Я изловила нескольких. Но только при одном условии.

Я вопросительно приподнял брови.

— Убери пушку. Это очень нервирует, когда знаешь, что твоя голова может превратиться в фарш, если у собеседника дрогнет палец.

— Хорошо, но постарайся без резких движений. Я слишком устал и нервничаю, чтобы разбираться, когда ты достаёшь нож, а когда просто изволила почесаться.

Я опустил оружие, но прятать его не стал. Мало ли. И как оказалось я не зря беспокоился. Девушка отлипла от стены и сделала пару шагов ко мне, встав на против оконного проёма, через который я недавно и попал в это здание. Да и не только я.

Сквозь окно на девушку в полной тишине бросилась распластавшаяся в лунном свете плоская тень. Раздался тонкий вскрик. Неведомая тварь сбила девушку с ног и накрыла её, словно живым пледом. Я вскинул обрез, однако на секунду промедлил с выстрелом, боясь зацепить новую знакомую. Однако через мгновение моя помощь ей уже оказалась не нужна.

Эфир вскипел. По твари ударила мощная волна сырой силы, щедро напитанная страхом, паникой и отчаянным желание жить. Дико не рациональное приложение силы. Я бы ударом такой мощи смог бы всё это здание обрушить. Но хвостатая смогла лишь отшвырнуть от себя плоскую тварь. Впрочем, хватило и этого. Дальше уже я двумя выстрелами добил слабо копошащийся в углу «плед».

— Хм, а ты полна сюрпризов, — усмехнулся я поворачиваясь к лисице. Та пребывала в ступоре, словно сама не верила в то, что только что произошло. В её ауре я заметил пару мелких разрывов. Ерунда для опытного мага, но опасно для новичка, который ещё толком не умеет пользоваться своей силой. Я не ошибся. Девчонка — маг. И инициировавшийся без наставника, как я сам когда-то. Просто в момент стресса невольно обратившийся к своим ещё неизвестным возможностям. И сейчас она использовала свои силы уже минимум второй раз. Любопытно.

— Теперь ты меня точно убьёшь, — обречённо произнесла хвостатая.

— Напротив, — улыбнулся я, — теперь, когда я полностью убедился в своей правоте, у меня есть к тебе интересное предложение.

Я слегка напрягся и на ладони у меня на мгновение вспыхнуло пламя. Далось это не просто. Но эффект того стоил. Звериные зрачки собеседницы расширились от удивления, занимая практически всю радужку.

Глава 3

— Никогда не думала, что увижу владеющего магией на расстоянии вытянутой руки, и он меня не прикончит, — задумчиво протянула девушка. Она сидела, обернув ноги пышным хвостом, у небольшого костерка, который мы развели в одной из комнат, где окна были заколочены и тварям снаружи было до нас не добраться. В потолке зиял пролом, через который дым тянуло на улицу. Здесь же обнаружились несколько старых матрасов и небольшой запас дров. Ещё недавно, должно быть, это было чьё-то место для ночёвки. Сейчас же его владельцы, скорей всего, представляли собой обглоданные кости.

На палочках над огнём медленно подрумянивались куски мяса давешней твари, которую я пристрелил спасая девушку. У лисицы обнаружился небольшой нож, которым она очень быстро и умело распотрошила добычу. У нас не было ни соли, ни иных специй, ни тем более маринада так, что мясо обещало получится пресным и жёстким. Но я был рад и такому. Заклинение регена хоть и подлечивало меня, но в оплату брало жизненную силу, а самый верный способ её восстановить — пища. Желательно мясная. Да и строительные материалы для организма не помешают.

— Ну ты и сама теперь магичка, — рассмеялся я, переворачивая капающие скоком куски не прожаренной стороной, — так что теперь магия к тебе настолько близко на сколько это возможно. Да и с чего такой депресняк?

— С чего!? — вскинулась лисица, — ты идиот? Все знают, что тех, в ком просыпается магический дар посланцы старших кланов убивают! Нам тоже не долго осталось. Как только устаканятся последствия волны они придут за мной! Да и за тобой тоже.

— Интересно, — пробормотал я, — и неприятно. Через сколько это будет примерно?

— Интересно! Это всё что ты можешь сказать!? — невольно перешла на крик девушка-лиса, но тут же зажала себе рот руками. За окном завозилось что-то крупное. Я потянулся к обрезу. Щели в досках на мгновение потемнели. Мы пару минут сидели в полном молчании и неподвижности. Только пушистые уши на голове девушки двигались, словно локаторы.

— Ушло, — произнесла она наконец, — не знаю, что это было, но оно ушло.

— А нечего было орать. Собираешь нам тварей со всей округи.

— А сам-то, — девушка обиженно отвернулась, — элементарных вещей не понимаешь. Откуда ты только такой взялся?

— Считай, что я потерял память.

— Ты для этого слишком спокойный, — отозвалась девушка, кутаясь в хвост и куртку и придвигаясь ближе к огню, — Кхарт! Как же холодно!

— Могу согреть, если хочешь, — усмехнулся я, снимая один из шампуров и дуя на дымящийся кусок мяса.

Девушка резко отдернулась от меня. В свете огня блеснуло лезвие. В ответ я положил руку на обрез.

— Я вскрою тебе брюхо, если прикоснёшься!

— Хватит орать. Вообще-то я просто пошутил. Да и блох у тебя полный хвост.

Глаза девушки вспыхнули яростью. Она порывалась что-то сказать, но, взглянув на обрез у меня под пальцами, передумала. Только отсела ещё чуть дальше.

— Так что там по времени? Когда за нами придут эти кланы?

— Дня через три, — неохотно ответила девушка, — и в этом секторе власть только у одного клана.

— И что это за клан?

— Шарт, — тихо выдохнула Элен. И в этом слове прозвучала такая ненависть, что от ауры девушки разошёлся резонанс по эфиру. Огонь в камине на мгновение взметнулся на полметра вверх, пыль под ногами разошлась от лисы концентрическими кругами.

— Они убили мою мать, когда я была маленькой — продолжила девушка, словно и не заметив последствий своей вспышки злости, — и брата, и сестру. Загоняли их как дичь. Ненавижу!

Я невольно поморщился. Для моей изрядно потрёпанной ауры магические колебания, создаваемые девушкой, были довольно неприятны. Однако сейчас нужно подумать о том, что делать дальше.

Я вонзил зубы в жёсткое мясо и принялся старательно его пережевать, собираясь с мыслями. Если лисица не врёт, а оснований для этого я не вижу, то дня через три-четыре по мою душу явятся представители местной власти. Как они меня найдут? Есть множество способов отыскать мага, начиная от артефактов и заканчивая поисковыми заклинаниями. Особенно, когда ищешь не кого-то конкретного, а любого, обладающего даром. Аура чародея всё время создаёт в эфире очень характерные колебания. Их можно скрыть, но не, когда она в таком плачевном состоянии как у меня сейчас.

Бежать? Вряд ли это поможет. Ни что не помешает убийцам последовать за нами. Значит придётся давать бой. Я вздохнул.

— Ты не знаешь примерный состав поискового отряда?

— Нет, — девушка покачала головой, — слышала только, что там обязательно будет маг из одного из младших кланов.

— Маг — это плохо, — начал я рассуждать вслух, — Хотя тут, конечно многое зависит от его силы и специализации. При должной подготовке можно попытаться с ним справится даже сейчас.

— Ты что собрался с ними драться! — в голосе Элен появилось невероятное удивление.

— Конечно. Сбежать не получится. Спрятаться тоже. Остаётся только сражаться.

— Ты не понимаешь, — устало проговорила собеседница, — рожденные в кланах бессмертны. Я слышала, как один старик рассказывал, как однажды он видел попытку убить кланового мага.

— И что? — заинтересовался я.

— Ничего. Клановому прострелили голову, а он вместо того чтобы упасть и сдохнуть просто залил там всё огнём. Старик говорил, что тогда маг в ярости сжёг весь посёлок, хотя изначально приходил туда только за инициированным. Поэтому клановых называют Истинными магами. Им вручили дар сами Великие. А за одно и позаботились, чтобы их избранники не передохли раньше срока.

— Очень странно, — пробормотал я. Мне был не известен способ выжить после пули в голову. Да есть щиты, и лечащие заклинания, но если пуля уже попала тебе в мозг, то они не помогут. Возможно, тот старик просто не всё видел? Неизвестно. Впрочем, любого можно убить.

— Помнишь, я недавно говорил тебе про интересное предложение? — спросил я.

— Да.

— Ну так вот сейчас я расскажу его суть. Я неплохо владею своим магическим даром и могу тебя обучить основам. В обмен ты будешь моим гидом. Расскажешь местные реалии и так далее.

— Не буду говорить, что это изначально звучит очень тупо, но спрошу ещё раз. Ты всё ещё надеешься пережить схватку с клановым? Думаешь если знаешь пару фокусов, то сумеешь с ним справиться?

Я рассмеялся, но быстро замолк. Рёбра в ответ на веселье отозвались болью.

— Поверь, я знаю далеко не «пару фокусов». Да я в далеко не лучшей форме, но у меня будет три дня, чтобы подготовиться. Да и ты мне поможешь.

— Твои слова не звучат слишком убедительно, — сообщила мне лиса через десяток секунд, — Да и сам ты какой-то мутный. Никхарта не знаешь, но при этом говоришь, что владеешь магией на уровне клановых. Более того предлагаешь меня ей обучить в обмен на то, что знает каждый ребенок.

— Всё верно, — согласился я.

— Эх, — Элен вздохнула, а её звериные уши странно дернулись, — я согласна. Знания о магии в обмен на информацию об окружающем и помощь в сражении с ликвидаторами. Впрочем, от драки мне никуда не деться в любом случае.

— Отлично. Значит договорились.

— Ну и что ты хочешь знать? — просила девушка.

— Всё, — отозвался я, начиная разматывать грязные тряпки на левой руке. Импровизированный бинт пропитался кровью и сейчас, когда она засохла отдирался весьма неохотно.

— Времени до рассвета ещё много. Успею послушать твой рассказ да про магию кое-чего тебе расскажу. А восходом солнца выйдем наружу. Надо бы отыскать ещё оружие, да и парочку приготовлений для боя сделать придётся.

Лиса недовольно зыкнула на меня, взяла с огня палочку с нанизанным шашлыком, уселась на один из матрасов, а затем начала свой рассказ, прерываясь изредка то, чтобы откусить кусочек мяска.

Этот мир был странным. Одновременно и похожим на мой прошлый и совершенно отличным от него. Уровень технологического развития в целом был примерно одинаковый. А вот магов было больше, и они не скрывались от обычных людей, а правили ими. Именно маги стояли во главе всех значимых структур.

Кроме того, тут не было стран. Только огромные города, окружённые невероятно опасными дикими землями, где бушевали магические бури, и обитали страшные твари, периодически совершающие набеги на человеческие поселения. Именно такие нападения и назывались волнами. Они происходили раз в спять-семь лет и изрядно прореживали обитателей Внешнего города. Какого города? Что даже этого не знаешь?

Как оказалось, город делился на три зоны. Центральный или Внутренний город — место где обитали клановые и их ближайшие слуги, а также располагался Дворец Великих. Что-то вроде местного главного храма.

Далее шёл Средний город. Прибежище подавляющего числа местных жителей. Поговаривали, что население его по количеству приближается к нескольким сотням миллионов. Я от таких цифр немного офигел, но говорила лиса об этом вполне буднично и уверенно. От тварей он защищён Первой стеной. Той самой с которой недавно палили из пушек.

Ну и наконец Внешний город. В нём сейчас мы и находимся. По площади он превосходит Средний и Центральный вместе взятые, но при этом населения здесь было меньше всего. Это был даже не совсем город. Люди здесь жили либо кочевыми племенами, либо небольшими поселениями там, где сохранились остатки былой цивилизации. От диких земель Внешний город отделяла Покинутая стена. Вроде как, когда-то давным-давно здесь тоже был полноценный город, который стена защищала от тварей. Только вот однажды оборону прорвали, и монстры всех мастей хлынули в город. Отбить эту часть назад так и не удалось. Да в общем-то и не особо пытались, судя по всему.

Впрочем, жилось во Внешнем городе тварям не очень комфортно. Им требовался высокий магический фон, а здесь он был сильно ниже чем на диких землях. Почему? Неизвестно. Лиса не знала, а моих знаний в магии не хватало, чтобы найти ответ. Да и местный эфир несколько отличался по свойствам от привычного.

А ещё во Внешнем городе рождались элоты или зверолюди, как их ещё называли. Говорили, что это какие-то мутанты порождённые повышенным магическим фоном. Обычно их отличие от людей выражалось в наличии разнообразных звериных атрибутов вроде ушей, хвостов или когтей, но иногда попадались и весьма жуткие экземпляры. Причём существовало поверье, что если отведать плоти элота, то это продлевает жизнь и улучшает здоровье. И если в самом Внешнем городе оно не было особо распространено, то вот в Среднем и центральном… Многие были готовы платить за вырезку из таких вот лисичек сумасшедшие деньги. Да и за живых давали не мало. Отвратительно.

Правили городом шесть старших и множество подчинённых им младших кланов. Сейчас мы находились в секторе ответственности старшего клана Шарт. Официально на своей территории клан обладал высшей законодательной и исполнительной властью. По факту его представители могли творить что захочется. Хотя во Внешнем городе их правление ограничивалось обороной Первой стены при волнах, да периодическом отстреле инициированных. Зачем? Никто точно не знал. Ходили разные слухи. Самым распространённым и активно распространяемым было то, что маги привлекают к себе тварей. Дескать, именно из-за них случаются волны, когда количество инициированных превышает некое пороговое значение. Как по мне бред. Уж скорее тварей гонит на город та эфирная волна, которая меня захлестнула в начале атаки. Будь я зверем сам бы от такой улепётывал.

Элен закончила рассказ и снова уставилась в затухающий огонь. Свою порцию она прикончила уже где-то в середине лекции. Я же пока слушал успел заново перебинтовать руку. Раны на ней выглядели не слишком хорошо. Края опухли и покраснели, а у меня, кажется, начинался жар. Впрочем, пока это было терпимо. С ранами от разрыва ауры, вообще, редко всё бывает гладко.

— Теперь твой черед, — произнесла лисица, — что там по магии?

В ответ я зевнул, однако тут же взбодрился.

— Ну, за три дня тебя даже основам не научить. Начальный этап самый сложный. Нужно научиться контролировать свою ауру и её взаимодействие с эфиром. А это сложно. У меня самого на то, чтобы обучится осознанному контролю ушло пять месяцев.

— Так долго? — удивилась собеседница, да и я же уже делала что-то магическое.

— Это я ещё быстро справился. Обычно уходит около года. Что же до тебя… Инициировалась ты, судя по всему, совсем недавно. Я прав?

Она кивнула.

— Во время волны. Когда налетела стая. Сама не поняла, что случилось.

— Ну вот. Сразу после инициации аура у мага не стабильна. Реагирует на эмоции, мысли, даже на внешние магические колебания. Но скоро такая халява закончится. Да и обучать тебя пока аура не успокоится та ещё задачка. Так что для начала нужна теория.

— Ладно, — тоже зевнула девушка, — давай свою теорию. Всё равно делать нечего, а я всё равно пока не засну.

— Хорошо, — я вытащил из костерка палочку с обугленным концом и смахнул с пола пыль. Лиса подсела ближе, наблюдая за моими действиями.

— Слушай и запоминай, — я схематично изобразил на полу человеческий силуэт, — у каждого человека помимо физического тела есть и энергетическое. Оно состоит, во-первых, из ауры, — я обвёл человечка овалом.

— Во-вторых, из системы каналов жизненной энергии, которая обеспечивает нормально функционирование организма, — по силуэту протянулись линии.

— Концентрируется жизненная сила преимущественно в сердце, печени и в спинном мозге, но сейчас это не так важно. Есть ещё душа и разум, — на рисунке появилась точка в центре груди и в области головы, — однако про них расскажу отдельно. Потом. Сейчас сосредоточимся на ауре. Именно она даёт магу возможность взаимодействовать с внешним эфиром.

На полу появились отходящие от овала волнистые линии.

— Эфир — это то из чего создаются все заклинания. Он есть везде, как воздух или вода если нырнуть в океан.

— Океан — это что? — недоумённо сморщилась девушка.

— Эм, — я на мгновение растерялся, — такой большой водоём. Не заморачивайся. Вернёмся к ауре. Точнее к её структуре. Она состоит из двух отделов. Действующего, который можно сравнить с мышцами у человека и управляющего. Это что-то вроде нервов.

В нарисованной ауре появилось несколько тонких завитушек. Эти линии шли к человеческому силуэту. Они сначала объединялись с нарисованными каналами жизненной силы, а затем переплетаясь с ними устремлялись к голове и позвоночнику.

— Они идут из ауры в тело и там объединяются с жизненными каналами, — продолжил рассказывать я, — эти каналы у человека очень тесно связаны с обычными физическими нервами. Воздействие на одно оказывает влияние на другое, таким образом мы можем управлять аурой осознанно. Надо только отделить ощущения магии от чувств тела и научится отдавать через свои магические нервы точные приказы.

— Кхарт, — вздохнула Элен и потёрла глаза, — как-то больно муторно.

— А ты думала. Ничего. Втянешься. Это я ещё строением энергетических тканей тебя не мучил и теорию природы эфира не рассказывал.

— Откуда ты, вообще, это всё знаешь?

— А тебе не всё ли равно?

— Ну не хочешь не говори, — снова заразительно зевнула лисица, — главное, что ты не клановый и не слуга клана.

— Ладно, — я едва удержался, чтобы не повторить зевок собеседницы, — сколько там ещё до рассвета осталось?

— Часа четыре.

— Тогда я подремлю немного, — сообщил я, подтаскивая поближе второй матрас, — если кто будет ломиться снаружи разбуди. И не советую пытаться вытащить во сне у меня оружие.

Я полулёжа прислонился к стене и положил на колени обрез. Своей неожиданной ученице я относительно доверял, но лучше было подстраховаться.

— А ты не охренел ли? — возмутилась Элен, — я тоже спать хочу.

— У тебя уши чутче. Тварей издалека услышишь, да и сама говорила, что до рассвета не уснёшь. Тебя за язык никто не тянул. Всё. Не мешай.

Я прикрыл глаза и начал медленно вводить разум в состояние дрёмы. Спать не слишком хотелось, но во сне лучше идут естественные процессы восстановления ауры и жизненной энергии. Да и обычный отдых не будет лишним.

Снаружи доносилось множество звуков. Рычание, громкое чавканье, тоскливый вой, а ещё иногда нечто напоминающее по звучанию злорадный смех. Пару раз в отдаление грохнул выстрел. Впрочем, я быстро привык к этим звукам и воспринимал их как фон. Словно шум автомобилей за окном. Я сам не заметил, как наконец задремал.

— Просыпайся, кхарты тебя раздери! Тут твари!

Разбудил меня истошный вопль лисы и хруст ломающегося дерева. Я мгновенно вскочил на ноги и увидел, как в заколоченное окно, ломая доски, просовывается лапа с тремя длиннющими загнутыми когтями. Но это было не всё. Из коридора, со стороны входа в комнату и откуда-то сверху раздавалось булькающее утробное урчание. Отрыжка хаоса! Похоже, под рассвет твари таки добрались до нашего убежища.

— Сколько? — крикнул я направляя оружие в сторону входа. В окно тварь ещё пару десятков секунд не пробьётся, а вот из коридора её товарке ничего выскочить не мешает.

— Я слышу семерых, — нервно отозвалась лиса.

— Плохо.

В дверном проёме показалась сгорбленная фигура с длинными передними конечностями почти до пола. Я не раздумывая спустил курок. Плечо существа взорвалось брызгами крови и плоти. Оно метнулось в сторону исчезло в темноте. Эхо от выстрела заметалось по помещению. Невидимые твари подхватили его громким урчанием и хихиканьем. Однако снова бросаться не торопились. Чуяли опасность. Погань. Ведь у меня банально на всех них не хватит патронов.

— Держи, — я дозарядил последний патрон в опустевший ствол и швырнул обрез лисе. Она автоматически его поймала на лету.

— Нож, — потребовал я, начиная руками сметать пыль с пола.

— Что? Зачем?

— Нож! Сейчас же! — повысил я голос, — Иначе они нас сожрут!

Лиса подчинилась. Передо мной об пол звякнул складной перочинный ножик с истёртой рукоятью. Я подхватил его и полоснул по многострадальной левой конечности. Эх, а ведь раны на ней только начали подживать, под воздействием целительной магии.

На камни закапала кровь. Я принялся быстро чертить грубый узор. Звезда с семью лучами, знаки резонанса, активации, поиска, разума и подчинения по углам. Замкнутый контур отката. Эфир сминался и принимал нужные структуры неохотно, но всё же принимал. И аура пусть и дрожала, но рваться в клочья не спешила. Ритуалистика — это не прямые манипуляции, где каждое заклинание нужно создавать разом. Нет. Каждый узор, каждая линии и черточка пентаграммы — это отдельный элемент общей структуры. Сам по себе не требует больше усилий чем зажигание свечки, но вот совокупный эффект…

Доски на окне разлетелись в щепки. Грохнул выстрел. Волосы взлохматила пролетевшая в сантиметре над головой свинцовая смерть, но я даже не вздрогнул. Нельзя нарушать концентрацию. Этому магов учат в первую очередь. Я ещё помню, как учитель заставлял меня рисовать узор призыва, а на спину мне капала концентрированная серная кислота. Я разве, что отметил, что у лисы осталось всего два патрона. А нет. Уже один.

Снова прозвучал выстрел. На меня сверху закапала горячая темная кровь. Одна из тварей решила до нас добраться через отверстие дымохода в потолке.

— Ты скоро? — крикнула Элен, — их становиться больше! Падальщики подтягиваются со всей округи.

— Одну секунду, — пробормотал я, — контур замкнуть осталось.

В комнату ворвалось сразу две твари. Одну девушка встретила зарядом дроби в упор и та упала, воя и загребая воздух когтями. Однако вторая уже пригнулась, готовясь к прыжку. В этот момент я закончил. На выдохе я хлопнул ладонью по центру рисунка, оставляя на полу кровавый отпечаток. С неслышимым обычным ухом звоном натянулись нити заклятья.

Время для моего сознания резко замедлилось. Восприятие рывком расширилось, охватывая площадь с несколько сотен квадратных метров. Правда, теперь оно отличалось от обычного. Это были не звуки, не запахи и даже не привычное чувство эфира. Нет. Я ощущал чужие разумы, мысли, чувства.

Я отлично «видел» пылающее совсем рядом страхом, злостью и отчаянной надеждой сознание Элен. Впрочем, я лишь слегка коснулся его протянул ментальные щупальца заклинания дальше, охватывая ими всю пятиэтажку, пронзая кирпич и бетон в поисках целей. И они быстро нашлись. Ещё более полутора десятков огоньков голода и нетерпения. Попались. Сосредоточившись, я нанёс по ним ментальный удар.

Подчинитесь.

Заныли зубы, голова взорвалась болью. Да заклинание существенно усиливает моё воздействие, но и усилия разума прилагать нужно. Впрочем, тут мне не привыкать. Плох тот демонолог, что не может заставить подчиниться неразумного демона. аура. Да и разум не аура. Он остался у меня таким же каким и был в прошлом теле. А тут даже не создания бездны, а обычные звери. Пусть и несколько странные.

Огоньки разумов тварей вспыхнули ярче. Они пытались сопротивляться, но в борьбе воли и сознания человек всегда превосходит зверя. Не прошло и секунды, как монстры перешли в моё полное распоряжение. Конечно у такого подчинения есть нюансы. Я не смогу держать под контролем больше двадцатки любых созданий будь они хоть муравьями. Так же я не могу удерживать их слишком долго. Хотя, на неделю такого эффекта должно хватить.

Ко мне.

Отдал я команду, и твари повиновались.

Элен удивлённо вздохнула, когда монстр, который только что хотел на неё наброситься вдруг отвернулся и направился ко мне, но не дойдя до меня пары метров припал к земле, словно в поклоне. В окно запрыгнула ещё парочка и тоже, приблизившись, прижалась к полу. Похоже, для данного вида эта поза означала почтение перед вожаком. Забавно. Инстинкты у существ я оставил не тронутыми.

— Что ты сделал? — поражённо выдохнула лиса, глядя как в комнату по одной прибывают все новые твари.

— Подчинил их.

— Как?

— Магия. Одна из составных частей ритуала призыва низших демонов, — улыбнулся я покрытыми кровью губами. Она капала их носа, да и дёсны немного кровоточили после ментального удара.

— Знаешь, теперь я начинаю верить, что ты сумеешь разобраться с клановыми, — устало произнесла девушка, — никогда раньше не видела ничего подобного.

Глава 4

В салоне флаера стоял красноватый полумрак. Пахло дорогой кожей и ещё чем-то сладковатым, терпким, но приятным. Леон Шарт развалился на мягком диване, потягивая через трубочку из хрустального бокала Янтарную кровь. Невероятно дорогой коктейль, состоящий из золотого рома, ликёра и сладкого сока плодов шти. Последний составлял львиную долю стоимости напитка. Его очень малыми партиями возили из диких земель и окрестностей Покинутой стены. Он обладал удивительным вкусом, освежал разум, тонизировал тело и вызывал страшную зависимость. Леон лично видел, как простолюдин, однажды глотнувший этого сока, на следующий день отрубил себе руку, чтобы получить ещё хотя бы каплю. О, это было забавно.

Шарт слегка улыбнулся воспоминанию и сделал ещё глоток. Впрочем, на истинных магов, прошедших ритуал пробуждения, сок шти не оказывал столь разрушительного воздействия. Привыкание было не сильнее чем к никотину у безродных, да и оно снималось простеньким заклинанием. Хм, кстати о никотине… Леон щелкнул пальцами.

Сидящая рядом с ним девушка с татуировкой слуги на лице и в очень откровенном наряде соблазнительно изогнулась и поднесла к губам Шарта сигару. Над пальчиком девушки на мгновение вспыхнуло пламя, поджигая её кончик. Салон наполнился ароматным дымом. Отпрыск клана довольно затянулся. Неплохо. Очень неплохо. Мастера клана Ски, создающие эти сигары, хорошо знали своё дело.

— Господин, — раздался в скрытых диаминах голос пилота, — мы подлетаем к Первой стене. Прикажите заходить на посадку?

— Да. Я, надеюсь, ты известил коменданта о нашем прибытии?

— Разумеется, господин. Он ожидает вас на посадочной площадке.

Шарт улыбнулся и снова сделал глоток коктейля. Затем затянулся сигарой. Леон испытывал приятное предвкушение. Он впервые отправлялся во Внешний город. Да ещё и не просто на экскурсию, а на охоту. Да ещё и почти сразу после волны. Он специально прибыл раньше, чтобы большую часть монстров не успели зачистить. Это обещало быть отличным развлечением. Дикие инициированные, твари, которых по рассказам могла прикончить только магия, близость диких земель. Всё это сильно будоражило. Леону было чуть больше семнадцати, но статус сына главы клана, пусть и самого младшего, позволил ему испробовать почти все доступные развлечение и сейчас он искал новых. Экстрима, азарта. На сколько это вообще возможно для не способного умереть.

Флаер мягко качнулся, приземляясь.

— Мы прибыли, господин.

— Отлично, — Леон поднялся с дивана, накинул лежащий рядом пиджак и, подхватив бокал с напитком направился к выходу. Девушка последовала за ним неслышной тенью.

Двери с негромким шипением разошлись, опустился короткий трап, и Шарт ступил на неровный бетон посадочной площадки. Порыв ветра взметнул полы пиджака. По глазам ударил свет солнца. Леону пришлось усилием воли сузить зрачки, чтобы не потерять возможность видеть после полумрака.

Перед ним выстоялись два десятка боевых модификантов. Когда ботинки Шарта коснулись земли, все они синхронно прижали правую руку с сердцу и опустились на одно колено. Фасетчатый линзы глазных имплантов преданно уставились на Леона.

— Приветствуем, господин! Да не отвернётся взор Великих от вас! — голоса солдат больше походили на звуки из плохого динамика. У большей части модификантов голосовые связки заменялись синтезаторами речи. Да в общем-то все органы кроме мозга, и половой системы у них чаще всего представляли собой механизмы.

— Мы не ждали вас так рано, — произнёс одни из модификантов, стоящий чуть впереди остальных и с штрих кодом капитана на стальном плече, — зачистка некоторых районов ещё не закончена.

— Я знаю, но думаю, чем раньше мы закончим дело, тем лучше. Надеюсь, отряд зачистки готов?

— Разумеется, господин.

— Хорошо. Пусть будут готовы к вылету через десять минут. Сколько зафиксировано инициированных?

— Сканеры зафиксировали сто сорок семь сигнатур. Однако, хочу вас предупредить господин, что в пятом секторе зафиксировано уничтожение вожака с помощью неизвестной магической техники. Предположительно, это проделал один из инициированных. Я бы порекомендовал вам взять усиленное сопровождение и… — договорить капитан не успел.

— Ты смеешь мне указывать? — с ледяным презрением в голосе проговорил Шарт. Он немного отпустил свою силу. Пресс мощи истинного мага обрушился на солдат. Они склонились ещё ниже, — ты думаешь, что мне потребуется помощь в том, чтобы разобраться с обычным недомагом?

— Простите, господин, — произнёс модификант, — это были лишь мысли вслух. Я готов понести за свои слова наказание.

— На первый раз я тебя прощаю, капитан, — Леон хмыкнул и направился мимо солдат к краю посадочной площадки, — на какой стадии был тот вожак, кстати?

— Амеба, господин.

— Самая начальная, — поморщился маг, — хотя всё равно… Расправился с такой тварью… Это может быть интересно. Оставлю тот район на десерт.

Шарт подошёл к краю площадки и взглянул вниз. Там раскинулся Внешний город. Огромное пространство по большей части представлявшее собой каменистую пустошь с редкими рощами деревьев, сверкающими вдали водоёмами и вздымающимися ввысь остовами древних зданий. Покинутую стену отсюда видно не было, и заинтересовало мага другое.

У самого подножья стены лежала огромная туша, вокруг которой суетились крошечные фигурки. Монстр был метров пятьсот в длину, а высоту достигал двадцатого этажа. Он походил на титаническую многоножку, покрытую толстенными пластами серой брони и огромными глазами, расположенными по всему телу. Рядом с тварью можно было заметить множество дохлых существ поменьше. Впрочем, небольшими они казались только относительно этого гиганта. Так-то большая часть из них была размером с коттедж.

— Что это? — с интересом спросил маг.

— Вожак в стадии куколки, — ответил капитан модификантов, — дополз почти до самой стены. Пришлось ударить по мозговому центру зарядом энтропии.

— Никогда не думал, что они такие здоровенные.

— Этот довольно стар. Обычно они мельче, хоть и не на много.

— Жаль меня здесь не было, когда вы его убивали. Было бы интересно на это взглянуть.

Капитан на это высказывание промолчал, да Шарт и не ждал ответа.

— Моё сопровождение готово? — спросил Леон через пару секунд. Ему надоело рассматривать дохлого вожака.

— Да, господин. Вы можете отправляться. Я переслал данные со сканеров вашему пилоту.

Отпрыск клана несколькими большими глотками допил коктейль и бросил стакан вниз. Проводив его глазами, Шарт развернулся и пошёл обратно во флаер. Радостное предвкушение нарастало.

Усевшись на диван в салоне, он произнёс словно бы в пустоту.

— Передай сопровождению, что мы следуем к ближайшей точке, где обнаружен инициированный.

— Принято, господин, — ответил пилот.

Летательный аппарат едва слышно загудел включившимися антигравами на рудиментарных крыльях, а затем оторвался от земли и устремился вглубь Внешнего города. Следом за ним в небо взмыл тяжеловесный военный транспортник, несущий на боту три десятка боевых модификантов.

* * *
Полёт вышел не долгим и занял не более десяти минут. Впрочем, флаер легко разгонялся до трёхсот километров в час, так что расстояние они преодолели весьма приличное. Опустились машины посреди небольшого посёлка в окружении древних руин.

Леон потягиваясь выбрался наружу и осмотрелся. Модификанты высадились первыми и сейчас под дулами автоматов сгоняли перепуганных людей на площадь. Действовали они спокойно, с размеренностью механизма, которыми процентов на пятьдесят и являлись. Не пропускали никого. Ни женщин, ни детей, ни грудных младенцев. Всех следовало представить под очи мага. Ведь технологический сканер может только примерно определить в каком районе находятся эфирные колебания, создаваемые инициированными, а вот точно вычислить одарённого может только клановый.

Шарт наблюдал за этим, раскуривая очередную сигару и улыбался. Наконец к нему подошёл главный из группы и, опустившись на одно колено произнёс.

— Все люди собраны, господин. Здания проверены и просканированы. Там нет ничего кроме крыс и тараканов.

— А как же твари волны?

— Ближайший объект был зафиксирован немного в стороне от основного направления атаки, поэтому этот посёлок волна не затронула.

— Эх, ладно, — Шарт отбросил сигару и направился к толпе. Слуга следовала в паре шагов за хозяином.

Люди на площади стояли на коленях. Все. От костлявого старика до двухлетнего ребёнка. Они в большинстве своём были грязны, одеты в какие-то лохмотья. Шарт поморщился, внимательно сканируя ауру каждого. И очень скоро ему повезло.

Инициированным был мальчишка лет девяти. Леон с интересом взглянул на стоящего в пыли пацана. Дети с пробуждённым даром были редкостью. Обычно их забирали служить клану. Татуировка слуги делала из них послушные и эффективные инструменты. Слуге даже мысль не подчиниться приказу доставляет страшную боль. Они идеальные исполнители и не важно, как относились к своим будущим хозяевам до получения знака. Однако было два «но».

Во-первых, в слуги обычно брали одарённых из Среднего города. Внешние считались дурным тоном. А во-вторых, Шарту хотелось развлечься, а не возиться с мальчишкой. Решено. Клану пока вполне хватает имеющихся рабов с магическим даром. Леон склонился над мальчишкой, который трясся от страха и спросил.

— Ты боишься меня? Хотя, можешь не отвечать. Конечно, боишься. Ведь я пришёл тебя убивать, — улыбнулся Шарт. Женщина рядом с пацаном вздрогнула. Мать? Вполне возможно. Хотя Леону было в общем-то плевать. Он наслаждался ужасом этих людей. Он был младшим в семье. Имел всего лишь ранг адепта в магии. Второй из пяти существующих. Но для местных и для солдат он сейчас был земным воплощением Великого.

Шарт повёл рукой, собираясь прикончить свою жертву. Его аура вспухла и жадными щупальцами потянулась к мальчишке. Шарт ощущал нетерпение и голод дара Великих. С пальцев ударили тугие аурные жгуты. Они были невидимы обычным глазом, но от того не менее смертоносны. Леон одним ударом изорвал в клочья ауру мальчика. Тот инстинктивно попытался защититься, однако куда ему было тягаться с истинным магом. Из глаз, ушей и даже сквозь поры кожи ребёнка хлынула кровь. Он коротко вскрикнул и стал заваливаться на бок. А дар Леона уже с аппетитом пожирал куски ауры инициированного.

Женщина, находящаяся рядом с мальчишкой отчаянно закричала. Она бросилась к истекающему кровью телу, подхватила его, прижала к груди. Только вот сделать уже ничего не могла. Без ауры человек не выживает. Никогда. Мальчик был мёртв ещё до того, как начал падать.

Женщина повернула к Леону лицо, по которому стекали ручейки слёз. Затем она аккуратно положила тело сына на землю. А в следующее мгновение одним невероятно быстрым движением выхватила из-под своих лохмотьев какой-то предмет.

Вспышка. Жужжащий гул разорвал пропитанный страхом воздух, а Шарт ощутил боль в груди. Не сильную. Истинные маги после пробуждения вообще почти не чувствуют её, но всё же.

Он опустил голову и с интересом уставился на дыру в центре груди. В дыре сокращалось провалившееся в свободное пространство и повисшее на сосудах сердце. В следующее мгновение девушка-слуга за спиной Шарта ударила магией. Женщина взорвалась кровавой пылью.

Леон рассмеялся и всколыхнувшаяся было толпа снова замерла, глядя на мага, который должен был быть мёртв.

— Ха, — Шарт с улыбкой запустил пальцы в рану и одним движением вырвал собственное сердце. Поднял его над головой, показывая толпе, а затем отшвырнул в сторону.

— Идиоты. Убить мага может только маг. А вы просто грязь. И вы меня огорчили.

Шарт шевельнул пальцами. Эфир вокруг шевельнулся, загудел от грубого воздействия. Леон был не слишком искусен, но компенсировал это голой мощью. Люди заключали от боли и ужаса. Их плоть начала чернеть и расползаться. Некоторые пытались бежать, но падали не пройдя и двух шагов. Шарт превратил их кровь в кислоту. С другим магом, даже самым слабым такой номер не прошёл бы, но с обычными людьми хватило и его умений. В живых остались лишь три человека. Пусть остальные жители внешки узнают, чем страшен гнев Истинного мага.

Рана в груди начала медленно затягиваться. Процесс мог идти почти мгновенно, но это было неприятно и Шарт нарочно его притормозил. Кстати, интересно чем же его попытались убить? Сын главы склонился к груде окровавленного тряпья, брезгливо тронул её кончиком ботинка и небрежно взмахнул рукой. Служанка, понявшая господина без слов, принялась рыться в нём и через несколько секунд подала Шарту то самое оружие. Оно напоминало пистолет, но без дула и со странными угловатыми обводами.

— И откуда только в этом захолустье термический бластер? — вздохнул Леон, — совсем контрабандисты обнаглели. Ладно. Здесь я закончил. Отправляемся к следующей точке. Где там был тот, кто уничтожил вожака?

Вообще, изначально Леон хотел оставить чрезмерно мощного одарённого напоследок, но передумал. Теперь ему захотелось убить кого-нибудь сопротивляющегося.

— Кстати, — бросил он служанке, уже направляясь во флаер, — приготовь мне новый костюм. Эта сучка прожгла мою любимую рубашку.

Это же время, но совсем другое место
Из своего убежища мы выбрались с рассветом. Ночные твари кроме прирученной стаи покинули вымерший посёлок. Точнее не просто вымерший. Я бы сказал, что он был выеден подчистую словно яйцо всмятку. Сначала стаи крыланов, потом та тварь, забравшаяся на небоскрёб, затем падальщики, не брезгующие и свежатинкой. Да и обычные хищники прошлись тут по всему частым гребнем. Выжили, похоже, только мы с лисой. Да ещё один человек, которого подчинённая стая обнаружила в соседнем здании. Правда прожил он не долго. У него был разорван живот, а в кишках копошилась какая-то мерзость. Неизвестный не дотянул даже до моего прихода.

Первым делом Элен направилась к небольшому местному озерцу. Смыть кровь, грязь и пот поле ночных приключений. К счастью, водоём не уничтожили взрывы. Я смог нормально промыть раны и более-менее очиститься от крови. Хотя её запах, казалось, впитался в кожу. Впрочем, не пристало демонологу на такое жаловаться. Одежду я даже не пытался очистить. После всего пережитого она больше напоминала затвердевшие от крови полоски ткани, неизвестно как державшиеся на мне.

Сейчас я практически голый сидел на ровной бетонной плите недалеко от берега озера и рисовал очередную пентаграмму. Слава хаосу, в этот раз не своей кровью. На неё я пустил парочку мелких меховых шестиногих тварей, притащенных подчинёнными монстрами. За моими действиями и интересом следила лисица.

Элен находилась недалеко от меня. Её мех после купания быстро высох на солнце и распушился. Хвост больше напоминал ёршик, и девушка пыталась его расчесать неким подобием железного гребешка. Получалось не очень, но лису это только раззадоривало. Да уж. Женщины одинаковы во всех мирах.

— Что ты делаешь? — наконец спросила лисица.

— Собираюсь подвесить к ауре парочку ритуальных заклятий, — отозвался я, не отрываясь от работы.

— В смысле? — не поняла Элен, — это как?

— На самом деле всё просто, — довольно ответил я. Всегда приятно, когда ученик интересуется работой учителя.

— Тут нужно начать с самого начала. Готова прослушать ещё одну лекцию по магии?

— Давай. Делать всё равно нечего. Твои твари бродят вокруг никого чужого не подпустят.

— Тогда слушай, — я закончил один из особо сложных знаков и начал рассказывать.

— Есть два способа воздействия на реальность. Прямое воздействие на эфир и заклинания. В первом случае ты как бы… толкаешь эфир аурой определённым образом. Словно взмахиваешь рукой и создаёшь волну воздуха. Именно таким способом ты откинула тогда от себя ту тварь. Это быстро и довольно просто. Однако требует от ауры больших усилий.

Я обмакнул палец в кровь налитую в плошку рядом принялся за новый магический узор. Покоцанная аура отзывалась болью, но это было даже полезно. Пусть растёт и развивается. Относительно щадящие тренировки — это единственный способ восстановить образовавшиеся прорехи.

— Заклинания же это нечто иное, — продолжил я, — они представляют собой клубок нитей, сплетённых из эфира. Если продолжать аналогию с воздухом, то это веер. Иногда даже вентилятор. Правда в любом случае стартовый толчок ему придётся придавать магу. Сплетение заклятья требует искусства, активация требует силы.

Я перевёл дух и продолжил.

— Любое заклинание имеет структуру. Обычно она… — я задумался на мгновение, — довольно хрупкая. За созданием сразу следует активация. Но ритуальная магия иная. Даёт серьёзное подспорье в создании заклинаний и делает их более стабильными. Такие структуры можно прицепить к ауре, а затем активировать в нужный момент.

— Интересно, — проговорила лиса, продолжая расчёсывать хвост, — это ты этим собрался клановых встречать? И что там у тебя? Что делают заклинания?

— Сумрачное пламя, — начал я перечислять, поочерёдно указывая на пентаграммы.

— Дальше идёт искажение, пожирание, белая тьма. Сейчас начал чертить глоток хаоса.

— Ты же в курсе, что мне все эти названия ничего не говорят? Можно подробнее?

— Конечно. Сумрачное пламя — это…

Я не успел закончить. Над головой вдруг раздался гул. Взглянув вверх, я увидел как с неба немного в стороне опускаются два странных летательных аппарата. Один походил на огромную стальную коробку, слегка сужающуюся к верху. Бездна, и как он вообще летает? Ни винтов, ни видимых двигателей. Ничего. Просто стальная громадина, плавно парящая в воздухе.

Второй напоминал футуристический самолёт с гладкими, хищными обводами. На его брюхе красовалась алая эмблема. Роза на фоне сплетения паучьих нитей.

— Это клановые, — взвизгнула Элен не своим голосом.

— Отрыжка хаоса, — выдохнул я и поднялся на ноги. Ещё даже не подсохшие пентаграммы слегка засветились. Пора убивать. Ну или умирать.

Глава 5

Аура подрагивала от напряжения. Я в любой момент был готов атаковать. Пусть всего четыре заклятья, но они были подобранны мной специально для боя с магом при поддержки группы из обычных людей. Они не раз проверены в схватках ещё в моём прежнем мире. При грамотном их использовании шанс на победу есть. Однако я не нападал.

Я наблюдал, как из большего летательного аппарата выходят солдаты и выстраиваются полумесяцем. Идеальная синхронность в действиях. Невероятно выверенные и нечеловечески точные движения. Это совершенно точно не люди. Или не совсем люди. Лиса ничего не говорила о подобном. Хотя откуда бы ей знать такие детали?

Элен подошла сзади и коснулась моего плеча.

— Не хочешь попытаться сбежать? — спросил я.

— Это бессмысленно. Они покончат с тобой и пойдут следом. Лучше попробовать огрызнуться напоследок.

— Похвально, — улыбнулся я, — но слишком пессимистично.

Солдаты закончили построение и навели на нас оружие. Три десятка стволов. Немало, но могло быть и хуже. Плохо, что неизвестен поражающий фактор. С вероятностью в девяносто процентов я уверен, что это будут банальные пули, но этот мир уже преподнёс мне немало сюрпризов. Впрочем, даже если будет что-то иное ничего сделать я уже не смогу. Создать сейчас напрямую что-то более мощное чем огонёк на кончике пальца означает мучительную смерть от множественных разрывов ауры. Придётся работать с тем, что есть.

— Почему они не стреляют? — обеспокоено спросила лиса.

— Ждут начальство. Хм, а вот, кстати, и оно.

Несколько панелей в задней части «самолёта» раскрылись словно лепестки странного цветка и на свет показался молодой парень. И вот тут я невольно вздрогнул.

Посреди почти апокалиптического пейзажа Внешнего города он выглядел невероятно чуждо. Холёное породистое лицо. Длинные светлые волосы, блестящие от лака. Отглаженный и идеально подогнанный костюм, словно только что вышедший из-под рук элитного кутюрье. Правда, главным было далеко не это.

Аура. Для мага ощущать ауру другого человека было так же естественно, как слышать его голос при разговоре. Только «говорила» эта часть энергетического тела постоянно. Мы не видим ауру в прямом смысле этого слова так же, как не видим эфир. Мы скорее ощупываем её, прислушиваемся к колебаниям тонких энергий.

И вот сейчас, когда я попытался прикоснуться к ауре вышедшего из самолёта, то испытал невероятное омерзение. Как будто тронул кусок гнилой осклизлой плоти. Да ещё и кусок шевелящийся, живой. Вроде как, даже дышащий и реагирующий на мои прикосновения. Это совершенно не походило на ауру магов или структуры тела демонов. Нечто иное. Непонятное и отвратное.

Следом за парнем появилась девушка. Фигуристая брюнетка с роскошной гривой волос одетая в облегающее и очень открытое платье. Портила её только странное тату на всё лицо. Девушка тоже была магом. И у неё аура была уже вполне нормальной. По меркам моего прошлого мира средняя степень развития с уклоном в тонкие манипуляции.

Оба из «подиумной» парочки заметили прощупывание и взглянули в мою сторону. Губы парня тронула усмешка. Он начал раскрывать рот, видимо, собираясь что-то сказать, но не успел.

Убить.

Я поднял руку, указывая на солдат, и отдал мысленный приказ подчинённым тварям. Они скрывались совсем неподалёку. Сторожили нас с лисой от незваных хищных гостей. Что ж, сейчас им придётся исполнить роль пушечного мяса.

С разных сторон к стоявшим полумесяцем солдатам бросился десяток сгорбленных фигур. Быстрые, отлично умеющие убивать. Да вот только их противники умели это делать куда лучше.

Воздух разорвал грохот выстрелов. Стреляли солдаты с феноменальной меткостью. Пули с лёгкостью пробивали тела мутантов насквозь. Я готов был поставить правую руку на то, что ни одна из них не ушла в молоко. Ни одна тварь не добралась до врагов. Впрочем, я на это и не рассчитывал. Мне нужно было только выиграть немного времени на активацию заклятия. Ну и взглянуть чем же бойцы кланов убивают. Теперь можно уже атаковать по-настоящему.

Я с заметным усилием развел руки в стороны, словно пытаясь обнять кого-то невидимого. Жесты неплохо помогают сконцентрироваться.

Сумрачное пламя.

По эфиру прошла дрожь. Заклинание хлестнуло по мне откатом, но дело было сделано. Трупы дохлых тварей затлели бледно-серым огнём. Я свёл ладони вмести, а затем резко толкнул воздух перед собой. И в ту же секунду огонь взвился в небо, мгновенно пожирая тела и устремляясь к моим настоящим врагам.

Надо отдать им должное. Они не бросились в рассыпную, спасая свои шкуры. Нет. Они просто вскинули оружие и открыли по мне огонь. Вполне логично. Ведь умрёт маг, умрёт и заклятие. Двигалось серое пламя хоть и быстро, но явно не быстрее пули. Только вот они просчитались, думая, что я беззащитен.

Искажение.

Воздух вокруг задрожал, словно от жара. Пули с визгом принялись рикошетить от невидимой, но очень прочной преграды. Жаль, что хватит этой защиты совсем не на долго. Меня качнуло, однако Элен, стоящая рядом, поддержала и не позволила мне упасть. Благодарно ей кивнул, а сам сосредоточился на первом заклятии. Первые серые языки уже добрались до своих жертв.

Один из солдат с криком выронил автомат и рухнул на землю, стараясь сбить с себя огонь. Сумрачное пламя, словно живое существо оплетало жертву, запускало тончайшие огненные нити в щели странного футуристического доспеха, старалось дотянуться до живой плоти. И судя по всему ему это удавалось.

Остальные попытались разорвать дистанцию, но куда там. Пламя взвилось вверх и потоком обрушилось на людей. Впрочем, долго это продолжаться не могло. Я уже ощущал, как магический конструкт выдыхается. Впрочем, завершить работу магии не дали.

Эфир затрепетал от ударившей по нему мощи. Странная аура парня в костюме развернулось, став чуть ли не в трое объёмнее. Её многочисленные отростки, словно щупальца зашарили в энергетическом океане. А ещё мне показалось или она на меня… посмотрела? То есть не сам маг, а именно его аура. Независимо от желания владельца. Будто это было самостоятельное живое существо. Ленивое, сытое и очень опасное.

Парень шевельнул губами, и от него будто разошёлся порыв ветра мгновенно погасивший пламя. На земле остались валяться пять трупов. На первый взгляд совсем не повреждённых, но я то знал, что ничего живого там не осталось.

Сумрачное пламя — очень сильное, но без поддержки мага, крайне недолговечное заклинание. Оно обладает неким самонаведением, которое заставляет его нацеливаться на биологические объекты в заданном радиусе. Это ослабленный вариант чёрного пламени. И если последнее разрушает межатомные связи, то сумрачный огонь воздействует только на органические макромолекулы. Против обычных людей практически идеальный выбор. Да и вообще годиться против любых существ в которых есть хоть что-то органическое. А вот против местных магов оно, похоже, не очень.

— Неплохо, — неожиданно заговорил обладатель гнилой ауры. Его голос явно был усилен магией, поскольку я услышал его даже на таком расстоянии. Противник поднял руку, и рассеявшиеся солдаты прекратили поливать меня градом пуль.

— Ну, что ещё продемонстрируешь? — спросил он, направляясь ко мне вальяжной походкой. Словно прогуливался по парку. Он прошёл мимо трупов солдат, не удостоив их и взгляда. За ним попятам двигалась татуированная брюнетка. Интересно кто она? Ученица? Нет, вряд ли. Скорее служанка, телохранительница и любовница в одном лице. Бездна! Не время для таких размышлений.

— Только не говори мне, что это все твои фокусы, — усмехнулся парень, — до него оставалось метров десять и шевелящиеся аура уже почти касалась меня. К горлу подкатила тошнота. Отрыжка Хаоса! Что же это за дрянь у него вместо ауры? Впрочем, неважно. Надо действовать.

Пожирание.

До врага было не более семи метров, когда я ударил. Пространство с хрустом смялось. У меня из рук вырвался конус абсолютной темноты. Обратная эфирная волна от заклинания придавила меня к земле. Я рухнул на одно колено. Страшная боль пронзила всё тело. По ауре побежали многочисленные разрывы. Лопались магические «нервы» и «мясо». А вслед за ними раны появлялись и на физическом теле. Печени и селезёнке определённо пришёл конец. Бездна Хаоса! Не рассчитал! Слишком мощное получилось воздействие. Даже при ритуале с его защитными контурами откат меня практически прикончил.

Пожирание разорвало ткань мира на несколько сотен метров вперёд. Воздух, камни, сама реальность на этом участке обратилась в небытие. Ну и само собой та же участь постигла и человеческую плоть.

Магия слизнула жадным языком половину из оставшихся бойцов. До остальных, к сожалению, не дотянулась. Клановый попытался защититься, прикрывшись каким-то странным щитом. Однако щит этот спасал в основном от факторов, поражающих энергетику, а не физическое тело. Пожирание же уничтожает именно материальные объекты.

Оно с лёгкостью преодолело барьер и стёрло всю верхнюю часть тела мага. Так губка стирает рисунок на маркерной доске. Досталось и магичке, которая только начинала ставить щит. От неё остались лишь обрубки конечностей, упавшие на землю. Я почти победил. Только вот мне от этого не легче.

Мир окрасился багрянцем. Я начал медленно заваливаться на бок. Изо рта глаз и ушей текла кровь. Смерть снова дышала в затылок. Но теперь моей магии у меня просто нет. От ауры осталась пара лоскутков с последнем так и неиспользованным заклинанием, привязанным к ним. Физическое тело стремительно издыхает. С горем пополам ещё пашут мозг, да сердце. Но последнее уже почти отказало. Семя хаоса! Я зарычал от бессильной злости. Жить оставалось секунд тридцать.

Неожиданно сквозь шум в ушах я услышал чей-то радостный смех. Стоп. Не чей-то. Этот голос мне знаком. Маг, которого я только что убил. Но как! Или это просто уже начались предсмертные глюки? Додумать мне не дали.

Неведомая сила резко вздёрнуло меня вверх, и я завис в воздухе болтаясь будто тряпичная кукла. Сквозь кровавую пелену на глазах я увидел, как ко мне подходит только что убитый мною маг.

От дорого костюма остались лишь обрывки. Безгубый рот обнажал в невольной усмешке ровные зубы. На обнажённом торсе и лице у него отсутствовала кожа и мышцы. Я видел, как за белыми рёбрами стремительно отрастают лёгкие, протягиваются нити сосудов и нервов. Как вырастает из крошечного комочка плоти сердце. Как кости рук покрываются связками и мышцами. А ещё я ощущал магические потоки невероятной мощи сплетающиеся вокруг этого существа. Да. Человеком его назвать я после этого уже не могу.

Затухающим сознанием я отмечал, что он в данный момент воздействует на локальный временной поток. Я узнавал знакомые колебания эфира. Да, я не был экспертом в магии времени, но кое-то знал. В основном голую теорию, но даже так… Этот ублюдок отматывал для своего тела время до момента повреждения.

Но, что б мне провалиться в бездну, он был мертв секунду назад! Он бы не мог активировать данную магию осознано. И у него не было подвешено в ауре готовых конструктов. Тем более такой сложности и мощи. Если только… Если только его «живая» аура не действовала без его участия. Ха! Секрет бессмертия клановых разгадан. Да вот проку мне с этого никакого. Даже если он меня не убьёт, я умру сам.

Маг подошёл совсем близко. Он с легкостью разрушил искажение и держал меня на весу странной разновидностью телекинеза. У него уже отрегенерировали глаза, которыми он с интересом изучал меня словно диковинную зверушку. В этих глазах блестели огоньки радости. Он наслаждался происходящим. Тем, что его почти убили и тем, что он сам сейчас будет убивать.

Я скосил глаза и увидел, что Элен была так же распята рядом со мной в воздухе. Проклятье. Я надеялся, что она сбежит. Или хотя бы попытается. У неё было время пока маг восставал из мертвых.

— Н-да, ты меня повеселил, — заговорил мой враг, — не думал, что среди диких инициированных есть те, кто способен на воздействия такой сложности и мощи. Последняя твоя выходка тянула на ранг эксперта. Забавно, — маг улыбнулся уже нормальной улыбкой. Он уже почти полностью восстановился. Все органы и мышцы были на месте. Только в паре мест не хватало клочков кожи.

— Не подыхай ты, я бы доставил тебя к отцу. Он любит такие любопытные экземпляры. Был бы неплохой подарок. Самое главное не банальный. Всяко лучше, чем какой-нибудь меч или галстук. Как думаешь?

Я ничего не думал. Сознание заволакивало туманом. Единственное на что меня хватило это сплюнуть в мага кровью, скопившейся во рту. Впрочем, плевок вышел слабый и не долетел до оппонента. А жаль.

— Непочтение к избраннику Великих, между прочим, большой грех, — укоризненно покачал головой клановый, — уж в последние минуты своей никчёмной жизни мог бы об этом подумать, скотина ты тупая.

Я не слушал. Пытался собрать разбегающиеся мысли в кучу. Сердце почти остановилось. Бездна! Должен быть способ выкарабкаться. Только вот такие повреждения тела и ауры как у меня просто неизлечимы. Единственная возможность спастись это заполучить новое тело. Новое тело… Стоп. Вот оно! Мой разум демон связал с душой. Точнее сделал так, чтобы вся моя память дублировалась в саму суть души как на жёсткий диск. Полноценно перенести чистый разум в другое тело невозможно. Да, можно сделать мясную куклу, но это будет именно кукла. Управлять ты ей всё равно будешь из основного тела. А вот душу… Ха! Для демонолога пересадить душу раз плюнуть. Со своей это делать, конечно сложнее, однако это уже детали. По сути мне осталось только освободить сосуд.

Я поднял глаза на мага и ощерился. Он продолжал что-то говорить, но мне было плевать. Надо действовать. Остатки ауры напряглись в последнем усилии. Заклинание едва держащиеся на этих обрывках активировалось неохотно. Но всё же активировалось.

Белая тьма.

От меня к клановому протянулась нить, соединяющая разумы. На мгновение я ощутил сопротивление, но оно быстро пропало под натиском магии. Это заклинание гарантированно пробивало любые ментальные барьеры. Даже Лорды хаоса не смогли бы ему сопротивляться. Впрочем, к ним бы я не рискнул его применять.

Время для меня замедлилось, а потом и вовсе остановилось. Боль и остальные ощущения тела растворились. Остался лишь мой разум. Как никогда ясный и чистый. Окружающий мир тоже исчез. Вместо него вокруг раскинулось бесконечное белое пространство без верха и низа. Тут не было ничего. Совершенно. Именно из-за этого перехода данный конструкт и называли белой тьмой или белой пустотой. Хотя, нет. На счёт того, что здесь не было ничего я погорячился.

Невдалеке из пустоты начал формироваться знакомый человеческий силуэт. Разум кланового создавал себе проекции для комфортного существования. Белое ничто вокруг него начало плыть. Под его ногами то возникала бетонная плита, на которой он недавно стоял, то паркетный пол, то песчаная дорожка, ведущая из ниоткуда в никуда. Явный признак того, что контроль над разумом у моего противника довольно посредственный. Хотя сила воли неплохая. Четкость проекции на уровне. Да уж, бой не будет простым.

Я тоже сформировал себе воплощение. Оно точно повторяло мой привычный облик в прошлом мире. Жилистый, худощавый, лет двадцати пяти на вид с короткими темными волосами. Одет в обычные синие джинсы, кроссовки и серую футболку. На плечи накинута кожаная куртка. Хм, чего-то не хватает. Я на мгновение сосредоточился и ощутил уже позабытую тяжесть во внутреннем кармане. Верный восемнадцатый глок завершил мой образ. Хорошая пушка и магу не помешает.

— Ну привет, — улыбнулся я, направляясь к врагу. Под ноги мне стелилась дорожка из плит чёрного и белого мрамора, выложенных в шахматном порядке.

— Ты кто такой? Где я? — маг резко развернулся и над его пальцами завис клубок стрекочущих голубых молний.

— Не узнал? А ведь мы только что разговаривали. Что же до… — договорить я не успел. Поток молний сорвался с пальцев кланового и ударил в меня. Однако я с лёгкостью отбил его открытой ладонью. Мелкие разряды брызнули во все стороны и погасли. Это не полноценная магическая дуэль. Здесь побеждает тот чья воля сильнее, а разум организованнее.

— Что же до того где мы, — невозмутимо продолжил я, останавливаясь в паре метров от парня, — то это чертоги разума. Вернее, место, где они соединяются.

— Чертоги разума? — приподнял брови маг.

— Ха! Зря ты сюда влез отброс! — вокруг него начало формироваться нечто непонятное. Алые линии и капли постоянно меняющиеся и пересекающиеся друг в друга, — у меня были отличные учителя. Дуэль разумов с сыном Старшего рода гиблое дело. Хотя ты снова смог удивить меня.

Красные линии вдруг превратились в огромный меч, который обрушился на меня. Я подставил руку ребром ладони. Сила удара заставила мои кроссовки отъехать на пару сантиметров назад, но кровавый меч разлетелся вдребезги. Я поднял ладонь к глазам и поморщился. На ней красовался крохотный порез. Казалось бы, мелочь, но только что несколько минут моей памяти исчезли навсегда.

Я на мгновение прикрыл глаза. За спиной у меня начал формироваться огромный комок плоти. Постоянно меняющийся, вечно голодный. Сотни щупалец, десятки пастей, тысячи острейших когтей и зубов. Всё это перетекало одно в другое, отмирало и отрастало заново. Короткая мысль приказ и тварь выстрелила щупальцами пытаясь дотянуться до врага.

В ответ от кланового пришла волна леденящего холода. Я прикрылся скрещенными руками. Мой разум успешно поддерживал свою структуру, а вот созданному ментальному конструкту не так повезло. Он мгновенно обратился в кусок льда и взорвался острыми ледяными осколками. Впрочем, мне никакого вреда не причинили.

А мир вокруг уже менялся. На смену белой пустоте под ногами пришёл ровный асфальт. Из него ввысь устремились иглы высоченных небоскрёбов. Они из них начал расти прямо под нашими ногами, унося меня и противника к небесам. Неплохо. Маг создавал «образ мира». Одну из базовых техник ментального сражения. Придаёт окружающему стабильности и не даёт противнику делать что-то сильно масштабное. Ведь тогда ему придётся преодолевать уже установленные «законы» чужого разума. Тут правда есть и обратна сторона. Сам хозяин техники тоже подчиняется этим ограничениям. Опытные маги очень редко применяли такой приём. Однако, видимо, мой противник об этом не подумал.

— И зачем ты только сюда влез? — презрительно спросил клановый, направляясь ко мне. В его руках начал медленно формироваться длинный изогнутый меч. Его лезвие переливалось будто пятна бензина на луже.

— Просто очень не хочется подыхать.

Я запустил руку в карман, обхватил пальцами рукоять пистолета, нащупал спусковой крючок. Пора заканчивать. Я выстрелили прямо сквозь куртку, не вынимая оружия. Три пули устремились к не ожидавшему такого магу. Перед ним вспыхнул зеленоватый барьер похожий на стекло, но это ему не помогло. Ментальный конструкт оказался пробит. А сам клановый недоумённо уставился на три сквозные дыры в животе.

Моя правая рука вспыхнула чёрным огнём. Я рванулся к застывшему противнику. Надо добить. Нельзя упускать такой шанс. Каждый из этих выстрелов стоил мне недели памяти. Это не простые ментальные конструкты. Я только что разменял на возможность нанести урон часть моей сущности. Впрочем, противнику пришлось намного хуже. Я отнял у него пару лет, как минимум.

Когда я уже был совсем рядом и тянулся к горлу кланового, он отмер. Блеснул меч. Мне пришлось схватиться за лезвие рукой, чтобы клинок не пронзил сердце. Сталь проскрежетала по костям, по пальцам побежала кровь. Пара месяцев жизни канула в небытие. Но это было уже не важно. Я коснулся кланового черным пламенем. Его тело мгновенно вспыхнуло, словно пропитанная маслом бумага. Плоть становилась пеплом и крупными хлопьями поднималась к небу.

Он закричал. Попытался вырваться, однако его разум уже стремительно обращался в ничто. Я сжигал всё безжалостно и без остатка. Созданный магом иллюзорный город стал рушиться, даже не успев до конца оформиться.

Часть воспоминаний кланового танцевала вокруг тенями образов. Первое сотворённое заклинание. Гонка на глайдере над крышами небоскрёбов центрального города. Связанная девушка с чёрным кошачьим хвостом и распоротым животом. Она полными ужаса глазами наблюдала, как маг ковыряется пальцами у неё во внутренностях.

Мразь. Сжечь. Сжечь всё без остатка. До последнего дня. Я остановился только, когда от разума мага не осталось даже тлеющих углей. Сработал чисто. Так же, как и в прошлый раз, когда использовал эту магию. Когда мне пришлось превратить в овощ собственного учителя. Он пришёл за мной по приказу инквизитория и совета мастеров. Он был сильнее и опытнее. В прямом бою шансов у меня не было никаких. И тогда я решил использовать белую тьму.

Я тряхнул головой, отгоняя воспоминания. Вот уж что можно было бы и забыть. Но некогда рефлексировать. Пора приступать к тому с для чего всё и начиналось. К пересадке душ.

Сосредоточившись попытался почувствовать своё тело. Это удалось достаточно легко. Причём, ощущал я не только своё искалеченное вместилище, но и вполне здоровое тело кланового. Уничтожение разума прошло успешно и сейчас у меня над ним полный контроль.

Я открыл глаза в обоих телах и на мгновение замер, привыкая к ощущениям. Было занятно смотреть сразу двумя парами глаз. Прямое управление тварями хаоса такого опыта не давало. Там я ограничивался только мысленными командами.

Хоть субъективно бой в чертогах разума длился довольно прилично, в реальности прошла всего пара секунд. Моё прежнее тело и Элен так и висели поддерживаемые в воздухе телекинезом. Лиса дергалась, но вырваться не могла. Похоже, это было самоподдерживающее заклинание. Ну или опять проделки «живой» ауры. Кстати о ней. Если эта дрянь не подчиниться, то весь мой план идёт бездну.

Подчинилась. Правда не охотно и с трудом. Будто давно онемевшая рука. Впрочем, это нормально. Управляю я ей опосредовано и через чужое тело. Ничего. Пересажу душу и всё будет нормально.

Я приложил руку к груди. Аурные щупы потянулись сквозь плоть, обхватили теплый шарик и потянули его наружу. Больно. Рвались многочисленные энергетические связи. Лопались каналы жизненной силы, соединяющие душу с физическим телом и аурой. Я терпел сжав зубы. Боль была не такой сильной, как если бы я рвал эти связи у родного тела, но всё же. Так, ещё немного. Через мгновение лопнул последний канал, и у меня на ладони оказалась крохотная искорка, светящаяся темным светом. Неплохо. Надо будет сохранить. Хороший материал для сделок с демонами. Но следует торопиться. Скоро без души вся система начнёт расслаиваться, словно мокрый картон.

Вторую руку я протянул к истерзанному телу. Из него душу оказалось достать совсем не сложно. Она и сама уже была готова вырваться из полумёртвой оболочки. Ну вот. Теперь меняем. Моя родная душа погрузилась в грудь тела кланового.

На мгновение в глазах помутилось. Я ощутил, как душа встаёт на свободное место в энергетической системе. Теперь каналы. Присоединять и сшивать их оказалось ещё больнее чем рвать. Но я справился. Чувствительность к ауре и к телу возвращалась с каждой секундой.

Я отпустил телекинетический захват, и Элен с тонким вскриком упала на землю. Но я не обратил на это особого внимания. Был занят новым телом. Несколько раз сжал и разжал пальцы, покрутил головой. Сделал несколько шагов из стороны в сторону. Слушалось оно вполне неплохо. Есть некоторая скованность, но она быстро пройдёт. Осталось проверить ауру.

Я повернулся к остаткам солдат, которые уцелели после моей прошлой атаки. А ну ка… Энергетический мутант, который сейчас заменял мне ауру, откликнулся с невероятной охотой. Я бы даже сказал с радостью. Ему явно нравилась моя идея.

Один мыслеобраз, один посыл и несколько сотен метров накрыло чёрное пламя. Полноценное, не сумрачное. Оно разрушало межатомные связи, превращало всё чего касалось в невозможно мелкую радиоактивную пыль.

Через мгновение я развеял заклинание и удовлетворённо воззрился на результат. Передо мной дымилась и плавилась земля, превращавшаяся в гладкое обсидиановое зеркало. Уцелел только летательный аппарат, принадлежавший клановому, который я намеренно не тронул, да пара трупов солдат. Из тех, что я раньше прикончил сумрачным огнём. Что ж начальные тесты можно считать завершёнными. Теперь пора отсюда валить, да побыстрее. Не даром же я флаер оставил.

Во время стирания личности кланового я просмотрел и присвоил некоторые его знания и навыки. Пусть это и были всего лишь фрагменты. Но из этих обрывков я узнал, что уничтожение его разума не осталось не замеченным. Глава клана всегда знает, когда кто-то из его детей умирает. Причём имеется ввиду именно смерть разума, а не тела. Скорее всего тут уже через пару часов будут десятки клановых. А я сомневаюсь, что даже с новыми возможностями справлюсь и с одним. Так что забираю Элен и улетаю куда подальше. Желательно к Покинутой стене. Нужно только лисе ауру замаскировать. Ну да с новыми возможностями это будет неслож…

Закончить мысль я не успел. Ощутил прикосновение чьего-то внимания. Щупы чужого разума потянулись ко мне. Их обладатель желал знать, что случилось и почему.

И был этот кто-то чрезвычайно могущественным. Я в расцвете своей мощи в прошлом мире не мог бы даже приблизиться к нему. Впрочем, в прошлом мире я и по силе ауры и до своего теперешнего вместилища не дотягивал. Всегда предпочитал брать контролем.

Однако тот, кто сейчас прикоснулся ко мне был далеко, и я мог с ним побороться. Эфир вокруг вскипел от моего удара. Я разорвал наливающуюся силой нить и послал в ответ заряд боли и ярости. Это не причинит серьёзного урона такому сильному противнику, но немного времени выиграет.

Затем я взмахнул рукой, погружая в сон приходящую я себя Элен. Сейчас я в теле врага, а объясняться с ней у меня просто нет времени. Подхватив телекинезом безвольно опавшее тело девушки, я зашагал к флаеру прямо через обсидиановое поле. Участки куда ступала моя нога почти мгновенно остывали и иногда даже покрывались инеем. Обжигаться желания не было, а контроль новых сил ещё находился не на высоте.

Когда я подошёл к флаеру, из кабины мне на встречу выпрыгнул пилот. Он начал опускаться в поклоне, но не успел. Взмах рукой и его сердце замерло.

Я мысленно извинился перед заваливающимся на бок человеком. Живым он был мне не нужен. Знания по управлению таким летательным аппаратом проникли мне в разум вместе с некоторыми другими воспоминаниями убитого мага. Однако мёртвый он мог сослужить неплохую службу.

Я бережно положил рядом с ним лису и потянулся к медленно гаснущей ауре трупа. Она принадлежала обычному человеку и для моих целей подходила идеально. Действовал я быстро, но аккуратно и привычно. Не раз подобный способ мне помогал в прошлом.

Первым делом я остановил распад энергетического тела. Затем отсёк его от жизненных каналов тела. А потом щупом сплетённым из сверхплотных эфирных нитей рассёк ауру бедняги вдоль тела и снял её, словно шкурку с банана. Теперь начиналось самое сложное.

Энергетическими нитями я стал сшивать снятую ауру с энергетическим телом Элен. Самое сложное было сделать так, чтобы две эти структуры не смешивались и не отторгали друг друга. Энергетика обычного человека перекроит колебания эфира, создаваемые аурой неопытного мага и найти нас на большой дистанции будет практически невозможно. Свою ауру я сильно сжал и практически полностью остановил ещё колебания. Энергетической твари это не понравилось, но она подчинилась. Бездна! Работать с подобным оказалось сложнее, чем я предполагал. Мощь страшная, но вот контролю поддаётся с трудом.

Закончив, я открыл двери салона флаера и положил девушку там на диван. Открывались она с помощью отпечатка пальца, так что проблем не возникло. Сам же я уселся в кресло пилота. Управление было довольно простым. С подсказками остатков памяти кланового включить обзорный экран и антигравы оказалось несложно.

Через пару минут флаер отпрыска старшего клана Шарт уже улетал по направлению к Покинутой стене.

Глава 6

В комнате для медитаций стояла абсолютная тишина. Здесь была установлена полная звукоизоляция, а слуги и многочисленные отпрыски никогда бы не решились нарушить уединение главы клана.

Обычно он проводил здесь не меньше трёх часов ежедневно. Час до завтрака и два часа перед сном. Не то что бы Генриху это было особенно необходимо. Он уже давно достиг звания грандмастера, что являлось вершиной доступной человеку магической мощи. Однако привычка, выработанная за двести сорок лет жизни все же брала своё. Да и сам медитационный зал его успокаивал.

Тишина, татами на полу, обитые деревянными панелями стены с чёрно-белыми гравюрами, с начертанными на них знаками Истинного языка… Всё это помогало расслабиться и отрешиться от проблем внешнего мира.

Сейчас Шарт сидел в центре зала в позе лотоса и смотрел на одну из картин, которая занимала всю восточную стену. Никто не знал сколько именно картине было лет. Говорили, что её нарисовал первый Вознёсшийся ещё до того, как появились дикие земли, а люди заперлись в городах.

Восхождение. Или Скилиинор, как звучало её название на Истинном языке, который когда-то давным-давно даровали людям Великие вместе с ритуалом пробуждения сути и первыми техниками силы. Изображала картина ступени пирамиды силы. Шартан Исти.

В самом низу полотна находилось множество вычерченных угольно-черными линиями безликих силуэтов. Оши — простые люди, не наделённые и крупицей дара и неспособные его пробудить. Они стояли на коленях от их шей и запястий вверх тянулись цепи. Ведь природное назначение бездарных служить магам. Они были и всегда будут низшей кастой. Да, сейчас им позволяется несколько больше чем раньше, но на самом деле они как были простыми рабами так ими и остались.

Выше них были нарисованы люди со знаками истинного языка вместо лиц. Их было меньше и изображены они были намного детальнее, но всё так же стояли в коленопреклонённой позе. Слуги кланов. Они уже могли использовать магию, однако были недостойны ритуала пробуждения. Слуги были смертны. Их убивала старость, обычное человеческое оружие и болезни. Однако такие как они уже имели шанс убить Истинного мага. Если, конечно, будут знать, как. Именно поэтому их надо уничтожать или обращать в верные инструменты.

Затем стояли фигуры, выполненные с невероятным мастерством и детализацией. Можно было разглядеть каждую складочку на их одеждах, мельчайшие черты лица. Каждую из фигур окружала пылающая огнём аура. С их рук ниспадали потоки огня. Неофиты. Те, кто только недавно прошёл через ритуал и пробудил Дар Великих. Ими могли стать лишь представители кланов. Только те, в ком текла высшая кровь. Генрих не помнил ни одного случая, чтобы Дар получил простолюдин. Конечно были ещё кхарты… Но они уже другая история. С людьми эти твари имели мало общего.

Прошедших посвящение называли Истинными магами. Они были по-настоящему бессмертны. Даже если обычное человеческое оружие или магия воздействующая на физический мир полностью превратит их тело в пепел, они через пару минут поднимутся на ноги как ни в чём не бывало. Есть только два способа убить Истинного. Особые магические техники, разрушающие его ауру и разум или же миридий. Металл клинок из которого способен с равным успехом резать, как плоть, так и энергетическое тело жертвы. Впрочем, миридия было очень мало. Оружием из него владели только старшие кланы.

На следующей ступени находили адепты. Десяток столь же детально прорисованных фигур. Однако пламенные ауры вокруг них были плотнее и имели несколько отростков, которые словно шевелились. С этого ранга маг уже достаточно укреплял свой контроль над изменённой после ритуала аурой, чтобы творить довольно сложные чары.

Над ними возвышались эксперты. Всего пятеро. Здесь человеческие силуэты были несколько менее детальными и размытыми, словно отходя на второй план. А вот аура напротив была прорисована с невероятной точностью. Она походила на настоящее живое существо. Сплетающиеся жгуты огня напоминали плоть. В некоторых местах там угадывалось что-то похожее на полуприкрытые глаза. С этого уровня становились доступны начальные концептуальные воздействия на материальный мир. Разрывы пространства и тому подобное. Костяк клановых бойцов. Основная ударная сила в войнах между старшими родами.

Генрих перевёл взгляд ещё выше. Три фигуры. Человеческие черты едва намечены. Ауры уже не из пламени, а из переплетения щупалец. В каждом клубке плоти горят шесть глаз с вертикальными зрачками. Мастера. Элита кланов. Именно они уничтожали титанов высших стадий и кхартов. Они способны останавливать время и разрывать пространство, а их атаки могут обращать в пепел десятки квадратных километров. Но даже они не были вершиной силы Истинных магов.

Грандмастер. Единственная фигура на вершине. Его аура походила на ауру мастера, только размерами превосходила её раз в десять. Глаз было нарисовано не шесть, а двенадцать. Именно они стояли во главе старших кланов. Они были не подвержены старению в отличии от остальных ступеней, которые пусть и медленно, но угасали с возрастом. Стать грандмастером можно было только убив своего предшественника и поглотив его суть. Через магов подобной силы посланники Великих доносили свою волю.

Впрочем, над грандмастером было изображено ещё кое-что. Это было сложно описать словами и на картину оно попало не целиком, а лишь небольшим кусочком. Но то что попало… Оно походило на нижний край солнца. Только состоящего из переплетённых человеческих тел, разверстых зубастых пастей и огромных глаз. Вместо лучей от «солнца» отходили щупальца, окаймляющие картину по краям и пронзающие все человеческие фигурки. Генрих думал, что так неизвестный художник изобразил Великого.

Шарт прикрыл глаза, несколько раз глубоко вздохнул и выдохнул, стараясь ощутить свою ауру до мельчайших деталей. Она была огромна и в раскрытом состоянии заполняла весь зал для медитаций. А ведь он имел площадь в двести квадратных метров и высоту в десять. И вся эта мощь дышала и пульсировала в такт ударам сердца мага.

Однако в следующее мгновение спокойствие мага было прервано самым неприятным образом. Шарт ощутил, как разрушилась защита разума его младшего сына. Ментальные блоки, которые Генрих устанавливал собственноручно перестали существовать почти мгновенно. А ещё через секунду подвешенное в ауре Леона следящее заклинание сообщило, что разум юноши стремительно угасает.

Генрих резко распахнул глаза. Они вспыхнули алым. По залу словно пронёсся порыв ветра, заставивший всколыхнуться гобелены. От всколыхнувшейся в ярости ауры разошлась волна силы. Настолько мощная, что каждый, находящийся на территории огромного дворцового комплекса Шартов, ощутил её.

— Кто посмел! — произнёс маг, едва сдерживаясь от того, чтобы не превратить всё вокруг в пепел. Ярость требовала выхода. Но не время давать ей волю. Он должен выяснить, что случилось с сыном.

Глава клана потянулся сознанием к угасающей нити связи. Мир сжался в линию, а затем он взглянул на окружающее сквозь глаза своего отпрыска. И зрелище ему очень не понравилось. Мертвое истерзанное тело у ног, Первая стена вдали, земля, ставшая чёрным стеклом и личный флаер Леона в отдалении. Что тут произошло? Кто напал и умудрился погасить искру разума сына? Он не ощущал рядом ни одного мага кроме слабого дикого инициированного, но он не смог бы провернуть подобное с адептом. Но тогда кто?

Ответ был получен практически тотчас же. Чья-то воля ударила по сознанию Генриха. Противник был не слишком силён. Уровень слабого эксперта не более. Однако до Генриха были сотни километров. Даже столь сильный маг, как он не мог на таком расстоянии использовать свою власть над энергией в полной мере. Его вышвырнули из тела сына практически мгновенно. Убийца явно обладал сильной волей и некоторыми навыками ментального сражения. А сам Генрих был не столь хорош в ментальных манипуляциях, как тот же глава рода Исти. Его стихией было прямое столкновение с противником. И вот там уж грандмастеру равных не было.

— Кхарт! — прошипел Шарт. По стенам комнаты побежали трещины. Он всё-таки не сдержался, и ещё одна эфирная волна прокатилась по дворцу. От неё слуги, ощущавшие магию, падали на пол и начинали корчиться от боли. Гнев Истинного мага был страшен.

Впрочем, до слуг Генриху не было дела. Шарт стремительно размышлял о том, что делать. Отправиться во внешний город самому? Но неизвестный враг может как раз на это и рассчитывать. У Шартов были весьма натянутые отношения с соседями по секторам. Тот же клан Исти вполне может решиться на подобную операцию, чтобы попытаться уничтожить его. Заманить в западню.

Или это может быть задумкой его детей. Двое его сыновей и одна дочь уже достигли ранга мастера. Правда, из них только один мог бы попытаться одолеть Генриха, да и то… Однако он вполне мог задуматься о том, чтобы свергнуть чересчур засидевшегося во главе клана отца. Сам Генрих так же убил своего родителя. Заманил подальше от поддержки, а затем убил, поглотив ауру и став грандмастером и главой клана. Подобное нельзя исключать. Значит самому отправляться не вариант. Ни в коем случае. Но и оставить всё просто так он не мог.

Генрих сконцентрировался и охватил вниманием весь дворцовый комплекс. Отлично. Тут есть те, кто ему нужен. Он протянул две ментальные нити к разумам своих детей. Они не были заняты ничем важным. Арина обедала в красном зале, а Норт развлекался с очередной своей наложницей. Впрочем, это грандмастера не волновало. Его первый сын во дворце отсутствовал. Впрочем, Арх был единственным из мастеров, кто умел закрываться от внимания отца.

— Норт, Арина, — послал мысль-вызов Генрих. Оба его отпрысков замерли, внимая словам отца. Слишком редко он использовал мысленную связь. Наверняка случилось нечто серьёзное.

— Жду вас через пятнадцать минут в зале для медитаций. Будьте готовы отправляться во внешний город.

— Да, отец, — раздались в унисон мужской и женский голоса.

Шарт оборвал связь и глубоко вздохнул, стараясь успокоиться. Ярость пылала в груди. Аура давила на разум, призывая кого-нибудь убить с особой жестокостью и сожрать. Это был побочный эффект силы. Чем больше ты укреплял связь с изменённой ритуалом аурой, тем сильнее она воздействовала на эмоции. Было сложно сохранить мощь и не превратиться ведомого инстинктами монстра. Надо было хотя бы оставаться монстром разумным. Как Генрих. Все пятнадцать минут до прихода детей он успокаивал ауру, чтобы она не разорвала двух оказавшихся в пределе её досягаемости магов без дозволения хозяина. Дару Великих было плевать на родственные связи и чувства. Он просто любил убивать. Хотя в этом Генрих был с ним солидарен, но давать волю инстинктам не следовало.

Ровно через четырнадцать минут сорок секунд двери распахнулись, и в зал для медитаций с поклоном вошли два человека. Один выглядел лет на шестьдесят, имел седые волосы и аккуратную бородку. Это был Норт. Второй сын Генриха. На самом деле ему было уже сто двадцать лет, но из трёх отпрысков мастеров он был самым слабым.

Чуть позади стояла эффектная девушка в красном платье и белоснежными прямыми волосами. На вид ей было не больше двадцати, но в действительности на этом свете она жила уже семьдесят три года. Не самая сильная, но безусловно самая талантливая из его детей. Если Арина продолжит в таком же духе, то лет через пятнадцать нагонит и Арха. Наследника и первого сына главы клана Шарт.

— Зачем ты вызвал нас, отец? — спросила Арина.

— Ваш младший брат Леон убит, — тихо произнёс Генрих, отметив как расширились от удивления глаза его детей. Смерть Истинного мага событие не рядовое. Особенно когда явных воин между кланами не идёт.

— Точнее, его сознание уничтожено, а телом кто-то управляет. Я оцениваю силы этого кукловода как слабого эксперта. Однако за ним может стоять кто-то куда более могущественный. Я хочу, чтобы вы отправились по месту последнего пеленга его флаера и выяснили что произошло. Возьмите сопровождение из слуг и членов младших кланов.

— Ты думаешь, что это Исти, отец? — произнёс Норт.

— Я не уверен. Вариантов много. В любом случае узнать, что произошло это уже ваша задача. Если столкнётесь с превосходящими силами немедленно отступайте. Если у вас будет соблазн присоединиться к … нападавшему, то вспомните, что я сделал со своими братьями мастерами, когда встал во главе клана. Теперь ступайте.

* * *
Через обзорный экран я наблюдал, как под брюхом флаера проносились просторы Внешнего города. Практически безжизненные пустоши с остатками небоскрёбов остались рядом с Первой стеной, и сейчас внизу раскинулся огромный лес. Вдали уже отмечалась едва заметная тёмная полоска. Покинутая стена. Она была видна издалека, поскольку вздымалась на несколько сотен метров. Пожалуй, она была даже выше той, что я лицезрел вблизи. Да. На много выше.

Флаер я вёл сильно под углом, уводя его из сектора клана Шарт. Надеюсь, это несколько свяжет моим противникам руки. На территории чужого клана они не смогут проводить масштабные операции без согласования с его руководством. А уж к тому времени как это согласие будет получено я успею как следует замести следы. Главное, чтобы сейчас поисковый отряд, который глава клана уже наверняка выслал за мной, нас не нагнал. Впрочем, здесь у меня приличная фора.

Я снова взглянул вниз и слегка подправил курс флаера так, чтобы он двигался параллельно Покинутой стене. Приближаться к ней ещё ближе было опасно. По рассказу Элен там обитают такие твари, что их опасаются даже Истинные. Конечно, недавняя волна выгнала большую часть монстров ближе к Первой стене, где они практически все и были перебиты, но есть существа, которые даже в период вол не оставляют ареал своего обитания. И таких довольно много.

В данный момент я искал площадку для более-менее комфортного приземления. Удалились мы уже на приличное расстояние, и теперь флаер был мне больше не нужен. Свою задачу он выполнил. А вот всевозможных жучков на борту может быть огромное количество. Всё-таки это транспорт сына главы клана. После того как сядем придётся его уничтожить.

Неожиданно на боковом обзорном экране я увидел стремительно растущую черную точку. Она летела со стороны Покинуто стены и очень быстро сокращала дистанцию между нами. Я отдал команду увеличить скорость. Антигравы загудели сильнее, а меня вжало в жёсткое кресло. Только вот это не помогло. Тварь и не думала отставать.

Хаос! Что это за дрянь, нагоняющая флаер на скорости триста километров в час? Впрочем, долго я над этим не размышлял. Умные системы портового компьютера мгновенно подсветили её оранжевым, который почти мгновенно превратился в ярко-красный.

— Внимание! — раздался бесстрастный голос бортового компьютера, — фиксируется приближение опасного энерго-биологического объекта. Объект классифицирован, как вожак стадии имаго.

Отрыжка бездны! Как будто это мне что-то говорит. Ясно одно. Тварь эта весьма опасна. Хотя это было понятно и так. Плохо. Боевых систем, на сколько я понимал, здесь нет. Ну или просто в обрывках памяти тела не сохранилось о них никакой информации. Оторваться от твари не получится. Единственный выход уничтожить её магией. Шансы, что меня не засекут были. Да и если засекут особой разницы не будет. Не надо забывать о передатчиках в самом флаере.

Я вдохнул и резко расправил ауру, направляя импульс внимания на подлетающую тварь. И на мгновение впал в ступор. Она была просто огромна. Неизвестно как летающая туша имела метров двести в длину. От неё отходили мощнейшие колебания жизненной энергии. Очень похоже на то, что я уже чувствовал, когда столкнулся с тем куском мяса на небоскрёбе. Только здесь жизненная энергия была плотной и какой-то более структурированной. Словно засахарившийся за долгое время мёд.

Тем временем тварь приближалась. Я уже мог рассмотреть детали. Вытянутое змееподобное тело, шесть титанических крыльев больше похожих на плавники. Ну и огромная круглая пасть с десятками рядов зубов. Всё. Пора действовать. Подпускать ближе эту дрянь опасно. От ауры пришла яростная радость и предвкушение. Поморщившись, я задавил это чувство и сосредоточился.

Колоссальная эфирная волна отправилась в сторону твари, на ходу обращаясь в цунами чёрного пламени. Моё любимое заклинание в прошлом мире.

Тёмный огонь на мгновение перекрыл обзор из кабины. Волна протянулась на пару километров выше и ниже флаера, выжигая сам воздух, обращая деревья на земле в мелкую радиоактивную пыль. А затем обрушилась на тварь и заключила её в антрацитовый кокон. Однако толку от этого оказалось не много.

В ответ ударил страшный импульс жизненный силы. Он заставил завибрировать эфир. Разорвал нити заклятья и раскидал ошмётки гаснущего пламени во все стороны. Тварь издала торжествующий вой, от которого у меня заныли зубы. Монстр оказался практически невредим. Отрыжка бездны!

Тварь была уже над самым флаером. Крылья перекрыли свет солнца. С длинного тела свисали сотни гибких хитиновых лап, которые тянулись к добыче. Проклятье! Я спешно сплёл структуру пожирания и направил её вверх. Луч абсолютной пустоты проделал в туше огромную дыру. Вот в этот раз тварь проняло. Она взывала от боли качнулась в сторону, однако улетать и не думала. Что ж, придется действовать уже проверенным методом.

Я начал создавать рядом с тварью энергетическую структуры призыва мушек хаоса. Действовать бес ритуальной основы было сложно, но с новой мощью вполне возможно. В воздухе вспыхнула огненная пентаграмма с рунами по углам. А в следующее мгновение из неё в нашу реальность рванулась жужжащая туча обитателей бездны. Почуяв огромное количество жизненной силы, они жадно накинулись на монстра.

Тварь заметалась. Снова ударила расходящейся волной жизни, но мушкам на это было плевать. Они только яростнее принялись вгрызаться в плоть, пополненную такой питательной силой.

Существо забилось. Оно осознало, что умирает, но не могло ни как остановить это. Чем больше жизни выбрасывалось во вне, тем быстрее мушки жрали его. В некоторых местах я уже видел начисто обглоданные белые кости. Но перед смертью тварь успела отомстить. Она извернулась и гигантская пасть сомкнулась на флаере. Я не успел выставить защитное заклинание. Игольчатые зубы пробили сталь словно картон. Один из них вонзился совсем рядом со мной, уничтожая приборную панель. Мы в месте с монстром стали стремительно падать на землю.

От меня разошлась телекинетическая волна, обращающая в труху кости твари и отбрасывающая её прочь. Тело её уже почти не защищали огромные объёмы жизненной энергии, и я мог воздействовать на тело монстра на прямую.

В лицо ударил поток воздуха. Сквозь оставленные зубами гиганта дыры в корпусе я даже при погасших обзорных экранах мог наблюдать, как монстр падает, ещё в воздухе обращаясь в скелет. За ним тянулся шлейф из быстро дохнущих без пищи мушек. Через секунду останки твари рухнули на землю, ломая вековые деревья. Однако положение это не сильно изменило. Повреждённый флаер так и продолжал лететь вниз мертвым куском металл. Бездна!

Я уплотнил эфир вокруг летательного аппарата. Долго полноценно воздействовать на него телекинезом не получится, но вот просто замедлить падение вполне возможно. Флаер тряхнуло, и мне пришлось вцепиться в подлокотники кресла. Однако, приближение к поверхности земли замедлилось, словно воздух вокруг превратился в вязкую смолу. Сейчас мы скорее парили, приближаясь к кронам деревьев. Чтобы окончательно не угробить разваливающийся флаер, а вместе с ним и нас с лисой, мне пришлось одновременно с телекинезом создать вокруг защитный пузырь искажения.

Снова последовал толчок. Проломив сплетения ветвей, флаер тяжело грохнулся на бок, наполовину уходя в мягкую болотистую почву. Я машинально протянул аурные щупы в салон. С Элен к мой радости всё оказалось нормально. Она так и продолжала спасть под воздействием заклятья. Аурная маскировка, несмотря на буйство энергий вокруг, оказалась не нарушена. Отлично.

Немного оклемавшись после жёсткого приземления, я начал действовать. С щелчком извлёк из зажимов на боку кресла автомат. Он, видимо, предназначался пилоту, если бы ему пришлось вступать в бой. Что ж, чувствую, этому стволу ещё придётся отнять несколько жизней. Пусть его хозяин и мёртв. Из выступающих частей у оружия была только эргономичная рукоять и кнопка спуска. Количество боеприпасов отображалось мерцающими зелёными цифрами «150» на небольшом экранчике с левой стороны ствола.

Очередным телекинетическим импульсом я окончательно раскурочил остатки кабины и выбрался из флаера. Ноги хлюпнули, погрузившись во влажную землю почти по щиколотки.

— Хаос! — ругнулся я и направился к двери салона. Её тоже перекосило и пришлось вырвать створки магией. Кстати, проделав это, я заметил, что тварь, которая теперь заменяла мне ауру постепенно устаёт. Нет, она по-прежнему выполняла мои команды по влиянию на эфир, но уже как-то… лениво и недовольно. Впрочем, пока это не слишком большая проблема.

Элен обнаружилась на полу салона. Она спала свернувшись калачиком и накрывшись хвостом, словно настоящая лисица. Крушение сбросило её с дивана на пушистый ковёр. Однако, судя по всему, она не сильно пострадала. Пара синяков не больше. Положив пока девушку обратно на диван, я принялся обыскивать флаер в поисках чего-нибудь полезного. Первым был обнаружен холодильник больше похожий на сейф. Дверца послушно открылась отпечатком моего пальца. Внутри находился десяток бутылок элитного алкоголя. Большей частью разбитых, впрочем.

Далее я нашёл отделение в стене, где в запечатанных упаковках хранилось несколько комплектов одежды и обуви. Вот она пришлась как раз кстати. После боя на теле кланового не оставалось и клочка ткани. Всю ещё слизнуло пожирание, а странная регенерация на предметы гардероба не распространялась. Я выбрал один из комплектов показавшийся мне на первый взгляд наиболее удобным и быстро оделся.

Когда я уже собирался заканчивать с обыском, щупы ауры наткнулись на что-то очень странное. Вернее, даже не так. Я в один момент обратил внимание на то, что энергетический паразит, который постоянно помимо моей воли обшаривал окружающие пространство старательно избегает одного участка в стене, прикрытой ещё одним ковром. Любопытно.

Отбросив с сторону маскировку я увидел небольшую дверцу, потребовавшую для открытия скана сетчатки. Проблемой это не стало и через пару секунд у меня в руках оказался резной деревянный футляр. И этот футляр вызывал у энергетической твари настоящий панический ужас. Она тянулась к моему разуму и практически умоляла бросить странный предмет, а затем бежать как дальше. А вот это действительно интересно.

Усилием воли я подавил метания твари и откинул крышку футляра. Внутри на алом бархате покоился длинный прямой нож. На первый взгляд совершенно обычный, да вот только эфир вокруг его лезвия был совершенно не подвластен мой воли. Отрыжка хаоса! Что это? В старом мире не существовало ничего и близко похожего по воздействию.

Я повернул кинжал к свету и полюбовался тем как его режущая кромка переливается всеми оттенками красного. Она явно была сделана не из обычной стали. Так, а ну ка… Я создал в воздухе простенькую структуры и рассек её движением ножа. Обычный клинок не смог бы оказать на энергетические нити никакого эффекта, но этот перерезал заклятие пополам, словно обычный материальный предмет. Невероятно! Такую штуку точно надо взять с собой. Не обращая внимания на недовольство энергетической твари, я уложил кинжал обратно в футляр, а сам футляр спрятал в карман. Что ж, теперь можно и будить Элен. Тащить её по лесу я не собираюсь.

Я подошёл к лисе и коснулся её лба, развеивая магию. Девушка заворочалась, сладко потянулась и подняла на меня сонные глаза. В следующий миг она рванулась, нацелившись вырвать мне глаза.

— Ублюдок!!! — взвизгнула лисица, когда я перехватил её руки. Вокруг пальцев у неё начали спонтанно образовываться эфирные когти и мне пришлой пустить небольшую волну по её ауре, чтобы сбить воздействие. Любое применение магии могло разрушить маскировку.

— Успокойся, Элен, — произнёс я, — это я. Дан. Просто моё тело сдохло и пришлось перебраться в это.

На мгновение лиса замерла, смотря на меня округлившимися глазами.

— Что ты сделал? — спросила она практически нормальным голосом.

— Уничтожил разум этого придурка и занял его тело. Не волнуйся. Тут от кланового только оболочка, да обезличенные навыковые воспоминания. Считай, что я просто сменил костюм.

— Докажи, — коротко потребовала Элен. Теперь она смотрела не с ненавистью, а словно сканируя и пытаясь найти хоть какие-то признаки лжи на моём лице.

— Ну, — я обозначил пожатие плечами, — помнишь, прошлой ночью я предложил тебя согреть, а ты обещала вспороть мне живот?

— Помню, — кивнула девушка и тут же без перехода спросила, — кто сейчас глава клана Шарт?

— Понятия не имею. Ты об этом мне не рассказывала, а от тела мне такой информации не поступило.

— Ладно, — вздохнула девушка, — поверю пока. Отпусти.

— Кидаться не будешь?

— Пока нет. Я же сказала, что верю.

Я отпустил девушку, и она принялась растирать запястья.

— Где мы? — спросила Элен, оглядываясь по сторонам, — и самое главное, почему мы здесь?

— Уничтожение разума мага почувствовали и наверняка кого-то за ним послали. У нас есть небольшая фора, но лучше побыстрее отсюда убираться. Находимся мы где-то недалеко от Покинутой стены и, надеюсь, в секторе соседнего клана.

— Ты что совсем псих! — воззрилась на меня Элен с ужасом, — Какого кхарта тебя понесло к стене? Нас же тут те же самые кхарты и сожрут!

— Не думаю, что это им удастся так просто, — произнёс я выходя из салона и снова двигаясь к раскуроченной кабине. Элен последовала за мной.

— В этом теле моя магическая мощь возросла многократно. Да и убить меня не просто.

— Да уж, — согласилась лиса, — я помню, как этот ублюдок встал, когда ты оставил от него одни ноги. И ты теперь так же можешь?

— Не проверял, но думаю, да. Ага. Вот они.

Из-под сиденья пилота я достал несколько спрессованных брикетов. Покрутил их в руках и отбросил в сторону. Эти сухпайки годились в корм только модификантам. Бездна! А ведь в салоне тоже не нашлось ничего съестного, если не считать таковым смешанный со стеклом ром. Придётся питаться только местной живностью. Благо, её тут немало.

— Всё. Уходим. Надо в ближайшие несколько часов оказаться как можно дальше отсюда.

* * *
Когда двое странных двуногих скрылись за деревьями, шестиглазая тварь расправила кожистые крылья, снялась с ветки дерева и бесшумно последовала за ними. Она была голодна и предпочла бы охоту слежке за существами пахнущими очень похоже на Хозяина. Но приказ того, кто смотрел её глазами был однозначен. А ещё тварь ощущала его радость и предвкушение. Её Хозяин тоже любил поохотиться. Правда, в пищу он употреблял не сочащиеся горячей кровью мясо, сочную печень или трепещущее сердце, а нечто иное.

— Какие любопытные экземпляры в коллекцию, — пронёсся в мозгу твари довольный шёпот чужих мыслей. Впрочем, его смысла она не поняла.

Глава 7

— Кхарт, как же я устала! — произнесла Элен, с наслаждением вытягиваясь на подстилке из лапника. Дневной переход меня тоже вымотал пусть и не так сильно. Нам пришлось с максимальной скоростью пробираться по крайне неблагоприятной для пеших прогулок местности. Почва здесь была болотистой, а в некоторых местах попадались наполненные водой провалы глубиной в несколько десятков метров. Причём, они были практически неотличимы от обычной земли. Элен провалилась в один такой, и мне пришлось вытягивать её телекинезом. К тому же густой подлесок не способствовал быстрому передвижению. Однако мы сумели отойти от флаера на весьма приличное расстояние. И пока за нами никто не явился.

На ночлег я решил устроиться в корнях одного из местных древесных исполинов. Они напоминали мангровые заросли моего старого мира. Их корни образовывали настоящие шалаши, увитые лианами и укрытые мхом. Правда, перед тем как занять это место мне пришлось прикончить обитающую здесь тварь. Она напоминала чешуйчатого тигра с раздвоенным хвостом и готовилась задремать, когда мы вломились в её укрытие. Впрочем, проблемой это не стало. Сопротивлением к магии существо не обладало и послужило нам ужином. Пусть и не самым вкусным, но зато питательным.

Сейчас я сидел, прислонившись к одному из огромных корней, и вдумчиво изучал доставшуюся мне с новым телом ауру. А посмотреть там было на что. Она была реально больше похожа на некое энергетическое существо, чем на обычную человеческую ауру. Ни у одного мага своего мира я не видел подобно. Вообще, в теории, магом при должном обучении может стать любой, но вот на практике… Очень редко аура оказывается достаточно плотно связана с нервной системой, чтобы можно было ей осознанно управлять. Однако на начальных этапах развития аура мага внешне не сильно отличалась от обычной. Это со временем она становилась крупнее и развитее, однако всё равно в целом оставалась человеческой. Тут же было всё иначе.

В самой энергетической плоти находились образования доселе мной не виданные. Они напоминали нервные узлы. Вернее, их энергетический аналог. И похоже именно благодаря им моя аура обладала собственными инстинктами и даже какой-то волей. Бездна! И как клановые с этим паразитом живут? Хотя, конечно, преимущества он даёт невероятные. Огромная мощь магии и способность вытянуть своего хозяина с того света стоят того, чтобы потерпеть такого соседа. Вообще я бы мог попытаться уничтожить эти узлы и привести ауру в привычный вид. Этакая лоботомия. Однако тут было несколько неприятных моментов. Во-первых, я лишусь практически полного бессмертия моего текущего тела. Во-вторых, повреждения ауры скажутся и на физической оболочке, а они уже не восстановятся, как раньше. Ведь, то что дарило регенерацию исчезнет. Нет, такие повреждения меня не убьют, но приятного будет мало.

— Что будем делать дальше? — неожиданно отвлёк меня от медитации вопрос лисы. Я нехотя открыл глаза и взглянул на неё.

— Для начала подождём. Если в ближайшие дни нас не найдут, то будем пробираться к городу. Сидеть в лесу до конца дней мне не хочется.

— Ты хочешь, попытаться пробраться в Средний город?

— Да, — согласился я, — собственно, за этим я изначально и решил с тобой сотрудничать ещё до нападения магов. Ты лучше знаешь, как тут всё устроено. И, наверняка, знаешь способы попасть за стену.

— Да попасть-то не сложно, — пожала плечами девушка, — только выжить там не просто. Жители внешнего города не имеют за стеной никаких прав. Даже того же права на жизнь. А это значит, что нас официально можно просто убить и продать на органы. Свежая печень и сердце всегда в цене. А уж про элотов вроде меня и говорить нечего.

— Понятно. Но думаю есть какие-то способы там устоится.

— Не знаю. На окраинах, скорее всего, можно. А ближе к центру даже с покупными документами вход закрыт.

— Ну хоть что-то, — вздохнул я, но тут же замер, ощутив пробежавший по свернутой ауре сканирующий щуп. Кто-то очень сильный желал знать, где мы находимся. Клановые? Нет. Не похоже. Совсем не похоже. Поносив на себе несколько часов их ауру я легко узнаю отзвуки силы местных магов. Тут что-то иное.

— Ты чего? — взволновано спросила Элен.

Я молча приложил малец к губам. Щупы силы обследовали весь шалаш из корней, а затем потянулись назад. Похоже, нас не заметили. Или сделали вид, что не заметили. Отрыжка хаоса! Проклятый мир. Как просто было в моём прошлом. Были маги, были простые люди, были демоны, выходящие из океана хаоса, который окружает все миры. И на этом всё. А здесь… Куда не плюнь попадёшь в неведомую дрянь.

— Ты не почувствовала? — спросил я тихо, — нас искал кто-то очень опасный. И вполне возможно, нашёл.

— И что делать?

Ответить я не успел. Со стороны останков флаера пришла мощнейшая эфирная волна, пополненная яростью. А вот это точно были клановые. Очень характерный почерк. Только на этом всё не закончилось. Огромное дерево, давшее нам убежище, разлетелось в щепки от магического удара. Я едва успел прикрыть себя и Элен щитом. Лиса вскрикнула от неожиданности и крепко вцепилась мне в плечо.

Отрыжка бездны! Где враг? Я раскинул во все стороны щупальца силы, но никого не обнаружил. Опять какие-то фокусы. Дрянь. К моему разуму потянулись нити чужой воли. В ушах зазвучал громкий неразборчивый шёпот, а глаза начали смыкаться. Захотелось спать. Хаос! Я зарычал и отшвырнул ментальные щупы. Они отдернулись с каким-то недоумением и удивлением. Похоже, мой противник не привык, чтобы ему оказывали серьёзное сопротивление.

Я зло оскалился. Ну что ж, у меня ещё найдётся чем тебя удивить. Хлопнув в ладоши, я послал вокруг волну эфирных вибраций. Мне нужны были теплокровные животные и таковые быстро обнаружились. Всё же вокруг лес, а не пустыня. Каждое найденное существо я сжимал телекинезом и вытягивал из него всю кровь до капли. Затем кровавые струи стали прямо в воздухе выстраиваться в пентаграммы призыва и подчинения.

Ткань мира дрогнула. Сразу во множестве мест распахнулись провалы в бездну и оттуда начали выбираться демоны. Неразумные, но оттого не менее смертоносные. Гончие, покрытые игольчатой костяной бронёй, словно второй кожей. Комки плоти, состоящие только из пастей и щупалец. Огромные сколопендры длинной в пару десятков метров. Шестикрылые мозгососы, способные засечь малейшие колебания чужого разума. Все они приходили в это мир и вставали мне на службу. Среди них не было даже средних демонов, что уж говорить о старших, но они были голодны и относительно легко управляемы. Твари стягивались ко мне, отзываясь на приказ своего повелителя.

Сосредоточившись на мозгососах, я быстро определил, где скрывался враг. Его разум был очень хорошо спрятан, но для подобного вида демонов этой защиты было недостаточно. Он оказался совсем не далеко от нас. Отлично.

Гончие рванулись к врагу. Остальные остались возле меня, прикрывая. Я бросил своё сознание в тело одной из гончих и взглянул на мир через её глаза. Надо же посмотреть, кто нам противостоит.

* * *
Это же время. Место падения флаера.

Арина сидела в мягком левитирующем кресле и рассматривала остатки летательного аппарата своего младшего брата. Ей не хотелось пачкать в местной грязи свои новые туфли. Для этого существовали слуги. Норт устроился в точно таком же кресле и, прикрыв глаза, сканировал окрестности.

— Ну что? Нашёл что-нибудь? — спросила девушка.

— Нет, — разочарованно отозвался Норт, — его битва с вожаком смешала все следы. Интересно, что за магию он использовал? Очень странные остаточные колебания.

— Н-да, тут сражался определённо не Арх. Его почерк я всегда узнаю, — согласилась Арина.

— Значит всё-таки Исти. Как я и говорил. Они славятся всякими странными техниками.

— Возможно. Только вот, что мы скажем отцу? Что никого не нашли? — девушка издала нервный смешок, — доказательств причастности Исти нет. А похищение и убийство сына главы старшего клана — это повод к войне.

— Леон был всего лишь адептом, хоть и стал им довольно рано, но сильный маг из него бы не вышел. Он слишком поддавался инстинктам Дара, — пожал плечами Норт, — отец не начал бы войну с Исти из-за него. Только в таком случае не понятен смысл похищения.

— Да, это выглядит очень странно, — согласилась Арина. Щелчком пальцев девушка подозвала своего слугу, и он с поклоном подал ей бокал разбавленного сока шти. Ей всегда лучше думалось с каким-нибудь напитком в руках.

Цедя сок, она задумчиво наблюдала за тем, как военные модификанты, обследуют остов флаера и землю в поисках следов исчезнувшего тела Леона. И всё же, кто и зачем решил захватить их брата? Она бы поняла если он был мастером. Такая кукла сильно увеличит боевую мощь любого клана. Ради этого можно рискнуть. У Шартов самих было несколько захваченный мастеров из чужих кланов. Правда, они сейчас находились в заморозке, ожидая достаточно искусных кукловодов, но это не важно. Адепт в виде куклы был бесполезен. Их и так полно. Один лишний погоды не сделает. Единственный смысл в похищении — это заманить одного или нескольких мастеров Шартов в ловушку и уничтожить. Да вот только ловушки не наблюдается.

Неожиданно Арина ощутила угрозу. Не движение магических потов, не присутствие чужого разума, а именно опасность для своей жизни. Это была одна из особенностей её Дара, сделавшая девушку одним из опаснейших противников в бою. Ещё не до конца, осознав опасность, она инстинктивно набросила на себя Астральный доспех. И сделала это Арина очень вовремя.

С хрустальным звоном о технику разбилось астральное копье, прилетевшее откуда-то сбоку. Арина резко обернулась, создавая на пальцах Луч Арнаму, чтобы испепелить того, кто попытался её атаковать, но на мгновение замешкалась. Она встретилась взглядом с пустыми глазами собственного брата.

В следующие мгновение пространство вокруг треснуло, разлетаясь тысячами зеркальный осколков. А затем вихрь этих осколков обрушился на Арину. Она вскинула руку замораживая в полусфере перед собой временной поток, и атака Норта бессильно расплескалась по временному щиту.

— Ты что творишь, кхартово отродье! — воскликнула девушка. Она не подсознательно не ожидала ответа. Однако Норт вместо того, чтобы воспользоваться её заминкой и продолжить бой растянул губы в какой-то неестественной улыбке и произнёс.

— Ай-ай, говорить такое о собственном брате! Где твои манеры, девочка?

Арина быстро просканировала пространство рядом с братом и обнаружила десяток тончайших нитей чужого разума, оплетающих Норта.

— Кто ты? — произнесла она, спешно укрепляя свои ментальные щиты.

В ответ «Норт» радостно расхохотался.

— Неужели ты меня не узнала? Чему только учат Шарты свою молодёжь? А ведь вы на моей земле, между прочим. Нехорошо заявляться в гости, даже не узнав имя хозяина.

— Паук, — выдохнула девушка, — ну да, кто кроме тебя мог так исказить Дар? Как тебя до сих пор не уничтожил посланник?

— Это не искажение, а эволюция! — обиделся, захвативший тело Норта, — Великие поощряют самосовершенствование. И всё же, зачем вы нарушили границу моего сектора?

— Внешний город нейтральная территория, мы вольны перемещаться тут свободно. Да и к тому же разве не ты захватил разум Леона, чтобы нас выманить? Я, думаю, это можно было считать приглашением. Ты желаешь войны, Паук?

— Что вы! — воскликнул кукловод, театрально взмахнув руками её брата, — я никого не захватывал. Даже разум этого тела просто спит, а не уничтожен! Исти не нужна война. Я просто хотел поздороваться с гостями. Не мог проигнорировать сразу несколько фляеров, за столь короткое время.

— Тогда, кто управляет разумом моего младшего брата? Один из твоих учеников?

— Хм, а вот это я как раз сейчас и хочу выяснить, — хмыкнул Норт, — но это явно кто-то не простой.

— Ты знаешь, где его тело?

— Разумеется! Только вот вам не скажу. Это мой сектор. Разум вашего брата мертв, а никаких прав тут быть дальше у вас нет. Можете проваливать. Но тело, за которым вы прибыли, и его спутница мне интересны.

Арина открыла рот, собираясь ответить, но через мгновение зло сжала зубы. Препираться с грандмастером кукловодом… глупо. Особенно если этот грандмастер свихнулся на почве многократно распараллеленного сознания. Тут наверняка неподалёку находятся несколько десятков его ретрансляторов в виде разнообразных тварей. У неё просто нет шансов, даже просто сбежать. Что уж говорить о победе, если по факту побеждать тут некого. Основное тело Паука находилось во дворце Центрального города. Глава клана Исти славился своими техниками контроля разума и чувствительностью к колебаниям магии. Практически по всему Внешнему городу у него были раскиданы изменённые тела магически одарённых тварей. Через них он мог покрыть своими ментальными нитями огромную площадь почти не теряя в мощи. И разумеется, глава клана не мог пропустить флаер с гербом Шартов на крыльях.

— Кхарт! — неожиданно ругнулся Паук, — он уничтожил одну из узловых кукол. Всё. Валите. Не заставляйте меня вышвыривать вас под контролем. Когда я выясню, кто захватил тело твоего брата, то обязательно сообщу. Так и передайте Генриху.

* * *
Через черно-белое зрение гончей атаковавшая нас тварь выглядела довольно странно. Худое сегментированное тело на двух ногах, с четырьмя «руками» и огромной полупрозрачной головой. Она отлично маскировалась от обычных методов поиска, но раскинутые во все стороны ментальные нити в восприятии мозгососов выдавали её с головой.

Тройка собакоподобных демонов бесшумно устремилась к противнику и так же молча набросилась на него. Впрочем, тварь их всё равно засекла. Она резко развернулась и ударила по ближайшей гончей уже знакомым телекинетическим тараном. Да вот только ничего из этого не вышло. Демоны обладают отличным сопротивлением к направленный на них магии. Чтобы прикончить подобную тварь нужно воздействовать не на неё саму, а на пространство вокруг.

Гончие даже не заметили направленный в них эфирный импульс. И через секунду уже вгрызались в горло большеголовому монстру. Хм, как-то слишком просто. Да и интуиция подсказывала мне, что ещё ничего не закончилось.

— Эй, глянь-ка сюда, — послышался из-за спины голос Элен. Я повернулся и увидел крайне неприятную картину. Девушка стояла в паре шагов от меня, держа оставленный мной автомат направленным себе в подбородок. Но самое противное это то, что её оплетали уже знакомые путы враждебного разума. Хаос! Ледяная ярость взорвалась в мозгу. Пусть мы знакомы с этой девушкой всего несколько дней, но я в этом мире у меня нет никого ближе её. Да и я принял её в ученицы, а по не гласному кодексу магов учитель обязан защищать своего ученика.

— Осознал? — спросило существо, пребывающее в теле лисы.

— Ты же понимаешь, что если ты убьёшь её, то я уничтожу тебя? Я запомнил вкус твоей силы. Тут рядом нет твоего настоящего тела, но я найду тебя. Клянусь Бездной.

— Ха-ха, — неестественно, но очень довольно засмеялась Элен, — забавная клятва, но я сомневаюсь, что тебе удастся ей исполнить. Да и к тому же я пока ничего не сделал твоей подруге. Её разум лишь отодвинут в сторону. Ты поставил ей недурной ментальный щит, когда скрывал ауру, да и воля у девчонки не плохая.

— Чего ты хочешь?

— Я бы хотел знать кто ты такой. Зачем ты захватил это тело? И у тебя невероятно плотная связь с ним. Словно с родным. Мне, как лучшему менталисту этого мира после императора, любопытен подобный феномен. Да и зачем ты возишься с этой девчонкой? Я бы конечно мог вскрыть её память, но не хочу превращать в овощ друга возможного союзника и ученика.

— Ученика? — приподнял я бровь. Нужно немного потянуть время.

— Конечно! Пусть ты и довольно силён, но вся твои техники — это уровень слабого эксперта не более. К тому же судя по их отточенности ты применяешь их уже давно и не растёшь в ранге. Но потенциал у тебя есть. А я люблю работать с интересными учениками. Ты расскажешь мне как добился такого плотного контакта с телом, а я помогу тебе стать матером.

— Хм, — деланно задумался я, незаметно сплетая нити заклинания, — заманчивое предложение. Только вот где гарантия. Что ты не уничтожишь мой разум стоит мне только немного расслабиться?

— Её нет, — весело ответил собеседник, немного отводя автомат в сторону, — давать клятву перед ликом Великих по такому пустяшному поводу я не буду. Но подумай. Какой смысл мне глава старшего клана обманывать какого-то эксперта? Из какого ты рода, вообще?

— Да я сам по себе, — отозвался я. Брови собеседника непроизвольно взлетели вверх, но мне было уже всё равно. Заклятие было закончено. Вернее, два заклятья.

Первое ударило по огромной площади в пару сотен квадратных километров по наводке мозгососов. Оно вскипятило мозг всем тварям от которых исходили хоть малейшие колебания разума. А таковых было не мало. Без них маг лишится львиной доли своей силы. Как бы не был ты могущественен, но действовать через сотни километров без «ретрансляторов» непросто. Ну, а вторым заклинанием была…

Белая тьма.

Уже второй раз менее чем за двое суток я применяю эту магию. И мне это не нравиться. Впрочем, в данной ситуации ничего другого просто не оставалось. Иного способа вышвырнуть разум врага из тела лисы я не знал.

Я ощутил, как магия сталкивается с чужими ментальными барьерами и с трудом их проламывает. Мой противник был невероятно хорош в управлении своим разумом. Но всё же сейчас он пребывал в чужом теле, да ещё и с активной личностью хозяина. Это серьёзно облегчило мне задачу.

В этот раз белая тьма не оправдала своего названия. Я очутился не в бескрайней белоснежной пустоте, а в огромном зале со стальными стенами. В центре зала стоял… ну пусть будет трон. Высокое кресло с идущими к нему со всех сторон проводами и трубками. А в переплетении этих проводов сидел человек. Его тело покрывали гноящиеся язвы, а вся верхняя половина лица была затянута кожей. Ни носа, ни глаз видно не было. Только растянутый в оскале рот полный белых акульих зубов.

Проекция сознания Элен тоже была тут. Она была подвешена к потолку и опутана толстыми цепями, но вот повреждений на ней я с первого взгляда не нашёл. Хорошо.

— Ха, а ты очень смел, — произнёс сидящий на троне, — хотя и глуп. Прийти ко мне в сознание добровольно… Большего идиотизма я не видывал. Неужели думаешь, что сможешь меня победить?

— Мне не нужно побеждать тебя. Только выкинуть из разума мой ученицы. Да и ты всего лишь один из потоков сознания, а не основная личность.

— Догадлив. Но глуп.

Меня мгновенно пронзили сотни, возникших из стен и пола стальных штырей. Я не успел защититься. Противник многократно превосходил меня мастерством в ментальных сражениях. К счастью, расчёт оказался верен. Штыри только парализовали моё сознание, а не уничтожали личность. Моему врагу хотелось, как следует покопаться у меня в памяти. Что ж я предоставлю ему такую возможность. Правда, увидит он там кое-что малоприятное.

Я ощутил, словно чьи-то холодные пальцы тянуться к моему мозгу.

— Так-с, сейчас посмотрим, как ты это провернул, — пробормотал слепец на троне. А в следующее мгновение он закричал от боли. Зал начало корёжить. Стальные стены обращались камнем, который через долю секунды покрывался мехом и разевал наполненные зубами пасти. Под ногами разверзлась пропасть с мерцающими звездами. Потом она сменилась океаном, с глубин которого на нас взглянул веретенообразный зрачок. Да и сам океан на деле превратил в глаз неведомого монстра.

— Аааа! — раздался крик врага. Он всего лишь на мгновение потерял концентрацию, поглощённый моими воспоминаниями. И я этим воспользовался. Черный огнь взметнулся пожирая всё вокруг кроме меня и Элен. Стены стали пеплом. Только сознание слепца ещё держалось. Огонь лизал его, обнажая кости и стирая личность, но медленно. Впрочем, это его не спасёт.

— Как? — выдохнул слепец. От него уже почти уже ничего не осталось, но говорить он всё ещё мог. Невероятная организация разума. Не расслабься он при чтении мой памяти никаких шансов в схватке с ним у меня не было бы. А так… Почти чистая победа.

— Чтобы стать демонологом нужно окунуться в Бездну, — ответил я. Всё равно он уже ничего никому не расскажет. Даже своей основной личности.

— Я сделал это случайно. При инициации. Тогда я был ещё совсем ребенком, мой разум был гибче, и не сломался при виде Хаоса, но и не стёр эти воспоминания как у более старших магов. Сейчас ты имел честь наблюдать их небольшой отрывок, который я тебе подсунул. Наши сознания были в плотном контакте так, что концентрацию я тебе нарушил. Ну а дальше дело техники.

Чёрное пламя пожрало последние кости, и слепец развеялся дымом. А я, сконцентрировавшись, вынырнул из сознания лисы обратно в своё тело.

Открыв глаза в реальном мире, я едва успел подхватить оседающую Элен. Тело девушки била крупная дрожь, а из горла вырывался тихий хрип.

— Спокойно, — пробормотал я, — после первого погружения в чертоги разума всегда так. Сейчас отпустит.

— Кхарт, — выдохнула лиса, — что это было?

— Это был какой-то невероятно сильный маг-менталист. Причём, сильный настолько, что я рядом с ним всё равно что мышь рядом с котом.

— Но ты же его прикончил! Или нет?

— Я уничтожил только один из его потоков сознания. Где-то одну двадцатую, а то и тридцатую часть его действительной силы. И кстати, он очень скоро обратит на нас внимание по-настоящему.

Словно в ответ на мои слова по эфиру пробежала рябь. Да такая, что даже Элен не будучи обученным магом её ощутила и задрожала. Чей-то невероятно могущественный разум шарил в области в несколько десятков километров вокруг в поисках подходящих вместилищ. Нас я прикрыл сильнейшим ментальным щитом, но всё равно было не по себе.

Повезло, что перед тем, как вступить в дуэль разумов, я уничтожил все его «ретрансляторы». Чтобы снова получить такое влияние как раньше, ему придётся подтягивать сюда тварей издали. Обычные животные не годились. Нужны были обладающие способностями к магии. Будь рядом хотя бы парочка монстров, то никакой щит нас бы не спас от мгновенного стирания личности. Но продлится такое положение вещей не долго. Очень скоро здесь будут все магические твари, до которых он сможет дотянуться.

— И что дальше? — Элен уже практически пришла в себя.

— С его основой я не справлюсь. Тут совсем другой уровень. Сбежать тоже не получится. Стоит нам оказаться в пределах досягаемости его кукол и нам конец.

— Неужели ничего нельзя сделать?

— Можно, — криво усмехнулся я, и мои пальцы невольно сжались вокруг сохранённой души мага, — только вот если я буду действовать так, то нас может ждать участь пострашнее обычной смерти разума.

— Кхарт! Что по-твоему может быть хуже ЭТОГО.

— Увидишь, — отозвался я, уже стягивая к себе потоками кровь, оставшуюся после призыва демонов. Всё же рискнуть стоило. В своём мире я проделывал подобный фокус дважды. Правда, оба раза чуть не закончились растворением во хаосе.

— Слушай внимательно, — обратился я к Элен, сплетая из крови телекинезом сложнейшую трехмерную фигуру, — если всё пройдёт удачно, то мы окажемся довольно далеко отсюда. Километров двести не меньше. Но после этого я буду дня три-четыре валятся пластом.

— Что ты собрался делать?

— Смотри, — я закончил создание заклятия и движением ладони рассек висящее в воздухе переплетение кровавых струек. В тоже мгновение раздался звук, напоминающий треск разрываемой бумаги, а прямо передо мной в пространстве появился угольно-чёрный разрыв. Из него пахнуло космическим холодом, а в ушах зазвучал неразборчивый шёпот тысяч голосов. Они звали к себе, обещали муки и наслаждения стоит только переступить грань провала.

— Око Бездны, — сообщил я, протягивая руку в разрыв. Её обожгло холод. Шёпот мгновенно усилился, стал почти оглушающим. Но я отодвинул его на границу сознания и вытащил руку обратно. На ладони клубился темный туман. Мне приходилось прикладывать невероятные усилия, удерживая его в тисках ауры и воли. Он словно живое существо рвался на свободу. Окажись я чуть-чуть слабее и всё на пару километров вокруг просто перестало бы существовать, поглощённое этой крошечной каплей Хаоса.

— Подойди ближе, — попросил я Элен, которая как заворожённая смотрела на туман в моих руках. Лиса повиновалась пусть и с некоторым запозданием. Влияние бездны на неподготовленного человека было просто огромно. Впрочем, держалось девушка относительно неплохо. Глядишь, после предстоящей прогулки по бездне из неё выйдет приличный демонолог.

Я сжал комок тьмы в руках и принялся лепить из него нечто похожее на птицу. Размером не больше воробья. Не красивую и не пропорциональную, но это было не так уж и важно. Да и усилия приходилось прикладывать такие, словно пытаешь сделать что-то из закалённой стали. Но в конечном итоге мне удалось задуманное.

Затем я поместил в птицу душу незадачливого мага, помогшего обрести мне новое тело. Ну а потом безжалостно отсёк крошечный кусочек своей ауры и соединил его с огоньком чужой души. Это действия отозвалось болью и воем энергетического паразита. Из-за этого я чуть не утратил контроль над только что созданной приманкой. Но справился. Хлестнул по твари ментальным посылом и вспомнил про лежащий в кармане кинжал. Этого хватило.

— Дай руку, — Элен и это выполнила как робот. Я знал, что сейчас в её разуме хаос поёт свою шепчущую песнь, заглушая даже мысли. Только вот мне будет в тысячу раз хуже, когда мы войдём в провал. Лиса забудет почти всё, что увидит по ту его сторону. А я нет. И мне нельзя закрывать сознание от бездны. По-другому просто не увижу куда надо двигаться. В хаосе нет материи или энергии в привычном понимании. Я не смогу ни видеть, ни слышать. Только воспринимать ментальные образы.

Сжав холодную ладонь девушки, я потянул её в сторону разрыва реальности. Защита от самого хаоса не сильно нужна. Он не вредит физическому телу или ауре сам по себе, когда находится повсюду. Лишь в упорядоченном пространстве мира хаос становится агрессивен. Однако его обитатели совсем другое дело. И именно, чтобы отвлечь их я ваял приманку. Нет ничего слаще для любого демона, чем темная душа. Наши же души прикроет от их взоров одни из элементов заклинания, создавшего окно в пространстве.

— Добро пожаловать на тропы бездны, ученица, — произнёс я, усмехнувшись, и переступил через грань провала. Элен нерешительно шагнула за мной.

Глава 8

Как описать ощущения человека, погружающегося в хаос? Если честно, то это очень трудно передать словами. Всё равно что пытаться рассказать слепому от рождения что такое цвет. Подобное надо прочувствовать на собственной шкуре.

Сначала мы оказались в абсолютной темноте. Только за спиной ещё мерцало сужающееся окно в реальный мир. Я потянулся в клубящемуся вокруг хаосу и толкнул крошечную его каплю в портал. Удалось это с трудом. Бездна не любила смешиваться с упорядоченным пространством.

Однако удалось. Портал захлопнулся, а по ту его сторону мгновенно растворился кусок пространства. Это должно убедить любого, кто прибудет на место, что мы с лисой мертвы. После такого выжить просто невозможно. Хаос разрушает даже щиты из замороженных временных потоков. Правда, направить эту мощь ещё никому не удалось и поэтому в бою сила бездны практически никогда не используется. Она убьёт и врага, и самого заклинателя. От них даже атомов не останется.

Стоило порталу закрыться, как окружающее мгновенно преобразилось. Мы с ученицей стояли посреди шевелящегося леса из стеклянных и зеркальных деревьев. Я задрал голову вверх и увидел, как в «небе» медленно вращается громадный шар из тьмы, с которого падали сверкающие хлопья снега. Отлично. Значит я всё верно рассчитал и открыл провал в верхние слои бездны. На самом деле, то что находилось наверху являлось отражением мира в хаосе. А опадающие «снежинки» были душами мертвых людей, уходящими на круг перерождения. Впрочем, они не долетали даже до верхних слоёв хаоса. Да и будь иначе все демоны уже давно бы обожрались.

Но пора действовать. Я подбросил в воздух созданную приманку, и та оставляя за собой туманный след устремилась прочь. В следующее же мгновение несколько деревьев словно бы развернулись и развивающимися на ветру зеркальными тряпками понеслись на птицей. За тряпками последовала тварь настолько огромная, что заслонила сферу мира. И проносилась она над нами секунд тридцать, пака невероятно длинное сегментированное тело не закончилось. Затем по земле под ногами прошлась волна, превращающая стеклянную почву в кровь, которая затопила меня до колен и испарилась. В грудь толкнулся порыв ледяного ветра, ставшего зелёным холодным огнём.

— Идём, — поторопил я Элен, которая пребывала в шоке. Всё же при первом погружении бездна оказывает страшное влияние на разум. Он ещё не умеет фильтровать и адаптировать поступающие образы. Первое погружение вообще мало кто помнит. Последующие проходят проще, но затем наступает ужасный отходняк. Сознанию очень трудно вернуться к нормальному состоянию.

— Это… это и есть бездна, которую ты всё время поминаешь? — тихо спросила девушка. Хаос в моём восприятии изменил её, сделав ещё больше похожей на лису. Всё тело покрывал мех, а ноги стали похожи на звериные лапы. Правда, при выходе в упорядоченный мир всё вернётся в норму. Если, конечно, не пробыть в бездне достаточно долго.

— Только верхние её слои, — отозвался я, — в глубинах такая жесть творится, что туда не всякий демон из верхних сунется. Но нам туда и не надо. Пошли. И постарайся запомнить хоть что-то из того, что я буду делать.

Я сконцентрировался на ауре. Хаос, разумеется, не эфир, но принципы работы с этими двумя субстанциями довольно похожи. Разве что, для хаоса нет и не может быть заклятий. Тут работают только воля, воображение да мощь энергетического тела мага.

Вечно изменчивая плоть хаоса под ногами начала приобретать хоть какое-то подобие стабильности. Из-под ступней вперёд и вверх побежала узкая тропка. Местами из гранитных плит, местами из асфальта или даже из опавших листьев, она вилась словно змея, но направлялась в нужную сторону. Я пошёл по тропе, держа Элен за руку.

Реальность вокруг, словно бы плавилась и бесконечно менялась. Иногда мы шли по дну океана, становящегося рекой раскалённой магмы, которая в тоже мгновение становилось кроваво-красной снежной равниной. Иногда по казавшейся бескрайней пустыне, где каждая песчинка была человеческим черепом. Из них при нашем приближении начинали расти колосья пшеницы. Единственным оплотом стабильности здесь оставался чёрный шар мира. Да и то…

А ещё вокруг были демоны. Сотни тварей, бесконечно меняющих обличья жрущих и рвущих друг друга в вечных схватках. Один не успевал начать пожирать другого, как третий убивал уже недавнего победителя. Двигались мы по относительно безопасным участкам. Тут обитали лишь низшие демоны даже слабее тех, что я недавно призвал и подчинил. От них неплохо спасала моя маскировка душ, а приманка отвлекала немногих серьёзных тварей. Однако бездна всё равно была не лучшим местом для человека. Даже для мага.

Каждый шаг здесь давался с невероятным усилием. Приходилось менять хаос, и заставлять его сохранять хоть какую-то стабильность. Но дорога по тропам бездны была единственным способом перемещения на значительные расстояния сквозь пространство. Некоторые маги умели создавать проколы в реальности на десяток метров и проходить сквозь них, но этого для бегства было недостаточно. Да и я сам подобного делать не умел. Для этого нужна прямая работа с пространством. Я же всегда в этой отрасли магии предпочитал опираться на выверенные заклинания.

Вот и приходиться извращаться. Сначала в хаос. Потом через него до нужного места, а затем уже портал обратно в мир. Чтобы понимать куда идти и где открывать обратный портал, я отправил в нужном направлении одного из призванных и подчинённых демонов. Наша ментальная связь с ними ослабла, но благодаря изначальной хаотической природе этих тварей всё же сохранилась. Благо, что время в верхних слоях хаоса идёт медленнее чем в упорядоченном мире. Так что демон успеет отлететь достаточно, а мы при этом пробудем в бездне не так уж и долго.

— Дан, — неожиданно раздался сбоку голос Элен. Бездна! А ведь я почти забыл о ней, сосредоточившись на связи с демоном в обычном мире и выстраивании тропы.

— Что? — начал было я, повернувшись в её сторону, но тут же замер. Огненный ветер хаоса сплетался в плотные жгуты. Они же в свою очередь превращались в гигантских змей. Они образовывали титанический клубок и тянулись ко мне. Будь мы в обычном мире, то каждая из них имела бы длину в десяток километров. Но в хаосе нет расстояний и пространства в привычном понимании.

— Бежим! — заорал я не свои голосом и рванулся по тропе прочь, стремясь оказаться вне досягаемости монстра. Запах наших душ учуял один из старших демонов. Тварь, невероятно мощная и при этом уже обладающая зачатками разума. Проклятье! Откуда эта погань здесь взялась! В верхних слоях она должна была бы просто задохнуться!

Бездна вокруг всколыхнулась. Привычное неспешное течение хаоса изменилось. Его потоки, направленные волей демона, обрушились на меня с яростью урагана. Я перестал осознавать, где верх, а где низ. Пространство обратилось размазанным круговорот красок. Я сумел поддержать относительную стабильность только совсем рядом от себя и лисы.

Проклятье! Этот выкидыш суккуба оказался невероятно силён даже для старшего! Сражаться с ним в хаосе означало практически гарантированную гибель. Придётся возвращаться в реальность прямо отсюда. Пока он окончательно не смешал плавающую систему координат, и я могу хотя бы примерно предсказать какой в какую точку мира мы попадём из этой области бездны.

Сосредоточившись на окружающем хаосе, я резко спорол ткань реальности. В образовавшемся провале показались джунгли и одинокий увитый лианами небоскрёб. Я толкнул в портал Элен и уже хотел прыгнуть в него сам, но… Рёв демона мгновенно взбаламутил слегка стабилизированный участок и разрыв схлопнулся.

Меня отшвырнуло в сторону разошедшейся рябью. Моя аура буквально взвыла от боли. Откат вызвал на ней десятки микроразрезов. Даже примерная ориентация в пространстве оказалась тут же потеряна. Я закружился в круговороте хаоса и начал проваливаться на нижние слои бездны. Радостно взревев, демон кинулся следом, на ходу бесконечно меняя форму.

— ЕДА! — раскатился по бездне его рёв. На него мгновенно отреагировали более мелкие твари. Правда, маскировка ещё действовала, и они не видели заявленной «еды». Впрочем, от этого было не легче. Проклятье! Да чтоб тебя Короли хаоса сожрали!

Я с огромный трудом остановил своё падение на нижние слои. Пространство немного стабилизировалось, и я рухнул спиной на базальтовые камни крошечного островка парящего в море хаоса.

Но тварь не дала мне передышки. Кольца змей начали закручиваться вокруг меня, а затем десяток пастей сомкнулись на островке.

За секунду до своей смерти я успел вскинуть руку, вспыхнувшую черным пламенем. Я не сумел сдержать крик невероятной боли, когда моя собственная плоть кристаллизировалась, превращаясь в совершенно упорядоченную субстанцию. Ту что была противна хаосу по своей природе, и на появление которой бездна всегда реагировала однозначно.

Хаос вскипел, словно серная кислота, смешанная с водой. И это кипение было самым страшным, что можно было увидеть здесь. Оно было способно превратить в ничто даже саму душу разумного. Что уж говорить об обычном демоне. Пусть и очень сильном для своего уровня.

Пространство обратилось кровавым туманом. Он начинался от моей уже отсутствующей руки и стремительно расползался в стороны. Сжигая целые пласты своей ауры, я сформировал из тумана меч и обрушил его на демона.

Тварь не закричала. Просто не успела. Её будто стерло. Она стала даже не хаосом, а чем-то ещё более эфемерным, непостоянным и древним. От демона остался лишь вакуум, стремительно заполнявшийся хаосом.

Я же остался лежать на островке, тяжело дыша. Правая рука по локоть исчезла, как и почти половина аурного паразита. Тут и невероятная регенерация магов этого мира не поможет. Повреждения затрагивают такие глубинные слои мироздания, что ему кажется будто никакой руки у меня и не было никогда. Помимо этого, мне опалило волосы, а на теле осталось множество мелких ожогов. Но это такие мелочи. Хорошо, что это был не Лорд. Иначе пришлось бы искать новое тело. Проклятья высших настигают убийцу даже, когда от демона остается только пустота.

Медленно поднявшись на ноги, я начал снова выстраивать тропу. Надо бы выбираться из хаос. И в мир лучше выйти поближе к лисе. Только вот теперь уже вряд ли получится. Ментальные нити ещё сохранились, но ориентироваться по ним во всбаламученном хаосе было практически невозможно. Но тем не менее я старался придерживаться направления, которое они указывали.

Тропа стелилась под ступни неохотно. Бездну ещё лихорадило от моего удара. Но был в этом и плюс. Демоническая мелкота разлетелась прочь, и даже средние и старшие демоны не решались соваться туда, где недавно кто-то развоплотил их собрата. Только вот на таких глубинах хаоса уже плавал кое-кто посерьёзнее.

— Смертный? — раздался несколько удивлённый шипящий голос у меня из-за спины. Я обернулся готовый мгновенно слова ударить «кипением». В этот раз, наверное, придётся пожертвовать глазом. Но появившаяся тварь не спешила нападать.

— Ты? — в ответ удивился я. Передо мной в хаосе парил никто иной как Лорд бездны Аилран. Тот самый демон, что сплавил мою душу и разум. Узнал я его не по внешности. Сейчас демон совсем не походил на свою призванную ипостась и напоминал плоскую тень с двумя огромными жёлтыми глазами. Собеседника я узнал по характерному привкусу силы, индивидуальному для каждого высшего.

— Что ты здесь делаешь, смертный? — спросил демон, — неужели тебя занесло перерождением именно в этот поганый мир?

— Как видишь, — отозвался я, — Только чем он тебе так не понравится? И надеюсь, ты здесь не затем, чтобы меня сожрать?

Демон рассмеялся шипящим смехом.

— Признаю, такая мысль у меня возникала, — произнёс он, — но я ещё не забыл обстоятельства нашей первой встречи. Предпочитаю не рисковать ради краткого перекуса, как всякое тупое ****, — демон произнёс невоспроизводимый набор звуков. У меня даже голова заболела, когда разум пытался осознать этот ментальный посыл.

— Тогда зачем ты пришёл, демон?

— Да просто стало интересно, — собеседник странно дернулся. Наверное, это можно было трактовать как пожатие плечами, — рядом с этим мирком уже несколько сотен лет по меркам смертных никто не касался хаоса. А тут вдруг сначала призыв, затем порталы и «кипение».

— Ясно. Что ж, раз у тебя ко мне нет никакого дела, то я пойду.

Я демонстративно развернулся и сконцентрировался на тропе.

— Постой, смертный, — демон развернул теневые крылья и, подняв волну хаоса, последовал за мной, — в прошлый раз мы заключили неплохую сделку. Как насчёт ещё одной?

— Это какой же?

— О! Я бы мог вернуть тебе руку, излечить ожоги и наделить силой.

— И за это я буду должен тебе душу? — скепсис в моём голосе так и сквозил.

— Ну или десяток чужих. Но твоя воистину уникальна. Я бы предпочёл её. Она бы стала отличным подарком для моей Королевы.

— Нет, — я покачал головой, — предпочитаю не заключать сделок с демонами, не имея на руках оплаты. Тем более из-за таких пустяков, как кусок мяса с костями внутри.

— Хорошо, смертный, давай теперь поговорим серьёзно, — неожиданно утратил дурашливый тон собеседник, опускаясь передо мной на тропу. Она вздрогнула и поплыла, но демон тут же укрепил её своей волей, а затем вырастил на ней странного вида кресло, куда и уселся. Он по-прежнему походил на тень, но в этот раз на куда более детальную и человекоподобную.

— Ладно, — вздохнул я, — чего ты хочешь?

— Мне нужна одна вещь из мира, где ты сейчас находишься.

— Вот сейчас удивил. Чего могло понадобиться демону в мире смертных, кроме душ и жизненной силы?

— Глупый маг, ты даже не знаешь в какой мир ты попал, и для чего он существует, — махнул когтистой лапой Лорд бездны, — но, наверное, это даже к лучшему. А получить я хочу сердце одного из тамошних Великих. Да. По-моему, их там так называют.

— А не жирно ли? Насколько я успел узнать, в этом мире Великие считаются богами.

— Они не боги, — отмахнулся демон, — боги не живут в смертных мирах и тем более им нет дел до того, что в них происходит.

— Знаю. Только вот, я даже с простыми магами из того мира не со всеми справлюсь. А уж убить того, кому они поклоняются… Да я даже не понимаю, кто эти великие на самом деле.

— Да. Пока ты для этого слабоват, — философски ответил демон, — но всё придёт со временем. Ты не раскрыл потенциал нового мира и тела даже на десять процентов.

— И какова моя мотивация? Ты же не думаешь, что соглашусь на это просто так?

— Ха! Нет, конечно, — рассмеялся демон, — в этом вопросе ты похож на нас, маг. Смотри, что станет твоей наградой.

Демон вытянул вперёд руку, словно бы сотканную из плотного тумана. На открытой ладони начал медленно формироваться книга в обложке исписанной постоянно меняющимися огненными письменами. Отрыжка бездны! Не может быть! Неужели это…

Я резко протянул руку, но пальцы схватили лишь дым.

— Не так быстро, смертный, — рассмеялся демон. Он явно был доволен моей реакцией.

— Это ведь то, о чем я подумал? — спросил я, развалившуюся в кресле тварь.

— О, да. Это знания по истинной маги хаоса. Не те обрывки, которыми владейте вы. А настоящие. В этой книге описаны основы мироздания. Прочитав её ты узнаешь из чего сплетаются миры и как убивать богов. Если не сойдёшь с ума, конечно.

— Это ведь не твои знания? Слишком структурированы даже для лорда. Тут постарался один из королей бездны. И именно ему, а не тебе нужно сердце. Я прав?

— Ты умён, смертный. Но это не имеет значения. Сделку ты заключаешь со мной и книгу получаешь от меня. Ну так что?

— Согласен, — ответил я, не раздумывая ни секунды. Знания демонов… Один раз я уже заключил сделку о них со старшим демоном. Тогда я чуть не сошёл с ума и получил совсем крохи знаний о природе и законах хаоса. Но даже они дали мне невероятную силу. Это благодаря им я научился создавать «кипение». Благодаря им узнал пять истинных имён Лордов, чтобы призвать их в наш мир. И именно эти знания позволили мне сейчас разгуливать по хаосу. Тут же был целый Король бездны. Выше них в иерархии демонов стояли только Скульпторы хаоса, но про них я не знал ничего кроме названия. Пусть я сойду с ума, пытаясь познать эту информацию, пусть умру пытаясь исполнить договор, но оно того стоит. Тем более контракт бессрочный.

— Договор, — произнёс я, зажигая под ногами пентаграмму ритуала контракта.

— Думал, ты забудешь об этом, — с сожалением вздохнул демон и переступил светящуюся линию знака, — Договор.

Линии пентаграммы ярко вспыхнули. Потоки хаоса закружились между нами, а затем осыпались пеплом.

— На этом закончим, смертный, — произнёс демон, когда контракт был заключён, а рисунок, вычерченный в хаосе моей волей погас, — Надеюсь ты исполнишь свою часть сделки как можно скорее. Моя госпожа не любит ждать.

Демон уже хотел улететь прочь, но вдруг остановился и склонил «голову» на бок, будто прислушиваясь. Через секунду тварь развернулась ко мне.

— Королева, приказала передать тебе аванс, смертный. Чтобы ты понял ради чего будешь сражаться. Ну и чтобы не погиб, только выйдя из бездны.

Демон резко приблизился и коснулся когтистым пальцем моего лба. В голове будто взорвалась бомба. Я невольно закричал от невыносимой боли и сжал виски руками. А в следующие мгновение в мозгу начали проявляться знания. Нет. Не так. Знания.

Их было не много и про хаос там говорилось мало, но было кое-что не менее значимое. Работа с тонкими элементами эфира и способы энергетических повреждений чужой ауры. Многие из этого я знал и так, но некоторое… Сейчас я понимал как наделить чёрное пламя свойствами сжигать не только физические объекты, но и энергетические тела. Пусть и не так эффективно, да и исполнение подобного заклятья серьёзно повредит ауру. Но в бою с местными почти не уничтожаемыми привычными способами магами эти знания будут просто незаменимы.

— Ожидаю увидеть тебя с сердцем Великого в руках, — произнёс демон, довольно оскалившись, — и подумай на счёт сделки. Когда вернешься в мир добудь десять тёмных душ, призови меня и будешь как новенький.

Сказав это, демон взмахнул теневыми крыльями и унёсся куда-то в глубины бездны. Я же ещё некоторое время стоял на тропе, осмысливая всё произошедшее. Ну что ж, похоже вот и первая цель помимо выживания в новом мире. А ведь не прошло и недели. Убить местного псевдо бога. Звучит интересно. Хотя, конечно, до этого мне ещё далеко. В данный момент надо хотя бы вернуться обратно в мир живым.

Придерживая обрубок руки, я снова зашагал по тропе к черному шару мира. Надеюсь, я выберусь из хаоса раньше, чем встречусь с ещё одной тварью, ради победы над которой мне придётся безвозвратно откромсать часть себя.

* * *
Его тело болело. Практически каждый орган буквально горел. Эта боль была постоянной и способа избавится от неё не существовало. А ещё он чувствовал множество трубок, по которым вот уже сотни лет ему прямо в кровь поступали питательные вещества, лекарства и колонии нанитов, латающих дряхлеющие органы. И ощущение того, что ты лишь придаток к системе жизнеобеспечения, было ещё хуже боли.

Именно поэтому Паук ненавидел пробуждать ото сна основное сознание, а действовал через параллельные потоки в куклах. Однако вчера произошло нечто крайне неприятное. Одну из личностей старейшего грандмастера уничтожили. Стёрли каким-то варварским способом, не оставив ни минуты воспоминаний.

Но самым поганым был не сам факт уничтожения личности, а то что сделал это некто, захвативший тело сына главы клана Шарт. А затем он и захваченное тело уничтожил какой-то странной магией. И теперь, и так напряжённые отношения между Исти и Шартами обострились до предела. Назревала война. Ну или по крайней мере серьёзная стычка.

Всё это было очень похоже на провокацию. Либо со стороны Генриха, который пользуясь тем, что превосходил Паука в силе, собирался хапнуть кусок чужого сектора. Либо вообще одного из соседних кланов, собирающихся во время войны отхватить себе часть территории от одного из противоборствующих кланов.

Впрочем, как не странно, но вопрос близкой войны занимал главу Исти мало. Гораздо больше интересовало его другое. Как неизвестный сумел полностью занять оболочку Леона? А то что это было не обычное управление куклой, Паук понял мгновенно.

Когда пробудилось основное сознание, он первым делом направил своё внимание туда, где был стёрт поток его разума. Он не мог полноценно воздействовать на то место магией, или видеть происходящее, но чувствовал колебания эфира, разума и ауры просто великолепно. И разум Леона не просто подавили. Нет. Он был полностью заменён чужой личностью. Но подобное было просто невозможно. Можно перенести душу или ауру на другой носитель, но разум крепко привязан к изначальному телу.

Если просто скопировать все нейронные связи в мозгу на новое тело, то получался безвольный овощ, который даже есть самостоятельно не мог. Однако кто-то нашёл способ переносить свою личность. Причём, имел возможность возвращать его обратно в основное тело. Иначе бы он не стал уничтожать своё новое вместилище. А оно было точно уничтожено. В том буйстве магии не могло уцелеть ничто. Разве что грандмастер пережил бы такую атаку, но даже ему пришлось бы не сладко. Тело Леона же принадлежало лишь адепту. Как бы не был искусен захватчик ему бы банально не хватило мощи. Да и тот взрыв он устроил сам, желая замести следы, так что и смысла выживать не было.

Паук медленно облизнул губы. Если существовал способ заменить свою физическую оболочку, то… По телу пробежала дрожь предвкушения. Он наконец-то избавится от ран, которые когда-то нанёс ему посланник Великих, забрав в оплату за дозволение пользоваться страшной ментальной силой часть Дара, отвечающую за бессмертие.

Носитель этого знания должен быть найден, а после того как Паук выпотрошит его разум, уничтожен. Такие знания и умения не могут принадлежать кому-то ещё кроме него.

Глава 9

Я вскинул руку, объятую черным пламенем, и один из кружащих рядом низших демонов разлетелся жирными хлопьями пепла. Остальные твари отпрянули, но не на долго. Они так и продолжали виться поблизости, словно стая пираний, почуявших кровь. Они ждали пока я окончательно ослабну и тогда им удаться полакомиться свежей душой.

— Не дождётесь, отрыжка бездны, — пробормотал я, посылая вокруг ещё одну волну пламени. При этом тропа под ногами начала слегка расплываться. Зараза. Я снова сконцентрировался на ней и немного стабилизировал потоки хаоса.

Сколько я уже здесь? Не знаю. Время в хаосе течёт очень странно. А уж на тех слоях бездны, куда меня швырнул убитый старший, так и вообще… Но пробыл я тут явно немало. Дольше чем, когда бы то ни было. Уже потерял ментальную связь с призванными демонами в обычном мире. И это значило, что они либо убиты, либо вышли из-под контроля подчиняющего контура. И тут неизвестно, что хуже.

Выбраться с нижних слоёв хаоса оказалось непросто. Ближе к миру течение бездны спокойнее, и она легче поддаётся контролю. Только оттуда можно открыть портал обратно в мир. Если, конечно, на той стороне нет подготовленного ритуала. У меня нет. Есть практически необученная ученица, но толку от этого немного. Да и за время моего отсутствия её могли сожрать если не вышедшие из-под контроля демоны, то обычные звери внешнего города. В хаосе прошло никак не меньше суток. В обычном мире непонятно сколько. От недели до месяца. Хотя думать о судьбе Элен сейчас бессмысленно. Выберусь из хаоса, тогда и займусь этим.

В очередной раз разогнав мелкоту, я сосредоточился на ткани бездны. Попытался разорвать её. Потянулся к сфере мира над головой. На мгновение показалось, что ещё чуть-чуть и портал откроется, но ничего не вышло. Снова. Я был ещё недостаточно высоко. Бездна противилась тому, чтобы кто-то покинул её пределы. Да и мир не желал моего возвращения. Чем дольше объект находится в хаосе, тем сложнее ему вернуться в упорядоченное пространство. Именно поэтому демоны не могут попасть в мир по своей воли. Именно поэтому магов, вернувшихся из хаоса настигает страшный откат. В первый раз это ещё терпимо, а вот потом…

Хаос пошёл волнами. Ко мне направлялся демон покрупнее. Уже не пиранья, а скорее акула. Всё ещё в низшей категории, но уже готовится к переходу в младшие. Щупальца моего аурного паразита вытянулись твари на встречу, а через секунду уже изорвали её в клочки. Я брезгливо стряхнул с плеча несколько капель дымящейся крови и продолжил свой путь к сфере мира. Только вот двигался я слишком медленно. Ещё пара часов и хаос вовсе не захочет меня отпускать. Проклятье.

— Знаешь, я поражаюсь твоему упорству, смертный, — неожиданно раздался сбоку голос. Я резко обернулся, зажигая на пальцах чёрный огонь и готовясь ударить кипением. Но приготовления не пригодились. За мой спиной находился уже знакомый лорд хаоса.

— Ведь тебе проще остаться в бездне, — произнесла крылатая тень, не слишком обращая внимание на мои приготовления к бою, — очень скоро хаос настолько изменит тебя, что ты превратишься в демона. Душу твою я, конечно, заберу, но демону она и не сильно нужна. А ты будешь сильным демоном. Может даже старшим. Как тебе такая перспектива?

— Только вот это буду уже не я. Перерождение стирает личность. Ты, думаешь, в моём старом мире было мало магов, которые хотели получить бессмертие таким способом?

— Для человека убившего столько разумных ты слишком трепетно относишься к душе и разуму.

— Не заговаривай мне зубы, демон, — устало произнёс я, — что тебе опять от меня нужно? Очередная сделка? Я считал, что мы уже всё обсудили.

— О! Эта сделка тебе понравится, маг. Я могу помочь тебе вернуться в материальны мир. За плату, разумеется.

— А разве это не в твоих интересах, чтобы я туда попал? Вроде бы тебе нужно сердца одного из тамошних недобогов. Как насчёт небольшой благотворительности?

— Твоя часть контракта только твоё дело, — рассмеялась тень, — ни помогать, ни мешать я тебе не буду. Если только за отдельную плату. Мы ждали сердце Великого пять тысяч лет. Подождём и ещё столько же. Оно нужно моей госпоже, но время для высших не имеет значения.

— И что за оплату ты хочешь? Сразу предупреждаю, душа остаётся при мне.

— Жаль, — показательно расстроилась тварь бездны, — но у тебя есть кое-что не менее ценное. Кинжал в твоём нагрудном кармане.

— Этот, что ли? — я уцелевшей рукой вынул и показал демону футляр.

— О, да, — оскалился лорд. Его оранжевые глаза на мгновение блеснули, — это именно то, что мне нужно.

— Интересно зачем.

— Смертный, ты настолько глуп, что даже не понимаешь какая вещь угодила к тебе в руки. Впрочем, если согласишься на контракт, я могу рассказать тебе о ней много интересного.

Я задумчиво покрутил футляр в пальцах. С одной стороны, расставаться с вещью, которая была так необходима демону не хотелось. Если она полезна ему, то и мне пригодиться. Только вот других вариантов у меня особо и нет. Не факт, что я успею выползти из бездны за остаток отведённого срока. Рискнуть? Потенциальная ценность кинжала для меня не настолько высока, чтобы ради него лишаться личности и души.

Он может повреждать ауру, а значит убивать местных магов. Это я знаю точно. Но я и сам теперь могу это делать неплохо. Аванс королевы хаоса сильно продвинул меня в понимании работы ауры. Пусть на того монстра, от которого мы с Элен и сбежали меня всё равно не хватит, но отбиться от кого помельче я смогу. Хотелось бы, конечно, изучить кинжал в более спокойной обстановке, но обстоятельства складываются так, что я могу до этой обстановки вообще никогда не добраться.

— Согласен, — произнёс я, уже во второй раз за сегодня зажигая в хаосе пентаграмму контракта, — но на сдачу с тебя новая рука и рассказ о том, что ты там такого интересного про этот кинжал знаешь.

— Идёт, — тут же согласился демон и шагнул в пентаграмму. А я понял, что сильно продешевил. Впрочем, перехитрить демона не так-то просто. Так что сделку можно считать вполне удачной.

Лорд бездны, прямо-таки лучась довольством, принял у меня футляр с клинком. Тщательно его осмотрел, а затем кинжал исчез в струящихся вокруг демона тенях.

— И так, что ты желаешь получить первым, смертный? — спросил собеседник создавая себе кресло, повисшее в потоках хаоса напротив меня.

— Для начала расскажи зачем тебе кинжал? — произнёс я, сосредотачиваясь. Хаос вокруг вспенился и тоже принял форму глубокого кресла. Правда, выглядело оно словно состоящим из текучей крови, поскольку я не хотел тратить силы на относительную стабилизацию бездны. Но так было даже эффектнее.

— Да сам клинок мне не нужен, — усмехнулся демон, — это обычная сталь. Но вот его напыление… Там почти десять грамм очень интересного металла. В том мире, откуда ты вытащил эту штуку, его называют миридием. И он представляет собой кусочек плоти мертвого бога. Настоящего бога. А не той непонятной дряни, что жители этого мира называют Великими.

— Погоди, — прервал я демона, — ты ведь сейчас говоришь про тех богов, что бродя в хаосе, в свободное время занимаются тем, что творят мира, а затем снова уплывают куда-то в глубины бездны?

— Про них, — довольно ответил лорд.

— Отрыжка бездны! — невольно вырвалось у меня, — я и в самом деле продешевил. Просто невероятно продешевил. Не знал, что эти твари вообще умирают.

— Как видишь, умирают, — произнёс лорд хаоса, — правда, происходит это очень редко. Мир, в котором ты сейчас пребываешь, кстати, является этаким могильником для одного из них.

— Интересно, — кивнул я, — но всё равно продешевил. Надо было за это с тебя ещё одну книгу знаний демонов просить.

— Нет, — покачал головой демон, — такая крохотная порция подобного не стоит. Было бы у тебя хотя бы килограмма два…

— Были бы они у меня, я бы нашёл им лучшее применение, чем продавать тебе. Ладно. С этим закончили. Теперь возвращай мне руку.

— Как пожелаешь, смертный.

Демон протянул руку с короткими когтями на пальцах. Тени вокруг него мгновенно зашевелились и принялись формировать на ладони своего повелителя сгусток хаоса. Лорд бездны словно из пластилина принялся лепить из хаоса нечто напоминающее человеческую конечность. Это было похоже на создание мной приманки, но тут был совершенно иной уровень работы с энергиями и материями. Моё творение просуществовало всего несколько часов. То же, что создавал демон, прослужит долгие годы. И не только в хаосе, но и в обычном мире.

— Держи, смертный, — демон передал мне руку, словно бы отрубленную у манекена. Я молча принял её и приложил к своей культе. Секунду ничего не происходило, а затем скованный волей лорда хаос зашевелился. От руки потянулись тонкие нити. Они проламывали тонкую кристальную плёнку, покрывавшую остатки конечности после того, как я использовал кипение, и вгрызались в плоть. Ростки хаоса срастались с нервами и сосудами. Подсоединялись к каналам жизненной силы и срастались с аурой. Через несколько мгновений я уже задумчиво разминал пальцы руки практически неотличимой от прежней. Впрочем, так было только на первый взгляд.

Я слегка сосредоточился, и плоть поплыла, превращаясь в изогнутый стальной клинок. Ещё одно волевое усилие вернуло конечность в норму. Бездна! Теперь, думаю, понятно почему я так хочу получить знания демонов. Ни один маг не способен проделать такое с хаосом. А ведь по чистой мощи лорд бездны не так уж и сильно превосходит меня.

— Благодарю, — слегка поклонился я демону, — что ж, теперь настало время третьей части сделки.

Лорд хаоса ничего мне не ответил. Вместо этого он шевельнул пальцами. Я ощутил, как бездна вокруг на мгновение оказалась словно заморожена. А потом её ткань с треском разорвалась, создавая портал. Вел он в какой-то грязный переулок между домами, стены которых были исписаны граффити.

— Я наводил врата по скоплению наибольшему душ максимально близко от того места, где ты впервые открыл портал в бездну смертный, — сообщил демон, — скорее всего ты окажешься в каком-то крупном местном поселении.

— Ты открыл портал прямо в Средний город? — уточнил я.

— Ну, скорее всего. Не знаю точно, как смертные, живущие там, называют это место. Это имеет какое-то значение, маг?

— Нет.

Я поднялся с кресла, которое мгновенно развеялось огненным ветром и подошёл к провалу. Кивнул демону на прощанье, а затем шагнул в портал. Надеюсь, Элен там ещё жива. Не хотелось бы, чтобы моя первая ученица в этом мире погибла.

* * *
Когда я вышел в обычный мир, то едва удержался от крика боли. Моя кожа, внутренности и даже кости словно бы кипели. Да в каком-то смысле это так и было. Плоть уже, начавшая преобразовываться по образу и подобию хаоса сейчас стремительно возвращалась в изначальное состояние.

Не знаю каким чудом я сумел устоять на ногах и переждать первый приступ. Потом боль ещё сохранилась, но уже была довольно терпимой. Жить можно. А ещё я понял, что демон не только починил мне руку. Он ещё и немного подлатал мне ауру. Иначе бы после столь длительного путешествия по бездне я бы уже свалился от усталости, а о магии и речи бы не шло. Однако в данный момент моё энергетическое тело находилось во вполне удовлетворительном состоянии.

— Сэй, а чё это была за дурь, а? — услышал я заплетающийся голос в нескольких шагах от себя. Перед глазами после перехода всё заволакивала дымная пленка, и мне пришлось как следует проморгаться, чтобы увидеть говорящего. И то что я увидел мне очень не понравилось.

В переулке, куда демон открыл портал, помимо меня находились ещё два три человека. Вернее, ещё два живых человека и один мертвый. Живыми являлись два парня в яркой и заляпанной кровью одежде. Мертвой была обнажённая девушка, которую один из них куда волок, ухватив за волосы. Именно он сейчас и пялился на меня с отвисшей челюстью. Вместо одного глаза у него помаргивала красным камера с тройным объективом.

— А чё случилось? — меланхолично вопросил второй, что-то пережёвывая.

— Да тут это… Мужик дымящийся из воздуха появился. Во прёт. Даже имплант его видит. Походу, ты чё-то больно забористое намутил.

Я не стал слушать, что ответит второй наркоман. Просто взмахнул купленной у демона рукой. Сотканные из хаоса пальцы превратились в острые тонкие плети и разрубили наркоманов на несколько крупных кусков. А затем втянулись обратно в руку, притягивая за собой пару душ.

Я подошёл к телам. У этой парочки ублюдков точно должны быть хоть какие-то местные деньги. Правда, хаос знает, как они выглядят. Надеюсь, что здесь не полностью безналичный обмен. А то уровень технического развития делает такое положение вещей вполне возможным. Хотя должны же как-то совершаться всякие нелегальные сделки. Для них удобнее наличка, которую не отследишь, или некий её аналог. Хотя, может и нет.

Впрочем, мне повезло. В карманах у наркош помимо нескольких пакетиков с какой-то дрянью я нашёл штук шесть прямоугольных металлических пластин. На них было выгравировано «пять кредитов» и ещё какие-то непонятные знаки, которые слегка переливались. Похоже на некий аналог водяных знаков на купюрах. Защита от подделки.

Кроме денег обнаружилась ещё пара ножей и пистолет с пустой обоймой. Ни то, ни другое я брать не стал. Мало ли кого эти оружием прикончили. А то что прикончили это точно. Вот одна из жертв совсем рядом лежит. Так что в бездну.

Закончив с обыском, я на мгновение задумался, а затем призвал сумрачное пламя. Оно за пару секунд слизнуло всю органику, оставив только обрывки одежды, оружие да несколько странных механических предметов. В том числе и камеру, служащую глазом одному из наркош. Она так и продолжала моргать, лёжа на асфальте. Прежде чем покинуть переулок я раздавил её в пыль новой рукой. Просто на всякий случай. Вдруг там запись ведётся. Затем я зашагал прочь от места смерти двух наркоманов и неизвестной девушки.

Переулок, где я появился представлял собой этакий кривой отнорок, отходящий от куда более оживлённой улицы. На ней я и оказался, пройдя всего метров двести. Тут было шумно. Двигался редкий человеческий поток. Сияли неоном вывески различных заведений. Над головой было сплошное переплетение проводов и труб. Сквозь них были заметны проносящиеся по небу флаеры.

— Эй, парень, — кто-то схватил меня за рукав. От неожиданности я едва не врезал по нему эфирным ударом. В последний момент остановился. Даже аура уже шевельнулась.

— Недавно в этом районе? Шурха свеженького не желаешь? Тока вчера варил! Веришь нет, сам бы всё снюхал, да бабло нужно. Бери! Не пожалеешь! — зачастил неожиданный собеседник, продолжающий цепляться за меня. Он был весь какой-то грязный, дерганный, с бегающими крысиными глазками.

— Нет, — качнул я головой, вырвал руку и двинулся дальше.

— Погодь, погодь! — заорал «крыс» и бросился следом. Он снова было попытался ухватить меня на рукав, но ему это не удалось. Я перехватил руку и сжал пальцами из хаоса так, что его запястье хрустнуло.

— Пусти! Пусти! Пусти! — взвизгнул незадачливый барыга. Он извивался змеёй, стараясь высвободится, но держал крепко.

— Сделай одолжение, — тихо произнёс я, — проваливай в бездну.

Потом отпустил подвывающего от боли «крыса» и пошёл прочь. Надо бы найти где остановиться на некоторое время. Должны же тут быть какие-нибудь гостиницы или ночлежки. Нужно место, где можно будет спокойно провести ритуал поиска. Выяснить жива ли Элен и, где она сейчас, вообще. Бездна! А ведь тот портал выбросил её где-то во внешнем городе. Как теперь до неё добраться хаос знает. Надеюсь, маскировка с неё не слетела. Делал я её надёжно, но всех перипетий, произошедших с нами, она могла и не выдержать. Ну а после этого за лисой вполне могли явится маги.

Через несколько минут я остановился перед дверью на которой светилась надпись «Отель Берлога у Сэма». Рядом с дверью тёрлось несколько подозрительного вида типов и девушек в весьма откровенных нарядах, которые скорее раззадоривали аппетит, а не скрывали девичьи прелести. Причём, практически у каждой из девушек по телу бежали линии светящихся татуировок. Разве что лица оставались чистыми.

Ко мне никто не рискнул приближаться. Расправу с крысой видели многие, да и он сам так и продолжал подвывать где-то у меня за спиной. Короче, создал я себе репутацию довольно неприятного клиента.

Я толкнул железную дверь вошёл в «Берлогу». К моему большому удивлению, за стойкой ресепшена меня встречал не человек. Там помаргивала несколькими треснутыми сенсорными панелями полусфера, вмонтированная в стену.

— Цель визита? — раздался из динамиков металлический голос стоило мне приблизиться.

— Э… Желаю снять комнату, если это возможно, — слегка запнувшись, ответил я. Впрочем, на мой ответ полусфера не отреагировала, а продолжила монотонно бубнить.

— Извините. В данный момент модуль распознавания речи не работает. Для ответа выберите пункт в меню на центральной панели.

Я приблизился у стойке и всмотрелся в предлагаемые опции. Было их не так чтобы много.

Одноместный номер: 7 кредитов сутки.

Одноместный номер без предоставления персонального индификатора: 15 кредитов сутки.

Одноместный номер без предоставления персонального индификатора при наличной оплате: 25 кредитов сутки.

Девочки: 5 кредитов час (чтобы открыть каталог, нажмите сюда).

Закуски: стандартная порция 2 кредита (чтобы открыть меню, нажмите сюда).

Я хмыкнул и ткнул пальцем в третий и последний пункты. Есть хотелось очень сильно. Ну а раз уж тут есть возможность заказать перекус, то грех этим не воспользоваться. Денег всё равно оставалось мало. В выпавшем меню выбрал какое-то мясное блюдо с которым шёл ещё и напиток в закрытом стакане.

Стоило мне прожать нужные пункты, как рядом с полусферой открылась прорезь, и последовала просьба опустить туда монеты, что я и проделал. Через несколько секунд мне выдали сдачу. В этот раз тремя круглыми монетами номиналом в один кредит. Н-да, платить наличкой здесь очень невыгодно.

После этого из бока полусферы высунулась пластиковая карточка.

— Вам предоставлена комната пятьсот десять на третьем этаже. Ваш заказ будет доставлен в течении двадцати минут. Приятного отдыха, — последние слова, раздающиеся из динамиков, я слушал, уже поднимаясь по лестнице. Наконец-то можно будет поесть по-человечески и спокойно отдохнуть хотя бы несколько часов. А затем ритуал поиска и отправляюсь за Элен. В этот момент я ещё не знал, что отдохнуть мне снова не дадут.

* * *
Начальник полиции пятого района сектора клана Исти уже собирался отходить ко сну, когда на его домашний коммуникатор пришёл вызов с пометкой «срочно» от службы мониторинга. Через несколько секунд позёвывающий и кутающийся в халат глава одного из младших родов уже сидел у монитора и вглядывался сонными в глазами в происходящее на нём. А происходило там нечто очень интересное.

— …. Походу, ты чё-то больно забористое намутил, — произнёс, растягивая слова, тот, от чьего лица велась съёмка. А через мгновение человек, стоящий напротив него, взмахнул рукой. Картинка начала заваливаться на бок. Экран забрызгало кровью.

— Поиск по лицам, — приказал растерявший всю сонливость маг. Прошло около пяти секунд и на экране высветились результаты запроса. Неизвестный с вероятностью в восемьдесят семь процентов являлся Леоном. Младшим сыном главы клана Шарт. Только вот Леон был мёртв. Начальник полиции знал это прекрасно, поскольку именно его смерть послужила поводом для начала осторожных боевых действий Шартов. Они ещё не ввязались в полноценную войну, а только прощупывали окраины сектора Исти.

— Откуда взято видео? — ещё один запрос. На этот раз системе потребовалась не больше секунды на обработку. Это была запись прямой трансляции с видеоканала какого-то наркомана. Таких было много в низовом разделе общей сети. На них круглые сутки шло видео с камер имплантов. Часто в такие видео попадали даже совершаемые их носителями преступления. Например, здесь в начале был фрагмент с изнасилованием и убийством какой-то девушки. Похоже, находящийся под кайфом наркоман просто забыл прервать трансляцию.

— Поиск, — снова потребовал маг. В этот раз его интересовало, где сейчас находится внезапно оживший отпрыск клана Шарт. Через несколько секунд ответ был получен. Разыскиваемый совсем недавно засветился на камере у входа в какую-то ночлежку. И видимо, снял там номер.

Начальник полиции довольно потёр руки. Ему повезло. Ему просто невероятно повезло. Надо срочно сообщить главе сектора.

* * *
Шприц наполненный темно-фиолетовой жидкостью вонзился в шею подопытного. Странная субстанция начала быстро разбегаться по сосудам в след за ударами сердца. Некоторое время ничего не происходило.

А затем человек, прикованный к стальному столу, выгнулся и страшно закричал. Его аура забурлила, вздуваясь пузырями. Мышцы сокращались с такой силой, что ломались кости. На металле оставались вмятины от пальцев. Сквозь поры начала проступать кровь.

Через несколько минут подопытный обмяк. Его сердце ударило в последний раз и замерло. Неимоверно гипертрофированная аура человека начала стремительно отслаиваться и словно бы гнить.

— Кхарт! И этот сдох, — произнесла красивая девушка в лабораторном халате. Она стянула белоснежные перчатки с пятнами крови и бросила их на пол. Затем взмахнула рукой. Бездымное пламя мгновенно пожрало труп, перчатки и потёки крови.

Девушка опустилась в кресло, стоящее рядом с операционным столом. Сбоку от кресла располагался стеклянный столик с несколькими бутылками и бокалом. Она налила в бокал янтарной жидкости и сделала несколько глотков. Ей нужно было немного расслабиться и спокойно подумать.

Очередной эксперимент провалился. Объект умер, не дойдя даже до середины преобразования. Не помогла даже дополнительная система жизненной энергии и модификация ауры. Похоже, очередной тупик. Можно, конечно, попробовать подключить ещё одну систему и произвести вливания донорской жизненной силы, но скорее всего это лишь продлит агонию. Хотя, разумеется проверить стоит, но не сейчас, чуть позже.

Задумчивый взгляд голубых глаз девушки перешёл с прозекторского стола на дальню стену лаборатории. Там за бронированным стеклом располагался виварий, куда она помещала выжившие образцы.

Одну стеклянную клетку наполняли насекомые. Огромные чёрные бабочки размером с предплечье взрослого человека. Они ползали по стеклу и по находящемуся в центре клетки человекоподобному существу. Сейчас подопытный спал под воздействием магического дурмана и мощных наркотиков. Однако он в любой момент был готов предоставить ей своё тело для контроля.

Ещё в одном находилась женщина начисто лишённая кожи. Тоже спящая, она висела в колбе наполненной зеленоватой жидкостью. Когда-то давно эта девушка была дикой инициированной, ещё не превращённой в слугу. Сейчас она стала одним из её специальных вместилищ. Благодаря пересадке ей части системы жизненных каналов вожака стадии куколки удалось создать удивительное сочетание интересных способностей.

Девушка снова отпила из бокала. Она уже хотела вызвать слуг, чтобы те доставили ей ещё подопытных для работы. Однако не успела. Раздался мягкий перезвон. Огромный экран на дальней стене мигнул и на нём вспыхнуло изображение.

Девушка мгновенно вскочила на ноги и согнулась в поклоне.

— Учитель, — произнесла она уважительно. На экране был мужчина в сером костюме и с костистым лицом. Это было одно из повседневных тел главы клана Исти. Именно через него он обычно взаимодействовал со своими учениками и представителями других кланов.

— Здравствуй, Адель, — произнёс Паук с лёгким кивком, — мне понадобится твоя помощь в одном деле. Подготовь одно из своих наиболее живучих тел. И желательно, чтобы оно имело более менее приличный вид.

— Мы идём на охоту, учитель? — глаза Адель хищно блеснули. Она провела кончиком языка по алым губам.

— В некотором роде. Я только что узнал о появлении в нашем секторе одного крайне занятного человека.

Глава 10

Я закинул в рот последний кусочек острого мяса в панировке и запил его каким-то шипучим кисло-сладким напитком. Затем отряхнул руки и растянулся на узкой кровати. Хорошо. На сколько я понял, этому телу не слишком требовалась пища, но отказать себе в удовольствии потешить вкусовые рецепторы я просто не смог. Уже несколько дней я не ел ничего кроме жёсткой и подгорелой дичины.

Комната, которую я снял на сегодняшнюю ночь была маленькой, но довольно чистой. Из мебели тут была только кровать, тумбочка да вешалка. Ну ещё душ с туалетом, если это считается за мебель. Впрочем, больше ничего мне и не требовалось. Тут не было лишних ушей и глаз, а значит можно было приступать к призыву нужного демона.

Прерываясь на перекус, я приблизительно за час начертил собственной кровью и телекинезом нужный рисунок. Здесь пришлось провозиться дольше обычного, поскольку, я встраивал в заклятье скрывающий контур. Не хотелось бы, чтобы местные маги засекли колебания эфира. Это телекинез или сумрачное пламя на большом расстоянии практически не обнаружимы, а вот разрыв пространства для призыва демона создаёт нехилую волну. Впрочем, так происходит только если делать этот разрыв со стороны мира. Если портал делается из бездны, то таких проблем не возникает. Ведь все манипуляции с пространством происходят за пределами мира и соответственно эфира никто даже не касается.

Теперешний контур призыва был хоть и меньше, но намного сложнее того, что я использовал в лесу. На стене красовалось невероятно запутанное переплетение линий и рун, заключённое в круг. Сейчас я замахнулся не на низшего или младшего демона. Нет. Мне нужна была тварь среднего круга силы. Причём, конкретной и весьма узкой специализации.

Прикрыв глаза, я откинулся на кровати и потянулся к переплетению эфирных нитей, колеблющихся над руническим узором. Всего несколько часов назад я выбрался из бездны, а уже тянусь к ней снова. Впрочем, призыв демонов для меня куда привычней и безопасней, чем прогулка по хаосу.

Руны засветились. Я ощутил, как заклятие призыва вытянуло щупальца в хаос и отправило зов. Теперь оставалось только ждать. Нужные мне демоны встречались не так часто, а истинных имён мне известно не было. Однако они обычно всегда с охотой отвечали на призыв, если заложить в него обещание души.

Через десяток минут рыбка клюнула. К этому времени я уже успел прикончить остатки заказанного напитка и подумывал о том, чтобы раскошелится на ещё один. В комнате была такая же панель, как и в низу. Однако активировавшееся заклинание нарушило мои планы.

В центре чертежа мир выцвел и заклубился серый дымок. Ещё через пару секунд дым уплотнился. Потемнел и сформировал странное создание. Оно походило на ворона. Только вместо двух черных птичьих глаз у него по бокам головы располагались четыре ярко красных с вертикальными зрачками. Ну а вместо крыльев у твари росли пучки дымных щупалец.

Полностью воплотившись, демон склонил голову на бок и приоткрыл клюв полный мелких острых зубов.

— Зачем ты призвал меня, смертный? — заскрежетал у меня в голове каркающий ментальный голос.

— Мне нужно найти одного человека, — произнёс я, — вернее она не совсем человек, но не думаю, что для тебя это имеет значение. В оплату получишь это.

Я продемонстрировал демону душу одного из наркоманов, зависшую над ладонью. Она была не столь темна как те, что скормил лорду за возможность переродиться, но тоже вызвала у призванного живейший интерес. «Ворон» вытянул щупальца и попытался дотянуться до души. Пентаграмма вспыхнула ярче, и демон тут же отлетел от защитного контура.

— Ты хорошо подготовился, маг, — каркнула тварь, — хорошо. Твое желание несложно исполнить, но мне понадобится метальный образ нужного существа. Надеюсь, ты умеешь их передавать, а не общается только этими идиотскими воздушными колебаниями.

Вместо ответа я сосредоточился и отправил демону образ Элен. Тварь на несколько секунд задумалась, а затем произнесла.

— Она не так далеко отсюда. Я вижу, что она находятся в какой-то клетке посреди большого скопления других разумных. Точнее сказать сложно. Колебания чужих аур мешают воспринимать потоки сознания.

Я не сдержал радостной улыбки. Всё-таки ученица жива. И похоже, тоже каким-то образом попала в Средний город. Что ж, это хорошие новости. Добраться до неё при помощи демона будет не сложно.

— Заключим договор, — обратился я к твари, — я выпущу тебя из пентаграммы, и ты отведёшь меня к ней. В обмен эта тёмная душа твоя.

— Согласен, — тут же пришёл от демона мыслеобраз.

Я щёлкнул пальцами, активируя встроенный в заклятье контур ритуала договора. Всё прошло гладко. Я уже хотел развеивать часть заклинания и позволить демону полноценно оказаться в мире, пусть и на коротком поводке. Однако за секунду до этого я ощутил едва уловимую волну, прокатившуюся по эфиру. Не будь я в данный момент сосредоточен на магии, то мог бы и не заметить.

Я ещё не успел до конца осознать, что же происходит, а дверь в комнату ночлежки уже с грохотом вырвали телекинезом. В дверном проёме показался человек. Его аура до этого сжатая в маскировочном состоянии стремительно расправлялась. Ко мне устремились десятки жадных аурных щупов. Они с лёгкостью вспарывали металлические стены, словно те были из бумаги. Маг бил голой силой. Без каких-либо заклятий или приёмов. Однако они и не были ему особо нужны.

Выставленное мной искажение продержалось лишь долю секунды. Мне пришлось встретить атаку волной сырого уплотнённого эфира. Энергия удара была столь велика, что вырвалась в материальный мир. Пахнуло жаром. Металл стен и пола раскалился до бела. С потолка закапала расплавленная сталь.

Однако я не сумел полностью заблокировать удар противника. Меня отшвырнуло к дальней стене с такой силой, что металл промялся под моей спиной. Кости захрустели, разлетаясь на осколки. Меня окатило болью, однако в тоже мгновение в дело вступила регенерация клановых.

Неизвестный шагнул в комнату. Эфир вокруг него вскипел, формируя что-то убойное, однако я не дал ему закончить. Поток черного пламени в рёвом ударил в мага. Незаконченное заклятье мгновенно преобразовалось в какой-то странный щит, который не отражал, а словно бы впитывал мою атаку. Однако это был всего лишь отвлекающий манёвр.

Я вытянул вперёд подаренную лордом хаоса руку. Под ладонью с хрустом раскрылся провал в бездну. Оттуда я и зачерпнул немного хаоса с верхних слоёв. Куда меньше, чем, когда создавал приманку. Но сейчас, благодаря «авансу» и новой руке я знал, как превратить эти крохи в страшное оружие и при этом не стать его жертвой самому.

Резко взмахнув рукой, я заставил каплю хаоса разлететься микроскопической взвесью. А затем мощным потоком эфира швырнул эту взвесь в моего противника. Выглядело это так будто я плеснул в него миллионом ярко-алых искр.

Часть здания просто испарилась. Пространство искажалось. Всё вокруг будто превратилось в дымное стекло. Потоки эфира закрутились гигантским смерчем, разрушающим всё на своём пути. Несколько соседних домов стали оплывать и плавиться, словно свечки. Однако мой противник был всё ещё жив. Он стоял в самом центре буйства силы, завернувшись в кокон из своей ауры. Потоки магии отхватывали от неё целые куски и перемалывали их в ничто. Но неизвестный маг оставался жив. И, похоже, даже регенерировал. Отрыжка бездны! Да что за твари живут в этом грёбанном мире?!

— Выпусти меня, смертный, — раздалось карканье демона, — я помогу. У тебя же есть ещё одна тёмная душа?

Доверять демонам — последнее дело. Однако других вариантов у меня особо и не было. Тот, кто напал на меня уже начинал оправляться. Эфир вокруг него начинал образовывать структуры, похожие на странные щиты. Они постоянно менялись, подстраиваясь под мою атаку. Что делать дальше я плохо представлял, и помощь демона могла оказаться весьма кстати. Впрочем, я не забыл активировал пентаграмму договора прежде, чем выпустить тварь бездны из контура призыва.

Демон расправил дымные щупальца, увеличившись раза в два. А потом эфирный водоворот начал меняться. Он стал более структурированным, превратившись в сотни потоков острейших энергетических лезвий. Они оставляли прорехи в пространстве и легкостью взрезали щиты и ару врага, добираясь до тела. Но радоваться мне удалось не долго.

Ментальный удар огромной силы на мгновение заставил меня потерять ориентацию в пространстве. В следующую секунду я почувствовал, как ломаются мои ментальные щиты. Тот, кто напал на меня был просто невероятно силён. И был это не тот, кто сейчас пытался выжить в урагане силовых клинков.

— Ну вот мы встретились вновь, — прошелестело у меня в мозгу. Я узнал этот голос. Тот же самый менталист с которым я сражался в лесу. Только сейчас он присутствовал здесь в полную силу. Никак не меньше трети его ментальной мощи оказалась направлена на меня одного.

Я попытался шевельнуться, но осознал, что полностью отрезан от тела. Более того. Не слушалась даже аура. Отрыжка бездны! Я валялся в углу комнаты, которая медленно плавилась, а неизвестный маг неспешно готовился к тому чтобы распотрошить мой разум. Проклятье!

— Какие интересные техники, — продолжил говорит голос в голове, не обращая на мои метания никого внимания, — это существо… Никогда прежде не видел ничего подобного. Откуда оно у тебя? Впрочем, можешь не отвечать. Скоро я сам всё узнаю.

Ещё один волевой барьер пал. Противник уверенно продвигался к глубинам моей памяти. Неспешно и обстоятельно. Да и куда ему было торопится? Я практически полностью обезврежен. А демон сейчас увлечённо пытался добраться до первого мага. Единственно, что я мог сейчас это спешно укреплять защиту разума и тянуть время, подкидывая магу неструктурированные обрывки воспоминаний.

В это мгновение мое тело швырнула прямо сквозь стальную стену мощнейшим телекинетическим ударом. Действия эфирного урагана уже закончилось и сейчас мой первый противник активно старался прикончить демона. Вот один из его ударов и пришёлся по мне.

Боли я не почувствовал. Просто вылетел на улицу и рухнул на кипящий от жара асфальт. Буйство силы затронуло площадь чуть ли не в полкилометра. Впрочем, регенерация магов творит чудеса. Тело, больше похожее на кровавый фарш, собралось обратно менее чем за минуту.

— Как тебе моя ученица? — снова зазвучал в черепной коробке весёлый голос, — сама ещё только адепт и вряд ли когда-нибудь станет хотя бы экспертом, а контролирует тело уровня мастера. И отлично контролирует. Твоей зверушке конец. Да и тебе тоже.

— Ну это мы ещё посмотрим, — мысленно ответил я.

— Решил поговорить? — рассмеялся маг, — думаешь выиграть время? Ха! Если бы я хотел стереть твою личность, то сделал бы это раньше, чем ты бы успел вздохнуть. Но я хочу знать, как провернул это фокус с заменой тела. А ещё как ты выжил там в лесу? Это очень любопытная магия. Я не знаю подобных техник. Неужели ты открыл новый аспект. Сила, Время, Пространство, Разум… Что ещё? Но я всё узнаю. Осталось немного.

Это было истинной правдой. Ещё максиму пара минут, и противник уничтожит последнюю защиту. Ну а потом моя личность просто исчезнет. Он прочтёт всю мою память, а затем сотрёт её. Ну а душа отправится лорду хаоса для перекуса. Ведь контракт не выполнен и должны последовать штрафные санкции для мага.

Проклятье. Я ещё раз попробовал прорваться к управлению своей оболочкой. Но нет. Она была полностью парализована. Лежала на половину погруженной в застывающий асфальт. Аура слушалась, но очень хреново. Я бы не смог даже свечу зажечь. Однако было кое-что ещё. Тонкая нить от чертежа призыва ещё тянулась к моей ауре. И я знал, что с ней делать. Я уже довольно далеко от пентаграммы. Возможно и не сдохну. Других вариантов просто нет.

Я резко потянулся по нити к заклятью. Оно было ещё не деактевировано. Одно усилие и хрупкая конструкция начала искажаться. Я не мог управлять этим процессом, однако всё равно знал каким будет результат. Прорыв бездны. Вот что я собирался устроить.

С оглушительным хрустом к небу протянулась тёмная щель пространственного разрыва. Волна эфира от разрушившегося заклинания смела стоящие вокруг здания. Которые ещё не были разрушены моей магией. Ветер силы сдувал металл и бетон, словно это были комки пуха. Магия вдавила меня в землю, уже в который раз за сегодня ломая мне кости. Но самым главным было то, магическое колебание такой мощи сбило моему противнику концентрации. Тиски чужого разума мгновенно ослабли. И я тут же эти воспользовался.

Ещё до того, как волна разрушений докатилась до меня я изменил новую руку, превратив её в полусферу щита, а затем окутался несколькими слоями искажений. Но даже так меня протащило назад на десяток метров. Впрочем, на этом ещё ничего не закончилось.

Из разрыва пространства хлынула тьма. Шевелящаяся, живая, готовая и жаждущая тебя сожрать. Вместе с чистым хаосом в мир вывалились и несколько низших демонов. Я видел, как лохматые лоскуты тьмы обращаются в живых существ и разбегаются или разлетаются в разные стороны. Там было около пяти десятков тварей разных форм и размеров. Впрочем, это мне даже на руку. Отвлекут клановых немного.

— И что ты сейчас собираешься делать, человек? — послышался ехидный голос демона, опустившегося мне на плечо, — хаос сожрёт и их и тебя.

— Ты прикончил того мага? — спросил я вместо ответа.

— Нет, — ответила тварь, — ему на помощь пришло ещё двое.

— Жаль. Где они сейчас?

Вместо ответа перед глазами вспыхнула картинка, дополненная направлением на цель. Там находился и нападавший и ещё три человека. Один задрав головы наблюдали за капающим в мир хаосом. Все были клановыми магами. Причём, куда сильнее того, которого я прикончил ещё в Внешнем городе. И от всех из них кроме моего первого противника исходили колебания невероятной ментальной мощи. Надо действовать как можно скорее. Пока энергетическая буря не позволяет им взять меня под контроль и продолжить начатое.

Я преобразовал правую руку в лезвие и рассек запястье левой, остановив регенерацию. Под ноги закапала кровь. Я подхватил её телекинезом и принялся чертить несколько пентаграмм прямо в воздухе. Я бы не смог контролировать на прямую нужный объём энергии.

Кровь вспыхнула синим огнём. Шрам на теле пространства резко раздался в стороны. И одновременно с этим я обрушил на него массу эфира, на ходу превращающегося в чёрное пламя. Огонь и хаос смешивались и превращались миллиарды искр. Их столб вытянулся чуть ли ни на километр вверх. А в следующую секунду я прикладывая невероятные усилия сжал искры в форму огромного клинка и обрушил его на то место, где стояли маги.

Аурный паразит взвыл от боли. По телу побежали раны, которые и не думали регенерировать. Но это того стоило. Я почувствовал, как под кончиком меча проламываются десятки разнообразных щитов. А через мгновение поток искр изорвал ауры и обратил в пепел тела. Они уже не восстановились. Хаос не просто убил их. Он стёр их из самой ткани реальности.

Я с хрипом втянул воздух и опустился на колени в булькающий от жала асфальт. Меня трясло. Сквозь раны от разрывов ауры вытекала кровь. Пролом пространства начал закрываться, всё ещё капая на землю хаосом. Надо бы убираться отсюда. На десяток километров вокруг скоро будет мертвая зона. В моём прошлом мире нечто подобное однажды устроил один лорд хаоса. А теперь это сделал я. Пусть и в меньшем масштабе. Отрыжка бездны! Никогда бы не думал, что маг способен так управляться с хаосом. Но новое тело с аурой избыточной мощи и подарок демонов вывели меня за пределы обычных магов прошлого мира. Да и необычных тоже.

Немного придя в себя, я поднялся на ноги. На плечо опустился демон. Я молча протянул ему обещанную за помощь душу наркомана. Он ухватил её дымными щупальцами, и она тут же исчезла. Договор он исполнил. Отвлёк нападавшего и дал мне сосредоточится на менталисте.

Одно только непонятно. Как клановые меня отыскали? Хотя скорее всего я как-то засветился на камере в той ночлежке. Правда, я был уверен, что это тело считается мертвым и даже если кто-то увидит меня в нём, то не проведёт параллели с погибшим сыном главы клана. Мало ли на свете похожих людей? Как выяснилось провели.

Бездна! И менять это тело полностью крайне не желательно. Перезапись разума на душу с каждым перерождением стирается. Нет, ещё раза три я смогу провернуть этот фокус, но потом уже начну терять куски личности. А это неприемлемо.

Да и не на что по сути менять. Изловить какого-нибудь наркомана или ещё кого? Нет. Слишком мне жалко терять имеющиеся возможности. Регенерация из фарша, рука из хаоса, да и просто невероятно мощная аура по меркам моего прошлого мира.

Хотя… Хм, есть один интересный вариант. Но для его реализации нужно надёжное укрытие. И, пожалуй, его можно обустроить прямо в поражённой хаосом зоне. Тут теперь огромное количество отличных развалин, а эфир ещё неделю будет лихорадить. Для моих планов этот район подходит идеально. Главное, чтобы меня не нашли техническими методами. Но об этом я позабочусь. Спрятать своё укрытие я смогу.

Ах да, чуть не забыл. Я шевельнул пальцами, вытягивая длинные эфирные щупальца. Ими я подтянул у себе души убитых магов. Демон недовольно зыркнул на меня, но возражать не стал. Души были какие-то блёклые и бесцветные. Они долгое время принадлежали всего лишь куклам, которыми управлял кто-то иной. Успели поблекнуть и не были для твари из хаоса особой ценности. Демоны любят либо души ублюдков либо праведников. Впрочем, последние достать почти невозможно. Но даже такие слабые души могут сгодится на что-нибудь.

* * *
Элен сидела в углу клетки, обернувшись пушистым хвостом, чтобы согреться и скрыть наготу. Была уже ночь, однако рабский рынок и не думал засыпать. Он располагался на огромной площади, которая была сплошь уставлена клетками с живым товаром. Большей частью им являлись элоты, но были и простые люди, отловленные во внешнем городе и доставленные сюда на продажу. По своим правам они формально ничем не отличались от зверолюдей.

Впрочем, торговали тут не только живыми. В прозрачных герметичных контейнерах плавали ещё бьющиеся сердца и почки с тянущимися от них сосудами. В запаянных пластиковых пакетах с физраствором продавалась свежая печень и селезёнка. В небольших колбах размером с яблоко перекатывались глаза. А уж о руках и ногах на льду и говорить нечего. Кроме того, покупатель мог попросить извлечь орган из любого понравившегося раба. Это делали прямо здесь же. В небольшом медицинском боксе на углу площади. Как раз сейчас туда повели очередного человека в ручных и ножных кандалах.

Девушка отвернулась, прикрыв глаза. По спине побежали мурашки. Страх от того, что она в любой момент может оказаться следующей нарастал с каждым днём. Каждый час увеличивал шанс того, что кому-то могут понравится её глаза. Или кожа, или сердце. Хотя, нет. Скорее всего её, как и ещё несколько красивых элоток продадут в какой-нибудь бордель. Единственная причина, почему она до сих пор находилась в этой клетке была в непомерной цене, которую за неё заломили. Всё же Элен была очень красива.

Лису поймали в лесу, куда она вышла из провала в хаос. По иронии судьбы портал открылся как раз недалеко от небольшого поселения, которое разорял отряд людоловов. Тогда девушка пребывала в полубессознательном состоянии. Хаос подействовал на её разум куда сильнее чем предполагал Дан. Элен не помнила, как именно угодила в лапы работорговцев. Пришла лисица в себя только когда уже ехала в клетке по дороге между полей уже с другой стороны Первой стены. Благодаря установленной Даном маскировке инициированную в ней так и не распознали.

Вместе с ней были ещё трое элотов. Из той партии сейчас она осталась одна. Всех остальных уже продали. Пухлого паренька с белой шерстью по всему телу практически сразу по приезде на рынок купил на мясо какой-то элитный ресторан. Девушку с кошачьем хвостом приобрёл чуть ли не капающий слюной богач с глазными имплантами последнего поколения и механической рукой. Девочку лет тринадцати отвели в медицинский бокс.

Неожиданно Элен услышала нарастающий гул издалека. Она невольно повернулась в ту сторону и навела туда свои лисьи уши. Остальные, казалось, ничего не слышали. Однако гул нарастал. А ещё у девушки возникло какое-то странное чувство. Как-будто её обдувает невидимым ветром.

— Магия, — едва слышно произнесла Элен. Она узнала это ощущение. И движение потоков эфира с каждым мгновением всё усиливалось. А ещё через мгновение лиса увидела сквозь переплетение проводов и труб взметнувшийся в небо невероятно яркий столб оранжевых искр. В чутких звериных ушах зазвучал уже знакомый шёпот.

— Дан? — зрачки её глаз расширились. Неужели он всё-таки жив?! Сердце застучало в груди быстрее. Если её знакомый всё-таки выжил… Элен не успела закончить мысль.

Кто-то заорал, указывая на пылающий столб выстой в несколько километров. Почти весь рынок мгновенно повернулся в ту сторону. А тем временем искры собрались в меч и рухнули вниз. Эфир ударил в Элен тугой волной. Магия была просто невероятно мощной.

— Кхарт! — выругался какой-то модификант, до этого рассматривающий соседнюю клетку, — что за нахрен там происходит?

— Маги, — коротко ответил ему жирный работорговец, сидящий на стуле возле клетки Элен. В его руках был шокер на длинной палке, — небось, Шарты налетели опять. В любом случае нас это не касается. Дела кланов — это дела кланов. Главное, что сейчас мы не там. Ты, кстати, брать что будешь?

— Да, — согласился модификант, — дела кланов не наше дело. А брать… Вон та девка почём?

Модификант указал на Элен.

— Ха-ха, она тебе точно не по карману, — рассмеялся торговец, — за неё я хочу сорок тысяч кредитов.

— Ну нифига же себе! — возмутился покупатель, — да на такие баблища можно флаер новый купить и ещё боевую имплантацию сверху. Нахрена ты вообще её в общей продаже держишь?

— Реклама, — усмехнулся торговец.

Рынок постепенно оживал. Бои магов в среднем городе были не редкостью. Да, конечно, не такие масштабные, но все же. Это не элитный внутренний город, где никогда не происходит схваток. Он же считается священной территорией. Великие не одобряют, когда маги режут друг друга близ их храма. Люди живут там в мире и спокойствии. И не в огромных муравейниках посреди металла и бетона, а в утопающих в зелени усадьбах. Ну по крайней мере, так говорят.

Элен постаралась отрешиться от реальности. Её била крупна дрожь. Неужели у неё, правда, появилась надежда? Неужели её учитель всё же жив? Нет, она не могла ошибаться. Это был тот самый шёпот. Шёпот бездны. Она помнила его прекрасно. Она шла по вечно меняющейся тропе хаоса посреди этого шёпота. Значит Дан точно жив. Элен очень хотелось верить в это.

Она облизнула губы. Кхарт! Сейчас перед ней замаячила надежда выбраться из этой клетки. И выбраться не в бордель или на операционный стол. Правда, возможно это только если Дан про неё не забыл и решит за ней прийти. И если он сможет её отыскать. В любом случае ей оставалось только ждать. Ну и надеяться, что Дан прибудет раньше, чем найдётся кто-то достаточно богатый, чтобы выложить за неё цену спортивного флаера.

Глава 11

Огромная крыса с интересом следила за мной из угла подвала, в котором я скрывался последние сутки. Она была размером примерно с кошку, имела длинный чешуйчатый хвост с тонкой иглой жала на конце и лоснящуюся серую шкуру. В своей жизни крыса явно не бедствовала. Сейчас она с аппетитом жрала лапу низшего демона, который не пережил моего недавнего эксперимента. Сам демон или вернее его половина валялась в том же углу. Похоже, очень скоро он тоже окажется у грызуна в желудке. Удивительно прожорливая тварь.

Я отвел взгляд от крысы и сосредоточился на вычерчивании контура заклинания. Все стены подвала были покрыты кровавыми рунами и пентаграммами. Они должны были не дать меня обнаружить и пока справлялись с этим очень неплохо. По крайней мере ни один из магов или киборгов, прочёсывающих район не наткнулся на меня. А искали они усердно. Впрочем, очень скоро им и искать будет нечего.

Сейчас я сидел, скрестив ноги, в центре сложного ритуального рисунка и присоединял созданные мной заклинания к специально призванному с этой целью низшему демону. Он должен был послужить мне ретранслятором и помощником в захвате тела одного из местных магов. Правда, во время этого демон скорее всего погибнет, но это было неважно.

Мой план был довольно прост хоть и весьма рискован. Для моей ловли нагнали множество довольно слабых магов. Ну как слабых… Относительно тех, что приходили потрошить мне мозги, они были довольно хилыми. Это я узнал ещё от призванного в ночлежке демона и отдал ему за это две из сохранённых душ.

Я хотел взять под контроль одного из тех, кто, по идее, должен был меня ловить. Однако не уничтожать его сознание, а как бы закапсулировать, чтобы никто не смог догадаться, что тело уже не принадлежит владельцу. Сначала, конечно, придётся как следует порыться у него в голове, но это меня не смущало. Клановые мне не нравились совершенно. Впрочем, в прошлом мире было не сильно иначе.

При таком раскладе текущую оболочку я не хотел покидать полностью. Слишком уж она была хороша. Тело я собирался оставить здесь. Когда всё более-менее успокоится, то вернусь за ним.

У подобного решения было сразу несколько преимуществ. Во-первых, вместо того чтобы судорожно метаться под камерами и сжигать местных магов в искрах хаоса десятками я буду спокойно попивать вино на веранде своего особняка и ждать удобного случая для перевозки основного тела. Возможно, даже рискну в нём пройти через бездну до безопасного и защищённого места, если оно будет не далеко.

Во-вторых, у меня будут деньги и влияние, ибо маги тут занимают положение правителей. Даже довольно слабые на вроде того, на которого я нацелился по наводке демона, занимают весьма хлебные должности. Соответственно, это позволит легально найти и доставить к себе Элен. В «родном» вместилище мне бы пришлось добывать её с боем. К тому же у меня будет возможность её спокойно обучать и тренироваться самому.

Был только один минус. Близость к менталисту. Я ещё не до конца понимал, кто это такой, но предполагал, что это скорее всего глава местного старшего клана. Не может быть такой силы ни у кого другого. Ведь, на сколько я понял вся вертикаль власти у магов строится на силе. Кто может убить собеседника тот и прав. В чём-то я даже одобряю такой подход. Похоже на концепции одного философа моего прошлого мира, пусть и исковерканную клановой системой. Но сейчас не об этом.

Маг такой мощи вполне может засечь меня, не смотря ни на какую маскировку разума. Если задастся такой целью, конечно. Тут главное держаться от него подальше и не давать повода подозревать себя ни в чём. Впрочем, таким людям свойственно тщеславие, и он вряд ли сможет допустить, что у него под носом находится кто-то, захвативший тело его подчинённого. В общем, риск оправдан.

Одна из пентаграмм, которую я только что закончил вспыхнула красноватым светом. Заключённый в ограничивающий контур мозгосос взвыл и заметался, хлопая кожистыми крыльями. На его шкуре начали проступать огненные письмена. Крыса в углу покосилась на мечущегося демона, но жрать не перестала.

Всего я подвесил на тварь уже три заклинания. Белую тьму для проламывания ментальных барьеров, кокон воли и чтение разума. Кокон изначально был защитным заклятьем, способным уберечь личность мага в ментальной борьбе, когда цель не убить, а прочесть память. Именно его я использовал в недавней схватке с менталистом. Однако после небольшой доработки кокон вполне мог послужить тюрьмой для разума моего будущего вместилища. Чтение же позволяло воспринимать информации из мозга более структурированно. Это было скорее вспомогательное заклятье, но оно всегда сильно облегчает задачу рытья в чужой голове и пренебрегать им не стоило.

Сейчас я привязывал к демону ещё одно, самое важное заклятье. Ретранслятор. То, что поможет мне быстро перебросить своё сознание в другое тело на большом расстоянии и пребывать в нём долгое время. Он представляло собой вязь рун, выжигаемых на шкуре демона. Когда я подберусь ближе к своей цели, то структура перекинется на неё и оставит отпечаток в ауре. Незаметный, но крайне прочный. Это позволит мне терять минимум мощи с увеличением расстояния до нового тела. По факту это заклинание можно сравнить с пультом управления. Я буду действовать на его структуру, практически не прилагая усилий, а уже оно будет влиять на оболочку и передать мне обратные сигналы от её органов чувств. Считай компьютерная игра с полным эффектом присутствия и возможностью сдохнуть по-настоящему.

Внедрение заклинания завершилось. Демон остался жив в отличи от своего нерадивого предшественника. Для пробы я взглянул на мир его глазами и убедился. Что ретранслятор работает штатно. Что ж, осталось теперь только пристроить оболочку души и можно отправляться на новое «место жительства».

— Меня всегда поражала ваша изобретательность, смертный, — неожиданно зазвучало в голове мысленное карканье демона среднего круга. Тварь прошла прямо сквозь стену через оставленную специально для неё небольшую лазейку в магической защите. Этакая кошачья дверца. Демон уселся на пол, сложив дымные крылья. Мучения собрата его совсем не волновали. В хаосе они с удовольствием жрут друг друга.

— Это ты к чему? И что там с моей целью?

— Да так…, — демон шевельнул щупальцами-крыльями, словно пожимая плечами, — мне всегда было интересно за вами наблюдать. Что же до того мага, то всё по плану. Меня он не заметил. Через полчаса можешь отправляться за ним.

— Хорошо, — кивнул я, начиная проверять все созданные магические структуры. Как находящиеся на низшем, так и нанесённые на стены моего убежища и долженствующие служить защитой основного тела в моё отсутствие.

— Знаешь, а ты занятное существо, маг, — снова заговорил демон через несколько минут. Я на мгновение отвлёкся, бросил на него короткий взгляд, а затем продолжил проверку. Однако тварь бездны не успокоилась.

— Вот мне интересно, — продолжил он, — для чего ты живешь и так яростно дерёшься за свою жизнь?

— Хм, — усмехнулся я, — а ты для чего? И вообще это весьма странный вопрос для демона. Я думал, что неплохо изучил вашу братию. Ни один ещё не интересовался смыслом моей жизни. Какова моя душа на вкус их всегда занимало гораздо больше.

— Низшие, — пренебрежительно каркнул демон, презрительно покосившись на мозгососа в пентаграмме, — смысл жизни любого демона в удовольствии. Низшим доступны только примитивные радости от пожирания душ, жизненной силы и плоти. Я же её могу получать удовольствие от познания нового. Пусть это всё же не совсем то же самое, что поглощение тёмных душ, но мне интересно познавать явления хаоса, миров и мысли разумных. Ты любопытен мне. Не будь ты как силён, то перед тем, как съесть твою душу я бы препарировал твою личность.

— Ха! Впервые встречаю демона-психоалитика, — рассмеялся я, — что же до целей жизни… Пожалуй, это движение и свобода. Я люблю изменять мир. Плевать, как и для чего. По сути это не так уж и важно. А ещё я ненавижу, когда надо мной кто-то стоит. Правители, маги, боги не имеет значение. Магия, знания, сила — это скорее средство, а не цель. Средство, чтобы я мог послать любого в бездну.

— Забавно, — демон шевельнул склонил голову на бок, — похоже, хаос сильно исковеркал твоё сознание, маг. Многие демоны говорят нечто похожее.

Я усмехнулся уголком рта. Потом несколькими едва уловимыми касаниями аурных щупалец внёс корректировку в один из защитных контуров и произнёс.

— Насчёт хаоса ты попал прямо в точку. Знаешь, как я стал магом ещё в моём первом мире? Тогда я был ещё совсем мелким. И однажды трое выкидышей бездны попытались кое-что со мной сделать. Два взрослых мужика и один шестнадцатилетний упырёныш с нашего двора, который меня тогда к ним заманил. Я сейчас думаю, что них была отработанная схема. Однако в тот день им не повезло. Тогда я инициировался и впервые впервые открыл портал хаос, в который затянуло и меня и этих мужиков. Их души сожрала стая низших, а я сумел выбраться обратно в мир сквозь не закрывшийся портал.

— У тебя огромная склонность к бездне, смертный, — произнёс демон секунд через десять после окончания моего рассказа. Всё это время он будто что-то обдумывал, — когда-нибудь ты станешь великим лордом хаоса. Или даже королём бездны.

— Не стану, — ответил я, — нет никого желания терять личность. И хватит уже болтовни. Пора заняться делом.

Я сосредоточился и одним толчком перекинул своё сознание в тело низшего. Взглянул на тело Леона, сидящее в позе лотоса в центре сложнейшей кровавой пентаграммы. Усилие воли, и знаки вспыхнули. Вокруг моего основного тела начала образовываться дымная сфера, полностью отрезающая его от внешнего мира. Затем на сфере проступили знаки заклятия ретранслятора. Такая моя задумка позволила мне обойти ограничения сферы отрицания. Обычно, используя эту магию, заклинатель вообще никак не может воздействовать на окружающее. Я же оставил лазейку для трансляции ментальных команд определенной частоты. Это несколько ослабило защиту, но не до критического уровня.

— Попытаешься как-то добраться до моего тела, и я скормлю тебя вон тому милому созданию, — сообщил я демону, кивнув на крысу. Она уже догрызла свой ужин и сейчас умывала белые длинные усы, совершенно не обращая на нас внимания.

Демон ничего не ответил. Он просто молча вылетел сквозь стену. Что ж, пора и мне за ним. Мозгосос, телом которого я сейчас управлял не обладал свойством нематериальности, а поэтому мне пришлось переместить телекинезом пару кирпичей и выбираться свозь появившуюся дыру. Затем я расправил крылья и полетел к границе оцепленного района.

Внизу проносились развалины. Зона, разрушений после боя резко контрастировала с возвышающимися вдали небоскребами из металла, бетона и стекла. Именно на крыше одного из этих зданий и находилась моя цель. Сейчас он изволил обедать в компании нескольких других клановых, отдыхая после моих поисков. Придётся мне не на долго нарушить его отдых.

Этот момент я выбрал специально. Даже если кто-то заподозрит, что я решу занять тело мага и каким-то образом соотнесёт это с нападением на этого мага демона, то ему придётся проверять целую группу клановых. Это позволит мне выиграть время.

Меня ещё не засекли, когда я чутьём мозгососа почувствовал нужный разум. Довольно организованный и структурированный, окружённый колебаниями эфира от ауры. Рядом с ним находилось ещё четыре таких же разумных. Судя, по ментальным колебаниям они о чём-то разговаривали.

Отлично. Просто великолепно. Если захват разума пройдёт достаточно быстро, то даже инсценировку нападения демона устраивать не придётся.

Я сосредоточился и отпустил белую тьму в обнаруженный разум. Его ментальные барьеры моментально смело. Я тут же метнулся следом по образовавшийся ментальной нити, увлекая за собой чтение, кокон, а самое главное ретранслятор.

Последним, что я ощутил, находясь в теле демона это то, как ударивший откуда-то снизу лазерный луч испепеляет крылатое тело. Затем меня закружило в водовороте красок. Я почувствовал, как смыкается на чужом сознании кокон воли, как активируется чтение и, как выжигаются на ауре знаки ретранслятора.

Одновременно с этим со стороны развали ударила мощная эфирная волна. Это активировалось одно заранее подготовленное, заклятье, настроенное на обрыв связи с телом демона. Простая пустышка, но очень мощная и должна полностью скрыть колебания эфира от активации заклятий.

Через секунду я уже открыл глаза в новом теле. Оно расположилось в мягком кресле, на столике перед которым стояли различные закуски. Ещё через мгновение картинка сменилась. Рядом с едой опустился пузатый бокал с прозрачной жидкостью и кубиками льда.

— Ваш сок, господин, — произнёс красивый женский голос сбоку.

— Благодарю, — автоматически ответил я, поднимая бокал и ощущая, как в голове стремительно прокручивается новая информация. В коконе-ловушке отчаянно билось сознание кланового. Всё получилось.

* * *
Два дня спустя. Подземный лабораторный комплекс.

Адель устало откинулась в кресле. Огромная многоножка, которую ей доставили только несколько часов назад, зашипела и заметалась в стеклянном боксе. В нескольких местах магически укреплённое стекло дымилось от ядовитых плевков твари.

— Ну и что же ты такое? — пробормотала девушка, рассматривая существо. Это был один из монстров, выбравшихся из разрыва реальности. Всего живьём удалось изловить только троих. Остальные оказались слишком опасны и агрессивны. Да и трудно транспортабельны тоже. Все из пойманных тварей попали в руки к Адель, как к главному эксперту Исти по всякой живности. В своё время она немало времени провела в диких землях отыскивая там материалы для экспериментов. Однако эта тварь ставила её в тупик.

Вскрыв один из доставленных образцов, Адель обнаружила, что у него нет развитой пищеварительной и выделительной системы. Кровеносная же представлена целыми пятью сердцами по одному на каждые четыре сегмента тела, но при этом нет деления на венозную и артериальную кровь. Более того все сосуды имеют абсолютно одинаковое строение стенки и отличаются только размерами. Роль дыхательной системы выполняла вся поверхность тела. Как это сочеталось с твердым слоем чего-то похожего на хитин было совершенно не ясно. Разве что нервная система была относительно нормальной. Довольно примитивной, состоящий из нервных ганглиев, разбросанных по всему телу и собственно самих нервом, но всё же более-менее нормальной. По всем признакам сидящая в клетке тварь не должна была существовать. Но существовала.

Девушка поморщилась и прикоснулась к виску, который прострелило болью. Она ещё не до конца отошла от уничтожения управляемого тела. Кхарт! А ведь это было тело близкое к мастерскому уровню. Захваченное ей пять лет назад в одной из стычек ещё экспертом. А затем выращенное и выпестованное до нижней грани мастера. Это была её гордость и главный козырь. А теперь… теперь от него не осталось даже пепла.

Адель снова поморщилась. Она сама никогда не смогла бы достичь уровня мастера. Издержки экспериментов её учителя. Он пытался изменить её дар в строну большей ментальной мощи и сохранить бессмертие. Почти получилось. Только о дальнейшем развитии ей пришлось забыть.

Магичка шевельнула пальцами подтягивая к себе телекинезом бутылку с чем-то розоватым и искрящимся. Затем отпила прямо из горла. Посидела несколько минут, прислушиваясь к ощущениям. Нарастающая головная боль начала медленно отступать. К сожаления это не на долго. Уничтожение тела под прямым управлением не проходит бесследно. Разве что самому Пауку было плевать. Но сам-то он не потерял ни одного мастера из своей коллекции. Как чуял кхартов выродок. Отправил только экспертов. Да и то слабоватых. Надеялся, что этого хватит для проведения достаточной ментальной силы. Как оказалось, не хватило.

Адель криво и зло усмехнулась, допила бутылку и дезинтегрировала её. Она не любила оставлять после себя мусор.

Операция по захвату неизвестного мага в теле Леона провалилась с треском. Глава Исти потерял несколько кукол. Его противник уничтожил пол района и ушёл. Конечно, минут через двадцать район оцепили. Нагнали младшие кланы и слуг. Через каждый метр поставили по боевому модификанту-сканеру, но всё было без толку. Найти никого так и не смогли.

Собственно, Адель это не слишком удивило. Времени на побег было вполне достаточно. А найти кого-то в трущобах среднего города было не так-то просто. Особенно если это маг, умеющий скрывать свою ауру и менять тела словно перчатки. Впрочем, у самой девушки были соображения как можно выйти на неизвестного. Однако делится она ими ни с кем не собиралась. Он был нужен ей самой.

Она не надеялась, как Паук, прочесть память этого мага. О, нет! Она понимала, что он ей не по зубам. Она хотела предложить ему обмен. Причём, обмен весьма выгодный. Осталось только его найти и поговорить. А уж общий язык они найдут.

Адель встала и подошла к столу, над которым мерцал голографический экран. Затем вызвала виртуальную клавиатуру и набрала несколько сложных комбинаций цифр и символов, переводя компьютер на закрытую линию связи.

Её идея была банальной, наглой, практически нереализуемой и от того вполне логичной и возможной. Почему все так упорно ищут именно тело Леона или свежего инициированного, если предполагают, что маг может менять тела? Будь она на его месте то никогда бы не стала вселяться в обычного человека. Слишком большая потеря возможностей. Использовать тело сына Генриха тоже глупо. А значит…

— Информация по всем магам, находившимся на границе с оцепленным районом, — отдала команду Адель. Она не знала, что конкретно хочет найти. Любые странные события, произошедшие с магами в оцеплении, неожиданную смену поведения в последние дни, странные покупки или нехарактерные действия. Всё это могло вывести её на след.

Глава 12

Флаер неспешно летел над городом. Конечно, его салон был не столь шикарен, как у того, что принадлежал когда-то отпрыску Шартов, но он имел одно весьма существенное преимущество. Сквозь ставший прозрачным пол я мог наблюдать за проносящимися внизу крышами небоскрёбов и вспыхивающими тут и там огромными рекламными голограммами. Сейчас я летел туда, где по наводке демона находилась Элен. Пора бы уже её вытаскивать.

Моё вселение прошло вполне удачно. Я занял тело третьего наследник одного из множества младших кланов, проживающих в секторе под патронажем Исти. Звали мой настоящий сосуд Рат Ларен. По силе он являлся неофитом, который приближался к нижней границе ранга адепта. То есть стоял практически в самом низу иерархии мощи местных магов. Впрочем, это было обычное дело для младших кланов. В них даже эксперты встречались не так уж и часто.

Ларены хоть и не были особо сильны, но имели довольно солидное состояние. Им принадлежали несколько фабрик по выпуску высококлассных имплантов, а также две клиники, занимающиеся их установкой и проведением биологических изменений. Ещё у них в собственности находилось несколько муравейников-небоскрёбов в Среднем городе и два особняка на внешней границе Внутреннего. В общем, клан не бедствовал. Как, впрочем, и все местные маги.

— Мы прибываем на место, господин, — раздался из динамиков салона голос пилота, вырывая меня из размышлений. Я взглянул вниз и увидел, что под флаером раскинулась огромная площадь с тысячами людей на ней. На мгновение сосредоточившись, я послал вокруг лёгкую эфирную волну. Легкая улыбка коснулась губ. Демон не обманул. Я ощутил знакомые колебания ауры совсем недалеко. Лиса была жива и всё ещё находилась здесь.

— Отлично, — произнёс я в пустоту, а затем продолжил уже громче, обращаясь к пилоту, — приземлись тут где-нибудь неподалёку. У меня здесь одно дело минут на десять.

— Слушаюсь, — раздалось из динамиков в ответ.

Летательный аппарат замедлил ход и начал опускаться на одну из многочисленный посадочный площадок. Они представляли собой этакие балконы, располагающиеся сотнями наростов на домах вокруг площади. Мой флаер опустился на балкончик для местной элиты. От него вниз ходила индивидуальная прозрачная капсула лифта, чтобы не приходилось пользоваться общим спуском.

Обзорный экран погас и дверь флаера отъехала в сторону. Я выбрался наружу, потянулся и вдохнул воздух, пахнущий железом, кровью и какой-то едкой химией. Криво улыбнулся. В моём транспорте стояли воздушные фильтры, не дающие мне «наслаждаться» местной атмосферой. Только вот стерильная чистота воздуха меня раздражала куда больше, чем аромат крови и стали.

Я уже хотел было закрыть флаер, когда вспомнил, что забыл одну важную мелочь. Я щёлкнул пальцами и телекинезом притянул к себе трость красного дерева, которая во время полёта лежала на сиденье рядом со мной. Вот была у моего вместилища такая привычка всюду таскаться с этой тростью Казалось бы, можно было послать её в бездну, но я предпочитал пока что перестраховаться. И так в ближайшее время этому телу предстоит много изменений в жизни. Мелкие привычки лучше сохранить. Ведь именно из них часто и складывается наш образ в глазах окружающих.

Посадочное место располагалось приблизительно на высоте двадцатого этажа, но много времени спуск не занял. Было такое ощущение, что капсула со мной внутри просто ухнула вниз без всякой поддержки, но при этом никаких перегрузок не чувствовалось. Только картинка за стеклом смазалась. Через несколько секунд я уже находился посреди рынка живого товара.

Я зашагал через толпу в сторону, где ощущал собственноручно созданную маскировку. На таком расстоянии это было уже несложно. Люди расступались передо мной. Ауру этого тела я не сдерживал и даже самые обычные горожане могли ощутить давление силы, а, следовательно, понять, что этот молодой человек в дорогом костюме и с тростью является магом. Причём, судя по отсутствию татуировок на лице, магом истинным.

Практически каждый сгибался передо мной в поклоне, стоило мне подойти достаточно близко. Многие торговцы подобострастно бормотали мне вслед что-то насчёт благоволения ко мне Великих. Но при этом ни один человек или модификант не рискнул подойти ко мне ближе чем на два метра.

Пройдя метров триста, я остановился перед жирным торговцем, сидящим на складном стуле. За его спиной стояло несколько клеток. Три из них были набиты практически под завязку и меня не заинтересовали. А вот четвёртая… Именно в ней находилась Элен. Её я узнал сразу. И по внешности, и по ауре.

Стоило работорговцу заметить, что я заинтересовался его товаром, он тут же вскочил со стула и поклонился чуть ли не до земли.

— Что вам угодно, господин? — произнёс он сочащимся патокой голосом, — Могу заверить вас, что вы правильно обратились ко мне. У меня самый лучший и свежий товар в этом секторе!

Я скользнул взглядом по коробам со льдом, где лежали руки и ноги. Чуть в стороне от них стояли прозрачные пластиковые колбы с органами. Пришлось приложить некоторые усилия, чтобы лицо не дёрнулось от отвращения. Нет, не от того, что я увидел разделанное человеческое тело. Это было как раз привычно. Но вот продавать это… Причём продавать не за знания, силу, свободу или ещё что-то подобное, а всего лишь за деньги. Эта мысль вызвала у меня желание спать тут всё огнём хаоса. Странный выверт психики, но тут ничего я с собой поделать не мог.

Кстати, теоретически, я имел полное право вырезать хоть весь этот район. Маги не несли за свои действия никакой законной ответственности. Ни один официальный документ смертных не имел над клановыми власти. Они сами были себе законом. Судить истинного мага и назначить ему наказание мог только глава старшего клана. Впрочем, большая часть магов предпочитала не совсем злоупотреблять подобной властью. Хотя прикончить десяток другой людишек в высшем обществе и не порицалось.

Усилием воли я отбросил поток всплывших в голове воспоминаний мага и сосредоточился на разговоре с торговцем.

— Я бы хотел приобрести эту девушку, — произнёс я, сделав жест в сторону Элен. Услышав это, она вздрогнула всем телом и обратила на меня глаза полные ужаса. Однако продолжалось это лишь короткое мгновение, за которое я успел послать лисе ментальный импульс спокойствия и пару мыслеобразов. Теперь я ощущал в её разуме дикую смесь из неверия, удивления и дикой надежды.

— О! Великолепный выбор! — радостно воскликнул торговец. Он чуть ли не приплясывал от радости, — в каком виде вы желайте её получить? Вас интересует она живой или в качестве блюда? Если хоти те мы мог ли бы прямо здесь…

— Нет, — коротко ответил я, прерывая словесный поток, — она нужна мне живой в целости и сохранности. Сколько вы хотите за неё?

— А… — на секунду торговец запнулся, прикидывая сколько можно стрясти с такого состоятельного человека. Впрочем, слишком наглеть он тоже опасался. Маги обычно предпочитают платить, но если захотят, то просто испепелят зарвавшегося торгаша.

— Я бы хотел получить за неё шестьдесят тысяч кредитов, — наконец произнёс он.

На такие деньги я бы мог купить два неплохих флаера. Или один великолепный. Однако для Рата такая сумма не являлась чем-то запредельным. Он привык тратить по тысяче кредитов каждый день только на еду и напитки. В основном на напитки, поскольку в еде маги не слишком нуждались и употребляли её в основном только для удовольствия. Поэтому на цену я просто коротко кивнул.

— Хорошо, — я вытащил из кармана универсальную карту и протянул её продавцу. Это был аналог банковских карт моего мира, только имел он куда больше функций. Тут тебе и удостоверение личности, и кошелёк, и терминал с голографическим проектором для доступа в сеть. Обычные люди чаще всего пользовались вживлёнными в тело чипами, но у магов они не приживались. Регенерация их просто выталкивала из плоти. Впрочем, среди людей без дара тоже попадались те, кто предпочитал карты. Их использование считалось признаком высокого статуса человека в обществе.

Торговец поднёс к карте руку с поблёскивающими на коже металлическими чешуйками. Над картой вспыхнула проекция с уменьшающимися цифрами. Через мгновение они остановились на отметке с триста восемьдесят три тысячи.

— Благодарю вас, господин. Это огромная честь, что вы заглянули именно ко мне, — торгаш снова низко поклонился, а затем театрально хлопнул в ладоши. Из-за прилавка с органами вышли два парня лет восемнадцати и со стальными конечностями. Они распахнули клетку, вытащили оттуда Элен и поставили её передо мной на колени. Затем на шее у неё застегнули металлический ошейник. Там был встроенный нейроизлучатель способный, воздействуя на нервную систему, доставлять рабу весь доступный спектр ощущений. От невероятной боли до неземного блаженства. Он так же мог легко мог и убить невольника. Надо было только нажать одну голографическую кнопку в меню управления на индивидуальной карте.

— Дайте ей какую-нибудь одежду, — приказал я. Сейчас наготу лисы прикрывал только её собственный пушистый мех, да помаргивающий красным диодом ошейник. Мне, конечно, было приятно смотреть на красивую обнажённую девушку, однако самой ученице такое положение явно доставляло сильный дискомфорт.

Двое подручных работорговца быстро принесли и накинули на девушку безразмерный тёмный плащ. Затем я помог ей встать, и мы направились к флаеру под заинтересованные взгляды продавцов и покупателей. Всё же маги здесь были не такими частыми посетителями. Обычно они посылали за невольниками слуг. Однако я не мог переложить выкуп лисы ни на кого другого. Впрочем, надеюсь, что не настолько сильно засветился, чтобы вызвать подозрения в подселении чужого сознания. Хотя, о чём я говорю? Через полчаса я собираюсь сделать нечто куда более рисковое в плане раскрытия, чем покупка рабыни на рынке.

Пока мы шли до флаера, я мог ощущать, как меняются эмоции Элен. Это было не сложно, поскольку они были невероятно сильными и производили отчётливые колебания ауры. Девушка так и не могла до конца поверить, что я это я. Радость и надежда ежесекундно сменялись ужасом. Да уж. Похоже, в неволе психику моей ученице подпортили знатно. Раньше, по-моему, она была куда спокойней. Впрочем, внешне всё это буйство эмоций на лисе никак не отображалось.

— Успокойся. Это действительно я — произнёс мысленно, протянув к разуму Элен ментальный щуп. Лиса снова вздрогнула, однако перепады в эмоциональной сфере несколько успокоились. Ну по крайней мере, из неё почти пропала паника.

Через минуту мы подошли к стеклянной кабине лифта и поднялись на нём к припаркованному флаеру. Когда за моей спиной закрылась дверь летательного аппарата лиса тут же рухнула на диван и тихо выругалась.

— Кхарт! Дан, это действительно ты? — выдохнула девушка.

— Конечно, — улыбнулся я. Затем шевельнул пальцами, и ошейник на девушке осыпался пеплом. Элен неверяще ощупала горло, а потом начала смеяться. Громко, до слёз. Я не мешал, ожидая пока у лисы пройдёт истерика.

— Кхарт, я думала ты уже не придёшь, — немного успокоившись, произнесла Элен, — думала ты уже забыл про меня. Или тебя убили в том бою. Кхарт!

— Нет, — хмыкнул я, — не отросли у них ещё зубы, чтобы меня прикончить.

Раздалось легкое гудение. Я ощутил, как флаер отрывается от земли и поднимается в небо. Нажав кнопку на подлокотнике приказал.

— Возвращаемся ко мне домой.

— Да, господин, — раздалось в ответ.

— И свяжись с охраной, спроси прибыли ли гости.

— Ваш отец и братья уже ожидают вас и очень недовольны вашим отсутствием, господин, — ответил пилот после короткой паузы.

— Что ж, хорошо, — пробормотал я себе под нос. Потом щелкнул пальцами устанавливая вокруг нас с лисой сферу тишины. Теперь даже, если в салоне есть какие-то следящие устройства, установленные главой моего клана, они не сумеют записать то, что произойдёт дальше.

Я рассек кожу на руке силовым лезвием. Придержав регенерацию, принялся собирать кровь из раны телекинезом прямо в воздухе в несколько одинаковых пентаграмм. Они последовательно вспыхивали, а нити сформированных заклятий вплетались в мою ауру.

— Что ты делаешь? — спросила Элен. Она явно снова занервничала.

— Да так, — отозвался я, не прерывая своего занятия, — есть у меня одно дело, которое стоит сразу после твоего освобождения. Я бы занялся им и раньше, да последние пару дней это тело должно было находиться на охране границы района, и я не рискнул привлекать к себе внимание, нарушая приказ главы Исти. Забавно было, на самом деле. Можно сказать, мне пришлось искать самого себя. Ну а как моя очередь дежурить закончилась, я сразу направился за тобой.

— До сих пор, не могу поверить, что всё закончилось, — вздохнула девушка, кутаясь в плащ, — ты снова сменил тело? Как в тот раз? И как ты меня нашёл? Опять магические штучки?

— Конечно. И это ответ на все твои вопросы. Вся моя жизнь построена на магических штучках. Что же до того, как именно я это сделал… Мне пришлось обратиться к одному существу, из тех мест, чрез которые мы тогда сбегали от мага.

— Из бездны? Ты про это? Вроде того, что пыталось тебя там сожрать там?

— Ты помнишь? — с интересом взглянул я на девушку, продолжая чертить руны ритуалов, — обычно маги забывают своё первое погружение в хаос.

— Почти ничего не помню, — поёжилась девушка, — только шёпот, тьму с красными прожилками и тот клубок огромных змей.

— Неплохо, — кивнул я, — для первого раза совсем неплохо.

Элен снова вздохнула. Она с ногами забралась на диван и укуталась в плащ и хвост так, что наружу торчать только подергивающиеся уши. Ну и ещё глаза с вертикальными зрачками, которыми девушка внимательно следила за мной.

Я закончил с пентаграммами. Теперь у меня на ауре висело пятнадцать стилетов боли. Боевых заклятий, созданных для пробивания эфирных барьеров и аурных щитов. Для физического тела они безвредны, а в создании довольно сложны и поэтому я раньше ими против местных магов не пользовался. Однако из памяти моего теперешнего вместилища мне удалось вытянуть информацию о нескольких интересных техниках работы с аурой. В сочетании со стилетами они становились по-настоящему убойными. Хоть и могли подействовать лишь на довольно слабых магов.

Ещё раз взглянув на лису, я нажал на подлокотнике несколько кнопок. Через секунду из него выехала бутылка с оранжевой жидкостью и парой бокалов. Я наполнил один из них и протянул Элен.

— Выпей, а то совсем плохо выглядишь. Словно из бездны выбралась только сейчас, не несколько дней назад.

— Я бы лучше в бездне пробыла это время чем в той клетке! — глаза девушки яростно блеснули, — ненавижу этих тварей! Выкидыши кхартов и опарышей!

Лиса выхватила у меня бокал и сделала большой глоток. Закашлялась, однако через секунду снова приложилась к напитку.

— И что ты планируешь делать дальше? — спросила Элен после того как полностью осушила бокал. Речь её слегка замедлилась, но больше никаких признаков опьянения я не заметил. Впрочем, даже не клановые маги обладали некоторой устойчивостью к различным ядам. Пусть и куда более слабой чем у истинных.

— Дальше? Да в общем-то ничего такого особенного. Сегодня нужно перехватить себе место главы клана. Для получения доступа к клановой библиотеке. Да и чтобы никто не мог влиять мои действия. Потом перетащу куда-нибудь поближе основное тело и займусь тренировками и твоим обучением. Ну а дальше посмотрим.

На самом деле планы, что делать после того, как по-настоящему освою знания, полученные от демона, и новые возможности ауры у меня были. Причём планы наглые и грандиозные. Однако лисе пока о них лучше не знать.

* * *
Стена Внутреннего города показалась на горизонте минут через пятнадцать полёта. Мы с лисой наблюдали за приближением этой громады из белого камня сквозь снова ставшее прозрачным брюхо летательного аппарата. Я был не слишком впечатлён, поскольку уже видел это сооружение в воспоминаниях мага, но вот Элен рассматривала её с жадным интересом.

Эта стена сильно отличалось от той, что разделяла Средний и Внешний город. Нет, размерами она им не уступала, но вот в остальном… Небоскрёбы и узкие улочки Среднего города заканчивались в десятке километров от её основания. На вершине стены не было ни орудий, ни дозорных башен. Только множество мелких дронов вились вокруг неё по запрограммированным маршрутам. Подножье сооружения утопало в цветущих садах, прикрытых силовыми куполами. Я чувствовал, как под ними клубится сгущённый эфир, питая растения из диких земель.

Сама стена представляла собой настоящее произведение искусства. Снежно-белый камень из которого, она состояла был весь изрезан фресками потрясающей детализации. Тут были сцены грандиозных битв и пиров. Титанические монстры, повергаемые магами. Странные и удивительные пейзажи неизвестных мне мест. Но самым удивительным было то, что эти изображения медленно менялись. Тысячи дронов невидимыми лучами выжигали в камне новые детали. Другие белой, мгновенно застывающей до каменной твердости пеной заделывали уже ненужные узоры, а затем отполировывали их до гладкости стекла.

— Кхарт, — прошептала Элен, неспособная отвести от стены зачарованного взгляда, — я слышала, про такое, но думала, что всё это сказки! Интересно, что там за ней?

— Скоро увидишь, — улыбнулся я, — но не сейчас. Сейчас у меня есть дело по эту сторону стены.

Флаер начал заходить на посадку, направляясь к скрывающемуся среди зелени трёхэтажному особняку, который принадлежал моему вместилищу. Очень скоро мы пролетели сквозь появившееся в силовом куполе окно и приземлились на бетонированную площадку рядом с ещё тремя летательными аппаратами. Они принадлежали братьям и отцу этого тела. Значит они действительно уже прибыли.

Я вышел из флаера и направился к дому по посыпанной песком дорожке среди цветущих кустов с огромными бутонами и зазубренными листьями, которые активно шевелилась, даже несмотря на отсутствие ветра. Прямо на моих глазах один из бутов ухватил крупную пчелу, усевшуюся на лепестки. Занятно. Что это были за растения я не знал, да и знать особо не хотел. Элен шла за мной след в след, кутаясь в плащ.

Вскоре из-за хищных кустов показалась летняя веранда, где в данный момент в плетёных креслах расположились три человека. Один уже седой мужчина лет шестидесяти и двое помладше.

Я сразу узнал отца и братьев этого тела. Быстро послал сканирующую эфирную волну вокруг и удовлетворённо кивнул. Их охраны и слуг рядом не было. Хорошо.

На мгновение прикрыв глаза, я проверил заклинания на ауре, чтобы удостоверится, что всё в порядке. Отлично. Можно начинать.

— Сын, как это понимать? Почему мы вынуждены ждать тебя столько времени? И что это за животное ты притащил в дом? — произнёс старших из магов на веранде стоило ему заметить меня и Элен. Тело девушки прикрывал плащ, однако капюшон она не накидывала, лисьи уши оставались на всеобщем обозрении, говоря всем, что перед ними элотка. А элотов местные маги презирали даже больше простых людей без дара.

Я ничего не ответил, а просто с лёгкой улыбкой вскинул трость и указал ей на главу семейства. Аура вспенилась и выстрелила семёркой хищных жгутов. На конце каждого из них вспыхнули пентаграммы стилетов боли.

Пожилой маг совершенно не ожидал столь подлой атаки. Но надо отдать ему должное. Среагировал он молниеносно. Его аура мгновенно уплотнилась, образуя сферический щит. Излюбленный приём защиты местных от тех, кто слабее. Если плотность и мощь твоего энергетического тела хоть чуть-чуть ниже, то такую защиту ты не пробьёшь. Однако созданные мой во флаере заклятья прекрасно решали данную проблему.

Пентаграммы вспыхнули и щит оказался мгновенно изорван в клочья. Мои удары оказались направлены в «нервные узлы» ауры врага. Их уничтожение должно было повлечь за собой отключение возможностей к регенерации и существенно ослабить мага. Так оно и вышло.

Старик захрипел. Попытался сплести какое-то заклинание, но не успел. Я рванул его к себе телекинезом и в упор врезал ослабленной версией пожирания, чтобы не травмировать ауру. Всё же у этого тела она была слабовата.

Чёрная сфера пустоты слизнула голову и верхнюю часть груди противника. Энергетические жгуты принялись рвать остатки тонкого тела мага, чтобы не оставить тому никаких надежд на восстановление. На песок дорожки, истекая алой кровью, упали лишь остатки человека.

В следующее мгновение мне пришлось защищаться от сдвоенной атаки братьев тела. Искажение колыхнуло вокруг меня эфир и остановила их первые удары. Через секунду оно не выдержало напора и распалось, но функцию свою уже выполнило.

В младшего противника я направил поток сверх разогретой плазмы, сжигая его тело в пепел и выводя его из игры на то время пока регенерация не вернёт его в строй. Второй получил три энергетических копья в ключевые точки ауры. Это не убило его, но ослабило и позволило мне нанести быстрый ментальный удар. Затем я сократил дистанцию и рассёк ауру противника эфирным клинком. Чтобы окончательно разрушить стабильность энергетической системы я отработанным жестом вырвал из тела мага душу, которая и так держалась там на честном слове.

В это мгновение младший брат завершил восстановление, но сделать уже ничего не успел. Отставшие из заготовленных стилетов вонзились в него. Следом я обрушил максимально мощный аурный удар, на который в этом теле оказался способен, и в довершении всего ударил в разум мага ментальным тараном, сжигая его личность и воспоминания.

Бой закончился так же резко, как и начался. Он длился всего около десятка секунд. Посреди прекрасного сада сейчас валялись три окровавленных тела разной степени испорченности. Движением кисти я подтянул к себе их души.

Неплохо. Я разделался с тройкой местных магов менее чем за пол минуты и даже не сильно запыхался. Впрочем, гордится тут было особо нечем. Они совершенно не ожидали нападения, да и по силе на адепта тянул лишь глава клана. Двое его детей были только неофитами. Окажись кто-то из низ хотя бы слабым экспертом и в этом теле мне ловить было бы нечего. Ну да ладно. Главное, что своей цели я добился. Теперь я по праву могу занять пост главы клана Ларенов.

Я обернулся и увидел пребывающую в шоке Элен. Причём, судя по ментальным колебаниям, в шоке она была не от самого факта случившейся бойни. Нет. Клановых лиса ненавидела лютой ненавистью. Однако девушка была уверена, что теперь нам снова придётся бежать. А ей этого очень не хотелось.

— Не беспокойся, — произнёс я, создавая поток пламени и направляя его на тела и кровь, — сейчас я действовал вполне в рамках закона. Поэтому ничего не случится. Видишь ли, у магов существует один интересный обычай. Если один клановый убивает другого, то всё имущество и все регалии убитого переходят к победителю. Причём не важно как, кто и кого прикончил. Правила едины для всех.

Если наследник достаточно силён, то он вполне официально может стать главой клана убив всех конкурентов. Тут самое главное сделать это не во Внутреннем городе. Иначе дурной тон. Случается такое, правда, редко, но это уже неважно. Так что можешь меня поздравить с новым статусом.

Элен всё так же молчала. Тела догорели, кровь испарилась и уже почти ничто не напоминало о произошедшей саду схватке.

— Кстати, — продолжил я, — чтобы не выбиваться из образа типичного кланового мне придётся данное событие ещё и отпраздновать на широкую ногу. Приём там устроить или что-то вроде этого. Так что не волнуйся. Всё нормально.

Глава 13

Эфир вокруг был густ словно мёд. Густ и одновременно с этим очень податлив. Чтобы воздействовать на него мне практически не приходилось сосредотачиваться. Он откликался на малейшее движение ауры, порождая легкую рябь, которая покачивала высокую траву и огромные кожистые листья папоротников. Впрочем, для Элен осознанное влияние даже на такую магическую субстанцию ещё оставалось непростой задачей.

— Сосредоточься, — произнёс я, посылая в девушку легкий эфирный ветерок, который слегка взъерошил её мех. Лисица сидела на траве, скрестив ноги и прикрыв глаза. Перед ней лежал ряд небольших гладких камешков.

— Представь, что находишься под водой, — продолжил я, медленно обходя девушку по кругу, — ощути движение силы. Представь, как её потоки свиваются вокруг камней. Не пытайся заставить эфир выполнять твою волю силой. Твоя аура ещё недостаточна мощна для подобного. Просто расслабься и позволь эфиру свободно течь в заданном направлении. Твоя задача только направлять, а не заставлять.

Я почувствовал колыхание силы. Один из камешков дернулся и стал медленно подниматься над землёй. Впрочем, удерживать его долго девушка не смогла. Через десяток секунд камешек упал обратно. Элен открыла глаза, часто дыша. У неопытных магов усталость физическая часто путается с утомлением ауры.

— Кхарт! Никогда бы не подумала, что это так трудно.

— Ты ещё не плохо справляешься, — усмехнулся я. Затем внимательно осмотрел девушку. Тренировка шла уже третий час и было видно, что лиса сильно устала. Вообще, она действительно вполне прилично справлялась с упражнением для мага, которого обучали всего пять дней.

С момента захвата мной власти в клане прошла неделя. Первые два дня я занимался принятием дел рода. Хотя их было не так уж и много. Практически всеми вопросами бизнеса и производства занимался управляющий из слуг.

Звали его Локт. Это был это старик лет семидесяти, который руководил финансами уже более тридцати лет и при котором сменилось уже три главы рода, включая меня. Бегло просмотрев предоставленные документы, я самоустранился от бухгалтерии и предоставил старику полную свободу действий. Короче, оставил всё как было. Как и предыдущие главы клана я тоже не горел желанием углубляться в вопросы управления заводами и клиниками. Куда больше меня на данный момент интересовало изучение клановых знаний по магии и обучение лисы.

— На сегодня хватит, — сообщил я Элен о завершении тренировки, — пойдём у нас есть ещё одно дело.

Я протянул девушке руку, помогая подняться, а затем зашагал к границе тренировочной зоны. Она представляла собой один из садиков с растениями, которые для своей жизни требовали высокой концентрации эфира. Отличное место для начинающего мага, чтобы почувствовать свою силу и научится азам владения ей. В своё время прошлого хозяина этого тела обучали здесь же. На той самой поляне между папоротников, где несколько минут назад сидела Элен.

Вообще местная система магии была довольно интересна и необычна для меня. Огромный отпечаток на неё накладывало то, что инициированного истинного мага можно было убить только стиранием разума или серьёзным повреждением ауры. Соответственно классическая магия воздействия на реальность моего прошлого мира не имела здесь широкого распространения. Даже если испепелить противника, то особого толка от этого не будет.

Слабые маги сражались, используя для боя в основном собственную ауру, которой разрывали энергетическое тело противника. Некоторые из них применяли достаточно примитивные, но очень мощные заклятья на основе чистого уплотнённого эфира, который имел свойства близкие к свойствам ауры.

Совершенно по-другому проходи бои магов, начиная с экспертного уровня. Там в ход шил разрывы пространства и разрушения связей между элементарными частицами. А мастера могли повелевать даже временем. В памяти тела я нашёл эпизод, когда при сражении двух мастеров один из них остановил время навечно для целого района, замораживая и противника, и обычных людей. Для большей части области подвергшейся заморозке эффект сошёл на нет уже через неделю, а вот вражеский мастер так и стоит неподвижной статуей уже пятнадцать лет. И скорее всего простоит так ближайшую вечность.

Я невольно облизнул губы кончиком языка. Вывести основное тело по мощи на уровень мастера. Вот моя цель на ближайшее время. И у меня есть для этого все шансы. Правда для этого оболочку надо достать из сферы отрицания и привести в дом, принадлежащий Ларенам.

Именно этим я и собирался заняться ближайшее время. Ажиотаж вокруг моих поисков немного поутих, и я смогу на некоторое время вернуться к основной оболочки, а затем в ней через хаос дойти до нужного места. По-другому незаметно вытащить тело у меня, к сожалению, не получится. Слишком уж хорошо присматривают за районом, где я его оставил.

Пока я размышлял над проблемой доставки вместилища, мы с лисой подошли к границе сада, образованной мерцающим силовым полем. Я шевельнул пальцами, создавая в мерцающей стене просвет. Сгущённый эфир толкнул меня в спины, стараясь вырваться из замкнутого контура.

Прочем, проход быстро закрылся стоило нам с лисой покинуть оранжерею. Концентрация магической субстанции под куполом практически не упала. А через некоторое время обитающие там растения самостоятельно выработают новую порция эфира и сгустят его до комфортной плотности. Каждая травинка, каждый цветок из диких земель обладали возможностью продуцировать эфир из постоянно отпадающих кусочков собственной ауры. Во многом именно этим и объяснялась высокая плотность тонкой материи вне стен города.

— Господин, постойте, — неожиданно раздался сбоку голос, когда мы с лисой отошли от купола на десяток шагов и уже направлялись к особняку. Я обернулся и увидел подбегающего быстрой трусцой молодого слугу с татуировками на лице. Приблизившись, парень согнулся в поклоне.

— Что случилось? — спросил я, внутренне уже предполагая нечто нехорошее. Объективных причин для такого предчувствия не было, однако в этот раз я не ошибся.

— Десять минут назад к вам прибыла ученица главы старшего клана Исти. Она очень желает видеть вас, господин.

Я едва удержался от того, чтобы вслух помянуть бездну. Отрыжка хаоса! И что ей могло от меня понадобится? Надеюсь это стандартный визит любезности с поздравлениями о получении титула главы клана. Только вот по местному этикету все эти поздравления следовало произнести на приёме в честь смены патриарха рода. А приём этот должен был состоятся лишь через неделю. Ох, и не нравится мне всё это.

— Где она сейчас? — спросил я слугу.

— Госпожа Адель ожидает вас в зелёной гостевой комнате.

— Передай ей, что я недавно закончил медитацию и скоро приду.

— Сию секунду, господин. Передать что-то ещё?

— Нет, — качнул я головой, — можешь идти.

Слуга снова поклонился, затем попятился назад и только, когда удалился шагов на пять, повернулся ко мне спиной и перешёл на нормальный шаг. Я слегка поморщился. Подобное подобострастие меня несколько выбешивало. Тем более этот человек был магом. Пусть и неполноценным по местным меркам, но магом. Попытайся меня кто-то заставить так унижаться я бы прибил «господина» на месте. Однако эти люди не могли вести себя иначе. Правила поведения они впитывали с детства, а магическая татуировка на лице корректировала их личность так, что они и помыслить не могли их нарушить. У них почти не было собственной воли. Я бы назвал слуг кланов ментальными инвалидами. Впрочем, сейчас речь не о них.

Я взглянул на Элен. В глазах девушки читался затаённый страх. Она знала, что глава Исти это скорее всего тот самый маг, что чуть не прикончил нас в лесу. От его ученицы лиса не ожидала ничего хорошего. Как, впрочем, и я.

— Отправляйся в свою комнату и жди меня там, — приказал я Элен. Однако та не спешила уходить.

— Думаешь она пришла за тобой? — спросила лисица. Её хвост нервно подёргивался из стороны в сторону, словно у недовольной кошки.

— Не уверен. Реши они меня захватить, то тут бы уже был десяток кукол. Это что-то другое. Возможно, она только подозревает что-то и почему-то не хочет доложить об этом наставнику. В любом случае с ней одной я точно справлюсь даже в этом теле. Иди.

Я слегка подтолкнул лису телекинезом, и она, вздохнув, послушно направилась в сторону выделенного ей небольшого домика в глубине сада. Я же зашагал основному строению, на ходу сплетая несколько заклятий. Никогда не помешает быть готовым к бою. Конечно, у меня ещё есть демон среднего круга, который за душу прошлого главы клана согласился помочь мне в одной схватке, если понадобится. Но использовать этот уговор мне не хотелось. Как и светить сам факт наличия демона.

За этими размышлениями я не заметил, как подошёл к веранде. Распахнув телекинезом тяжёлые деревянные двери я вошёл внутрь особняка. Здесь было прохладно. Работали мощные кондиционеры, создававшие максимально комфортную температуру. Паркет на полу устилали мягкие пушистые ковры. На стенах, обшитых отполированный деревом, висели гобелены. Впрочем, эту роскошь я видел уже не раз и в воспоминаниях, и в живую, так что она меня уже нисколько не трогала. Я двинулся прямиком в зелёный зал для приёма гостей. Сам я там ещё не бывал, но дорогу легко нашёл в воспоминаниях мага.

Резные деревянные двери распахнулись, и я вошёл в гостиную. Первым, что бросилось в глаза была не обстановка и убранство комнаты, хотя они были весьма вычурны. Нет. Стоило мне переступить порог, как всё внимание мгновенно сосредоточилось на сидящей в кресле девушке.

Она была невероятно красива. Отличная фигура, которую демонстрировало облегающее алое платье. Длинные черные волосы, тонкие черты лица и пронзительно синие глаза. Но для меня не это было главным. Главным для меня, как для мага, была её аура. Она очень сильно напоминала по создаваемым колебаниям силу того, кто однажды уже захватывал разум Элен. Только у девушки передо мной эти ментальные волны были куда слабее.

Само энергетическое тело Адель было куда слабее, но при этом многократно изящнее чем у любого виденного мной до этого мага. Этакая красивая, невесомая, но при этом невероятно опасная медуза с сотнями смертоносных стрекал.

Завидев меня, гостья изящно поднялась с кресла и сделала изящный реверанс.

— Здравствуй, Рат, — произнесла она, хитро улыбнувшись, — ну или как там тебя зовут по-настоящему? Честно говоря, я даже предположить не могла, что обычный безродный инициированный сумеет так ловко всех провести.

Первым моим порывом было ударить всеми заготовленными заклятьями и испепелить мою гостью, однако я сдержался. И лишь через секунду осознал, что это было ошибкой. Именно так и поступил бы на моём месте здешний маг, да ещё и являющийся главой клана. Назвать истинного безродным было самым страшным оскорблением. И смывалось оно только кровью.

Правда, после этого её учитель наверняка бы потребовал того, чтобы я раскрыл разум, дабы он удостоверился, что такое оскорбление действительно имело место быть. Иначе уже он сам имел полное право стереть мой разум. Так что я бы всё равно был мгновенно обнаружен.

Улыбка на лице Адель стала шире. Обнажились два белоснежных клыка, которые были чуть крупнее чем у обычного человека. Она прекрасно понимала ход моих мыслей. Собственно, так она всё и задумывала. Я могу убить её прямо сейчас, но толку от этого будет не много. Охота за мной начнётся с новой силой и не факт, что я смогу и дальше спасаться, забившись в какую-нибудь дыру. Местные маги отнюдь не дураки.

— Пока ты думаешь, как меня прикончить, — произнесла гостья со всё той же улыбкой на лице, — позволь мне напомнить тебе о той, кого ты обучал магии на поляне в саду полчаса назад.

Я шевельнул пальцами. Вокруг запястья правой руки затрещал браслет из чёрного огня. Ещё одно заклятье уже подрагивало в ожидании активации, готовое в любой момент добавить к тёмному пламени несколько капель хаоса. В этом теле я не мог контролировать крупные объемы энергии, однако на Адель хватит и тысячной части мощи того меча из энергии бездны, что я недавно обрушил на охотящихся за мной. Позволять причинить вред моей ученице я не собирался. Однако атаковать магичку пока не спешил. Она бы не вела себя столь нагло, если бы у неё не было каких-то козырей.

— Не стоит, — сказала Адель, словно прочитав мои мысли, — взгляни-ка сюда.

Девушка повела рукой, и я почувствовал, как эфир рядом с моим левом плечом начал уплотнятся. Через мгновение из энергии соткалось вполне материальное существо, от которого к магичке тянулась тончайшая ментальная нить. На плече у меня сидела огромная чёрная бабочка. Её крылья отливали металлическим блеском словно лезвия ножа. Я слегка дернулся от неожиданности. Отрыжка бездны! Никогда прежде не видел ничего похожего.

— Позволь представить тебя одну занятную тварюшку из диких земель, — произнесла гостья, — Саэр Арх. Дуновение пустоты на истинном языке, если ты ещё не успел его выучить из памяти тела. Эти существа обладают одним любопытным свойством. Они могут преобразовывать своё физическое тело в эфир и обратно. Я так и не поняла, как именно им это удаётся, но зато научилась ими управлять. А ещё у них невероятно сильный яд, который разъедает ауру как кислота. Может на истинного мага его и не хватит, но вот на твою лисичку вполне. Сейчас вокруг неё сейчас вьётся пара десятков этих милых созданий в эфирной форме. И стоим им оборвать со мной ментальный контакт, как они мгновенно впадут в ужас и начнут кусать каждого до кого дотянуться.

Я слегка склонил голову на бок, стараясь не показать вспышки ярости. Эта недоделанная суккуба всё рассчитала неплохо. Рисковать Элен я не хотел. По крайней мере, пока ситуация не стала совсем безвыходной. А в данный момент я ещё даже не понял, что ученице менталиста от меня нужно. Поэтому и не спешил атаковать.

— Ну и как ты узнала? — спросил я.

— Про твою зверюшку или про то, что ты захватил тело Рата?

— Думаю, одно крепко связано с другим, — я криво улыбнулся и усилием воли раздавил насекомое на плече. Бабочка, конечно, попыталась перейти в эфирное состояние, но не успела. Мёртвое тельце начало падать на пол, но ещё в полёте язык черного огня слизнул его, не оставив даже пепла. Впрочем, Адель гибель существа нисколько не впечатлила.

— О! Тут ты попал в точку, — ответила она, усаживаясь обратно в кресло и закидывая ногу на ногу. Я уселся напротив, всё так же удерживая черное пламя в активном состоянии. Что ж, послушаю, что эта голубоглазая стерва решит мне рассказать.

— На самом деле, найти тебя было не так уж и сложно. Если бы мой учитель почаще пробуждал основную личность, то он бы быстро догадался, как тебя вычислить. Для начала я изучила список всех магов, которые охраняли границы и не находились под прямым контролем. Таковых было не слишком много.

Адель на мгновение замолчала, а потом без всякого перехода произнесла.

— Знаешь, когда к тебе в гости наведывается дама, то ей обычно предлагают перекусить, а не сидят напротив с боевым заклинанием наготове. Не думала, что у тебя так плохо с манерами.

— Манеры имеют значение только, если дама в ближайшее время точно не превратится в пепел, — спокойно произнёс я, — помни об этом.

— Ладно. Но и ты помни про свою подружку, — в голосе Адель прозвучали странные бархатно-угрожающие нотки. Затем она продолжила рассказ как ни в чём не бывало.

— Я начала анализировать все значимые события, которые происходили с дежурными магами. Изначально у меня было три кандидата. Один неожиданно переметнулся к Шартам, но был вскоре убит. Его я отбросила. Вряд ли бы ты так бездарно потерял новое тело. Второй направился на охоту в дикие земли. Некоторое время он был моим основным подозреваемым. Я подумала, что он решил сбежать. Однако это оказалось не так. Он вернулся уже через день. Я направила к нему несколько бабочек, но больше ничего подозрительного не обнаружила. Ну а потом я узнала, что Рат Ларен стал главой клана.

— Понятно, — вздохнул я, — и ты направила своих букашек за мной следить?

— Разумеется. Но не только это. Ещё я выяснила, что в день смещения главы клана ты купил себе на рынке рабыню. Очень дорогую. Это уже само по себе было несколько странно, потому что покупал ты её лично, а не отправил слугу. Более того ты не нанёс ей подчиняющую татуировку, но при этом начал обучать магии. Собственно, именно это и убедило меня окончательно.

— Неплохо, — я покачал головой, — однако я не понимаю, что тебе от меня нужно. На сколько я понимаю, в том, чтобы твой учитель меня изловил ты не заинтересована.

— Совершенно не заинтересована, — кивнула девушка, — на самом деле я просто хочу помочь тебе его убить.

Мне пришлось проверить насколько плотно закрыты мои мысли от постороннего воздействия. Бездна! Моя гостья с каждой минутой удивляет меня всё больше и больше. Я и в самом деле собирался прикончить главу Исти. Причём, как можно скорее.

— А про это ты как догадалась?

— Не беспокойся, мысли я твои не читаю. Вообще, у тебя невероятно прочный барьер на ментальной сфере, так что расслабься. Тут элементарная логика. Мой учитель пока жив представляет для тебя постоянную угрозу, а скрываться ты не слишком любишь. Это понятно сразу. К тому же ты ненавидишь играть по чужим правилам и кому-то подчиняться. Ты прикончил братьев и отца этого тела, чтобы над тобой не было прямого контроля. Хотя мог и не делать этого. Или сделать позднее. Мог затаится и решить проблему позднее. Однако ты предпочёл рискнуть.

— Должен сказать, что ты отличный психолог.

— Ха! Разумеется! Специализация на аспекте разума накладывает свой отпечаток.

— Допустим, что ты права, — я взглянул в глаза Адель, — допустим. Зачем это тебе самой? Да и каким образом ты можешь мне помочь?

— Тут тоже всё элементарно. Я помогаю тебе, а ты выдаёшь мне часть знаний по той магии, с помощью которой уничтожил пришедших за тобой магов и сбежал от Паука. Что же до того, как именно я тебе помогу… Не желаешь стать мастером не через полгода пряток, а уже через пару дней?

— Продолжай, — я слегка подался вперёд, показывая заинтересованность.

— Этот способ я узнала, когда стремилась вывести одну из кукол на мастерский уровень. На самом деле этот способ не такой уж и сложный, хоть и опасный, — Адель провела по алым губам кончиком языка, а затем произнесла, — нужно всего лишь убить кхарта и дать Дару Великих пожрать его силу.

— Кхарта? — переспросил я. Вообще, моё удивление можно было понять. Кхарты для местных были полулегендарными тварями, обитающими в диких землях. Как они выглядели, какими силами владели, и что собой представляли представители младших кланов не знали. Кое-какая информация имелась у старших, но делиться они ей не спешили. Ходили слухи, что эти твари обладали мощью сравнимой с мастерами или даже грандмастерами.

— Да, — кивнула девушка, — я знаю где найти такую тварь и как лучше всего её прикончить. Их аура крайне питательна для Дара. Правда, придётся тебе использовать то тело, в котором ты дрался моей куклой. Это будет слабовато. Кхарт это не какие-то хиленькие адепты. Надеюсь ты его не забросил оболочку Леона окончательно?

— С этим проблем не будет, — произнёс я.

— Отлично, — Адель театрально похлопала в ладоши, выражая своё довольство, — теперь осталось определиться с ценой.

— Ты получишь знания. Но только после того как я прикончу кхарта. И это будет самая основа. Чуть более углублённую информацию я передам только после того, как глава Исти умрёт.

Девушка закусила губу. Ей не нравился такой расклад, очень сильно не нравился. Да только что она могла сделать? Она прекрасно понимала, что своего решения я не изменю. Начинать шантажировать учителем уже поздно. Если он придёт за мной, то я первым делом подсуну ему этот эпизод из памяти. Хоть отомщу так перед потрошением личности. И тогда Адель тоже настанет конец. По факту сейчас мы с ней были в полностью равных условиях.

— Хорошо, — вздохнула наконец Адель, — только откуда мне знать, что ты меня не обманешь? Мне нужны гарантии.

— На этот счёт можешь не беспокоиться, — усмехнулся я, — есть у меня одно интересное заклинание. С другими магами я редко его использую, но для нашего случая подходит оно идеально.

Я погасил чёрное пламя и повел рукой. На полу комнаты вспыхнули огненные линии пентаграммы договора. Девушка вздрогнула и непроизвольно приподняла ноги над полом, чтобы не казаться рисунка.

— Не волнуйся. Это всего лишь заклятье контракта. Оно обязует стороны выполнять принятые условия соглашения. В противном случае душа будет отторгнута телом. Абсолютная двухсторонняя гарантия.

— Кхарт, — выдохнула потрясённая магичка, — откуда? Ты, что тайный посланник Великих? Обычный инициированный из внешки не может знать такие структуры.

— Нет, — я рассмеялся, — не имею к Великим никакого отношения. Это заклятье передал мне учитель. И обычное оно используется несколько по-другому. Ну так что? Будем заключать контракт?

Глава 14

Когда Адель покинула особняк, я ещё некоторое сидел откинувшись в кресле и задумчиво крутил в пальцах потоки тёмного пламени. Контракт с магичкой был заключён. Туда вошли не только договорённости о передаче знаний и координат кхарта, но и некий пакт о ненападении. До того момента, как Паук не будет убит мы с магичкой не могли причинить друг другу вреда. Точнее могли, конечно, но тот, кто это сделает тут же лишится души. Тоже самое относилось и к слежке с помощью бабочек. Решение, разумеется, было временным, но лучше уж так.

Я не знал другого способа обнаружить этих тварей. Разве что пойти на поклон к демонам и купить у них услуги «дезинсекторов». Однако это тоже был не лучший вариант. Самостоятельно я засечь этих тварей пока не мог.

Нет, возможно, что в основном теле мне это удастся лучше. Всё же «дистанционное управление» накладывает отпечаток на способность воспринимать возмущения тонких энергий. Да сам и сосуд не самый лучший. Впрочем, пока контракта хватит. Я даже рад буду если Адель решит его нарушить и попытается за мной как-то подглядеть. В таком случае её душа отправится прямиком в хаос. А координаты кхарта у меня уже есть. Однако вряд ли она окажется так глупа.

Как конкретно работала магия контракта я не знал. Это знание в моём мире ещё несколько тысяч лет назад один демонолог выторговал у одного из королей бездны. На основе полученных данных он и создал довольно простой ритуал, который мог выполнить практически любой более-менее приличный маг. И было достоверно известно, что ритуал этот практически безотказный. Им можно было связать даже короля бездны, если тот конечно согласится на его проведение. Разве что на скульпторах хаоса его не проверяли. Но в присутствии этих тварей даже демоны-лорды погибали от одного их дыхания. Так что, а том, что магичка как-то сумеет обмануть заклятье, я не беспокоился.

Глубоко вздохнув, я сжал руку в кулак и погасил огонь. К потолку потянулась тонкая струйка дыма. Затем поднялся с кресла и вышел из гостиной. Надо притаскивать сюда тело отпрыска Шартов, а затем на флаере отправляться в дикие земли на охоту. Не хотелось снова пользоваться хаосом для перемещения, но другого выхода не было. Любая активность в разрушенном районе будет мгновенно замечена.

Я спустился в подвал дома, где ещё до меня был оборудован заклинательный покой. Этакий бункер с толстенными стенами и прикрытый силовыми полями. Сомневаюсь, что даже бабочки Адели добрались туда. Он изначально был отлично защищён, а за последние дни я успел укрепить его дополнительно. Именно в это место я собирался выйти из хаоса в оболочке Шарта.

В центре заклинательного покоя была начертана огромная пентаграмма. Это было первым, что бросалось в глаза при входе. Она объединяла в себе сразу несколько функций. Во-первых, должна была защитить тело Ларена пока я буду ходить по хаосу. Во-вторых, служила узловой структурой во всей защите бункера. Ну а в-третьих, она служила маяком для моего возвращения из бездны. Ну и за одно должна была облегчить процесс открытия портала обратно в мир. Повторять прошлую ситуацию я не хотел. Ведь миридия на сделку с лордом у меня больше нет, а брать в хаос запас душ — это чистое самоубийство. За такой куш тебя даже низшие разорвут, навалившись толпой.

Войдя в зал, я заблокировал двери и активировал все охранные заклятья. Затем уселся в центр пентаграммы, скрестив ноги, и сосредоточился на связи с основным телом. Точнее связи как таковой не было. Я использовал сверхчастые ментальные импульсы, которые передавал ретранслятор. Этакий ментальный телеграф. Сравнение не совсем точное, но по сути верное. Такие сигналы отследить практически невозможно. Скорее всего Адель пользовалась именно такими, когда управляла бабочками в эфирной форме, а связь она мне продемонстрировала только для того, чтобы показать, что у неё на руках тоже есть козыри.

Чтобы вернуться мне не практически не потребовалось усилий. Нужно было только погасить заклятье ретранслятора на ауре. При этом переход обратно в основное тело был практически мгновенный. Я просто закрыл глаза в оболочке Рата, затем на краткий миг ощутил, как тело начинает заваливаться на бок без моего управления, а потом уже раскрыл глаза во вместилище души.

Оно так и продолжало пребывать в сфере отрицания, где я его оставил. Когда я взглянул на мир уже практически родными глазами, то увидел только клубящуюся дымную пелену с мерцающими на ней рунами ретранслятора. Всё, как и должно быть. Связь с телом Ларена не пропала. Впрочем, чтобы вернуться придётся приложить некоторые усилия. Но это не критично. Личность мага я уже давно стёр, а тело надёжно заперто в пентаграмме. Никаких проблем за время моего отсутствия возникнуть не должно. Если, конечно, путешествие по бездне не затянется.

Я легко поднялся на ноги. Тело и не думало затекать от многодневного неподвижного сидения или проявлять иной дискомфорт. Регенерация клановых в лёгкостью нивелировала любые неполадки в организме. Не хочется совсем уж впадать в зависимость от аурного паразита, но должен признать, что он невероятно удобен хоть и постоянно оказывает некоторое давление на разум. Надеюсь, после скачка до мастера это давление не слишком увеличится.

Прикоснувшись ладонью к дыму сферы, я одним усилием воли разрушил её. Волна эфира ударила во все стороны. Она была не очень сильной, да и замкнутые контуры её ослабили, но засечь всё равно было можно. Впрочем, скоро меня уже здесь не будет. Так что не важно.

Я поднял демоническую руку и одним движение разорвал пространство. В ушах зазвучал шёпот бездны. Однако в этот раз он уже не оказывал практически никакого воздействия. Он был привычен, и я скорее радовался, когда слышал его. С каждым днём работать с хаосом становилось всё легче. Теперь, чтобы просто открыть туда проход, мне даже не требовались ритуалы. Только воля и сила.

Ещё немного расширив портал, я сделал шаг в бездну. Миг тьмы, знаменующий переход на восприятие реальности исключительно через ментальные импульсы, прошёл куда быстрее и проще чем в раньше.

Оказался я там, где и хотел. На крошечном островке относительной стабильности совсем рядом с громадой чёрного шара мира над головой. Не знаю почему, но в хаосе, если ты видишь мир, то он всегда наверху. Из-за такого феномена это странное пространство и прозвали бездной. Черный шар мира наверху, а вечно изменчивая бесконечность внизу.

Первым, что мне пришлось сделать, оказавшись в хаосе, это шугнуть стайку низших демонов. Они были совсем мелкими. Переходная стадия между настоящими демонами мушками хаоса, что миллиардами вились в верхних слоях бездны близ миров. Сами мушки присутствовали вокруг тоже в изобилии. Всё пространство вокруг кишело их роями. Однако близко ко мне они не подлетали, ощущая чужую силу.

Вообще-то в верхние слои хаоса куда безопаснее, но попасть именно сюда при переходе в бездну довольно сложно. В этот раз мне только знания демонов обеспечили такой удачный переход. Для обычного же мага это было редчайшее везение.

Сосредоточившись, я ощутил тонкую, подрагивающую нить связи с маяком. Честно, говоря, ожидал, что она будет крепче. Особенно учитывая, что я нахожусь достаточно близко к миру. Впрочем, даже того, что есть мне хватит. Главное не задерживаться в хаосе слишком надолго. Иногда час здесь оборачивается днями в реальном мире. Хотя, конечно, обычно коэффициент ускорения времени ниже, но случается всякое. С бездной не угадаешь.

Под ногами начали стелиться тропа, сплетённая из потоков хаоса. Опять-таки была заметна серьёзная разница с прошлым погружением. Раньше созданная дорога постоянно меняло своё воплощение, становясь то асфальтовой дорожкой, то лесной тропинкой. Однако сейчас всё было иначе. Я шёл по широкой тропе из гладкого чёрного камня. Со стороны она выглядела как мост без опор, висящий над бесконечной пустотой.

Пока всё было спокойно, однако я не забывал поглядывать по сторонам. Очень редко, но бывает, что крупные демоны поднимаются в верхние слои бездны, что попытаться полакомиться свежими душами или перекусить ордами мушек, вьющимися близ миров. Подобные твари напоминали китов, питающихся планктоном. Невероятно громадные, сильные, но при этом не обладающие даже зачатками разума. Договориться с такими невозможно. Ими движет лишь голод, да жажда душ. Только вот опасность пришла оттуда, откуда я её совершенно не ожидал. Не из глубин бездны, а верху. Со стороны мира.

Я преодолел уже около половины пути, когда заметил подозрительную активность мушек вокруг. Гул, исходящий от миллиардных роёв, усилился. Черные точки начали собираться со всей округи и принялись создавать настоящий живой водоворот, который закручивался огромной спиралью, практически дотягиваясь до оболочки мира. Один из живых потоков выбился из общей массы и потянулся ко мне. Я ударил по рою волной чёрного пламени, и твари мгновенно втянулись обратно в общий хоровод.

Вот ведь отрыжка бездны! Что тут вообще происходит? Никогда раньше я не видел ничего подобного, да и не слышал никогда о таком «танце» мушек хаоса. Эти твари невероятно глупы. Живут простейшими инстинктами и никогда не собираются в столь титанические рои. Впрочем, я не слишком беспокоился. При нужде я смогу сжечь весь этот хоровод. Пусть и придётся поднапрячься. Однако скоро я понял, что мушки это наименьшая моя проблема.

По всему хаосу пробежала дрожь. Чем-то это напоминало утробный рёв хищника невероятных размеров. Возможно, я бы подумал, что этот звук знаменует приближение одного из «китов» хаоса, но только вот вибрация шла не из бездны. Её порождал сам мир. Проклятье! Что же за дрянь здесь творится?

Рёв снова пробежал по хаосу. Тропа слегка промялась под ногами. Связь с маяком опасно задёргалась, норовя оборваться. Отрыжка бездны! Пришлось максимально сосредоточится на дрожащей ментальной нити. И только через пару мгновений я смог отвлечься и взглянуть вверх. А посмотреть там было на что.

Совсем рядом находилась антрацитово-чёрная поверхность мира. Сама его сфера с такого расстояния виделась невероятно огромной, и я мог наблюдать только небольшой её участок. И на этом участке медленно набухали тёмно-красные жилы. Они походили на вены у человека. Но проходили не под кожей, а расходились по самой плоти мировой оболочки. Они пульсировали, словно бы в такт биению какого-то невероятного сердца. Похоже, что это биение и порождало вибрации в хаосе. А ещё привлекало мушек.

— Отрыжка бездны, — не удержался я от поражённого шёпота. Однако всё лишь начиналось.

Красные линии зашевелились и принялись неспешно свиваться в некое подобие спирали. С каждым мгновением они проступали всё ярче и четче. Только сейчас я осознал, что мушки повторяют это движение своим завораживающим хороводом. Более того. Все ближайшие потоки хаоса закручивались в гигантский смерч. Отрыжка бездны!

Я рванулся прочь с максимальной скоростью. Ураган ещё не набрал своей полной силы, но бездна уже плохо повиновалась мне. Тропа рассыпалась за спиной и проминалась под ногами, словно состояла из мокрой глины. Нить связи с реальностью дрожала, как натянутая струна. Если я не успею выбраться отсюда, то нарождающийся смерч просто разотрёт меня в пыль. Даже от души вряд ли что-то останется. Проклятье! И какого меня потянуло в бездну именно сейчас? Не терпелось на охоту отправится придурку! Мастером захотелось стать! Отрыжка бездны!

Я вырвался из ловушки, когда бушующий хаос уже начал стёсывать у меня с костей мясо. Словно наждачной бумагой. Благо регенерация клановых меня спасла от медленной и мучительной смерти. Более того, мне удалось сохранить и нить связи с миром.

Теперь я стоял на крошечном островке стабилизированного хаоса и наблюдал, как воронка урагана приближалась к миру. Это зрелище просто невозможно описать словами. Истинный хаос обычно вообще с трудом поддаётся даже простому восприятию человека. Не то что описанию. Обычно маги воспринимают его как непроглядную, текучую тьму. Но в эту секунду я видел его иначе.

Бесконечное число красок и оттенков, перетекающих один в другой. Постоянная смена форм. От живой плоти, до абсолютного вакуума, заполненного мечущимися фотонами. Ураган хаоса не походил на тот, что люди могут наблюдать в обычном мире. Но это самое близкое сравнение, которое я могу подобрать. Удивительное, завораживающее и невероятно страшное зрелище. Несмотря на все свои знания и умения, я был бессилен перед подобной мощью. Однако вскоре случилось нечто ещё более странное.

Я услышал хруст, который бывает, когда проламывается яичная скорлупа. Только сейчас он был в миллион раз громче. А затем из того места, где ураган соприкоснулся с оболочкой мира, вырвались сотни алых щупалец. В бездне расстояния очень странные, но будь дело в реальности я бы сказал, что каждое из них достигает трёх-четырёх сотен километров в длину. Ну и километра два в толщину.

А через краткое мгновение по ушам ударил страшный грохот. Оболочка мира снова сомкнула и отрезала вырвавшие в хаос щупальца с той же лёгкость с какой горячий нож отрезает масло. Скрежещущий рёв боли на секунду всколыхнул пространство, но почти сразу стих. Одновременно с этим распался на тысячи мелких потоков и ураган. Орды мушек и мелких демонов со всей округи тут же бросились пожирать плывущие в хаосе оторванные щупальца.

— Да что б меня короли бездны сожрали! — выдохнул я. Что это была за тварь? Разве что… Разум посетило внезапное и ужасающее озарение, — Проклятье! И вот ЭТО я согласился убить!?

Я был уверен практически на сто процентов, что отрезанные щупальца могли принадлежать только одному существу нового мира. Скорее всего я только что лицезрел одного из загадочных Великих. Монстра, которого в этом мире почитают как бога и перед которым склоняются маги, способные повелевать временем и превращать сотни квадратных километров в выжженные пустыни. И теперь я понимаю почему.

Я задумчиво проводил взглядом проплывающий мимо кусок щупальца, облепленный демонами и мушками. Из бездны вынырнули несколько тварей покрупнее и, разогнав, стайку мелких собратьев, присоединились к трапезе. Отрыжка бездны! Надо бы убираться отсюда пока не подполз кто-то более опасный. Похоже, что очень скоро на такое пиршество подтянуться демоны вплоть до старшего круга. Не хотелось бы угодить к ним на ужин.

Но всё же интересно, что конкретно я имел честь наблюдать. Какую цель преследовал Великий, когда ломал оболочку мира и тянулось к хаосу? Причем, делал он это очень грубо, но видно не в первый раз. Демоны отлично знали, что за ураганом последует угощение и подтянулись очень оперативно. Впрочем, обо всём этом можно поразмышлять позже.

Я приблизился к намеченной точке выхода из хаоса, когда к столу уже прибыли первые исполины из глубин бездны. Они были длинной в несколько километров, но на фоне громадных щупалец тоже выглядели мелковато. Их туши, не имеющие постоянной формы, каждую секунду вспучивались буграми плоти, то отращивая щупальца или некое подобие плавников, то снова из втягивая. Разевая зубастые пасти чуть ли не на пол тела, они отхватывали огромные куски плоти вместе с облепившими их мелкими тварями. Именно одного из собратьев этих титанов я сжёг в прошлое погружение в бездну. Мне очень повезло, что они были так заняты перекусом, что не замечали ничего вокруг. Впрочем, скоро я уже отсюда выберусь.

Сосредоточившись на нити связи с миром, я провёл по хаосу демонической рукой. Пространство под пальцами начало расползаться. Через секунду передо мной с хрустом распахнулся портал. Я увидел в провале знакомый подвал особняка Ларенов. Начертанную на полу пентаграмму и лежащие на боку тело Рата. Отлично. В этот раз путешествие прошло куда лучше, чем прошлое. Ну по крайней мере, мне не пришлось заключать сделку с демоном, чтобы только вернуться обратно.

Я шагнул в портал с ступил на бетонный пол. Окно в бездну тут же закрылось, а на меня нахлынула невероятная слабость. Чем-то это напоминало ощущение, когда выходишь из воды на берег, а тело становится словно бы тяжелее. Только сейчас это чувство было многократно сильнее, и относилось оно к ауре, а не к физическому вместилищу разума.

Мне пришлось ухватиться за стену, чтобы не упасть. В прошлый раз переход дался проще, поскольку перед ним демон слегка простимулировал мою энергетику. В данный же момент я испытывал полный набор ощущений характерный для недавнего выхода из бездны. Сейчас ещё ничего на самом деле. Будь я в том теле, что сгнило в старом мире, то несколько дней бы пришлось валяться пластом. В этой оболочке аура всё же намного выносливее.

Пошатываясь я приблизился к телу Ларена и вытянул у него из нагрудного кармана карту. Надо бы узнать сколько времени заняло моё путешествие в хаосе. Вспыхнувшая над картой голограмма показала, что прошло всего лишь около двенадцати часов. Неплохо. Я опасался, что это займёт больше суток.

Я бросил карту на грудь Рата. Потом прислонился спиной к стене и перебросил свой разум в его тело. Сразу же стало легче. Тяжесть и усталость мгновенно отступили, хотя и не исчезли полностью. Я всё ещё ощущал их отголоски. Всё же основа у меня другая. Поднявшись с пола я положил карту в карман и направился к выходу из заклинательного зала. Нужно приказать что бы приготовили флаер. Дам немного отдохнуть основе, а затем отправлюсь за кхартом.

Однако распоряжение и путешествие пришлось немного отложить. На выходе из зала меня караулила Элен.

— Кхарт, где тебя носило? — тут же набросилась на меня девушка, — почти половину суток тебя не было! Я даже ментальные запросы пыталась тебе отправлять, но они словно в пустоту уходили. Я уже думала, что эта магичка что-то с тобой сделала.

— Не ори, — поморщился я, подавив зевок. Только сейчас осознал, как мне хочется спать. Усталость ауры нивелировалась сменой тела, но вот разум, проведший столько времени в хаосе требовал отдыха. М-да, похоже с охотой действительно нужно погодить.

— Как видишь всё в порядке, — продолжил я, — да случись что со мной ты бы тоже на долго на этом свете не задержалась. Лучше уж, раз ты всё равно здесь, то сбегай к управляющему и прикажи, чтобы подготовил флаер к отлёту. Да и сама подготовься к небольшой прогулке. Думаю, тебе будет интересно взглянуть на того, кого ты всё время поминаешь.

— Что? В смысле? — не поняла лиса.

— Охотиться на кхарта мы отправляемся, — ответил я.

— Ты издеваешься? Ты хоть представляешь, что это за твари?! Я слышала, что однажды кхарт во время волны проломил стену и прикончил полтора десятка клановых пока его не убили мастера. И ты собрался драться этим монстром в одиночку? Скажи, что ты шутишь!

— Не шучу, — качнул я головой, — да и не совсем один я планирую с ним сражаться. Впрочем, сама скоро всё увидишь. Тебе будет полезно понаблюдать за таким сражением. Кстати, ничего важного не происходи в моё отсутствие?

— Да вроде бы, нет, — неуверенно ответила лиса, сбитая с толку быстрой сменой темы, — разве что, в секторе Таэров волна началась. А больше ничего.

— Волна? — переспросил я, — Хм, занятно. Занятно. Ладно. Я сейчас спать, а ты закажи флаер, а потом начинай отрабатывать создание нитей из эфира, как я показывал. Что б, когда проснусь, ты умела создавать обычную нить не медленнее чем за десять секунд.

Не дожидаясь ответа Элен, я отправился к ближайшей спальне. Всего в доме их было семь. Пять для хозяев и две гостевые. Хаос его знает, зачем так много, но из любой точки дома до любой из них было рукой подать и это было удобно.

Глава 15

Из-за горизонта поднималась громада Покинутой стены. В этот раз я сам сидел за штурвалом флаера, направляя его по предоставленным Адель координатам. На самом деле в этом не было особой необходимости. Я бы вполне мог доверить управление пилоту-модификанту или даже просто бортовому компьютеру, но я предпочитал, чтобы о том куда конкретно я лечу знали только три человека. Я, Элен и ученица менталиста. Возможно это просто паранойя, однако я хотел перестраховаться. Компьютер можно взломать, а память модификанта любой маг вскроет с той же лёгкостью, что нож консервную банку.

— Кхарт! И зачем я только согласилась с тобой лететь? — вздохнула сидящая рядом Элен. Лиса забралась с ногами в мягкое кресло второго пилота и задумчиво провожала взглядом проплывающие внизу деревья. Возможно она бы предпочла путешествовать в салоне, но там у меня лежало основное тело с аурой обклеенной боевыми заклятьями. К схватке с кхартом я готовился весьма основательно.

— Мне спокойней если ты будешь находится со мной, — отозвался я, касанием штурвала немного подкорректировав курс, — не забывай, что на тебе нет подчиняющих татуировок, а это значит, что любой маг тебя убьёт, если опознает инициированную. Если кто-то заявится в гости в особняк в моё отсутствие, то ты будешь там в куда большей опасности чем в диких землях.

— В прошлый раз ты свалил даже, не предупредив.

— Интересно как бы я тебя взял с собой? — усмехнулся я, — и хватит уже тут капризничать.

— Да знаю я, — поморщилась лиса, — и понимаю. Просто мне страшно тащится в дикие земли. Всё что я о них слышала говорит о том, что людям там не место. Человек умирает на самой окраине за неделю просто от концентрации магии вокруг. А есть ещё и твари, для которых монстры Внешнего города просто закуска. И на одну из этих тварей мы идём охотиться. Это страшно просто до усрачки.

— Не переживай. К нашим услугам вся мощь моей магии. Да и не только, — я провёл пальцами по приборной панели, — Это же боевая версия флаера. Тут установлены два макротермических бластера. Из таких, я слышал, вожаков со стены валят.

Батарей к этим бластерам было, правда, всего десять штук, поскольку те были слишком большими и тяжёлыми, чтобы таскать серьёзный запас. Да и не факт, что бластер возьмёт тварь, которая находится на уровне мастера. Однако про это я предпочёл не упоминать. Да и против всякой мелкой шушеры эти пушки очень неплохи. По крайней мере, не придётся тратить лишние секунды и силы на плетение заклятий против них. Один расфокусированный выстрел из бластера вполне может выжечь пару квадратных километров.

Покинутая стена была вся увита лианами и толстенными корнями. В одном месте зиял полу обвалившейся пролом, почти полностью заросший зелёными канатами. Огромные стволы громоздких пушек слепо пялились в небо. Когда флаер пролетал над ними со стены взвилась стая тварей, которых я видел ещё в свой первый день в этом мире во время волны. Они попытались нас преследовать, но быстро отстали. Теперь с каждой секундой мы углублялись в дикие земли.

На первый взгляд, пейзаж внизу практически не изменился. Всё те же деревья с раскидистыми кронами и огромными листьями, которые делали землю похожей на зелёное море. Единственное отличие состояло в том, что они стали выше. Однако, как маг я чувствовал куда более значимые перемены в окружающем пространстве. Эфир с каждым километром становился всё плотнее и жёстче. Его концентрация быстро достигла той величины, что была под куполами садов Внутреннего города и продолжала увеличиваться. Элен тоже почувствовала это и странно сжалась в кресле. Она была куда слабее даже тела Рата и поэтому сейчас ощущала себя, словно ныряльщик без подготовки погрузившийся на слишком большую глубину.

— Привыкай, — обратился я к притихшей лисе, — для мага испытывать высокое давление эфира очень полезная тренировка.

Элен ничего не ответила, а только попыталась обернуться хвостом. Как я заметил, это у неё было рефлекторным жестом, когда девушка испытывала явный дискомфорт. Впрочем, довольно скоро Элен пришлось про него забыть.

— Смотри! — воскликнула она, прильнув к обзорному экрану.

Лес под нами резко закончился. Теперь на сколько хватало глаз расстилалась гладкая травянистая равнина. Только вот трава на этой равнине была высотой не менее трёх метров. Но не это было самым главным. Внизу на равнине паслись сотни гигантских тварей. Титанические многоножки, покрытые хитиновыми плитами. Каждая из них была размером с многоэтажный дом. За ними в траве оставались настоящие просеки. Бортовой компьютер запищал расцвечивая экран сигнатурами угрозы, каждая рангом не ниже вожака ранга гусеницы.

— Бездна, — протянул я потрясённо. Я уже привык к титанам, обитающим в хаосе, но в обычном мире… Отрыжка бездны! Если все эти твари во время волны ломануться на город, то их не сдержат никакие пушки. Хорошо, что между ними и средним городом находятся сотни километров и ещё одна стена. Пусть она и осталась без охраны и имела бреши, но всё же сдерживала натиск тварей насколько могла.

Неожиданно солнце закрыла огромная крылатая тень. Над флаером пронеслась тварь очень похожая на ту, что я прикончил, убегая после захвата тела Шарта. Только эта была раза в три больше. Слава хаосу, она не обратила на нас никакого внимания. Издав вой на грани ультразвука, крылатый монстр обрушился вниз. Флаер качнуло поток воздуха. Всколыхнулся эфир. Тварь явно держалась в небе не только благодаря законам физики. Когда она проносилась над одной из многоножек, из её брюшка резко выстрелили десятки щупалец, обвивших титаническую гусеницу. Затем шесть крыльев-плавников синхронно ударили воздух, и монстр взмыл под облака, унося свою добычу.

— Да что б, меня Великие сожрали! — выругалась лиса, наблюдающая произошедшее с открытом ртом, — ты всё ещё хочешь драться с кхартом? Ведь, на сколько я понимаю, он будет покруче этой зверушки.

— Хочу, — спокойно отозвался я, выравнивая флаер, — это самый быстрый способ довести ауру до уровня мастера. А каждый день, который мы проводим под носом у Паука приближает моё и твоё обнаружение. А на текущем уровне сил я даже противопоставить этой отрыжке бездны ничего не смогу. Это всё равно что борцу в пятьдесят килограмм весом пытаться побороть чемпиона весом под сотню. Шансов нет. А вот если прикончу кхарта, то солидно пожирнею.

— Я поражаюсь твоему спокойствию. Кажется, будто тебе вообще плевать сдохнешь ты или нет. Плевать против кого драться и плевать скольких ты убьёшь сам на своём пути.

Элен повернулась ко мне уставилась прямо в глаза своими огромными глазищами с кошачьим зрачком. Или вернее с лисьим, если говорить конкретно о ней. Хотя, бездна знает, какой у лисиц зрачок. Обычный или вертикальный.

— Знаешь ты меня иногда пугаешь почище кхарта, — произнесла девушка, — такое ощущение, словно ты всё время готов убить. В каждую секунду. Просто если тебе что-то не понравится. Причём, не важно кого. Думаю, окажись перед тобой даже сами Великие, то ты бы не подумал им даже кивнуть.

— Ну и к чему была эта тирада? — спросил я.

— Да так…, — Элен отвела взгляд, — просто пытаюсь понять, что же от тебя ещё ожидать. Не решишь ли ты однажды, что я тебя достала и лучше меня прибить, чтобы не было лишних хлопот.

— Нет, — ответил я, усмехнувшись, — если ты не совершишь что-то реально поганое, ну там, не попытаешь воткнуть мне в спину нож из миридия или не начнёшь есть человечину на завтрак, то я не то что не убью тебя. Я буду защищать тебя ценой своей жизни.

Элен улыбнулась. Однако в следующую секунду на выражение на её лице изменилось.

— Погоди-ка. Ты же не хочешь сказать, что после как разберёшься с этим Пауком, начнёшь вырезать всех магов? Ведь это же ты про них говорил насчёт человечины? Это же как раз фишка клановых.

— Всё верно, — я кивнул, — мне не нравится, то что происходит. Торговля органами, работорговля, наркота, людоедство. И над всем этим стоят кланы. Потому что они задают моду и получают от этого основную выгоду. Пока они не отправятся в бездну, это всё будет процветать. Или ты против?

— Против?! — возмутилась Элен. У неё был такой вид будто этот вопрос её оскорбил, — да я жалею только о том, что эти твари издохнут не от моей руки. Но на нас же соседние кланы тут же нападут.

— Не сразу, — качнул я головой, — чисто формально то, что происходит в секторе дело его грандмастера. Я бы имел право сравнять его с землёй если захочу. Формального повода для войны это не даст. Да и для начала им придётся договориться между собой о разделе влияния после моей смерти. В общем, у меня после захвата полной власти будет время навести порядок и встретить их как следует.

— М-да, уж, — протянула лиса, — кхарт, а ведь ещё месяц назад я просто спокойно жила в посёлке Внешнего города, боялась как бы меня не загрызли твари и не захватили в рабство ловцы. А теперь лечу охотиться на этого самого кхарта с магом, который хочет вырезать всех остальных магов.

— Не всех, — не согласился я, — многих придётся отставить в живых. Просто нужно разрушить к хаосу саму систему кланов. Для начала хотя бы в этом секторе.

Я замолчал. Элен тоже притихла, глядя в окно. На самом деле у меня была ещё одна причина для уничтожения кланов и взятия их под полный контроль, о которой я лисе ничего не сказал. Точнее две причины, вытекающие друг из друга. Я рассчитывал своими действиями спровоцировать Великих на прямое вмешательство. На сколько я знал из памяти Ларена именно Великие когда-то дали предпосылки к образованию кланов и разделению магов на две категории. А значит им это для чего-то было нужно. Значит они не потерпят моего вмешательства и попытаются меня уничтожить. То есть сразиться со мной. А именно этого я и желаю. Да, до вмешательства дойдёт скорее всего очень нескоро. Но это мне только на руку. Успею вырасти в силе ещё больше.

Из этого следует вторая причина. Я хочу, чтобы, когда дойдёт до боя, у меня была армия магов, воспитанных и обученных мной самим. Я не буду убивать детей кланов. Я буду учить их. А ещё я прекращу практику с вырезанием инициированных или обращением их в слуг, лишённых собственной воли. Я хочу, чтобы через десяток лет у меня была армия, которая пойдёт за мной даже против местного бога.

Возможно, кто-то скажет, что знания всех королей бездны не стоят этого. Ведь прольются реки крови. Но тут дело уже не только и не столько в знаниях. Я хочу изменить этот мир. Просто потому что он мне не нравится, и потому что я могу это сделать. В этом моя суть. Пожалуй, тот демон был очень прав, когда говорил, что у меня очень много от них.

Моё мышление схоже с мышлением тварей хаоса. Этакая ментальная мутация от воздействия бездны. Разве что, я желаю не душ и жизненной силы, а чего-то другого. Ну ещё нет у меня терпения демонов, способных ожидать нужное мгновение ближайшую вечность. Я не бессмертен. Как бы я не бежал от гибели, это не изменится. Даже местные грандмастера всё же не живут вечно, хотя и стареют невероятно медленно.

* * *
То же время. В глубине диких земель.

Когда люди просыпаются, они первым делом открывают глаза. Но он не был человеком. И у него не было глаз. Он даже с трудом представлял, что это такое и зачем они могут понадобиться живому существу. Его мир состоял из потоков эфира, ощущаемых всем телом, колебаний пространства и времени, а также из сплетения миллионов ментальных нитей и сияний разумов.

Но сегодня что-то изменилось в таком привычном рисунке тонких материй и энергий. В него вторглось нечто чужеродное, но при этом будоражащее чувство голода. И оно приближалось к месту его сна. Причём, довольно быстро. Очень скоро он смог различить исходящий от незваных гостей «аромат». На самом деле это был не совсем запах. Просто любое существо в столь плотной эфирной среде неизбежно теряет крохотные отслаивающиеся частички верхнего слоя своей ауры. Именно это кхарт считал запахом. И запахом довольно приятным.

Будь у него губы и язык, то он бы непременно облизнулся. Пища сама шла к нему. Интересно, что они забыли так далеко от мест сосредоточения влияния Великих? Неужели они не знают, что здесь их ждёт только смерть? Хотя не важно. Он не ощущал в них силы способной противостоять ему. Разве что на одном из пришельцев было налеплено множество странных переплетений эфирных нитей. Но вряд ли они ему сильно помогут. Такие грубые поделки. Глупые костыли низших форм существования.

Кхарт потянулся на своём каменном ложе. Вокруг него медленно закручивались потоки эфира. Они отзывались на одну мысль этого странного существа. На мимолётное движение его воли. Пока тварь была ещё полусонной и от того магическая энергия двигалась неспешно. Но с каждой секундой она была всё активнее.

Колыхнулись и раскрылись двенадцать кожистых крыльев, до этого момента заключавших его в сферу дрёмы, которая отсекала лишние эфирные волнения. Крылья то проявлялись в материальном мире полностью, то переходили в сгустки магической энергии, то преображались в мистическую плоть по подобию ауры низших. Только каждое крыло по мощи соответствовало рангу человеческого мастера. Правда одновременно перевести в аурное состояние кхарт мог только лишь три из них. Но даже этого бы хватило большинству истинных магов людей.

* * *
Я посадил флаер примерно за полтора километра до точки назначения. Здесь уже кончалась равнина с гусеницами, и вновь начинался лес. Правда, лес очень странный. В роли деревьев здесь выступали ветвистые кристаллы, увитые лианами с растущими на них яркими цветами. Здесь порхали тысячи бабочек очень похожих на ту, которую продемонстрировала мне Адель.

— Оставайся здесь, — попросил я Элен.

— Мы уже на месте? — поинтересовалась девушка.

— Не совсем, но очень скоро будим. Чувствуешь?

— В такой мешанине эфира я вообще мало, что могу понять, — призналась лиса, — что ты имеешь ввиду?

— Эта тварь нас уже почуяла, — сообщил я, одновременно создавая на теле Рата заклятье, которое бы уничтожило его, если бы тело взял под контроль кто-то кроме меня. Не хотелось бы, чтобы мне в спину прилетел удар от моего собственного вместилища.

Закончив, я зажёг в воздухе небольшую, но очень сложную пентаграмму.

— Это самый лучший из моих ментальных щитов, — сообщил я лисе, — если он не сможет прикрыть тебя от этой твари, то мы оба гарантированные трупы. Дай руку.

Элен без колебаний подставила запястье и переплетение огненных линей и рун охватило предплечье девушки, словно диковинный браслет. Потом заклинание побежало по руке выше и, вспыхнув вокруг головы, погасло. Его структура накрепко соединилась с аурой. По крайней мере, на ближайшую пару часов.

Затем я покинул тело Ларена и переключился на основу, валяющуюся на диване в салоне. В ней я ещё яснее ощутил колебания силы, создаваемые существом невиданной мощи. Тварь находилась совсем рядом, но нападать не спешила. Изучала, присматривалась, принюхивалась к будущему завтраку. Впрочем, сегодня именно она станет моей закуской. Я почувствовал предвкушение аурного паразита. Или правильнее его назвать симбионтом? Всё же пользы от него куда больше. Ну да не важно.

Выбравшись из флаера, я глубоко вдохнул пахнущий приторным ароматом нектара воздух. Вспугнутые прилётом флаера, и только успокоившиеся бабочки снова взмыли в воздух и закружили вокруг меня причудливый хоровод. Однако до них мне дела не было. Тварь всё ещё ждала, но это не продлиться слишком долго. Нужно успеть провести нужные приготовления.

Я развел руки в стороны. Несколько заклятий на ауре развернулись и принялись наливаться силой. Над головой зажглись огромные огненные пентаграммы. На каждую из них я потратил не меньше часа, рисуя собственной кровью в заклинательном зале. Сейчас они сгорали за считанные секунды. Надеюсь, я не зря тратил на них силы.

Безмолвие стабилизировало эфир на несколько десятков метров вокруг. Если тварь попытается ударить сырым потоком силы, то ей придётся преодолевать сопротивление этого заклятья. Для создавшего магию такое ограничение, кстати, тоже действовало, но я не собирался пользоваться прямым контролем над эфиром, да и находиться сам в блокированной зоне тоже не собирался. Она выполняла функцию защиты Элен и создавало место, куда я могу временно отступить, если натиск противника окажется слишком силён.

Спокойствие делало весьма трудным манипуляции с пространством в его пределах. Тоже прикрытие флаера и последний рубеж обороны. Мне нужно пластичное пространство в первую очередь, но пренебрегать островком спокойствия не стоило.

Ну и наконец, развернулась последняя пентаграмма. Самая крупная и сложная из трёх. Но она не активировалась до конца. Заклятье вплавилось в ткань мира ожидая своего часа. Именно на него я возлагал самые главные надежды, как на оружие последнего шанса. Что ж, осталось только дождаться появления оппонента. Впрочем, не заставил меня скучать.

Стоило мне только закончить последний штрих финальной пентаграммы, как эфир всколыхнулся. На мгновение я потерял своего противника из восприятия. Он исчез, подобно бабочке Адель, словно бы растворившись в эфире. Хотя и не на долго.

Могучая силовая волна рухнула на меня сзади. Она ломала прочнейшие кристаллы, как спички и будто бы оставляла вмятины на самом пространстве. Однако у меня было чем её встретить. Десяток искажений активировались в одно мгновение, принимая на себя мощь чужой магии и давая мне возможность для ответного удара.

Я улыбнулся уголками рта. Пальцы демонической руки легко порвали пространство, и я широким веером плеснул вокруг горсть чистого хаоса. Взревел чёрный огонь на лету обращающийся сверкающими оранжевыми искрами. Из я и швырнул на встречу надвигающемуся эфирному цунами.

Два аспекта мироздания со страшным грохотом столкнулись. По пространству побежали трещины, но именно они и были мне нужны. Я потянулся в хаос сотнями аурных щупов. Обжигаясь, я направил к себе тончайшие его потоки, распадающиеся мелкодисперсной взвесью и мгновенно подхватываемые тёмным пламенем. Вокруг затанцевал алый ураган, выжигающий само пространство и слегка задевающий время. Волна, созданная мои противником опала так же внезапно, как и появилась. А я наконец-то увидел врага глазами, а не магическим восприятием.

Он парил в небе на высоте нескольких сотен метров. Его фигура была бы вполне человекоподобной, если бы не двенадцать широких крыльев за спиной. Ну и ещё если бы у него было лицо, а не заросшая гладкой кожей маска. Я ощущал на себя пристальное внимание этого существа. Голод, интерес и лёгкое удивление. От твари ко мне начал тянуться тонкий ментальный щуп, но я не дал ему даже попытаться установить со мной контакт разумов.

Миллиарды кружащих рядом искр хаоса рванулись вверх хищными щупальцами. Аурный паразит почти урчал от удовольствия и нетерпения. Он желал только одного. Поскорее убить безликое существо и тут же пожрать его суть.

Однако огненные щупальца ухватили лишь воздух. Тварь исчезла, а в следующее мгновение появилась буквально в метре от меня. Два его крыла распались на тонкие ленты плоти и выстрелили в меня. За ними тянулись тонкие пространственные разрезы. Выставленные искажения со звоном разлетелись вдребезги. Я вскинул руку, и передо мной взметнулась стена из искр хаоса.

По разума врезал ментальный вой. Однако огненный барьер не остановил удар твари. Дымящиеся щупальца ударили по мне. Я едва успел трансформировать подарок демона в полусферу щита.

Меня отшвырнуло на ближайшую рощу кристаллов. Руку пронзила страшная боль. По плоти слепленной лордом бездны побежали трещины, а на ауре появилось несколько глубоких прорех. Я ещё не успел прийти в себя, а тварь уже снова оказалась рядом. Этот её удар уже мог бы стать смертельным.

В ауре развернулось очередное заклятье. Пожалуй, оно было самым сложным и мощным из тех, что я применял в своей жизни. Энергетический паразит взвыл от боли, да и я сам не смог сдержать крик, когда кусок ауры от напряжения взорвался ошмётками магической плоти. Но дело было сделано.

Поток времени исказился. Мой противник врезался в возникший на мгновение щит. Барьер из замороженного времени оказался непреодолим даже для подобного монстра. Впрочем, существовал он не долго. Всего несколько секунд. Но мне хватило.

Сверху на тварь обрушился поток чёрного пламени, смешанного с хаосом. Он закручивался вокруг неё в постепенно сжимающуюся сферу смерти. Ткань мира гудела от напряжения. Внутри шара огня начинали распад и сгорали даже элементарные частицы. Однако враг был ещё цел. Бездна! Я и не представлял, что кхарт окажется настолько живучей зверюгой.

В следующую секунду сфера лопнула. Кхарт расправил обгорелые крылья, которые быстро восстанавливались. От него ударил ментальный посыл невероятной боли, злости и ненависти.

— Вот ведь суккубий выкидыш, — потрясённо выдохнул я, с трудом поднимаясь на ноги. Меня всего покрывала кровь из незаживающих порез после разрыва ауры. С демонической руки капал и с шипением испарялся потерявший приданную ему структуру хаос.

— Хочешь по-плохому? Что ж, я тебе это устрою, — произнёс я и щелкнул оправившимися пальцами.

В небе запылала подготовленная пентаграмма. Кхарт повернул в сторону активированного заклятья голову. За звуком рвущейся бумаги на головой образовался разрыв в десяток километров длинной. И в это барьер протискивалась исполинская туша. Я ощутил, как странный и непонятный разум этого титана обвивают контролирующие нити, вплетённые в структуру ритуала. Я не мог взять его под полный контроль. Только указать кого нужно убивать, а кого трогать не стоит. Впрочем, это даже к лучшему. Так невозможно перехватить контроль.

— ПИЩА! — сотряс эфир рёв одного из «китов» бездны. Демона старшего круга. Пусть и слишком тупого, чтобы стоять на одном ранге с лордами, но равного им по силам. А иногда даже и превосходящего.

— Убей его, — передал я демону образ кхарта, задавая основную задачу, за исполнение которой он и получит души.

До последнего мне не хотелось прибегать к помощи порождений бездны. Ведь призвать подобную тварь это только пол дела. Куда сложнее потом отправить её обратно и остаться при этом в живых.

Кхарт на мгновение замер, словно решая добивать меня или сосредоточиться на новом противнике. Однако, демон не дал ему времени осуществить этот выбор. В огромной горе плоти, с постоянно меняющимися очертаниями, распахнулась пасть, занявшая примерно треть тела твари. А затем в кхарта ударил луч абсолютной тьмы.

Она не походила на моё чёрное пламя. Это был поток совершенной пустоты, где разрушалось и коверкалось даже время. Он напоминал кипение, применяемое мной в хаосе, но только сейчас демон использовал обратную реакцию. Не бездна вскипала, стремясь уничтожить максимально упорядоченные частицы, а мир старался поглотить невероятно дестабилизированный поток хаоса. Впрочем, кхарту нашлось, чем ответить.

Взмах крыльев разорвал эфир, и на встречу атаке демона устремилась полоса вакуума. С грохотом потоки тьмы столкнулись, взаимно уничтожаясь. Будь у демона чуть больше мозгов он бы, наверняка, испытал удивление от того, что его удар так просто отразили. Однако тварь была совершенно тупа и просто хотела жрать. Ей было полностью плевать, как именно убивать свою добычу.

Демон снова изменил свою форму. Парящая в небе гора мяса начала превращается в пульсирующий клубок из сотен змей, которые сами по себе куда больше походили на огромные мышечные волокна, чем на обычных живых существ. Через мгновение, в кхарта выстрелили розовые жгуты плоти, оканчивающиеся зубастыми пастями. Тварь начала растворяться в эфире, намереваясь избежать атаки, но я не дал ему этого сделать.

Потоки искр хаоса взметнулись в небо. Потоки эфира заметались, искажаясь и закручиваясь водоворотами. В этаких условиях переходить в эфирную форму твари было не с руки. Её бы просто разорвало на ошмётки. Кхарту пришлось встречать нашу совместную атаку лоб в лоб. От щупалец демона существо привычно прикрылось стеной пустоты, а вот мой удар ему пришлось встречать уже изрядно потрёпанными крыльями.

Кхарт метнул в мою сторону ментальный импульс, но мои щиты разума пусть и с трудом, но сдержали напор. А дальше ему уже резко стало не меня. Демон, разозлённый тем, что его атаки не наносят противнику существенного вреда, решил показать свою истинную мощь.

От демона ударила эфирная волна невероятной силы. Мне пришлось прикрыться преобразованной в сферу рукой из хаоса, чтобы мою ауру не изорвало в клочья. Защитные заклятья вокруг флаера затрепетали, словно огонь свечи на ветру. Ещё чуть-чуть и Элен вместе с моим вторым телом превратило бы кровавую пыль. Слава бездне, моя магия оказалась достаточно сильна, чтобы сдержать порождённое демоном колебание эфира. Впрочем, кхарт эту бурю пережил вполне спокойно. Однако я знал, что это и не было настоящей атакой демона. Всего лишь подготовка.

По ткани времени прошла ощутимая рябь. Воздух вокруг порождения хаоса задрожал, словно бы от сильного жара. А через секунду эта рябь длинными иглами ударила по кхарту. Уйти с линии атаки тварь не успевала, а преобразиться в эфирную форму не могла из ещё бушующей вокруг магии. А потому иглы дрожащего воздуха, которые на самом деле являлся последствием уплотнения и концентрации времени, пронзили кхарта в десятке мест. Тварь оказалась нанизана на них, как бабочка на булавки.

Демон издал торжествующий рёв. Штыри из застывшего времени начали прорастать в кхарта подобно растениям, пускающим корни. Мой противник бился и старался выбраться. Эфир лихорадило, пространство вокруг твари буквально плавилось, словно кусок льда на жарком солнце. Но время не желало ему подчиняться. Кит хаоса потянулся к добычи, желая наконец-то перекусить. И вот этого я допустить никак не мог. Кхарта должен был добить я.

Над ладонью у меня зажглась пентаграмма. Медленно гаснущие искры хаоса снова вспыхнули с прежней силой. Потоки оранжевого огня, разъедающие пространство устремились ко мне. Во время этого боя я создал даже больше племени бездны чем, когда применял эту технику в первый раз и сейчас ко мне стягивались миллиарды сияющих огненных капель. Они объединялись, сжимались и уплотнялись, вливаясь в демоническую руку.

Когда я собрал всё пламя, то демон уже почти прикончил кхарта. Тварь едва шевелилась. Кит же медленно подплывал к добыче, распахнув пасть. Он наслаждался моментом. Что ж, жаль, что мне придётся нарушить его планы.

Я швырнул себя телекинезом к тому месту, где висел в небе распятый кхарт. При этом я немного сжал пространство перед собой, чтобы ускорить полёт. Это не было телепортацией в полном смысле слова. Просто расстояние между мной и жертвой резко уменьшилось раз в пять. Это позволило мне опередить демона.

Сияющая, словно кусок расплавленного металла рука, обрушилась на безликую голову кхарта. А в следующую секунду вся сосредоточенная в ударе мощь пламени хаоса высвободилась в едином потоке силы.

Тонкий, постепенно расширяющийся луч пробил кхарта насквозь, разрушая остатки энергетической структуры, и пошёл дальше. Он сжёг несколько временных «булавок» и врезался в кита. Огромный кусок его плоти просто испарился с беззвучном взрыве. Демон отдёрнул щупальца и подался назад. Рёв боли на грани ультразвука оглушил меня, но мне было уже плевать.

Мой аурный паразит впился в энергетическое тело кхарта и принялся жрать его огромными кусками. Он чуть ли не давился, дорвавшись до долгожданной пищи. Я ощутил, как аура с каждой секундой всё больше преображается. Она усложнялась, увеличивалась «масса» энергетических мышц, прорастали новые энергетически каналы, образовывались и усложнялись «нервные узлы». На самое главное произошло уже ближе к концу преобразования.

Когда от энергетической сущности кхарта уже почти ничего не осталось, я понял, что вижу мир энергий. На самом деле маги больше походят на слепцов, что только ощупывают окружающие предметы да слышат звуки, но не способны ничего видеть. Мы не видим ауры, не видим движения эфира и времени. Однако, похоже, на меня теперь это не распространяется.

Я заворожённо смотрел на струящиеся эфирные потоки. Приглядевшись, я мог заметить замороженное демоном время, не по остаточным следам в материальном мире, а в его первозданном виде. Я видел сквозь материю, словно сквозь мутное стекло, истинный вид ткани пространства. И именно это теперь составляло для меня теперь настоящую картину мира.

— Бездна! — выдохнул я поражённо. Так вот чем местные мастера отличаются от остальных магов. У ауры на этом этапе развития отрастают «глаза». Проклятье! Просто невероятное чувтсво. Правда, вскоре мне пришлось отвлечься от созерцания. Изменения ауры ещё не завершились, а демон уже оправился от прилетевшего удара.

Тварь хаоса взревела и отправила в меня луч пустоты. Я ещё не успел до конца осознать, что делаю. Ответ был практически инстинктивным. Аура выстрелила сотнями тонких щупав, касаясь ими ткани времени. А затем хроно потоки начали загустевать и стягиваться ко мне. Атака демона врезалась в мерцающую линзу из сверх замедленного времени. От меня ударила волна уплотнённого эфира, разрушающая уцелевшие после предыдущих ударов кристаллический деревья и крошащая камни в труху. Защитные заклятья вокруг флаера снова едва выдержали. Да уж. Откат от манипуляций со временем был страшен.

Я с удивлением взглянул на руки. Это было очень странное ощущение. Мне стоило лишь подумать о защите и коснуться эфира, а дальше аурный симбионт уже начал действовать сам, выбрав наиболее оптимальный способ защиты. Интересно. Даёт серьёзные преимущества, но при этом и пугает. Аура для меня всегда была словно ещё одна рука. А когда твоя рука начинает делать что-то, что ты ей не приказывал… Это, как минимум, неприятно. Впрочем, с этим разберусь потом. Сейчас нужно придумать куда девать демона.

Тем временем, тварь снова издала вой и потянула ко мне щупальца.

— ЕДА! ЕДА! — всколыхнул эфир вопль демона. В моём новом зрении это походило на расходящиеся по пространству и практически мгновенно истаивающие морозные узоры на стекле.

— Еды? — переспросил я, а затем продемонстрировал демону три шарика душ, парящих над ладонью?

— Взгляни-ка сюда. Смотри какие вкусные душонки. Хочешь?

Демон тут же потянулся к угощению, однако я не собирался отдавать ему души просто так. Сожрав их он примется уже за меня. Тут нужна небольшая хитрость. Я щелкнул пальцами, и аура мгновенно отозвалась на моё желание. Ещё не до конца закрывшейся пролом в хаос снова распахнулся во всю ширь. Именно туда я и швырнул три светящихся шарика.

— ЕДА!!! — обиженно заревел демон, словно ребёнок, у которого отобрали сладость. Он попытался ухватить души мелькнувшими щупальцами, но это у него не получилось и угощение исчезло в хаосе.

Снова всколыхнув пространство страдальческим воплем демон начал протискиваться обратно в бездну. Для не выбор был очевиден. Три вкусных свежих души против одной не слишком питательной. Да ещё её обладатель не горит желанием расставаться со свой сущностью. Так что тварь предпочла вернуться в родную среду следом за приманкой.

Я устало выдохнул. Драка завершилась в мою пользу, и я остался с большим прибытком. Теперь, правда, придётся потратить некоторое время на обкатку новых возможностей, однако это не потребует много времени. По мастерству и знаниям я и в прошлом мире был аналогом местного мастера, пусть довольно узкой специализации. Сейчас же эти знания подкреплены ещё невероятной аурной мощью.

Хотя для этого мира я ещё не на самом пике пищевой пирамиды. Есть грандмастера, из которых Паук практически слабейший. От уничтожения Исти до сих пор спасает только то, что близко к этой твари подходить опасаются, чтобы не угодить под контроль. Впрочем, не думаю, что если будет нужда других глав старших кланов это остановит. Исти сотрут в порошок прежде, чем он пробьётся через ментальные щиты. Правда, как мне до него добраться я так толком и не придумал. Ведь, Паук сам по себе не такая и большая проблема.

Куда опаснее охраняющие его куклы мастеров. У него их ровно шестнадцать, и они практически не покидают клановый дворец. Полтора десятка магов невероятной силы, которыми, как единым организмом, управляет маг с сотнями лет опыта и огромным количеством накопленных за это время знаний.

А ведь есть ещё и загадочные посланники Великих, которых ещё иногда называют вознёсшимися. Про этих известно только то, что они есть. Ну и то, что Великие через них обычно и взаимодействуют с этим миром. И они наверняка заинтересуются убийством Паука. Не знаю вмешаются ли, но вот заинтересуются точно. Ну да, ладно. Проблемы буду решать по мере их поступления.

Я спрыгнул и замороженного демоном потока времени, на котором стоял, замедлив падение телекинезом, опустился на землю. Затем взмахом руки снял охранные заклятья с флаера и направился к нему. Пора возвращаться.

Стоило мне развеять энергетические структуры и подойти ближе к летательному аппарату, как дверь кабины распахнулась, и оттуда навстречу мне выпрыгнула Элен. У неё из-под ног взметнулись искрящиеся облачка кристаллической пыли, оставшейся от росших здесь минеральных деревьев. Эту пыль, видимо, принесло к флаеру потоками ветра и эфира во время боя.

Приблизившись, девушка неожиданно обняла меня, не обращая внимания на то что меня с ног до головы покрывала кровь. Раны от разрывов ауры после перехода на ступень мастера затянулись, оставив только тонкие шрамы, но вот кровь никуда не делась. Сам я как-то не обратил на неё внимания. Впрочем, лисе на это оказалось тоже плевать.

Только вот, когда Элен прикоснулась ко мне, произошло то, что мне очень не понравилось. Аурный паразит неожиданно зашевелился и хищно потянулся к энергетическому телу ученицы. По разуму ударило чувство голода и предвкушения. Симбионт, несмотря на недавнюю трапезу, намеревался перекусить аурой лисы.

Я силой воли отдёрнул нити силы назад, и паразиту пришлось с огромным недовольством втянуть голодные щупальца. Вот ведь выкидыш бездны! Не думал, что эта энергетическая амёба так поумнеет и усилится. Теперь придётся контролировать себя буквально каждую секунду. И ведь, самое страшное это то, что я не с огромным трудом смог отделить свои чувства от голода паразита. Словно бы это именно я хотел изорвать ауру лисы в клочья, а затем медленно и с наслаждением переваривать энергетическую плоть. Ммм… Это должно быть очень вкусно.

Проклятье! Я снова не дал воли инстинктам зашевелившегося симбионта. К счастью, сама моя ученица ничего не заметила. Пока она даже свою ауру ощущает не полностью. Что уж говорить о чужих. Но с паразитом надо что-то делать. Хоть и не прямо сейчас, но к моменту убийства Паука я должен придумать способ полноценно контролировать собственную ауру. Ведь после моего становления грандмастером она ещё больше усилится.

Бездна! Очередная проблема пришла с весьма неожиданной стороны. Теперь я куда лучше понимаю местных, что пристрастились к человечине. Впрочем, это их не сильно оправдывает. Человек, а тем более маг, тем и отличается от животного, что может контролировать свои инстинкты.

— Кхарт! Я уже думала, что эти твари тебя прикончат! — через несколько секунд произнесла Элен, отстраняясь от меня, — уже хотела попытаться достать их из бластеров, про которые ты говорил.

— Честно сказать, кхарт меня почти достала. Если бы призыв проходил чуть дольше, то сейчас мы бы с тобой не разговаривали, — ответил я, щёлкая пальцами. По мне и по меху лисы прокатилась волна голубоватого огня, очищающая нас от крови и грязи. В первую секунду Элен дернулась в сторону, но тут же успокоилась. Огонь был чуть тёплый и совершенно не обжигал.

— Да уж. Это было действительно страшно, — выдохнула лиса, однако через мгновение её глаза сверкнули, — Страшно, но нереально мощно! Когда ты меня уже чему-то такому научишь?

— Сначала научись нормально аурой управлять, — вздохнул я, — тогда только можно говорить о хоть каких-то мало-мальски приличных заклятьях.

Элен опустила пушистые уши в притворной обиде. Именно в притворной, поскольку в ментальном плане ничего такого от неё не чувствовалась. Я же невольно улыбнулся. Девушка напоминала мне одну мою подругу из прошлого мира. Так же у нашего учителя новые заклятья клянчила всё время. Причём, даже не освоив как следует уже выпрошенные. Впрочем, улыбка моя быстро погасла. Та девушка погибла за год до того, как я провёл ритуал призыва высшего, чтобы избавится от проклятья.

— Ладно, — произнёс я, направляясь к дверям салона флаера и на ходу накладывая на основное тело дополнительные маскирующие заклятья, — надо возвращаться в город пока сюда другие твари не прибыли. Вряд ли такая буря осталась для них незамеченной.

— А клановые её, значит, тоже почувствовали? — поинтересовалась Элен.

— Сильно в этом сомневаюсь, — качнул я головой, — слишком мы далеко от Внутреннего города. Да и обрати внимание какой плотный здесь эфир. Он должен гасить любые колебания на больших расстояниях словно вата. Если мы и привлекли чьё-то внимание, то только местных тварей.

Я распахнул двери в салон и улёгся там на диван. После чего пристегнулся ремнями, чтобы по время полёта оставленное без внимания тело не свалилось на пол. А затем, активировав маскирующие заклятья снова подключился к оболочке Рата. Удалось это куда проще и естественнее, чем все предыдущие разы, однако сами ощущения от смены тела были не из приятных. Сказывался недавний переход на ранг мастера.

Перейдя на управление Лареном, я ощутил будто меня из тела взрослого, сильного человека закинуло в оболочку ребёнка инвалида. Довольно противное чувство, когда вместо недавно обретённой невероятной мощи ты снова возвращаешься едва ли не к двадцатикратно уменьшенным возможностям. Да ещё и источник этой мощи находится совсем рядом. Сила мастера напоминала наркотик. Ну ничего. Осталось не так уж и много времени. Скоро мне уже не нужно будет скрываться.

Когда Элен снова забралась в кабину, я поднял флаер и повёл его в сторону города. Приблизительно через два часа мы находились в зоне видимости Первой стены. Я уже предвкушал хороший отдых и перекус.

Однако моим планам не суждено было сбыться. Когда флаер пролетал над орудиями на вершине стены, в кабине неожиданно материализовалась чёрная бабочка, а в голове у меня зазвучал взволнованный голос Адель. И то, что она сказала, мне очень сильно не понравилось.

Глава 16

Приблизительно час назад. Средний город.

Адель стояла на крыше небоскрёба, в котором располагалась её лаборатория, и задумчиво смотрела на город простирающийся под ногами. Там на максимально разрешённой высоте проносились гражданские флаеры. Ярко освещённые центральные улицы разделялись на тысячи тёмных узких проулков, где словно крысы в норах скрывалось всяческое отребье.

Небо над головой закрывали тучи. Собирался дождь. Вокруг девушки порхали чёрные бабочки. За её спиной в тенях среди потоков эфира скользило существо, которое являлось центральным разумом роя.

Именно через это тело Адель управляла тысячами насекомых. До недавнего времени девушка редко держало данное существо рядом с собой постоянно. Однако с тех пор, как она решила вступить в игру против учителя ей хотелось иметь своё сильнейшее оружие неподалёку каждую секунду. Подстраховка всегда нужна. Жаль, что тело захваченного когда-то мастера оказалось уничтожено. С ним бы она чувствовала себя увереннее.

Ударил гром, и спустя несколько секунд к земле устремились первые капли дождя. Одна из них упала на губы Адель, и девушка машинально слизнула каплю, имеющую странный сладковато-химический привкус. Затем магичка шевельнула пальцами. Через мгновение её накрыл невидимый силовой купол, защищающий от дождя.

Неожиданно девушка ощутила за спиной колебания эфира, а спустя секунду услышала приближающиеся шаги. Адель обернулась и тут же изогнулась в поклоне.

— Приветствую вас, учитель, — с почтением произнесла магичка. Ей пришлось уже привычно накинуть на свой разум лёгкую ментальную вуаль, чтобы скрыть от Паука свой разум. Без подобной защиты столь мощный менталист мог бы прочесть её эмоции и поверхностные мысли даже без глубокого сканирования памяти.

— Здравствуй, Адель, — кивнул ей Паук.

Сегодня глава Исти был в своём обычном теле пожилого мастера, одетого в строгий серый костюм. На первый взгляд ни в его речи, ни во внешнем виде, ни в ментальной сфере не было совершенно ничего необычного. Однако Адель насторожилась, как только ощутила движения эфира, создаваемые аурой учителя. Особых предпосылок для этого она не видела, однако интуиция настойчиво твердила ей об опасности.

— Чем я обязана вашему визиту? — спросила девушка.

— На самом деле мне нужен сущий пустяк, — улыбнулся грандмастер, — я бы желал просканировать твою память. Буквально последние несколько дней.

— Что случилось? — спросила Адель, старательно изобразив удивление и легкую обиду в голосе, — я сделала что-то, что заставило вас усомниться в моей преданности, учитель?

— Надеюсь, что нет, — качнул головой Паук, — однако я должен в этом убедиться. У меня возникли кое-какие подозрения. Не хотелось бы повредить твою личность и разум, так что лучше не сопротивляйся.

Мысли девушки лихорадочно заметались под ментальными щитами. Как именно Паук начал догадываться о её предательстве было не так уж и важно. В конце концов она знала, что это произойдёт рано или поздно. Сейчас куда важнее было понять стоит ли ей соглашаться на сканирование. Если глава Исти решит ограничиться лишь поверхностным просмотром, то она сможет скрыть от него компрометирующие воспоминания. Однако если её учитель решит погрузиться в разум ученицы хотя бы немного глубже…

Нет. Так рисковать она не могла. При столь тесном контакте Пауку ничего не будет стоить выжечь её личность одним усилием воли, если ему что-то не понравиться в её мыслях. А не понравится ему там очень многое. Придётся бить первой. Великие! Как же всё не вовремя! Она рассчитывала, что у неё ещё достаточно времени. Интересно, тот маг сумел прикончить кхарта? Хотелось бы, что бы сумел. Иначе все её дальнейшие действия будут абсолютно бессмысленны. Да и жить ей останется совсем не много.

— Хорошо, учитель. Как вам будет угодно, — произнесла Адель, делая короткий шаг вперёд. Все её размышления заняли не больше сотой доли секунды. Да и со стороны они оказались совершенно незаметны даже для сильнейшего менталиста.

На кратное мгновение её собеседник утратил бдительность. Если человек согласился на ментальное сканирование, значит скрывать ему особо нечего. А значит и опасности он не представляет. Именно этой секундной расслабленностью девушка и воспользовалась.

Эфир мгновенно вскипел от мощнейшего ментального удара, который Адель обрушила на бывшего учителя. Тот был удивлён, однако отмахнулся от атаки играючи. В ментальных поединках девушка была не соперницей грандмастеру. Впрочем, она и сама это прекрасно понимала, так что удар был лишь очередным отвлекающим манёвром.

Воздух над небоскрёбом потемнел от сотен тысяч огромных черных бабочек, перешедших из эфирной формы в реальны мир. А в следующее мгновение насекомые шуршавшей волной обрушались на грандмастера. В ответ от Паука разошлась странная эфирная рябь. Почти половина всего роя, коснувшись этой ряби, обратилась хлопьями жирного чёрного пепла, медленно оседающими на крышу высотки. Только вот Адели на ней уже не было.

— Кхартово отродье! — яростно выдохнул глава клана Исти, — паршивая шлюха! Куда ты делась?

Грандмастер взмахнул рукой. Эфирный порыв уничтожил остатки стаи бабочек, которые, оставшись без управления хозяйки, обеспокоенно кружили под мрачным небом. Адель оборвала с ними все ментальные связи, опасаясь, что Паук может почувствовать их. Это было маловероятно, но девушка предпочитала не рисковать. Связь у неё осталась только существом, игравшим роль центра роя.

Сейчас это существо стояло позади Адель, положив ей на плечи свои хитиновые пальцы. Магичка всё так же находилась на крыше. Только вот её тело пребывало не в физическом мире, а существовало в виде эфирных потоков, которые даже грандмастер мог отследить с большим трудом. Да, долго в таком состоянии не пробыть, но ей хватит и нескольких секунд. Однако Паук не дал ей даже этого времени.

Пространство смялось, коверкаемое развернувшейся в полную силу аурой мастера. Кукла, в которой Паук решил навестить свою ученицу, уже была на гране перехода на следующую ступень силы. Если бы ему удалось прикончить в этом теле главу другого старшего клана, то, возможно, Исти стали бы самым сильным родом в мегаполисе. Впрочем, грандмастера это совсем другая лига.

Даже если бы глава Исти напал на одного из них, задействовав все свои мастерские тела то не факты, что победа осталась бы за менталистом. Но Адели хватило даже простого высвобождения ауры, чтобы мгновенно вылететь в реальны мир. Она ничего не успела предпринять. Девушку придавило к крыше будто многотонным прессом. Всхлипнув, она упала на колени. Из носа и ушей магички хлынула кровь.

— Забавная зверюшка, — улыбнулся Паук, подходя ближе к девушке. Сотни щупов чужого разума уже пробовали на прочность её ментальную броню. Конечно, Исти мог бы сломить щиты ученицы одним ударом, но он предпочитал не спешить. Несколько минут не так уж и важны. Если же действовать слишком грубо можно упустить что-то по-настоящему интересное.

— Это над ней ты работала последнее время? — спросил менталист, делая очередной шаг, — весьма любопытная концепция. Добиться того, что это существо могло переводить в эфирное состояние не только себя, но и другие объекты. На сколько я знаю, так умеют кхарты, но повторить подобное ещё никому не удавалось. Прими мои поздравления. Я действительно впечатлён. Даже жаль будет убивать тебя.

Паук остановился совсем рядом с девушкой. Ей приходилось прикладывать невероятные усилия, чтобы не потерять сознание. Давление враждебной ауры вблизи подавляло. Адель чувствовала, что её противнику достаточно только захотеть, и она превратиться в кровавый фарш.

Исти протянул руку и положил её на голову бывшей ученицы. Необходимости в этом никакой не было. Физический контакт с объектом, которому вскрывали разум, для столь сильного менталиста был совершенно излишен. Однако главе клана хотелось лишний раз ощутить всю полноту своей власти над предательницей прежде чем убить её.

— Не желаешь сказать что-нибудь пока твоя личность ещё существует, а не стала моим очередным потоком сознания?

Коралловые губы в потёках крови изогнулись в улыбке.

— Да. Пожалуй, мне есть, что тебе сказать, — усмехнулась Адель. Эмоции страха и обречённости, наполнявшие её ментальную сферу в одно мгновение сменились хищной радостью и торжеством. Она развернула правую руку ладонью вверх и сделала движение будто хватает что-то прямо из воздуха.

— Сдохни! — радостно выдохнула девушка. В её пальцах сверкнула тончайшая спица из переливающегося металла. Через долю секунды игла вонзилась противнику под рёбра на левой половине груди. Смертоносный клинок из миридия с одинаковой лёгкостью вспорол и плоть, и ауру, а затем погрузился в сердце куклы под управлением грандмастера.

Давление ауры почти мгновенно исчезло. Маг с хрипом начал заваливаться на бок. Он скрёб пальцами по груди, пытаясь извлечь засевшую в груди иглу, но та ушла в тело полностью. Вытащить её теперь можно было только разрезав грудную клетку.

Адель поднялась на ноги и утёрла кровь с лица. Затем осмотрела платье и недовольно цыкнула языком. В нескольких местах оно оказалось в грязи и пятнах крови. Конечно, кровь на алой ткани была не столь заметна, как черные разводы, но всё равно неприятно. Девушка щёлкнула пальцами, создавая очищающую эфирную волну. Затем взглянула на умирающее тело мастера. Шевельнула рукой. Кукла загорелась жарким синим огнём. С миридиевым стержнем в сердце любой маг тут же теряет способности к регенерации.

Через пару мгновений от тела не осталось даже пепла. Только сверкающая игла лежала у ног девушки. Она подала короткий ментальный импульс и центр роя протянул к клинку тонкую, сегментированную и покрытую хитином руку. В следующую секунду игла исчезла в завихрениях эфира. Миридий не подвержен воздействию магии, но твари диких земель в некоторых случаях научились обходить это правило. Например, существо, подчинённое Адель, могла переводить в эфирное состояние не только её, но и несколько грамм смертоносного для любого мага металла. Причём носить это оружие тварь могла очень долгое время. В нужный момент Адели нужно было только протянуть руку.

Девушка снова сосредоточилась на разуме роя и через него потянулась к бабочкам, которых она держала около Первой стены. Там их было не много, но для её целей хватило бы и одной. Нужно предупредить Дана о том, что их договор раскрыт. Без этого странного мага ей против Паука долго не продержаться. Ну а сейчас пора убираться отсюда. Причём как можно скорее.

* * *
— О нашем договоре стало известно Пауку, — раздался у меня под черепной коробкой холодный голос Адель, — он успел прочесть некоторые фрагменты моей памяти прежде чем я уничтожила тело-ретранслятор.

— Бездна! — выругался я, — да что б ему суккубы печень выгрызли! Где ты сейчас находишься?

— Это не важно, — произнесла Адель, — куда важнее сейчас удалось ли тебе сделать то, о чём мы говорили?

— Да.

— Хорошо. Это очень хорошо. Так у нас есть хоть какие-то шансы. Кхарт! Придётся начинать всё куда раньше. Ты сможешь сопротивляться его ментальному давлению хотя бы не долго?

— Не знаю, — я пожал плечами, не смотря на то, что разговор происходил через обмен ментальными импульсами с бабочкой, и собеседница не могла меня видеть, — думаю, простых кукол я точно переживу.

Возможно, Адель хотела мне ещё что-то сказать, но не успела. Вдруг флаер резко тряхнуло. На секунду вспыхнул и тут ж погас силовой купол автоматической защиты. На панели тревожно замигали приборы.

— Кхарт! В нас стреляют! — раздался сбоку крик Элен, прижавшейся к обзорному экрану. Я оглянулся и коротко помянул бездну. Следом за нами разворачивалось несколько титанических орудийных стволов на вершине стены. По одному из них уже пробегали синеватые разряды молний. А в следующее мгновение к нам устремился ослепительный луч плазмы.

Я сжал руку в кулак. Вокруг флаера вспыхнуло несколько слоёв искажения, которые приняли на себя всю энергию выстрела. Собственные щиты флаера разрядились после первого попадания. Вот только использованием простого оружия дело не кончилось.

Через долю секунду по мне врезала эфирная волна невероятной мощи. Пожалуй, она почти превосходила уровень мастера. Пребывая в теле Ларена, я не успел защититься. Уже выставленные барьеры оказали мгновенно смяты. В глаза брызнуло кровью, смешанной с мясным фаршем и костяной крошкой. Затем я увидел, как мои собственные руки обращаются алой взвесью.

А ещё через миг весь флаер смяло в бесформенный комок металла. Моё сознание буквально швырнуло в основное тело. Тут же на меня нахлынула обжигающая боль.

Оболочку отпрыска Шартов в нескольких местах пронзили острые куски металла, но она была жива. В отличии от Рата, которого буквально растёрло в пыль. Причём, не только тело, но и ауру. Элен же… Хаос! Я только в эту минуту осознал, что именно её кровь брызнула тогда мне в глаза. И только сейчас понял, что видел, как её голова разлетается на куски, превращаясь в красную взвесь.

— ТВАРЬ! — мой ментальный вопль заставил разойтись магическую волну, превратившую остов флаера в тысячи крошечных металлических осколков. Щупальца ауры ударили во все стороны, создавая в ткани реальности длинные прорехи. Я встал на линзе из застывшего времени в нескольких сотнях метров над землёй и взглянул в направлении Первой стены. Туда откуда и пришёл магический удар, убившей единственного дорого мне человека в этом мире.

Сконцентрировавшись, я увидел три ауры очень похожие на ту, что сейчас была у меня. Две из них находились примерно на одном со мной уровне, а вот третья была куда более плотной и структурированной. Похоже, Паук догадавшись о том, что я тот, кого он ищет, отправил к стене несколько своих подконтрольных тел.

— Думаешь, что поймал меня? — зло усмехнулся я, — что ж, мне же проще. Не придётся драться со всему твоими мастерами одновременно, когда я приду за твоей основой.

От стены отделились три чёрные точки, и ауры начали стремительно приближаться. Я прищурился и понял, что три мастера, направляются ко мне стоя на таких же дисках из сжатого времени, как и я. Только вот эта замороженная область постоянно скользила меняя пространственные координаты. Маги двигались по ткани мира, словно опытные конькобежцы по льду. Разве что тут сами куклы не двигали ни едином мускулом, а роль льда выполняло само пространство.

Когда до противников оставалось всего около километра, я нанёс удар по самому сильному из них, собираясь вывести его из игры первым.

По пространству побежали трещины. Поток хаоса хлынул в нашу реальность, мгновенно преобразуясь в меч из оранжевых искр. Я сам удивился как легко то у меня теперь получилось. Не пришлось даже прибегать к помощи демонической руки.

Пламя хаоса с оглушительным грохотом врезалось в синхронно выставленный телами Паука щит времени. Огненный поток разбился на тысячи крошечных ручейков, которые начали разбегаться по щиту, ища в нём малейшую брешь. Эфирная волна, порождённая ударом, заставила окружающую реальность буквально плавиться. Воздух мгновенно раскалился до нескольких сотен градусов. Не будь у меня регенерации кланового и мои лёгкие просто сгорели бы.

Я сделал движение будто раздёргиваю перед собой шторы. Пространство под моими руками разошлось в стороны, образуя темный провал в бездну. Ко мне оттуда потянулась щупальца хаоса. Я закручивал его потоки вокруг себя, создавая сферу всё сжигающего огня. И это себя оправдало.

С трёх сторон ко мне устремились аурные щупальца и ментальные нити. Вот только, коснувшись пляшущих вокруг миллиардов искр, они мгновенно сгорали. Мне тоже приходилось не сладко. Аура отслаивалась целыми пластами, но мне было как-то плевать. Сейчас намного важнее было прикончить моих противников. Потом, пожрав из ауры, я не только восстановлю потерянное, но и существенно усилюсь.

Неожиданно я ощутил странное движение эфира откуда-то сбоку. На одних инстинктах я вскинул демоническую руку, покрытую перчаткой из замедленных временных потоков. В следующую секунду в пламени образовалась прореха и на меня обрушился удар дымящегося клинка. Временной барьер ненадолго задержал его, но не остановил полностью.

Я почувствовал боль в руке, на которой меч оставил неглубокий разрез. Но самое главное было то, что этот клинок с лёгкостью рассёк мою ауру. Бездна! А ведь ощущения от него очень знакомые. Неужели… Однако додумать мне не дали.

Мощнейший эфирный удар сквозь прореху в барьере пламени швырнул меня к земле. Ментальные нити снова потянулись к моему разуму.

Ну уж нет, выкидыш бездны. В этот раз взять меня под контроль у тебя не выйдет. Не собираюсь я устраивать с тобой ментальные дуэли. Я просто хочу прикончить уже наконец эти тупые куклы, а затем отправиться за тобой. О, будь уверен, я приготовил для тебя не обычную смерть.

Вспыхнувший вокруг огненный кокон обжёг ауру, но при этом мгновенно испепелил тянущиеся ко мне щупальца чужого разума. Однако не успел я даже сориентироваться в пространстве и понять, где сейчас мои противники, как почувствовал будто реальность вокруг расслаивается пластами. Сверху на меня обрушилось несколько клинков словно бы состоящих из осколков огромных зеркал.

Два из них разлетелись сверкающими брызгами, разбившись об поставленный временной щит. Один я успел сжечь во взметнувшемся пламени хаоса. Однако последний, четвертый осколок рассёк мне левое плечо до самой кости, оставив ещё и глубокий аурный разрез. Паразит взвыл от боли, на краткий миг сбив мне концентрацию. И этим не преминул воспользоваться один из моих противников.

Ментальной удар чуть не смял мои щиты воли. Пришлось приложить огромные усилия, чтобы не пустит противника дальше поверхностного слоя мыслей. Однако в это время по мне снова врезали десятком аурных щупалец. Большую часть я сжёг, но парочка оставила на ауре существенные раны.

Бездна! В этой мешанине эфирных потоков, пространственных искажений и временных аномалий я с большим трудом мог вычислить, откуда придёт следующая атака. Да и магическое зрения паразита постоянно заслонял огнь бездны. Впрочем, без последнего мне бы уже давно вскипятили мозги.

— Хватит уже трепыхаться, — прошелестел в голове шёпот чужих мыслей, — ты же знаешь, что тебе всё равно не победить. Даже если тебя удастся прикончить эти оболочки, то до меня тебе всё равно не добраться. Сдавайся и смерть будет лёгкой.

В ответ я послал вокруг волну хаоса, сжигая нити чужого разума.

— Ну уж нет, — прорычал я, — Сегодня сдохнешь именно ты, гнилой суккубий выкидыш.

Заметив странное возмущение эфира, я резким движением ауры швырнул в ту сторону десяток игл из замороженного времени. Приём продемонстрированный совсем недавно демоном и в этот раз показал себя просто великолепно. Сначала я ощутил сопротивление, а затем услышал короткий ментальный крик. Один из моих противников оказался пронзён сразу пятью иглами. Они не убили его, но лишили возможности двигаться, и с каждой секундой участки стазиса на его теле расширялись. Этим просто нельзя было не воспользоваться.

Я сконцентрировался на временных спицах, создавая внутри них тонкие каналы, где время возвращало себе нормальную скорость или даже немного увеличивало её. А потом в эти полости хлынул поток пламени хаоса. Тело, захваченное в ловушку вспыхнуло, за доли секунды сгорая до золы. Паразит без почти без моего участия потянулся щупальцами к остаткам ауры, трепещущим в потоках магии и принялся их жадно поглощать, заращивая собственные повреждения. Однако закончить восстановление мне удалось.

Эфир сзади всколыхнулся, но полноценно среагировать я уже не успел. Слишком занят был уничтожением первого противника и собственным лечением. За это и поплатился.

Левое плечо пронзила страшная боль. Симбионт забился в конвульсиях так, что я даже утратил полноценный контроль над эфиром. Кожа под ключицей лопнула, и из неё наружу выглянуло лезвие, с которого с шипением испарялась кровь. Проходя сквозь барьер огня бездны, вражеский меч раскалился до красна. Он вонзился на пару сантиметров выше сердца. Ещё бы немного и на этом моя жизнь бы оборвалась.

— О, ты действительно стал сильнее, — зазвучал в разуме вкрадчивый голос моего противника, — только это тебе не поможет.

Чужое ментальное давление сжало тисками мои щиты воли и принялось разъедать их словно кислота. Похоже, Паук решил попробовать другую стратегию уничтожения моих барьеров разума. Не ломать их пыль, а только подтачивать, создавая прорехи, через которые потом сможет добраться до моей памяти.

— Отрыжка бездны, — с трудом прохрипел я, медленно поднимая демоническую руку. Тело слушалось плохо. Паук делал всё, чтобы сигналы от моего мозга не могли разбегаться дольше по нервной системе. Однако благодаря возросшей мощи моей ауры я уже мог этому сопротивляться. Не долго и не слишком эффективно, но всё же.

Пальцы подарка лорда хаоса сомкнулись на выглядывающем из моего тела клинке. А затем я резко рванул его вверх, собственную рассекая плоть и кости. Боль была невероятной, да и ауру в месте соприкосновения с мечом разрывало в фарш, но своей цели я добился. Выдернув миридий из тела, я снова вернул себе контроль над внешней энергией.

Уже опавшее было пламя хаоса взревело с новой силой, и его потоки потянулись ко мне, сжимаясь и уплотняясь, как и в бою с кхартом. Через долю секунды я врезал рукой в огненной перчатке по своему врагу. Пространство с жалобным хрустом лопнуло, создавая полосу абсолютного вакуума, по которой от меня понёсся луч сверх сжатого хаоса.

У врага не было ни шанса уклониться. Он находился слишком близко. Выставленный им в последний момент временной барьер луч из плоти бездны пробил, даже не заметив. А потом маг вспыхнул, мгновенно стёртый из реальности. От него не осталось даже аурных ошмётков. Я стёр его, как ластик стирает карандашный набросок на листе бумаги. Только вместо рисунка был человек, а вместо бумаги сама ткань мира.

Что интересно клинок уцелел. Я перехватил его за рукоять, почувствовав, как с шипением сгорает мясо на пальцах, сжимающих меч. Впрочем, оно тут же восстанавливалось. Жар, испускаемый оружием не наносил никаких повреждений энергетике. Отлично.

Мой третий противник замер в нескольких сотнях метров. Паук, похоже, не мог определиться, что делать дальше. Он не хотел терять ещё одно мастерское тело. Однако соблазн попытаться добить меня, пока я ослаблен предыдущей схваткой, был велик. Впрочем, я решил данную дилемму за него.

Шагнул вперёд, сжигая пространство перед собой взметнувшимися языками хаотического огня. Это позволило мне преодолеть разделявшее нас с противника расстояние одним шагом. Искры бездны волной рухнули на последнюю куклу. Паук успел прикрыть тело круговой сферой замороженного времени, но для клинка в моих руках она не стала большой помехой.

Взмах трофейного меча разрубил и сгущенное время, и человеческую плоть с одинаковой легкостью. Подконтрольное менталисту тело мастера распалось на две неравные половинки. В ту же секунду симбионт принялся пожирать ещё трепещущую и сопротивляющуюся чужую ауру.

Все мои повреждения начали медленно затягиваться. Все кроме ран, нанесённых миридиевым клинком. Им было плевать на регенерацию клановых. И если порезы на демонической руке я мог убрать просто изменив её форму, то вот для всего остального тела это не работало. Сквозная рана над сердцем и не думала затягиваться, а продолжала обильно кровоточить. На губах у меня при каждом вдохе вспенивались бурые пузыри. Левое лёгкое схлопнулось и в жизнедеятельности организма участия не принимало.

Впрочем, это было не так уж и важно. Я был жив и подыхать пока не спешил. Регенерация мага достаточно успешно купировала последствия полученной раны. Обычный человек с такими повреждениями долго не протянул бы, но для кланового тут не было ничего смертельного. Сейчас нужно было сделать кое-что ещё.

Сконцентрировавшись на пространстве вокруг, я потянулся к едва заметным огонькам душ. Три из них было бледными и безликими. Они принадлежали телам кукол Паука. А вот четвёртая сияла мягким золистым светом с редкими проблесками темноты. Это была душе Элен.

Я внимательно осмотрел её. И разочарованно выдохнул, вызвав несколько кровавых пузырей на губах. Ну да. На что я рассчитывал. У всех людей душа не несёт на себе никакого отпечатка личности. Я бы мог вселить эту душу в чужое тело, вырвав оттуда суть предыдущего владельца. Но в результате получится младенец во взрослом теле. И даже, если в конце концов он тоже обретёт свою личность, то будет это уже точно не Элен, а кто-то другой.

Я шевельнул рукой, отпуская душу. Пускай уходит на перерождения. Не хочется мне её использовать для сделок с демонами. Да и с собой таскать как-то глупо. Пусть уж лучше обретёт новое тело в другом мире. Я знал некоторых демонологом, которые носили с собой души близких, заточенные в кристаллы хрусталя. И, честно говоря, никогда такого не понимал. Для мага это всё равно, что ходить с мумифицированной человеческой головой на поясе.

Ладонь демонической руки коснулась раны на плече, которая всё так же истекала кровью. Её объём в теле постоянно восстанавливался благодаря регенерации истинных, однако запечатать разрезанные миридием вены и артерии самостоятельно мой организм не мог. Придётся ему немного помочь.

На пальцах заплясали язычки хаотического огня. Обычный здесь не годился. Любые повреждения от него мгновенно бы залечило восстановление магов. Плоть зашипела, от плеча в небо потянулись тонкие струйки дыма. Мне пришлось сцепить зубы, чтобы не завыть от боли. Однако задача была выполнена. Кровопотеря была остановлена, рана закрылась. Да, это было сделано грубо, но ещё на пару схваток этого хватит. Ну а большего мне пока и не надо. Жди меня Паук. Жди и наслаждайся возможностью дышать. Больше у тебя такой роскоши не будет.

Я взглянул внизу. Раньше там были зелёные поля, на которых выращивалось продовольствие для жителей Среднего города. Сейчас же, после нашей битвы земля на десятки километров вокруг представляла собой неглубокий кратер, выстланный кипящим обсидианом, который медленно застывал, образуя сверкающее угольно-чёрное зеркало. Да уж. Обретя мощь мастера, я стал невероятно силён. Однако одной голой силы ауры мне в предстоящем бою не хватит.

Одна за другой в небе стали вспыхивать сложнейшие пентаграммы. Через мгновение переплетения огненных линий и знаков свивались в клубки эфирных нитей и присоединялись к моей ауре. Закончив, я слегка подправил концепцию линзы из сжатого времени под ногами так, чтобы она могла изменять своё положение относительно трёхмерных координат, а затем полетел по направлению к Внутреннему городу. Мой враг меня ждал. Для него я подготовил нечто особенное. Не смерть. Нет. Это было бы слишком просто. Кое-что куда хуже.

Глава 17

Паук с трудом вдохнул стерильный, пахнущий химикатами воздух и поморщился. Ощущения от возвращения сознания в основное тело после гибели куклы были просто отвратительны. Грандмастер до сих пор чувствовал фантомную боль в том месте, где плоть куклы рассек меч его противника.

— Поганый выродок кхарта и элота! — зло прохрипел старик, однако тут же зашёлся в кровавом кашле. Приборы вокруг загудели чуть сильнее. На лицо Паука опустилась маска, через которую его лёгкие наполнились свежей кислородной смесью. Приступ кашля быстро прошёл, и глава Исти вновь смог дышать самостоятельно, но предпочёл не убирать маску с лица. Он задумался о том, что ему предстоит дальше. И мысли эти были очень нерадостными.

Маг, на которого он объявил охоту, стал слишком силён. Теперь вряд ли удастся выудить из его памяти хоть что-то. Только убить. Кхарт! Это было огромной ошибкой посылать на перехват всего три тела. Правда, страх, постоянно живущий в груди, не позволили бы использовать больше в любом случае. Паук боялся слишком сильно ослаблять свою охрану.

Да, нападать на мага во Внутренним городе считалось большим грехом, но… Но того же Генриха, если что, это не остановит. А без своей охраны старый грандмастер был беззащитен. Даже его огромный ментальный потенциал не был способен подчинить другого грандмастера прежде, чем тот успеет прикончить главу Исти.

Что ж, теперь ему придётся принимать бой уже на своей территории. Паук чувствовал, как с каждой секундой приближается к нему аура его противника. Он совершенно не скрывался. Напротив. Словно бы выставлял на показ свою силу. Несдерживаемая аура мастера ощущалась за сотни километров. Ну ничего. Грандмастеру найдётся чем ответить этому выскочке. Всё же своё звание он носит вполне заслужено, пусть его дар и искалечен Посланником.

Паук привычно потянулся разумом сквозь толстые каменные стены своего дворца. Каждое живое существо здесь от слуг до насекомых подчинялось его воли. Все тут были всего лишь куклами, управляемыми различными потоками сознания. Однако в данный момент ему нужны были особенные слуги. Те, которые не применялись грандмастером уже много лет.

Щупальца его внимания прошли почти всё здание насквозь, когда дотянулись до места, которое Паук называл Залом Релаксации. Стены здесь покрывали сверкающие панели из янтаря, по которым с журчанием стекали потоки воды. Но не это являлось самым удивительным в интерьере.

Главным тут был пол состоящий из толстого стекла невероятной прозрачности. Заметить его можно было только прикоснувшись к полу. За этим стеклом в тёмной воде вальяжно плавали громадные хищные акулы со шкурой покрытой костяными бляшками. Между ними мелькали стайки золотистых рыбёшек. Со дна вверх тянулись колышущиеся пучки разноцветных водорослей. Кое-где виднелись шевелящиеся щупальца титанических актиний.

Над полом на гравитационных подушках висели шестнадцать капсул с прозрачными крышками. Он медленно вращались вокруг центра зала, поблёскивая в свете ламп, льющимся сверху. Четыре из них были пусты. Однако в оставшихся двенадцати лежали в ожидании боя двенадцать тел мастеров. Щупальца их аур шевелились, тянулись к стенам и потолку, ощупывали подводных тварей и колебали невероятно густой эфир комнаты. Впрочем, делали они это без очень лениво. Дар Великих тоже находился в полудрёме, дожидаясь пока чужой разум наполнит тела его физических носителей.

Паук слегка улыбнулся и потянулся к телам. Его сознание привычно разветвилось на множество параллельных потоков. Через мгновение синхронно распахнулись двенадцать пар глаз.

* * *
Некоторое время спустя. Внутренний город.

Когда я вступил на снежно-белые ступени дворца главы клана Исти, солнце уже начинало клониться к закату. Его лучи пробивались сквозь разрывы туч в небе, создавая на их границах алую бахрому, а красные блики танцевали на миридиевом клинке в моих руках.

Стены дворца в вечернем свете приобрели слегка розоватый оттенок, словно бы их сбрызнули свежей кровью. Листья на деревьях в дворцовом парке за моей спиной слегка трепетали, несмотря на полное отсутствие ветра. Они дрожали под воздействием эфирных волн, создаваемых моей аурой, которая сокращалась в такт ударам сердца. После поглощения сил четырёх мастеров преобразования энергетического тела окончательно завершились, и сейчас я находился почти на пике мощи.

Добраться сюда было совсем не сложно. Технических средств защиты на подступах к клановым кварталам практически не было. Да и не остановили бы они мага. Представители младших родов сектора тоже не пытались мне помешать. Среди них даже эксперты встречались редко. Так что в бою с грандмастером они могли бы играть только роль мошкары, отвлекающей противника своим жужжанием. Да и то вряд ли. Младшие ждали пока выяснится победитель, чтобы преклонить перед ним колени.

— Ты всё же решился нарушить заветы Великих, — разорвал воздух каркающий голос. Я приподнял голову и увидел, как из-за резных колонн выходят мои будущие противники. Ровно двенадцать мастеров с расходящимися от них волнами невероятной ментально силы. Почувствовал я их уже давно, но воочию увидел только сейчас. Говорил Паук через тело, принадлежащее сухому старику в свободных серых одеждах. В руках у него был меч очень похожий на тот, что сейчас держал я.

— Знаешь, — произнёс я, усмехнувшись, — мне плевать на Великих. И у ж тем более плевать на их запреты. Если я захочу кого-то убить, то просто приду и убью его.

— Ты невероятно глуп, — ответил собеседник, — убийство грандмастера столь близко от храма Великих это большой проступок. Посланник покарает тебя за это. Может быть не сейчас, но обязательно покарает.

Я коротко и зло рассмеялся.

— Не беспокойся. Ты можешь не рассчитывать на банальную смерть. Раньше я бы действительно просто прикончил тебя, но сейчас…Даже не надейся.

— И что же изменилось? — в голосе куклы промелькнуло искренне удивление, — неужели тебя всерьёз так расстроила смерть того животного? Кхарт! Да она даже не человек. Простое мясо, которое подают к ужину. Ты серьёзно?

Я не дал Пауку договорить. Ярость водопадом обрушилась на мой разум. Со звоном лопнули нити одного из заклятий, подвешенных в ауре. Искры хаоса волной хлынули в мир из разверзшихся провалов в бездну. Янтарное пламя свилось вокруг меня в шар, мгновенно выжигая, метнувшие ко мне ментальные щупальца. Каменные ступени под ногами зашипели и запузырился, обращаясь в пар, от невероятного жара.

А в следующее мгновение меня накрыл синхронный удар двенадцати мастеров. От него деревья в саду обратились мельчайшей пылью. Пространство смялось, образуя множественные тёмные провалы. Паук ударил эфиром, спрессованным до невероятной плотности. Он даже на миг проявился в реальном мире в виде гигантской хрустальной колонны, соединившей тучи и землю. А затем многокилометровый кристалл из сгущённого до алмазной твёрдости эфира рухнул на то место, где стоял я.

Я раскинул руки в стороны и резко выдохнул. Цунами оранжевых искр устремилось навстречу хрустальной колонне. Пламя хаоса облизало её сверкающие грани, но не оставило на них даже царапины. Впрочем, на это особой надежды и не было.

В следующую секунду я свёл ладони вместе, помогая мысленному контролю магии жестом. Огонь бездны мгновенно уплотнился и принялся разъедать пространство. Через мгновение над головой у меня распахнулся провал в хаос площадью около пяти квадратных километров.

Вся призванная мастерами мощь ухнула в открывшийся портал, который с легкостью пожрал атаку моего врага. Затем ткань пространства снова стянулась, заращивая прореху и увлекая в неё всю окружающую магию.

На доли секунды из-за этого вокруг образовался эфирный вакуум, лишивший моих противников возможности полноценно пользоваться магией. И я не мог этим не воспользоваться. Пламя хаоса основывалось на контроле воплощённой в нашем мире плоти бездны, а не на эфирных взаимодействиях.

Слегка уплотнив всепожирающий огонь, я выжег перед собой пласт пространства и одним шагом преодолел расстояние, разделяющее меня с куклой старика. Волна искр бездны накрыла одного из мастеров ещё до того, как тот успел переключиться на защиту. Миридиевый клинок вонзился в противнику в шею, пробив наспех выставленный аурный барьер. Я шевельнул кистью, направляя лезвие вверх и разрезая голову мага надвое. Вывалившиеся из черепной коробки половинки мозга оказались тут же сожжены оранжевым пламенем. В сухом воздухе запахло подгоревшим стейком.

— Ну и кто же здесь теперь мясо к ужину!? А, отрыжка бездны? — рассмеялся я, направляя взмахом руки потоки огня к другим телам Паука.

В следующее мгновение со всех сторон налетела эфирная волна, лишь немного уступающая той, что ранее была создана грандмастером. Это эфир стремился заполнить собой образовавшуюся пустоту. Магия не терпит полного вакуума. Мне пришлось укрыться в шаре из сгущённого времени, чтобы меня не размололо в кровавую пыль. Круговой удар я отправить в бездну так просто уже не смог бы.

В мою временную сферу вонзились сразу три миридиевых меча. На руках, их сжимавших, не было кожи. Мышцы почернели от жара и прямо на глазах превращались в пепел, обнажая закопчённые кости. Всё же пламя хаоса вокруг так и продолжало пылать, не позволяя ко мне никому приблизиться. Впрочем, Пауку каким-то образом удалось уменьшить его воздействие свои тела.

Один из клинков я отбил собственным мечом. Два других лишь немного меня задели, оставив длинные, но не глубоки порезы на груди и спине. Я крутнулся на месте, ударив во все стороны огненными щупальцами и иглами времени. Одна из последних кого-то задела. Однако развить свой успех я не смог. Попавшийся в ловушку маг рванулся и, оставив в стазисе кусок мяса, оказался на свободе.

В меня со всех сторон полетел десяток зеркальных осколков из разбитого на слои пространства. Временной щит удержал часть из них, но два пробили мою защиту и оставили глубокие раны на теле. Не ослабь их до этого ещё и струящиеся вокруг пламя бездны, то на этом моменте я бы уже умер. Что ж, значит пора доставать свои козыри.

От моих ног во все стороны побежали кровавые линии пентаграммы. Развернулось в реальности ещё одно заклятье. По его структуре ударила эфирная волна. Паук попытался нарушить магическое построение, но среагировал слишком поздно. Внешний контур успел замкнуться, а реальность прогнулась под моей волей.

Через мгновение огненные линии обратились сотнями темных щупалец, на каждом из которых сверкали сотни красных глаз. Мрамор под ногами покрылся толстым слоем шевелящегося мяса. Причём мяса очень голодного и смертельно опасного. По пластам плоти прокатилась волна, порождающая в воздухе звук, отдалённо напоминающий кошачье урчание, только приблизительно в тысячу раз более мерзкий. А затем щупальца ударили во все стороны в поисках своей добычи.

Впрочем, это был лишь отвлекающий манёвр, призванный занять Паука хотя бы на несколько секунд. Выдернутый из бездны демон был слабоват. Всего лишь средний круг. Против местных мастеров он совершенно не котировался. Однако мне и не нужно было, чтобы он кого-то убивал сам.

Демоны — это плоть от плоти бездны. Истинное воплощение хаоса, как материи. Когда кит сжигал кхарта лучом пустоты, то использовал для этой реакции собственное тело. Я бы мог сделать нечто подобное «вскипятив» подаренную руку, но этого было мало. Для того, чтобы удар получился действительно мощным мне требовался крупный объект, состоящий достаточно плотного и «упорядоченного» хаоса.

В воздухе замигали ещё несколько пентаграмм. Они изменялись и переплетались друг с другом, создавая заклятье теневого щита. Оно было невероятно сложным. Даже переносить его в ауре в виде единой структуры было невозможно. Да и для активации эта магия требовала страшной мощи.

В моём прошлом мире это заклятье мог использовать только круг магов, составленный из двенадцати человек. Если бы кто-то решился приметить его в одиночку, то его бы просто разорвало откатом, несмотря на все защитные контуру.

Но сейчас, обладая аурой мастера… Я был готов рискнуть. Всё равно это заклинание было единственным способом не сдохнуть от собственной атаки. Тот удар демона, который я отбил недавно обычной временной линзой, был лишь жалким подобием того, что я собирался устроить.

Я ощутил, как сдвигаются пласты пространства и времени. Тени рядом зашевелились, а огонь хаоса испуганно отпрянул и начал гаснуть там, где касался ещё не до конца активированного щита. Прежде чем окончательно замкнуть узор силы я коснулся двумя пальцами шкуры призванного демона.

По телу твари побежали огненные письмена, но что произошло дальше я уже не увидел. Тени сомкнулись в сферу, отрезая меня от внешнего мира. На краткий миг я очутился там, где не было ничего. Вообще ничего.

Это место не являлось бездной или упорядоченным миром. Моё тело, душа и разум перешли из трёхмерной системы координат в одномерную. Ну или, вообще, бездна знает в какую. Факт был в том, что для реального мира я просто перестал существовать, и ни одно воздействие оттуда не могло мне навредить. Действует щит, правда совсем не долго, но мне этого хватит. Если переживу откат, разумеется.

Через мгновение совершенную тьму прорезали яркие полосы белого света. Кокон теней распустился, возвращая своего творца в реальность. Ну а потом на меня обрушилась страшная боль.

Ауру корёжило. Перед глазами стояла кровавая пелена. Прижав руку к левой глазнице, которая болела особенно сильно, я убедился, что она пуста. Откатом мне раздавило один из глаз. Впрочем, он уже начал регенерировать. Я почувствовал, как прямо под пальцами вырастает недостающий кусок тела. Через несколько секунд я уже мог осмотреть окружающую обстановку.

Первым, что бросилось в глаза, были поднимающиеся вверх тучи красного пепла. Или даже скорее кроваво-алого снега, падающего не на землю, а в небо. Каждый лепесток этой странной субстанции имел собственную уникальную структуру и был невероятно холодным. Правда, структура эта совершенно не походила на настоящий снег. Она напомнила хаотическое переплетение тончайших нитей, рисунок которого, к тому же, всё время менялся.

Затем я взглянул себе под ноги и понял, что всё вокруг покрыто толстым слоем красного «снега». Часть его медленно таяла, а часть устремлялась к небу. Облаков на нём, кстати, больше не было. Над Внутренним городом расстилался чёрный бархат небосклона, усеянный бледными вечерними звёздами.

Больше никаких изменений вокруг, вроде бы, не было. Дворец Исти уцелел. Да и вообще разрушения оказались крайне малы. Точнее я так думал, прежде чем заметил лежащий под слоем изменчивых красных хлопьев скелет. Рядом с ним валялся совершенно целый миридиевый клинок.

Я резко послал вокруг эфирную волну, расчищая окружающее пространство. Моему зрению предстали одиннадцать скелетов, застывших в странных позах. Ни следа их аур, ни повреждений на костях. Последние были совершенно белыми, словно бы сделанными из пластика.

— Отрыжка бездны, — вырвалось у меня. Я конечно предполагал что-то подобное, но не ожидал таких внешних эффектов. Суть сотворённого мной заклятья изначально была в том, чтобы создать не простое кипение мира вокруг места дестабилизации хаоса, а направить удар именно на объекты, обладающие аурой. По моим размышлениям такое направленное кипение должно было стать куда более смертоносным. Что ж, так оно и вышло. Кхарт! Хорошо, что я все же использовал теневой щит. По-другому спастись от такого я бы не смог.

Впрочем, плевать. Хватит рассуждений. Я шевельнул рукой, создавая вокруг пламя хаоса. Затем подобрал с земли меч и зашагал вверх по уцелевшим ступенькам. Надо закончить то зачем я пришёл. Да, месть ничего не исправит, но на душе станет куда спокойнее. Я проходил через это уже не один раз. Нет ничего слаще мук твоего врага. Ни что так не греет слух, как его крик боли.

Внутренности дворца Исти встретили меня белизной стен, причудливыми барельефами на них и невероятным ментальным давлением. Оно чувствовалось и раньше, но сейчас было просто ошеломительным. Стояла совершенная тишина, но при этом казалось, что каждый камень дворца вторит шёпоту мыслей своего хозяина.

Ментальные нити сплетались вокруг меня сотнями тысяч. Они пели на разные голоса, обжигали и жадно тянулись к моему разуму. Всё пространство было словно заткано паутиной чужого разума и мыслей. Кажется, теперь я понимаю почему главу Исти прозвали Пауком. Причём это прозвище так прижилось, что настоящее имя грандмастера забылось сотни лет назад. Впрочем, сейчас он не мог причинить мне вреда.

Я шёл сквозь ментальную паутину, легко прожигая себе путь струящимся вокруг пламенем хаоса. Мои шаги неумолимо приближались к сердцу дворца, где в окружении приборов жизнеобеспечения сидел на троне мой враг. Я ощущал его страх в отголосках звона рвущихся нитей. Мысли и образы из его разума частично достигали меня, даже не смотря на всё созданные барьеры.

Всё же Паук был невероятно сильным менталистом. Будь у него ещё хотя бы минут десять, и он бы нашёл лазейку в мой мозг. Не помогли бы и пламя хаоса, и мощь ауры, и тренированная в ментальных боях воля. Но я не собирался давать ему этого времени. Моя аура уже жадно трепетала, предчувствуя скорое пиршество.

— Постой, — прозвучал у меня в мыслях голос, когда я уже был почти у цели. Впрочем, я не обратил на него ни малейшего внимания. Начинать ментальную беседу с Пауком не входило в мои планы. Это могло значительно облегчить ему доступ в мой разум. Особенно здесь. В месте сосредоточения могущества грандмастера.

— Постой, — повторил голос Исти. В нём звучал животный страх и отчаяние, — я могу предложить тебе сделку. Моя жизнь в обмен на знания. Я живу очень долго. Я могу рассказать тебе, про магию, про Великих, про кхартов и про другие города. Ты вообще знаешь, что в этом мире есть другие города? Хотя откуда. Этим знанием обладают только грандмастера.

Я только слегка дернул уголком рта. Да, он может поведать мне многое, но ничего из того, что я не смогу узнать сам. Паук предрешил свою судьбу тем ударом у Внешней стены. Всё, что нужно для достижения моих целей я выясню сам.

Похоже, Исти уловил отголоски моих мыслей, поскольку через несколько секунд произнёс.

— Хорошо. Мои знания тебе не интересны. Что ж, а как на счёт того, что я могу воскресить твою подружку? Что думаешь на этот счёт?

Я замер на полушаге. Какова вероятность того, что Паук лжёт? На самом деле, она крайне мала. У нас не такой плотный ментальный контакт, но даже в таких условиях соврать столь откровенно затруднительно. Почувствовав, мою заминку грандмастер явно оживился. Он почуял надежду на жизнь.

— Есть способ снова зажечь погасший разум. Алтарь Великих, где пробуждают Дар истинного мага. Я знаю, как изменить настройки. Нужен лишь образ того, кого ты хочешь воскресить. За это, конечно, придётся заплатить, но неужели оно того не стоит? Алтарь отмотает время для умершего, и он вернётся в состояние за секунду до гибели. Этим знанием владею только я. Ну как? Достойная сделка?

— Достойная, — тихо произнёс я. А в следующую секунду мой разум пронзили сотни ментальных щупалец.

Я захрипел, падая на одно колено. Щиты воли сминались, словно были из мокрой бумаги. Связь разума и ауры стремительно разрушалась. Пламя хаоса начало рваться из-под контроля, вытягивая во все стороны огненные щупальца и оставляя ими глубокие проплавы на стенах и полу. Ну а в голове раздавался довольный хохот моего врага.

— Лживый ублюдок, — прошипел я и дёрнул пальцами. Поток янтарных искр взметнулся и сотнями огненных змей понёсся туда, где я ощущал пульсацию ауры грандмастера, — умри.

Через мгновение я полностью утратил контроль над силой, но это было уже не важно. Огонь добрался до моего противника. Ужасающий ментальный вопль боли сотряс эфир. Часть её передалось и мне. Я почувствовал, как мою плоть начинает разъедать хаос. О! Это были действительно муки достойные моего врага. Даже их отголоски почти заставили меня потерять сознание.

У Паука не было природных болевых фильтров истинных магов. Посланник вырезал их вместе с возможностью к регенерации. Мои собственные ощущения, когда я, например, прижигал хаосом раны были ослаблены тысячекратно относительно мучений грандмастера. А ведь он ещё и старался замедлить процесс уничтожения своего тела. Пытался аурой потушить смертельный огонь. Ему это даже частично удавалось, но не достаточно, чтобы выжить.

Ментальное давление пропало. Я пошатываясь поднялся на ноги. Левая сторона тела слушалась плохо. Искромсанные миридиевым мечом места вообще практически не ощущались. Сердце билось с трудом и через раз. Последний ментальный удар Паука выжег мне часть периферической нервной системы. Он слишком спешил лишить меня контроля над аурой и не разбирал, где физическое, а где энергетическое тела.

Ещё один ментальный крик разрезал тишину дворца. Пламя хаоса, несмотря на все старания моего врага, преодолело покровные ткани и добралось до внутренних органов. Паук буквально сгорал изнутри. Причём, сгорал медленно. Я специально продлевал его последние минуты.

До помещения, где располагались покои Паука оставалось совсем немного. Когда я вошёл, то увидел, что там почти всё уже было уничтожено пламенем бездны. Остался лишь сам грандмастер. Огонь «рос» на нём множеством шевелящихся рыжих пятен, похожих на плесень.

— Знаешь, — произнёс я, подходя ближе к Пауку — тебе в каком-то смысле повезло. Изначально я хотел выжечь всё кроме твоей неровной системы, а её поместить в колбу с кислотой, смешанной с жизненной энергией. Некоторые демоны умеют преобразовывать её из смеси хаоса и эфира в неограниченном количестве. Твои обнажённые нервы плавали бы в кислоте вечность, постоянно восстанавливаясь.

Паук попытался нанести по мне ментальный удар, отвлёкшись от сдерживания пламени. Однако сейчас его аура была уже слишком повреждена. Он плохо контролировал свою ментальную мощь и почти полностью утратил нормальную власть над Даром. От его последней атаки я отмахнулся играючи.

— Но сейчас твоя нервная система уже слишком повреждена, — продолжил я монолог, словно бы и не замечая попыток меня подчинить, — Долго ты в таком состоянии не протянул бы. К тому же ты действительно неплохо сражался. Ты хитрый выкидыш бездны, но умеешь цепляться за жизнь. Я не хочу глумиться над ненавистным, но сильным врагом. Так что я просто убью тебя.

Я щёлкнул пальцами. Взревевшее пламя хаоса мгновенно сожгло тело Паука дотла. Аурный паразит с урчанием набросился на гаснущее энергетическое тело врага. Я почувствовал, как моя аура снова запускает перестройку.

Нанесённые миридием раны закрылись, хотя и не зажили до конца. С каждым мои вздохом, с каждым ударом сердца пространство начинало прогибаться всё сильнее. Оно становилось для меня пластичным, как мокрая глина.

Я чувствовал, как потоки времени скользят под пальцами, которые в любой момент отозваться на одну мою мысль. Пламя хаоса потянулось ко мне и закружилось хороводом миллионов осенних листьев. Оно ластилось ко мне, словно преданная собака к вернувшемуся домой хозяину.

Повышение ранга дало мне большую власть над теми аспектами, которые я применял чаще всего. У меня не появилось ментальной силы Паука, как у него не было теперешней моей власти над пространством и хаосом.

Через пару минут преобразования завершились. Я прикрыл глаза и глубоко вздохнул. А затем расправил свою новую ауру во всю ширь. По объёму она теперь превышала, помещение, где я находился, раз в пять. Пространство на её границах немного рябило, и воздух в этих местах был горячий, как над жаровней.

А потом я слегка сосредоточился, и по всему Внутреннему городу разошлась мягкая эфирная волна. Она говорила каждому магу, что старый грандмастер мёртв, и на его место пришёл новый.

Эпилог

Три дня спустя. Дворец клана Исти
Убийцу Паука Адель нашла в Зале релаксации. Она бывала здесь и раньше, а потому могла заметить существенные различия с тем, как зал выглядел при прошлом главе клана. На данный момент здесь не было ни одной из шестнадцати капсул для тел. Янтарные панели больше не закрывали стены, а кружились по потолком в виде лепестков причудливого цветка.

Сейчас становилось ясно, что не только пол в комнате был прозрачен. Её стены состояли из всё того же сверхчистого стекла, которое совершено не преломляло свет. Оказалось, что зал представлял собой громадный аквариум наоборот. Не рыбы в замкнутом объеме воды, а люди в стеклянном шаре посреди водной бездны. Впрочем, это было обманчивое впечатление. Созданная Пауком океаническая экосистема было не слишком большой. Всего лишь пара-тройка кубических километров воды.

Новый грандмастер стоял у стекла и задумчиво наблюдал за тем, как покрытая костяной бронёй акула гоняется за рыбиной помельче. Он не обернулся на звук автоматических дверей за спиной. Очевидно, почувствовал гостью заранее. Свою ауру маг сдерживал, но она всё равно давила на плечи. Как грандмастер он ещё явно не вошёл в полную силу, но даже так разница между ним и простой адепткой была колоссальна.

Адель хотела поклониться, как того требовал этикет, но каким-то седьмым чувством поняла, что её собеседника такое скорее раздражает. Поэтому девушка вместо приветствия, усмехнувшись, произнесла.

— Поздравляю с новым рангом. Ещё не забыл обо мне?

Услышав её голос, Дан оторвался от разглядывания рыб и повернулся к магичке. Она ещё ни разу не видела основное физическое вместилище этого человека, а потому с интересом окинула его взглядом. Адель знала, что раньше это тело принадлежало Леону. Сыну главы Шартов. Однако сейчас от его прежней внешности почти ничего не осталось.

Черты лица стали куда острее и приобрели хищное выражение. Блондинистые волосы потемнели. В глазах грандмастера плясали красноватые блики. Но главным, конечно, были шрамы. Тонкие и едва заметные они покрывали его лицо, шею и руки частой сеткой. Такие возникают при разрывах ауры. У самой Адель тоже было несколько подобных отметин. Один из шрам красовался и на лице, под правой скулой. Впрочем, девушка успешно маскировала его косметикой.

— Нет, — спокойно отозвался собеседник девушки, — я не забываю про свои долги и контракты. Твоя часть нашего договора была выполнена, и я готов оплатить свою.

— Рада это слышать, — улыбнулась Адель. И это было правдой. Она боялась этого человека. Он пришёл неизвестно откуда, обладал невероятной магией и к тому же очень странным взглядом на мир. Однако его знания… Та мощь, что позволила мастеру, взявшему ранг меньше суток назад, уничтожить главу старшего клана, стоила риска.

— Не предложишь даме присесть? — спросила Адель, — или так и будем разговаривать стоя?

— Кажется, при первом нашем знакомстве ты уже задавала похожий вопрос. Впрочем, ладно.

Маг взмахнул рукой. Воздух перед ним и перед Адель пошёл рябью, приняв форму двух кресел, стоящих друг напротив друга.

— Замедленное время? — приподняла бровь девушка, — Серьезно?

— Вполне удобно, — пожал плечами её собеседник, усаживаясь в кресло. Адель пришлось последовать его примеру.

— Ну и что ты намерен делать дальше? — спросила девушка после того, как устроилась достаточно комфортно.

— Ты про себя лично или вообще?

— И про то, и про другое, — отозвалась Адель.

— Ну на самом деле я ещё не решил. Договор с тобой я выполню. Передам основные знания о бездне. На многое, правда, не рассчитывай. Иначе после завершения контракта мне придётся тебя убить. А вот что будет дальше зависит уже от только тебя. Мне бы пригодился человек твоих талантов. В этом случае мы заключим новый договор.

— Контракт, — тут же ответила Адель. Она не могла ограничиться теми крохами знаний, что ей, судя по всему, перепадут.

— Хорошо, — грандмастер довольно кивнул, — на что-то подобное я и рассчитывал. Тогда твоё обучение начнётся завтра. Пока же можешь располагаться в любой из гостевых комнат дворца. Условия нового договора обсудим после завершения предыдущего.

— Как пожелайте, учитель, — слегка поклонилась Адель. Затем поднялась с кресла и направилась к выходу из морского зала.


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Эпилог



  • MyBook - читай и слушай по одной подписке