КулЛиб электронная библиотека 

Валери Мулман сборник Киллмастер [Валери Мулман] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Мулман Валери
Валери Мулман сборник Киллмастер





Валери Мулман сборник Киллмастер.


1. Беги, шпион , беги

2. Китайская кукла

3. Мат в Рио

4. Сафари на шпионов

5. Фройляйн шпионка

6. Сайгон

8. 13-й шпион

13. Ужасные

19. Оружие ночи



Картер Ник


Беги, шпион, беги


Run, Spy, Run




Агент N-3 - типичный американский герой, человек, который не боится идти навстречу опасности и способен справиться с любым противником. У Ника Картера худощавое лицо. Его волосы обычно темно-коричневого цвета, густые и блестящие с «слегка сатанинским» пиком. У него высокий лоб без морщин над прямым носом. Его глаза широко расставлены над высокими скулами; говорят, что это «странные глаза, которые почти никогда не остаются неподвижными и меняют цвет так же часто, как море». Его рот твердый и красивой формы, обычно сдержанный, но иногда с оттенком чувственности. В соответствии с его многолетней напряженной деятельностью его тело находится на пике физической подготовки. Его плечи массивные. У него узкая и узкая талия, а его ноги описываются как «загорелые столпы гладких мышц». Его мускулы не были слишком очевидными, но, тем не менее, были похожи на стальные тросы. У неутомимого Ника Картера есть несколько интересных моментов. На самом деле так много, что трудно понять, с какого из них следует начать. В соответствии со своей ролью суперсекретного агента американского правительственного агентства AX, Ник Картер имеет небольшую татуировку с топором на внутренней стороне правого локтя. Это один из способов остаться незамеченным. Еще один факт - оружие Ника, которое он везде берет с собой. Вот его пистолет, люгер, который он называет Вильгельмина, в плечевой кобуре слева. Хьюго - это имя его стилета, обтянутого куском замши над его правым запястьем и подпружиненного, чтобы лететь в его захват одним касанием ... И, наконец, он несет газовую гранулу, которая носит имя Пьер, размером с мяч для гольфа, но где именно спрятана гранула, неизвестно. Прикрытием для штаб-квартиры AX в Вашингтоне является Amalgamated Press and Wire Service, расположенная на Дюпон-Серкл. Ответственный - Дэвид Хок. Он суровый человек, которого описывают как более пожилого человека, но все еще называют «худым, жилистым и жестким, как кожа». Он обожает сигары и сильно жует их, когда возникает напряжение. Хотя он, как известно, не любит покидать свой офис, ему часто приходится это делать при выполнении своей работы. Он поддерживает связь с большинством правительственных лидеров высшего уровня, но отвечает только «шефу», также известному как президент.


Ник Картер



Беги, шпион, беги



Человек со стальной рукой


Ник Картер откинулся на спинку переднего сиденья и позволил себе убаюкивать себя мощной пульсацией реактивных двигателей. Гигантская металлическая птица двигалась легко, как ковер-самолет. Он скрестил худые руки на животе и расслабился. Оставалось только ждать. Однако стальные серые глаза под опущенными веками оставались настороже. Рейс 16 с Ямайки в Нью-Йорк уже давно миновал свою середину, и все еще не было никаких признаков интереса к нему.


Он снова осмотрел своих попутчиков, мысленно позиционируя тех, кого не мог видеть, не поворачивая головы. Должен был быть кто-то на борту, иначе сообщение не имело особого смысла. В любом случае, всегда было хорошей привычкой перепроверять тех, с кем путешествуешь. И от плохой привычки избавляться. Ник никогда его не нарушал, что могло быть одной из причин, по которой он пережил мировую войну, пять лет в УСС и семь лет в качестве совершенно секретного оперативника мистера Хока и Соединенных Штатов.


Собранная компания осталась прежней. Все были на ожидаемом месте с ожидаемым выражением лица. Молодые молодожены прямо перед Ником продолжали выставлять счета и ворковать, как и ожидалось, заботясь о нуждах друг друга. Впереди два шумных руководителя - очевидно, партнеры по бизнесу на пути в домашний офис - взвешивали сравнительные достоинства Mantle, Mays и Musial. Молодая брюнетка через проход от него все еще поддерживала свой толстый учебник в бумажной обложке, название которого порадовало его, что его студенческие годы остались далеко позади: «Проблемы адаптации и культурное столкновение в развивающихся странах - социопсихологическое исследование». Только она не смотрела на книгу. Она смотрела на него оценивающими, задумчивыми глазами. Затем она поймала его взгляд и покраснела. Он весело улыбнулся ей, Барнард, подумал он, или Вассар, может быть. Хорошо, если сообщение относилось к ней. Впрочем, слишком молод для него, и гораздо лучше с одним из этих принстонских парней, находящимся в трех рядах сзади.


Он закрыл глаза и немного задумчиво вздохнул. Хорошая часть тех дней тоже осталась далеко позади. И Ямайка тоже. Ямайка была пьянящей. На удивление трудное задание превратилось в отпуск. Две чудесные недели веселья на солнышке, вдали от мистера Хоука, который наивно полагал, что его лучший оперативник - Ник Картер - рискует своей шеей и ломает себе голову. Это был легкий ветерок и чистое наслаждение. Ветерок, который, среди прочего, принес ему целую пачку бонусных денег от дяди Сэма за оказанные услуги. А потом была восхитительная глазурь графини де Френэ, высокой своенравной распутницы, которая была не только ключом к делу, но и самым восхитительным его элементом. Записка пришла, когда он обедал с ней в зале «Монтего» отеля «Каймановы острова». Это читать:


Ник Картер: Срочно нужна помощь. Наш общий друг. Макс Диллман из Intour, часто говорил о вас. Сказал, что думал, что вы в Кингстоне. Искал вас и видел вас в гостиной сегодня вечером, случайно услышал, как вы сказали, что собираетесь уехать через день или два. Не могу сейчас поговорить с вами, чтобы объяснить, но умоляю вас сесть на рейс 16 завтра. Иначе нет выхода из безвыходной ситуации, которая может вас заинтересовать. Пожалуйста помоги. Мы свяжемся с вами в самолете. Пожалуйста, пожалуйста, это не шутка или ловушка.


Записка была наспех написана на канцелярских принадлежностях отеля. Она была без подписи. Официант вручил ему его. Он получил его от официанта, который получил его от носильщика, которому дал… ну, он не мог точно сказать. Была вечеринка в баре и еще одна за столом 23, и весь вечер ходили туда-сюда всевозможные записки. Он просто не мог вспомнить, откуда это взялось.


Графиня улыбнулась, покачала головой и подняла бокал за шампанским.


«Поклонник, Ник. Глупая женщина с выдуманной историей. Не обращай на это внимания. Оставайся до пятницы».


«Женщина», - подумал он теперь, открывая глаза на маленький мир самолета. Вероятно, она была права. Но не парнишка в проходе. Она застенчива, но не нервничает. У нее на уме ничего важного. Кто был в отеле накануне вечером? Невозможно сопоставить лица вчерашней ночи с кем-либо здесь.


Это была взволнованная, переросшая блондинка в парижской одежде и маленький веснушчатый ребенок, который все бежал к кулеру с водой. Там была надзирательница в невозможной шляпе и хилый малыш, который визжал: «Моя дорогая!» каждые несколько минут и махал пальцами, когда говорил. Из толпы почти никто не выделялся. Обычный лот.


За исключением человека со стальной рукой.


Он заинтриговал Ника с момента отъезда с солнечной Ямайки. Ясно, что он был не из тех, кто умоляет написать: «Пожалуйста, помогите, пожалуйста!». Какого типа он был? Странная птица.


Невысокий, приземистый, с очень широкими плечами, в дорогой, но плохо скроенной одежде. Лысый, череп Бриннера, маленькие глазки с мешочками, указывающие на плохое самочувствие или усталость - напряжение? - а не возраст. А потом эта рука ...


Мужчина во время полета ничего делал, кроме как пил чай и выкуривал короткие тонкие сигареты. Со своего места Ник идентифицировал их как Райетт, тип, который предпочитают латиноамериканцы. И все же мужчина был гладким, светлокожим и почти американцем. А может русский. Но с британской привычкой к чаепитию. Вот она, стюардесса, разливающая чай из бездонного сервиза. Мммм. Самая привлекательная девушка. Казалось, знает этого человека. Она улыбалась и болтала, наполняя чашку в руке робота.


Рука была очаровательной.


Военные трагедии привели к фантастическим достижениям в области протезов. Было захватывающе наблюдать, как лысый мужчина маневрирует своим чаем и сигаретой своими блестящими нечеловеческими пальцами. Он почти не использовал свою здоровую левую руку, как будто открыто бросая вызов своей инвалидности.


Стальная рука до сих пор была единственным нестандартным аспектом рейса 16.


Ник беспокойно зашевелился. Девушка в проходе посмотрела на него искоса, скользнув взглядом по его красивому лицу и по худощавому, длинному телу. Он был почти слишком хорош, с этим классическим профилем и твердым ямочкой на подбородке. Эти ледяные глаза выглядели жестокими и опасными. Пока он не улыбнулся. Затем твердый, прямой рот расплылся в ухмылке, и из гораздо более теплых глаз выступили морщинки смеха. Черт! Он снова видел, как она смотрела! Она уткнулась носом в книгу.


Он видел, как она смотрела, только потому, что смотрел на хозяйку, подходящую к проходу, и думал, что у нее прекрасные, твердые бедра, что синяя форма ей больше всего идет, и что он чувствует себя как кофе.


«Привет», - сказал он, когда она встала между ними. «В этой очереди когда-нибудь подают кофе, или это будет не по-английски?»


"О, конечно, мне очень жаль!" Она выглядела немного взволнованной. «Я сейчас принесу. Это был такой день для любителей чая…!»


"Да, я заметил. Особенно твой друг, хм?" Ник посмотрел в проход на человека с искусственной рукой, затем снова на хозяйку. Она почему-то смотрела на него слишком пристально.


"И Реми Мартин с кофе, если можно?"


"Почему бы и нет?" - ответила она, слабо улыбаясь и отойдя.


Ник почувствовал, как на лбу у него нахмурились.


Экипажи самолетов - без униформы - часто приходили в зал Монтего и бар Генри Моргана на Каймановых островах для развлечения. Почему он не подумал об этом? Ну ничего не доказал. Прошлой ночью сотни людей приходили в отель и выходили из него.


Рита Джеймсон наблюдала за ним со своей удобной позиции в нише магазина, любуясь гибким гибким телом сиденья 6Е. Может ли такой красивый человек быть действительно надежным? Она налила кофе и коньяк и быстро двинулась по проходу.


«Интересно, не могли бы вы мне чем-нибудь помочь?» - сказал он очень тихо.


Она подняла брови.


"Я буду стараться."


«Кто-то на борту этого самолета прислал мне записку и забыл ее подписать. Кто-то, похоже, попал в беду».


В уголке ее рта дернулся мускул. Он налил коньяк себе в кофе и сделал вид, что ничего не заметил.


«Ты хоть представляешь, как я могу узнать, кто это? Я действительно хотел бы помочь».


«Я не знаю», - сказала она. «Я подумаю. Я посмотрю, что я могу сделать».


Ее лицо было бесцветным и бесцветным, когда она поспешила обратно в крошечный камбуз. «Ты проклятый дурак», - яростно сказала она себе. Вы не можете принять решение?


Ник Картер выглянул в иллюминатор. Осталось не так уж много времени, если собирались какие-то действия. Он еще не мог этого видеть, но знал, что линия горизонта Манхэттена вырисовывается так быстро, как четыре двигателя могут выдерживать баланс расстояния до Айдлуайлд. Мистер Хок будет ждать, чтобы услышать от него - Хок, голос по телефону или холодное безличное лицо за сигарой. Человек, которого он никогда не подводил, и молился, чтобы он никогда этого не сделал. Загадочная, но динамичная личность, властный палец в каждом шпионском пироге, неудобоваримом для правительства Соединенных Штатов.


Он задумался о стюардессе.


Рита задавалась вопросом о нем. Но Макс Диллман в Лондоне сказал, что с ним все в порядке. Она взглянула на часы и проверила окна. 10:35. Расчетное время прибытия было 10:50. Пора сказать пассажирам пристегнуть ремни безопасности, потушить дым - и все остальное. Это должно было быть ее последнее путешествие. Слезы запотели ей глаза. «Прекрати и двигайся, - сказала она себе.


Она сделала объявление своим низким, резким голосом и начала необходимое дежурство по проходу.


«Пристегните ремни безопасности, пожалуйста. Мы прибудем в Айдлуайлд через пятнадцать минут. Пожалуйста, потушите сигарету, сэр. Позвольте мне сделать это, мадам Монне. Все в порядке, сеньор Вальдес?»


Стальная рука уверенно взмахнула.


Постепенный крен 710 Jetstar был почти незаметен. Ник почувствовал это и в последний раз осмотрел своих товарищей. Все на местах и ​​аккуратно застегнуты. Ну вот и все.


Рита подошла к нему по проходу.


Гигантский шпиль Эмпайр-стейт-билдинг врезался в утреннее небо.


Рита наклонилась над Ником, делая вид, что поправляет его ремень безопасности.


«Вы обманываете, мистер Картер. У вас его не застегивали», - смеясь, сказала она.


Еле шевеля губами, она добавила: «Ты мне поможешь?»


«Я был бы рад. Как, когда, где? И, кстати, кто?»


Он смотрел на пикантный овал ее лица и ждал.


Она выпрямилась и сказала с притворной строгостью: «Право, мистер Картер. Вы знаете, что я не могу этого сделать. Но вам ничто не мешает перезвонить мне». Она снова понизила голос. «Постарайтесь выйдти последним из самолета. В противном случае - это Рита Джеймсон, Хэдвей-хаус. Звоните сегодня в восемь».


Он кивнул, и она отвернулась.


В его мозгу зазвучал барабан запоздалого предупреждения. Он был так очарован вопросом о том, кто, что он действительно не задумывался о возможности ловушки. И это была возможность, которую человек его профессии никогда не мог упустить.


Что ж, он был рад, что наконец подумал об этом. Но почему-то он не думал, что это ловушка. Дело не только в том, что Рита была такой милой; она казалась напуганной.


Аэродром Айдлуайлд в солнечном свете, огромная бетонная площадка с широкими полосами взлетно-посадочных полос, ожидающих встречи с огромными металлическими самонаводящимися голубями.


Рейс 16 совершил долгое скольжение с контролируемой мощностью, колеса легко ударялись, а пневматические тормоза издавали слабые удушающие звуки. В герметичной пассажирской кабине, подумал Ник, было тихо, как на кладбище после полуночи.


А потом началась буря пассажирских голосов и активность вылетов. Полет закончился, и все были в безопасности.


Пассажиров быстро выбрасывали с трапа. Ник лениво потянулся. Два или три пассажира все еще боролись со своей ручной кладью, но не было смысла выделяться, ничего не делая. Он поднял свой портфель и направился к выходу.


"Есть пальто для меня?" - спросил он Риту, стоявшую на лестнице.


«О, да, правильно», - сказала она, ярко кивнув. "Один момент."


Он ждал. Позади него он почувствовал присутствие человека со стальной рукой.


«Извините, пожалуйста, сеньор. Я тороплюсь». Английский был идеальным, с едва заметным акцентом.


Ник вышел на трап и отошел в сторону. Рита отвернулась от вешалки.


«До свидания, сеньор Вальдес». Она вежливо улыбалась мужчине со стальной рукой. «Надеюсь, вы скоро снова окажете нам честь полетом».


Череп Бриннера теперь был спрятан в новой Панаме. Тонкие губы слегка изогнулись, а приземистое тело наклонилось вперед в легком поклоне.


«Спасибо. Мы еще встретимся, я уверен. Простите меня».


Он проскользнул мимо Ника на лестнице и быстро спустился к взлетной полосе. Ник восхищался ловкостью его движений. Искалеченную руку держал нормально, и она легко поворачивалась к нему.


Рита вернулась с пальто Ника.


"Что ж, я еду, мисс Джеймсон". Ник нежно улыбнулся ей, как мужчина, ценивший то, что он видел. Мягкий желтый локон пытался вырваться из-под кепки, а ветер трепал верх ее блузки. "Провести меня вниз?"


"Это немного необычно, но почему бы и нет?"


Она шла на шаг впереди него и тихо сказала: «Не могу много говорить, но мне нужна твоя помощь в убийстве».


"Совершение одного?" спросил Ник, слегка пораженный.


«Нет, конечно, нет», - решительно ответила она. «Решить одну загадку. Ужасная, чудовищная вещь».


Они остановились у подножия трапа.


«Я попробую», - сказал Ник. «Может быть, это не мой переулок, но, возможно, мы узнаем это за поздним ужином».


«Возможно, мы сможем. Спасибо». Она коротко улыбнулась. "Хэдвей-хаус, помнишь?"


Ник кивнул и помахал рукой. Она повернулась к лестнице, и он быстро двинулся вслед за потоком пассажиров, беспорядочно направлявшимся к выходным воротам. Он был готов к крепкому кофе и, возможно, к четырем или пяти яйцам. Тем не менее, его интересы разделились между Ритой и толстой спиной сеньора. Впереди в солнечном свете блестела светлая Панама.


Что-то, какое-то шестое чувство, заставило Ника взглянуть на смотровую площадку. В этот момент раздался щелчок. Едва различимое чириканье сверчка, которое должно было быть потеряно в шумной пульсации аэродрома Айдлуайлд. Но Картер это слышал.


Он остановился, затормозив подушечками ног, все чувства его тонко настроенного тела насторожились. У Ника раньше было это ощущение неминуемой опасности. Проходя по минному полю на юге Германии, как раз перед тем, как член его разведывательного патруля - приятель - споткнулся о ужасное устройство S-2, смертоносную прыгающую Бетти, которая снесла Майка в ничто. Тот момент времени был таким же, как и сейчас.


Звук исходил прямо перед ним. Было только время для быстрого взгляда, который показал что-то необъяснимое и жуткое. Сеньор Вальдес сдержался, как будто тоже услышал щелчок звука. И как будто это что-то для него значило. Ибо, что еще более озадачило, он поднял стальную руку, как бы проверяя ее на предмет механических дефектов.


А потом совсем не было времени.


Сознание Ника поразил сильный рев. Вселенная перевернулась на спину, пролив землю и людей на ней в одно кипящее озеро беспорядка и запутанных тел.


Ник упал, как перышко, унесенное ураганом, уткнувшись лицом в обожженный солнцем бетон поля Айдлуайлд.


Пассажиры кричали от бессмысленного ужаса. Это было так, как если бы молния прыгнула с небес, чтобы поразить беспорядочную линию пассажиров, покидающих рейс 16.


Атмосфера накатывалась и гремела от взрыва.


Ник приоткрыл глаза. Дождь разлетающихся осколков и бетонных крошек покрывал его скрещенные руки. Его пальто и портфель лежали в ярдах от него, оторванные от него силой взрыва.


Сцена перед ним была кровавой. Пассажиры лежали, растянувшись в невозможных положениях, как брошенные тряпичные куклы, брошенные на огромную кучу мусора. Это был монтаж ужаса. Дымная пыль поднималась из ям, где несколько секунд назад прогуливались пара молодоженов, блондинка и ее веснушчатый ребенок, брюнетка с книгой, худощавый молодой человек с вялыми руками и ...


Огромная дымящаяся дыра была видна там, где сеньор Вальдес стоял и смотрел на свою руку.


Сеньора Вальдеса не было видно.


Из здания аэропорта и со смотровой площадки доносилась волна завывания и пронзительного человеческого звука.


Ник с трудом поднялся на ноги, ошеломленный и истекающий кровью, его уши были полны крика сирены и звериных криков людей, страдающих от страдания и страха, его чувства застыли от внезапной ужасной смерти.


Позади него он слышал горький плач женщины, короче, неистовые вздохи ужаса.


Это было похоже на Риту Джеймсон.


Он быстро обернулся и увидел ее наверху трапа, вцепившуюся в слегка изогнутые перила и рыдающую. Беглый взгляд на поле убедил его, что он ничего не может сделать ни для кого. «Скорая» с криком бросилась на бетон за ямой, и ее сирена застонала. Ник подбежал к самолету и вскочил по ступенькам. Пилот и инженер прошли мимо него, задыхаясь от кошмарной сцены на поле.


Ник взял Риту за плечи.


«Прекрати это сейчас. Тебе больно?»


«Нет, я в порядке, я в порядке, но, боже, как ужасно!» Она выдавила слова. «Народ. Все люди!»


"Вы видели что-нибудь особенное до того, как это случилось?" Ник нежно потряс ее.


Она убрала волосы с глаз и провела рукой по заплаканному лицу. Это был до странности милый, детский жест.


«Нет, но… сеньор Вальдес. Я думал - я думал, он взорвался!» Она подняла руку в бессознательной имитации финального действия Вальдеса.


«Я так и думал», - сказал Ник. «Слушайте, возьмите себя в руки. Нас всех допросят. Не нужно никому рассказывать, что вы говорили со мной - ни о чем. Позвоните вам сегодня вечером».


Но фигура на смотровой площадке видела, как они разговаривают, видела жест Риты рукой, видела, как они сразу после этого смотрели на ужасную дыру, где когда-то стоял Вальдес.


Расчетливый ум спрашивал себя: «Зачем рисковать?» и ответил на свой вопрос.


Мистер Хоук


Следующие два часа аэродром превратился в сумасшедший дом.


Шквал чиновников, полиции, пожарных машин, машин скорой помощи и кричащего персонала заполнил полосу взлетно-посадочной полосы, где странный человек с еще более странной рукой исчез в клубах ужасного дыма. Ник Картер, будучи пассажиром, возвращающимся из бизнеса на Ямайке, ничего не мог сделать, кроме как выглядеть должным образом испуганным и передать свидетельство сбитого с толку очевидца. Сейчас не время быть частным сыщиком, которого он обычно называл, или даже совершенно секретным агентом AX, которым он теперь и был. На этот раз он был строго в стороне, потрясенный не меньше любого пассажира. Пока он не проконсультировался с мистером Хоуком, нельзя было делать никаких выводов.


Но специальный агент, живший в его мозгу, был так же обеспокоен, как и этот человек Ника Картера. Убийство взрывом было одним из самых необъяснимых, а также одним из самых ужасающих вещей, с которыми он когда-либо сталкивался. Он подумал о искореженных формах, усеивающих изрезанную полоску. Какой маньяк мог спланировать эту ужасную вещь?


Как только он смог, он тихо ускользнул от водоворота вопросов и рыданий. В просторном кафе Ник нашел незанятую телефонную будку и набрал неуказанный номер Хока. Его мысли быстро обратились к кодовому жаргону Axe.


"Да?" Голос мистера Хоука был таким же хриплым, как всегда, опровергая его шестьдесят с лишним лет.


«Твой голубь дома для ночлега», - сказал Картер.


"О, хорошая поездка?"


«До сих пор. Кто-то только что срубил вишневое дерево. Более того - фруктовый сад».


"Что так? Топорик?"


"Нет. Топор."


Наступила пауза. Затем голос старика осторожно сказал: «О чем вы можете поговорить дома?»


«Может быть, но я думаю, мне нужно сменить обстановку».


«Понятно. Я слышал, у них есть несколько интересных экспонатов в Музее национальной истории. Мне особенно нравится Tyrannosaurus Rex. В четыре часа».


«Я тоже», - сказал Ник и повесил трубку.


Это была простая система кода, но она работала.


Тираннозавр Рекс стоял, словно монстр из какого-то фильма ужасов класса B. Безглазый череп и поднятые передние лапы короля доисторических рептилий, четыре этажа в высоту, стоя прямо, заполнили поле зрения Ника Картера, когда стрелки на его наручных часах с радиевым циферблатом показывали четыре часа.


Большая, устрашающе освещенная комната была пуста, если не считать Картера и


высокую, худощавую фигуру, задумчиво вглядывающаяся в грудную клетку экспоната.


Хоук всегда создавал для Ника образ человека с границы, который одевался до мелочей в темном пальто с вырезом и полосатых утренних брюках и жаждал вернуться в свою рабочую одежду. Семь долгих лет общения не омрачили сенсации. Вот он, главный секретный агент Америки, похожий на самого дядю Сэма, за исключением бороды и полос.


Ужасный враг предателей, саботажников и шпионов со всех континентов вытянул шею вверх с поглощенным интересом, глядя на весь мир, как на веселого старожила, у которого на уме нет ничего, кроме чудес природы.


Ник медленно обошел гигантский скелет. Он остановился, как будто случайно, рядом с Хоуком и внимательно изучил структуру кости.


«Ха, молодой человек». Хоук указал пальцем вверх. "Что вы знаете о межреберной ключице?"


«Боюсь, не очень много, сэр», - извинился Ник.


«Думаю, что-то связанное с костями. Но меня больше интересуют другие виды тел. И реактивные самолеты, которые выгружают пассажиров, которые внезапно взрываются».


«Да», - пробормотал Хоук. "Странно в этом". Он пристально посмотрел на Ника. «Ты выглядишь остроумным. К таким вещам надо привыкать. Не могу позволить себе понять. Что-то особенное в этом?»


Ник неловко поерзал. Ему не нравилось, чтобы его выражение лица было читаемым.


«Может быть. Очень грязно. А дети - ну, теперь с ними ничего не поделать. Но было что-то странное. Парень со стальной рукой - это тикало. Только раз».


Глаза Хоука загорелись. Годы упали от него.


"Давайте это".


- сказал ему Ник, его отчет был четким и графическим. Он упомянул Риту лишь кратко, но не настолько кратко, чтобы внимательные глаза Хоука не смогли уловить упоминание.


"Думаешь, есть связь?"


«Кажется возможным. Я выясню».


«Хммм. Сделай это»


В комнату вошла женщина с подростком на буксире. Хоук что-то указал в своей программе. Ник придвинулся к нему ближе и заглянул через его плечо.


«Любопытное совпадение», - сказал Хоук.


"О девушке?"


"Нет. Насчет взрыва. Кстати, как было на Ямайке?"


«Забавно, - сказал Ник.


"Веселье?" Хоук приподнял брови.


«Я имею в виду успешно», - поспешно сказал Ник. «Миссия выполнена. Естественно, немного веселья на стороне».


«Естественно», - сухо согласился Хоук.


«Но я снова готов к работе».


«Хорошо. Похоже, вы уже начали. Совпадение взрывов, как я уже говорил. И насчет того, что вы причастны к одному из них».


"Один из них?" Ник лениво посмотрел на женщину и подростка. «Других подобных не было».


«Нет, не совсем, но достаточно близко, чтобы убедить меня, что они каким-то образом связаны. Это твое новое задание, Картер. Операция« Джет ». AX сейчас оттачивается. За последние несколько месяцев взорвались три самолета. в Тихом океане, один над Атлантикой и - в прошлом месяце - один над Северной Африкой. Страховщики пытаются повесить их на сумасшедших родственников, стремящихся избавиться от родственников, чтобы нажиться на страховых полисах. И в одном случае есть подозрение на ошибку пилота. Мы согласимся со всем, кроме трех джокеров в колоде ».


"Такие как?"


«В каждом самолете погиб известный дипломат. ФБР подозревает саботаж. Этот человек в Белом доме попросил меня лично провести расследование».


«Мистер Бернс из Великобритании, не так ли? Ахмед Тал Барин из Индии. La Dilda из Перу. Теперь я вспомнил».


Хоук одобрительно кивнул. «Верно. И, судя по всему, ты только что сидел на четвертом».


«Не совсем. Бомба упала на землю. После того, как полет был закончен».


«Они тоже делают ошибки». Хоук выглядел мрачным. «Я не знаю ни одного дипломата со стальной рукой, но я предполагаю, что человек на рейсе 16 был кем-то. Если только…» Его глаза сузились. «Если только он не был убийцей, ходячей бомбой, которая собиралась забрать с собой самолет. Вы действительно сказали, что взрыв, похоже, исходил от него - или, в любом случае, он был ближе всего к нему?»


Ник решительно покачал головой. «Это не подходит. Не тот тип. И действия совсем не подходят. Он был удивлен не меньше всех. И он не взорвал собой самолет».


«Тогда велика вероятность, что он был целью. Мы узнаем больше, когда люди в аэропорту отойдут от дороги и позволят машинам ехать. Сейчас CAB в наших волосах».


«Я зарегистрировался в Билтморе», - сказал Ник. «Комната 2010. Пока я на работе, нет смысла ехать в мой маленький серый дом на западной стороне». Он почти виновато ухмыльнулся. «И мне понадобятся деньги».


Хоук снова проверил свою программу.


«Тебе понадобится больше, чем деньги. Завтра утром ты получишь посылку. Полное досье, все детали и комплект документов, удостоверяющих личность. На этот раз тебе придется сменить имя. Я не хочу, чтобы Ник Картер из рейса 16 больше не вмешивался в это дело ".


«Ха. Секретный агент X-9», - презрительно фыркнул Ник.


"Это не намного смешнее, чем N-3. Не так ли, Картер?" - холодно спросил Хоук. «Число - это не игра. Это защита. Как и вымышленное имя. И не только для вас». Он ткнул Ника костлявым указательным пальцем. «За службу».


"Да сэр."


"И перестань, идиотически ухмыляться в настоящее время.


Возвращайся в свой номер в отеле, отдохни и смажь оружие или что-то еще, что ты с ним делаешь. С этого момента ты будешь очень занят ".


«Вот девушка, - сказал Ник.


«О да. Девушка». Хоук задумчиво посмотрел на него. «Всегда есть, не так ли? Ты уверен в ней? Ты уверен в своем друге Максе Диллмане?»


«Я уверен в Максе», - сказал Ник. «И я скоро узнаю о девушке».


"Готов поспорить, ты будешь", сказал старик.


Ник скрыл улыбку. «Если она одна из их, кем бы« они »ни были, я могу знать это сейчас. Возможно, мне придется - мм - принять меры. Если нет, я могу кое-что узнать о Стальной руке. Я так понимаю, что девушка путешествовала с ним раньше. И мы оба были довольно близки с ним как раз перед тем, как он улетел из этого мира ".


"Что это за женщина?"


"Ах!" - сказал Ник. «Нокаут. Зовут Рита Джеймсон. Двадцать пять лет, пять футов семь дюймов, около ста двадцати пяти фунтов, натуральная блондинка, голубые глаза, небольшая родинка…»


«Я имел в виду ее характер, если вы это заметили», - раздраженно сказал Хоук.


"Я знаю, что ты это сделал". Ник рассмеялся. «Трудно сказать, пока я не узнаю, почему она хотела меня видеть. Но я бы сказал, что у нее была настоящая проблема, и она действительно была напугана».


«И у тебя сегодня с ней свидание. Думаю, ты получишь более четкую картину до конца вечера».


«О, я так думаю, - согласился Ник.


Хоук внезапно взглянул на него, его острые глаза сузились.


"Ты вооружен на данный момент?"


«Да. Обычное оборудование плюс одно. Взрыв подсказал мне мои собственные идеи».


«Очень хорошо. Ты выглядишь так, будто у тебя в нагрудном кармане нет ничего больше, чем авторучка».


Ник покачал головой. «Ничего более крупного, но гораздо более смертоносного. Прямо сейчас я могу взорвать все в этой комнате, включая нас. И, конечно же, у меня есть мои старые друзья Вильгельмина, Хьюго и Пьер. Рад, что вы не можете их заметить».


«Я тоже, мальчик, и рад, что мне не нужно». Мистер Хоук решительно завершил свою программу. «В пути. Оставайся таким же аккуратным, как ты».


Он поднял руку на прощание и отошел.


Картер выкурил сигарету, прежде чем расстаться с Тираннозавром Рексом. Этот день оказался непопулярным для чешуйчатого царя, терроризировавшего землю на заре времен. Его единственными посетителями были Ник, мистер Хоук и женщина с подростком. День Рекса закончился. А теперь терроризировал Человек. Ника нахмурилась. Он редко философствовал, но ненавидел жестокую бойню, которую видел сегодня.


На солнечных ступенях музея Ник поймал такси для поездки в отель «Билтмор».


* * *


Вильгельмина, Хьюго и Пьер лежали рядом на большой кровати в комнате 2010 Билтмора. Ник Картер, обнаженный, перешел из облицованной плиткой ванной комнаты на толстый ворс ковра в спальне. Жгучий душ последовал за роскошным купанием, и напряжение исчезло с его тела, хотя на его лбу был скопившийся рубец, скованность в плечах и несколько небольших царапин и ссадин на запястьях и лодыжках. Но кроме этого и небольшой царапины, бегущей по его щеке до подбородка, взрыв почти не затронул его. Пятнадцать напряженных минут йоги и капля талька вылечили бы все, что его болело.


На кровати его внимания ждали Вильгельмина, Гюго и Пьер.


В комнате было беззвучно. Тяжелые шторы были задернуты, и даже уличный шум не проникал сквозь высокие окна. Ник бросился ничком на тяжелый ковер.


Жалко, что сидящие на кровати были такими неблагодарными зрителями. Великолепно оформленный образец мужской архитектуры, которым был Ник Картер, заслуживал живой публики для своих ежедневных упражнений. Правда, он у него часто был. На Ямайке, например, блестящие глаза графини следили за каждым движением его гибкого тела. Независимо от того, где он был, Ник нашел время, чтобы согласовать каждый нерв и мускул в своем теле с физической наукой йоги. Пятнадцать сосредоточенных, напряженных минут полного мышечного контроля позволили мужчине чудесным образом дышать в ненормальных условиях. Его также научили искривлять живот и бедра до почти невозможной степени узости, чтобы он мог втиснуться внутрь и выйти из областей, недоступных среднему человеку. Упражнения для глаз, ушей, конечностей, сердца и диафрагмы, испытанные на протяжении многих лет, сделали Ника Картера человеком, у которого никогда не было боли в ухе, напряжения глаз или головной боли. Мышечные упражнения были полевой работой в его кампании за идеальный контроль; философия разума над материей йоги завершила подвиг. «Нет никакой боли», - повторял себе Ник снова и снова. Вскоре это стало фактом. Боли не было - даже во время одного изнурительного испытания, когда его рука была чуть не раздавлена ​​в смертельной схватке с убийцей мамонта, Тильсоном из Берлина. Тилсон умер от перелома шеи руками Ника. Хоук, который редко позволял себе впечатляться, никогда не переставал удивляться тому, как Нику удавалось совершить дело с искалеченной рукой.


Йога также способствовала огромному мастерству Ника в более любовных упражнениях. В любви, как на войне, превосходное мужское тело действовало с грацией и силой.


Ник резко выпрямился, его труды окончены.


Тонкий блеск пота покрыл его. Он перекинул полотенце по своему телу и позволил ему упасть, когда подошел к кровати.


Вильгельмина, Гюго и Пьер могли делать то, чего не могла делать даже йога.


Он осмотрел свое трио спасателей. Три тонко сбалансированных инструмента, которые были великими уравнителями в войне шпиона и шпиона.


Вильгельмина была 9мм. Люгер, трофеи Второй мировой войны. Она приехала из казарм СС в Мюнхене. Ник убил полковника Пабста, помощника Гиммлера, чтобы заполучить ее, и не только потому, что он считал Люгер лучшим из когда-либо изобретенных ручных автоматов: Вильгельмина была особенным Люгером. Полковник внес некоторые уточнения. Вильгельмина была разделена до бочонка и каркаса, что делало ее легкую как перышко и удобную для хранения за пояс брюк или заужение бедра под хвостом пальто. Она убивала за Ника - несколько раз.


Хьюго был убийцей другого стиля, но с равным опытом.


Гюго был итальянским стилетом, смертельным чудом, созданным в Милане поклонником Челлини. Тонкое, как бритва, лезвие для ледоруба и костяная ручка не толще тяжелого карандаша. Лезвие, спрятанное в рукояти, пока щелчок пальца по крошечному переключателю не выбил смертоносную сталь из гнезда. Гюго было даже легче спрятать, чем Вильгельмину. И тише.


Пьер был шаром не больше яйца. Но Пьер был специалистом по смерти. Французский химик, работавший на Хока, изобрел небольшой гениальный инструмент разрушения в виде круглой гранулы, содержащей достаточно газа Х-5, чтобы убить целую комнату. Поворот двух половинок гранулы в противоположных направлениях запускал тридцать секундный таймер, что делало скорейшее событие неотваратимым. Ник очень настороженно относился к Пьеру. Его нужно было нести осторожно. Правда, его внешняя оболочка была практически неразрушимой, и две половинки реагировали только на изрядную ловкость и давление, но Пьер был слишком смертоносным джинном, чтобы рисковать.


Ник ежедневно проверял это оружие. Как и в случае с йогой, было хорошо быть в тонусе с оборудованием, с которым вы вели войну. Шпионская война и международные шахматы держали в руках высокопоставленных сотрудников, даже если они не участвовали активно в битве или охоте.


А теперь появилось четвертое оружие. Он лежал в кармане его брюк вместе с беспорядочной мешаниной монет и ключей.


Ник натянул шорты и достал из портфеля фляжку. Он налил большую порцию в стакан для ванной и удобно устроился в кресле, чувствуя себя немного глупо из-за своего последнего приобретения. Ради всего святого, целый арсенал бесподобного оружия, как если бы он был бойскаутом, хвастающимся ножом с шестнадцатью лезвиями!


Но были времена, когда нужно было бороться с огнем огнем, или с ножом ножом, или взрывать взрывом. И, может быть, это будет один из них. Еще до встречи с Хоуком он был уверен, что каким-то образом еще более увлечется странным делом взрыва. Он ненадолго остановился по пути в город из аэропорта. Фрэнки Дженнаро сейчас на пенсии, но он все еще любил возиться в своем подвале и использовать свои умелые руки. Брелок для ключей с фонариком был второстепенным шедевром. Цепь открутилась и выскочила как булавка из гранаты. Когда это произошло, гаджет превратился в открыватель дверей, слишком опасный для использования среди друзей. Инструкции Фрэнки были: «Тяни, бросай и беги».


Ник задумчиво сглотнул.


Рейс 16. Это было загадкой. Мужчина взрывается после выхода из авиалайнера. Ястреб и его новое задание… Да, старик, должно быть, прав. Четыре недавних взрыва, связанных с самолетами и по крайней мере три с иностранными дипломатами, были совпадением, которое говорило о «плане», а не «несчастном случае». Бомбы в самолетах - это больше, чем несчастный случай или даже убийство. Было ужасно бездушно уничтожать целый самолет людей, когда ты охотился только за одним из них. Если бы ты был. Но как насчет сегодняшнего утра? Наверное, и в этом Хоук был прав. Бомба, должно быть, сработала с опозданием. Неразбериха. Что пошло не так? Странный щелкающий звук. Стальная рука смотрит на свои искусственные пальцы до взрыва. Сюрприз. Его рука взорвала его? Разве он не знал, что у него в руке? Может, дело не в руке. Тогда что это было?


Ник глубоко вздохнул. Достаточно времени, чтобы подумать об этом, когда задание официально началось с прибытия фактов и цифр в пакете Хока. До этого он все еще был невиновным свидетелем рейса 16, неким Николасом Картером, который завершил свой бизнес на Ямайке и спустился по трапу, чтобы оказаться на грани ада. Только Хоук и горстка проверенных полицейских знали, что Картер был N-3 в AX. Если мир думал, что Ник Картер был частным сыщиком или руководителем бизнеса, хорошо. Просто до тех пор, пока он не знал, что высокий мужчина с твердой челюстью и еще более жесткими глазами и ярлык «Картер» имеет какое-либо отношение к AX.


Надо было подумать о Рите Джеймсон.


Черт! Он должен был подумать об этом раньше. Ник потянулся к часам взглянув на время.


Слишком поздно звонить в Лондон. Макса не будет в офисе и он будет в городе. Если бы он действительно говорил с Ритой о Нике, то он сказал бы ей то, что, по его мнению, знал: что Ник был частным детективом, которому нравилось трудное задание.


Рита. Милая, обеспокоенная, нуждающаяся в помощи. Или умный контрразведчик, каким-то образом обнаруживший, что он больше публичный мститель, чем частный сыщик. Если это так, то она либо каким-то образом была причастна к взрывам, либо случайно выбрала рейс 16, чтобы заманить его в ловушку. Он покачал головой. Это было бы слишком большим совпадением.


Комната 2010 медленно темнела, пока он сидел, погруженный в раздумье. Маленькая синяя татуировка на его правом предплечье, около внутренней стороны локтя, слабо светилась в сгущающемся мраке. Он посмотрел на нее и немного печально улыбнулся. Когда Хоук организовал AX, татуировка пришла вместе с ней. Вместе с телефонным кодом опасность и веселье. Один маленький синий топор - и человек на всю жизнь посвятил себя работе секретного агента правительства США. У тайного агентства Хока были свои собственные неортодоксальные идеи о том, чтобы «дать им топор» вражеским шпионам и саботажникам. Но вместе с топором, кодом и всем остальным пришло глубоко укоренившееся чувство осторожности, подозрительность, которая достигла каждого посыльного с широко раскрытыми глазами, каждого болтливого таксиста и каждой милой девушки. Конечно, это не раз играло адскую роль в романтике.


Ник встал, включил свет и начал одеваться.


Через несколько минут он был официально одет в темно-серый костюм с темно-синим галстуком и черные туфли без шнурков. Он изучил свое лицо в зеркало в ванной. Ссадины и синяки от дневного злоключения были едва заметны. Макияж, подумал он, может творить чудеса, и усмехнулся своему имиджу. Он убрал густые темные волосы со лба и сказал себе подстричь их утром, сразу после разговора с Максом.


Вернувшись в спальню, он положил Пьера в карман и усадил Вильгельмину и Гюго на их привычные места. Затем он подошел к телефону, чтобы позвонить Хэдвей Хаус и Рите Джеймсон.


Его рука тянулась к ней, когда что-то случилось с огнями в комнате 2010. Все они погасли с тревожной внезапностью. Тихо, быстро - тревожно.


Кто-то крикнул в соседней комнате. Значит, это была не только его комната.


Окно щелкнуло.


Это была его комната.


Ник Картер застыл в новой темноте, внезапно осознав смертельный факт: кто-то еще был в комнате с ним.


Кто-то, кто не вошел через парадную дверь.


Смерть в темной комнате


Ник Картер затаил дыхание.


Не в обычном порядке. Только не с внезапным резким звуком, который точно сказал бы неизвестному злоумышленнику, где он стоял.


У йоги есть множество преимуществ. Одно из них - искусство управления дыханием. Ник закрыл рот и перестал дышать. В комнате царила тишина.


Он быстро приспособил глаза к темноте и стал ждать. Но его мозг летал, расставляя все предметы мебели, все, что занимало место и сохраняло геометрический узор, который он сформировал до того, как погас свет.


В соседней комнате упал стул. Проклятие прозучало мужским голосом.


Мысли Ника метались в темноте.


Он был между кроватью и бюро. Дверь была примерно в десяти футах слева от него. Стул и столик по обе стороны от двери. Ванная справа от него, еще в нескольких футах от кровати. Два окна выходят на Мэдисон-авеню. Тяжелые шторы были закрыты, пока он делал упражнения, и все еще были закрыты к тому времени, когда он закончил одеваться. Входа туда нет. Входная дверь была заперта изнутри. Ванная. Злоумышленник должен был находиться в ванной. Там было маленькое окошко. Слишком мало для обычного человека.


Все другие возможные входы были учтены. Где еще могла быть опасность, кроме как в ванной?


Ник не двинулся с места. При необходимости он мог задержать дыхание на четыре с половиной минуты. Но что будет делать злоумышленник? Ник насторожился, желая услышать малейший звук.


Теперь он слышал шум Манхэттена. Гул машин поднимался с этажа двадцатью ниже. Двадцать этажей… Пожарная лестница? Не прямо за окном ванной, а достаточно близко для ловкого человека. Завизжал автомобильный гудок.


И все же тишина в Комнате 2010 была осязаемой, живой.


Его посетитель не мог позволить себе ждать дольше. Если бы другие огни не горели, гости устроили бы ад. Прежде чем что-нибудь случится, снова зажгутся огни. Хорошо. Это устраивало Ника.


Легкий, кожистый звук зажег его. Это было слишком близко. Он отошел от места, где стоял, все еще затаив дыхание, и скользнул к стене у входной двери. При этом он согнул предплечье, и Хьюго тихо выскользнул из кожаной отрывной кобуры и спокойно устроился на правой ладони без единого шипения. Лезвие ледоруба встало на место. Ник протянул левую руку, чтобы нащупать стул. Это предложит некоторую защиту о том, сможет ли он поставить это между собой и скрытой угрозой.


Его движение было беззвучным, но темнота выдавала его. Как будто кто-то в комнате с ним видел жест рентгеновскими глазами.


По левой щеке Картера послышался свистящий звук и крошечный, быстрый поток воздуха. Раздался легкий щелчок касания, когда холодный кусок летающей стали нашел цель. Мгновенная реакция Ника была чистой рефлексией, вызванной чувственной памятью о тысячах сражений. Его левая рука нашла рукоять ножа, торчащую из гипсовой стены. Он толкнул правое плечо чуть ниже жесткой рукоятки, прицелился и ответил тем же.


Хьюго выстрелил из равновесия своей бросающей ладони с легкостью и уколом пули, следуя линии, из которой пришел нож убийцы. Тело Ника напряглось, его глаза пытались разбить сплошную черноту на что-то, что можно было бы увидеть.


Но теперь в глазах не было необходимости.


Тишину нарушил сдавленный крик удивления. Прежде чем звук превратился в крик, он превратился в бульканье. Что-то сильно упало.


Ник выпустил воздух из легких. Убийца заплатил цену за уверенность.


Где-то рядом хлопнула дверь. Сердитый голос просочился в темноту холла.


«Что, черт возьми, здесь происходит? Кто-то, должно быть, возился с блоком предохранителей или автоматическим выключателем, или как там, черт возьми, вы это называете. Они позволят нам всю ночь бродить в темноте?»


Ник подошел к окну и отдернул шторы.


В тусклом свете ночного неба города был виден распростертый на полу мужчина, на полпути к порогу ванной, его торс растянулся до гостиной. Хьюго кровоточил в горле, мрачно подтверждая точность суждения и прицеливания Ника. Ник осторожно подошел к трупу. Этот человек был мертв, хорошо. Он перевернул тело. Невозможно было спутать твердое выражение лица.


Ник перешагнул через тело и пошел в ванную. Краткий осмотр подтвердил его подозрения. Единое окно было открыто. Он всмотрелся. Как он помнил, внизу не было ничего, кроме зияющего пространства, но пожарные лестницы по обе стороны от кадра были в пределах легкой досягаемости. Все, что для этого требовалось, - это нервы. Он вернулся к трупу.


Загорелся свет.


Его глазам потребовалось несколько секунд, чтобы привыкнуть к новой яркости. На него смотрело пустое лицо. Голос на лестничной площадке извиняющимся тоном сказал: «Может, ребенок играет. Кто-то придумал шутку. Извините, друзья. Извините за неудобства». Голос и лепет стихли.


Неудобство было правильным словом. Ему придется убираться отсюда.


Это был мужчина лет пятидесяти - не маленького роста, конечно, но худой, как пикколо, и одетый как мойщик окон. Джинсовые брюки, рубашка из парусины. Он не стал возиться с ведром. Наверное, рассчитывал просто слиться с ландшафтом и как можно быстрее входить и уходить. Это не сработало.


Лицо было простым и простодушным даже после смерти. Никаких отличительных черт. В его карманах ничего не было. Даже спички. Никаких этикеток на выцветшей рабочей одежде. Ник проверил каблуки туфель, рот и уши на предмет скрытых аксессуаров. Ничего. Убийца пришел только с ножом.


Нож представлял собой кинжал с рукоятью из оленьего рога, типичный для того, что можно купить в армейском и военно-морском магазине или в барах на Таймс-сквер. Там тоже ничего. И не о чем беспокоиться.


Кто-то отправил убийцу в комнату Картера. Из-за инцидента с самолетом или из-за чего-то еще?


Ник зажег «Плеер» и подумал: «Один убийца?


Пикколо вошел через окно ванной, как по сигналу, сразу после того, как погас свет. Он не мог повредить электрощит в холле. Следовательно, должен был быть второй мужчина. Но тот, кто выключил свет, вероятно, был уже далеко. Нет смысла его искать. И нет смысла ждать. Ник погасил сигарету.


Жаль, что ему придется оставить труп, чтобы горничная обнаружила его. Но у спецслужб не могло быть грузовика с городской полицией.


Он уложил владельца ножа в кровать, бесцеремонно бросив его под одеяло. Он обернул полотенце вокруг колец и вынул нож со стены. Засунув нож в складки полотенца, он сунул его в портфель.


Труп не должен быть обнаружен до следующего дня, иначе он не будет иметь никакого смысла. Время выезда было три часа дня, и ни одна горничная не потревожила спящего гостя, как бы сильно она ни хотела закончить работу и вернуться домой. Даже гость, который не ответил на стук в дверь.


А вот друзья ножа - совсем другое дело. Если они захотят зайти в гости, стук без ответа не остановит их.


Ник вытер Хьюго почти с нежностью. Хьюго, как всегда, хорошо справился со своей задачей. Ник решил, что его чемодан можно оставить. В портфель попало несколько вещей: полотенце, нож, бритва, книга, которую он не дочитал в самолете, наполовину полная фляжка.


Только другие вещи, которые он хотел, были у него. Вильгельмина, Гюго и Пьер.


Его не волновала его подпись в регистрационной карточке отеля. Департамент потратил два месяца на то, чтобы научить его, как изменять свой почерк, чтобы он соответствовал предполагаемым именам, и создавал удивительно неразборчивые подписи, которые выглядели как настоящие, но ничего не писали и не поддались анализу. На самом деле он зарегистрировался как Уилл Гэзер, но никто никогда не узнает.


Несколько минут он тщательно осматривал комнату 2010, затем осторожно вышел в коридор и закрыл дверь на самоблокирующуюся защелку. Ключи от комнаты он оставил на письменном столе. Затем он повесил табличку «Не беспокоить» на ручку и направился к лестнице со своим портфелем.


Сообщник Пикколо, если бы он все еще был поблизости, вряд ли показался бы при ярком свете. Как бы то ни было, Хьюго был к нему готов. Ник поднялся на два пролета, внимательно следя за любыми признаками скрывающегося присутствия, и направился к лифту.


При нынешнем положении дел у полиции Нью-Йорка было сложное дело. Скорее всего, неразрешимое. Здесь не было ничего, что могло бы привести к Нику Картеру. Но работодатели ножа скоро узнают, что их добыча была предупреждена достаточно, чтобы убивать и бежать. Это может привести к довольно неприятному будущему. В каком-то смысле жаль, что он убил ножа наповал.


Тем не менее, стонать над трупами было бесполезно. Особенно те, которые не были твоими собственными.


* * *


Ник посмотрел через зеркальное стекло телефонной будки в вестибюле, гадая, сколько Их там и что случилось со вторым мужчиной.


Телефон несколько раз зазвонил отдаленно.


"Да?" Ястреб ответил с характерной резкостью.


«Кто-то только что прислал нож с заточенным лезвием», - сказал Ник. «Я отказался от доставки».


"О. Неправильный адрес?"


«Нет. Думаю, адрес правильный. Неправильный пакет».


"Что так? Что ты заказал?"


"Топор."


"Курьер все еще там?"


«Да. Он будет здесь какое-то время. Может быть, он найдет компанию - кого-нибудь, чтобы проверить доставку. Но кто-то другой должен будет их впустить. Думаю, мне лучше поменять отели. Будет ли« Рузвельт »подходящим для вашего пакета? "


«Хорошо для меня, если не для них. Не порежься».


Голос старика был немного кислым. Ник практически мог слышать, о чем он думал. Делу было всего несколько часов, и N-3 уже предоставил труп, чтобы запутать ситуацию.


Ник ухмыльнулся в телефонную трубку. «Еще кое-что. Когда вы отправляете кого-нибудь по поводу этой доставки, помните о входной двери, а также о служебном входе. Это может иметь большое значение».


«Не беспокойся о моей памяти». Хоук повесил трубку.


Ник посмотрел в вестибюль и снова набрал номер. На этот раз он позвонил в Хэдвей-хаус и спросил Риту Джеймсон.


«Привет, мисс Джеймсон? Ник Картер. Извини, я опоздал». Рита казалась напряженной.


«Слава богу, это ты». Он услышал вздох облегчения, и ее голос немного посветлел. «Я думал, ты передумал».


«Ни единого шанса. Я боялся, что вы могли бы иметь после дневного волнения».


«О, Боже. Разве это утро не было ужасным? Я не могу выбросить это из головы». Голос снова повысился. «Этот бедняк! И дети, и крики, и кровь. Я не могу этого вынести!»


«Полегче, теперь полегче». Ник был встревожен знакомым звуком истерии, похожим на сирену. Но сказать «Я не могу этого» показалось забавным. Ну, может, и нет. Ужас этого было довольно трудно вынести. Он стал жестче в собственном голосе.


«Ты собираешься развалиться или собираешься взять себя в руки? Потому что, если ты распадаешься, ты делаешь это в одиночку. Если есть что-то, чего я не могу вынести, так это истеричная женщина».


Он ждал. Обычно они применяли эту строку.


«Если есть что-то, чего я терпеть не могу, - холодно ответила Рита, - это человек, который думает, что это имеет значение, черт возьми, то, что он может вынести, и завершает это тем, что вливает мне в ухо напыщенные клише и ...»


"Так-то лучше." Он громко рассмеялся. «Эти старые избитые фразы почти всегда помогают».


Затем наступило короткое молчание: «Ой». И немного посмеяться.


"Во сколько я тебя заеду?" - оживленно спросил Ник. «Давай посмотрим… сейчас восемь тридцать, и, боюсь, у меня еще есть одно или два дела. Как ты думаешь, ты сможешь продержаться примерно до девяти или девяти пятнадцати?»


«Если вы думаете о еде, я никогда в жизни не был так голоден. Но я бы сразу же не забрал меня в этом месте». Она думала вслух. «Мы могли бы встретиться в кафе« Арнольд »или в… нет, не думаю, что я хочу ждать в ресторане».


"Бар?"


«Или в баре… Я знаю - давай встретимся у Фонтана Плаза в девять пятнадцать. Мне нужно немного свежего воздуха. Вы не возражаете?»


«Нет, конечно, нет. Увидимся в девять пятнадцать».


Он повесил трубку. Осталось сделать еще один звонок. Его палец провел знакомые числа.


«Фрэнки? Ник».


Если бы за ним следили из аэропорта, было бы справедливо предупредить Фрэнки, что кто-то может присмотреть за его домом. Маловероятно, но возможно. Он рассказал ему, что случилось.


Фрэнки Дженнаро хмыкнул.


«Не беспокойся обо мне, малыш. Если бы я был сидячей уткой из-за любого хвоста, я бы десятки раз умер.


Я не против небольшого действия. Есть еще какие-то гаджеты, которые нужно опробовать. Знаете, как в реальных условиях, можно сказать. Но ты, парень! Вам нужны уроки. Хорошо, что ты работаешь только на правительство. Из тебя получится плохой бандит! "


Он снова захихикал и повесил трубку.


Ник выглянул в вестибюль. Мужчина средних лет с процветающим брюшком, устроившимся в кресле, усаживался. Молодой человек с короткой стрижкой ждал экспресс-лифта. Он нес сумку, которая выглядела так, как будто в ней могли быть коммерческие образцы. Ник знал, что он наполнен тонкими инструментами его специализированного дела. Агенты К-7 и А-24 работали.


* * *


Ник потратил то, что осталось от короткого времени до его назначения, на регистрацию в «Рузвельте». Он купил дешевый костюмчик в одном мпгазине у Лиггетта и пошел в отель, внимательно следя за тенями. Если бы они нашли его однажды, они могли бы найти его снова. Но если бы они подобрали его, когда он выходил из Билтмора, К-7 заметила бы хвост, и они образовали бы аккуратную небольшую процессию из трех человек. Однако, насколько он мог разобрать, хвоста он не нарисовал.


В последнем выпуске New York Post был опубликован заголовок: ТАЙНА ВЗРЫВА В АЭРОПОРТУ АЙДЛУАЙЛД. Ник купил газету, зарегистрировался за столом с непонятными каракулями и принялся за несколько минут читать в уединении уютной комнаты на седьмом этаже.


Это была всего лишь общая история, вдыхающая в себя неразгаданные загадки и не предполагающая официального раскрытия странного события, но она действительно содержала один отрывок ценной информации:


"... был идентифицирован как Пабло Вальдес, секретарь кабинета Минирио. Полет не был официальным по своему характеру, как сообщили сегодня власти. Минирио, даже в большей степени, чем его соседние латиноамериканские страны, в последние месяцы представляет собой мировую проблему из-за Попытки красных китайцев проникнуть в страну с планами сателлитов ... "


Яблочко для мистера Хока, снова.


Бернс из Великобритании, Ахмед Тал Барин из Индии, Ла Дильда из Перу и теперь Вальдес из Минирио. Что-то было незнакомо, когда четыре дипломата погибли одинаково. Как, черт возьми, страховые компании могли пойти на такое слабое прикрытие, как убийство, ради страховки? Или это была просто официальная ложь, чтобы обмануть врага, пока ФБР выискивает дополнительную информацию? О да. Одно исключение. Ошибка пилота. Возможно, это было настоящим исключением.


Да ладно, получился настоящий интернациональный суп. А мистер Хок был просто поваром, который помешивал кастрюлю.


Стальная рука Вальдеса… Возможность устройства бомбы была захватывающей и ужасной. Было бы интересно посмотреть, что CAB и все другие власти сделают из одного взрыва, которого не было в самолете. В каком-то смысле это был прорыв - он сузил поле исследования.


Картер задавался вопросом, почему Рита решила встретиться у Фонтана. Вездесущее сомнение поднялось в глубине его разума. Это будет отличное место для всех, кто хочет его убить.


«Не бросайся с пистолетом», - сказал он себе. Это может оказаться очень приятной ночью в городе с очень красивой девушкой, которая доверчиво обратилась к вам за помощью.


Ага. Совпадение, совпадение, совпадение. Их было слишком много - серия взрывов, мольба красивой девушки, устраивающей встречи в самых необычных местах, неизвестный нож с неизвестным мотивом. И все, что он делал, это занимался своими делами. И поговори с Ритой.


Он беззвучно насвистывал, поправляя содержимое карманов и поправляя Вильгельмину, Гюго и Пьера, чтобы они более плотно сидели на своих привычных местах.


Встреча у фонтана Plaza


Фонтан Плаза выглядел оазисом в хаотичном водовороте Пятой авеню. Серебристые брызги играли в полумраке, приятное зрелище для прохожих. Большой старый отель позади него выглядел как пережиток рококо другой эпохи. Широкий простор Центрального парка бросал взгляд на север.


Прямо через площадь клиентов ждала очередь из экипажей. Один поворот через парк - и влюбленные могут насладиться глотком свежего воздуха и романтики даже в такой измученной космополитической вселенной, как Манхэттен.


Глаза Ника остановились на картине, когда он пересек Пятую и увидел Риту Джеймсон. Его заинтересовала не только красивая картинка, хотя Рита выглядела даже красивее, чем его мысленный образ. Наряд хозяйки был заменен коротким синим платьем с почти рельефными обтягивающими линиями. Легкое вечернее пальто было небрежно накинуто ей на плечи, а светлые волосы свободно ниспадали на бархатный воротник. Но Картер прочел беспокойство в ее возбужденных движениях. Почему так нервничаешь? Он не опоздал. Может быть, реакция.


Молодая пара медленно шла под тонкими деревьями и шептала друг другу. Наполовину скрытый тенью в северо-восточном углу был невысокий, приземистый мужчина в мятом костюме из хлопчатобумажной ткани и мягкой фетровой шляпе в тон. Он делал вид, что изучает часы, но его глаза были прикованы к Рите.


Ник почувствовал холодный прилив гнева. Итак, он собирался быть мишенью


Нет, давай! Кто бы не посмотрел на красивую девушку, расхаживающую по площади? Что ж, этот ублюдок не должен так смотреть.


Он ускорил шаг и пошел рядом с ней, пока она шла к 59-й.


«Привет, Рита».


Рита повернулась, ее глаза испугались. Затем она улыбнулась.


«Вы дали мне хорошее начало. Думаю, я нервничаю. Как вы, мистер Картер?»


"Ник." Он взял ее за руку. Пусть следящему есть на что посмотреть. «Не волнуйся. Это старый магнетизм. Я так влияю на людей. Ужин в каком-нибудь тихом месте, где мы можем поговорить?»


«Если ты не возражаешь, я бы не стал, пока. Может, мы могли бы немного погулять. Или… как насчет поездки в карете? Я всегда хотел попробовать».


«Если ты этого хочешь, хорошо».


Что может быть приятнее вечера в парке?


Ник пронзительно присвистнул и махнул свободной рукой, пока они шли к углу. Первый экипаж с грохотом двинулся вперед.


Ник помог Рите встать и последовал за ней. Водитель щелкнул сквозь зубы и вяло поднял поводья. Рита снова погрузилась в темноту кабины, ее бедра были тревожно близки к бедрам Ника.


Мужчина в строгом костюме перестал смотреть на часы и встал, зевая и потягиваясь. Прохлада ума Ника превратилась в холод.


Мужчина направился к очереди ожидающих кареты.


Хвост. Без ошибок. Риту сопровождали - или сопровождали - до Фонтана на площади. Вопрос был - почему?


Их карета свернула с ярко освещенной улицы в темные окрестности Центрального парка. Если что-то и должно было случиться, это могло случиться и здесь. Он был готов.


Он повернулся к Рите.


«Хорошо, давай сначала поговорим о бизнесе. Тогда мы сможем начать развлекаться. О чем ты хотел меня видеть?»


Рита тяжело вздохнула. Некоторое время она молчала. Ник украдкой выглянул в маленькое заднее стекло. В кадре появился другой экипаж следящий, без сомнения.


Рита начала медленно.


«Это было как-то связано со взрывами. Взрывались самолеты».


Ник удивленно взглянул на нее.


"Все самолеты взрываются?"


«Я не связывался с этим до сегодняшнего дня. И, возможно, это не имеет ничего общего с тем, что произошло сегодня. Но я знаю, что что-то не так с тем, как Стив пошел. Вот почему я хотел тебя видеть. Он не разбить тот самолет. Я знаю, что это не его вина. А теперь кто-то пытается меня достать ".


"Что ты имеешь в виду," достать тебя "?" Ник нахмурился и взял ее за руку. "Послушай, дорогая, тебе лучше рассказать мне историю с самого начала"


«Я попробую. Но дай мне сначала сигарету, пожалуйста».


Щелкнув зажигалкой, в ее голубых глазах было видно неистовое беспокойство.


«Он был пилотом, и мы были помолвлены. Мы собирались пожениться после этой поездки. Я имею в виду мою поездку. Мы планировали это несколько месяцев назад. Но его самолет взорвался. Было слушание, и они сказали, что это его вина, он поздно ложился, устал и беспечен, и он разбился. Но он этого не сделал. О, Боже, когда я сегодня утром увидел этот беспорядок, этот ужасный звук и всех этих невинных людей, я знаю, на что это было похоже для него, и я терпеть не могу…! "


"Прекрати это!" Ник взял ее руку и жестоко сжал. «Вы не знаете, как это было для него. Бог знает, что я не могу понять, что произошло, из того, что вы мне рассказали, но если самолет взорвался, он ничего не почувствовал. Кто теперь пытается добраться до ты, а почему? "


«Я не знаю, кто, я не знаю почему. Может быть, потому что я раздражал себя. Просто потому, что знал, что это не его вина».


"Что заставляет вас думать, что кто-то пытается до вас добраться?" Голос Ника был таким же холодным и требовательным, как голос прокурора.


«Потому что я получил фальшивое письмо и потому что сегодня днем ​​кто-то пытался проникнуть в мою комнату, вот почему!» Ее голос повысился до почти истерического тона.


«Кто-то попал в мою», - мягко сказал Ник. «Хорошо. Мы вернемся к этому. Что насчет Вальдеса?»


Уличные фонари с Пятой авеню исчезли, когда карета, запряженная лошадьми, с шумом зашумела дальше на запад в центр парка.


"Что насчет него?" Глаза Риты были влажными. "При чем тут он?"


«Думал, ты сказал, что нашел некую связь между взрывами», - осторожно сказал Ник. «Мне просто интересно, что вы знаете о нем. Вы, кажется, знаете его довольно хорошо».


«О, да. Он часто летал с нами. Его правительство было очень занято».


"Разве это не было грубо для одноручного человека?"


Она приподняла подбородок. «Вы видели его. Он прекрасно держался. Он потерял руку во время революции. Вальдес рассказал мне все об этом. Он был в своем роде прекрасным человеком. Полагаю, то, что произошло сегодня, было своего рода ужасным политическим заговором».


«Забавно, как постоянно возникает идея бомб, - размышлял Ник. В сорока ярдах позади них за маленьким окошком вырисовывался второй экипаж, похожий на катафалк. «Еще один вопрос, а затем вернемся к вашей истории. Почему вы захотели встретиться на улице и прокатиться в парке? Вместо того, чтобы позволить мне отвести вас в какой-нибудь уютный ресторан, где мы могли бы спокойно поговорить?»


Глаза Риты встретились с его. "Потому что я не хотел попасть в угол. Я не хочу, чтобы меня окружали люди, когда я не могу доверять ни черту ни одному из них.


«Я ценю твои чувства, - пробормотал Ник, - но я думаю, что ты действовал по неправильному принципу. Водитель… запусти двигатели, не так ли? Я думаю, мы могли бы пойти немного быстрее».


Рита напряглась. "Что-то не так?"


«Может быть, не очень. Просто держитесь подальше и будьте готовы нырнуть. У вас не было бы никакой личной заинтересованности в том, чтобы за мной следили, не так ли?»


"За то, что вы следили! Ради бога, нет!" Голубые глаза расширились, показывая одновременно страх и удивление.


«И кто-то пытался добраться до вас. Вы когда-нибудь замечали, что кто-нибудь проявляет интерес к Вальдесу? Или - попробуйте это так - есть ли у кого-нибудь основания думать, что вы были особенно дружны с Вальдесом?


«Нет», - ответила она. «Нет обоим». Она внезапно вздрогнула.


«Хорошо, вернемся к Стиву. Кто Стив?»


«Его звали Стивен Андерсон». Ее голос был низким монотонным. «Раньше он летал на World Airways. Четыре месяца назад он разбился. По крайней мере, они так сказали. Сначала в газетах говорилось, что самолет взорвался в воздухе. Потом было слушание, и они сказали, что он разбился. Потому что он поздно ложился и пил. Ну, он не был. Я должен знать. Но они мне не поверили. А потом пару недель назад я услышал, что они нашли багажную бирку с его именем на ней, и я знал это не могло быть правдой ".


Перед ними возникла длинная линия огней и внезапного сияния. Впереди лежала 79-я улица. Карета притормозила. Ник снова осмотрел тыл. Вагон номер два приближался. Он нахмурился. Водитель, сидящий на переднем сиденье, не был ни стар, ни характерен для своего вида. Не было ни цилиндра, ни шаркающей позы. Его охватила тревога, но он легко откинулся назад, и его правая рука нашла Вильгельмину.


"Почему это не могло быть правдой?" он спросил. «В багажной бирке нет ничего странного».


«На этот раз было».


Движение сгустилось, лошадь нетерпеливо заржала. Карета позади подошла достаточно близко, чтобы коснуться.


«Они должны быть так близко? Движение не так уж и плохо!»


«Верно, это не так, - тихо сказал Ник. «Откиньтесь назад и опустите голову».


"Какая?" Лошадь позади них выгнула голову и заржала. У Риты перехватило дыхание. "Вы имеете в виду, что это то, что нас преследует?" Она нервно засмеялась. «Но это же смешно! Они, конечно, ничего нам не сделают. Не здесь».


«Лучше перестраховаться, чем сожалеть. Опусти голову!»


Она опустилась ниже на сиденье. Ник сомкнул пальцы вокруг обнаженной задницы Вильгельмины.


"Кто они?" прошептала она.


"Разве вы не знаете?"


Она покачала головой. И тут неожиданно подозрения Ника подтвердились. Весь его опыт шпионажа не подготовил его к чему-то столь немыслимо вопиющему и невероятно невероятному, как поведение людей во втором вагоне.


Вдруг с внезапностью выстрела из пистолета треснул хлыст. Гортанный голос скомандовал «Хияр!» как кавалерист из вестерна, и экипаж, стоящий прямо за ними, отклонился от линии и рванул в сторону, когда лошадь ловко отреагировала на удар плетью. Их собственная лошадь шарахнулась. Ник бросился через тело Риты и молниеносно швырнул Вильгельмину. На секунду или две экипажи были совершенно рядом.


Он увидел все это в уродливой вспышке. Из другого вагона на него смотрело лицо человека в строгом костюме. Его правая рука была отведена назад. Металлический предмет в форме яйца, сжимаемый в его руке для метания, был гранатой. Лицо было твердым, целеустремленным, почти лишенным эмоций. Его глаза на мгновение встретились с глазами Ника, когда рука выступила вперед.


Ник выстрелил с ходу. Вильгельмина злобно сплюнула. Было жуткое пятно багрового цвета, и лицо исказилось до последнего выражения. Рука, держащая яйцо, казалось, зависла в воздухе. Затем карета пролетела мимо и помчалась к поворотной полосе, которая поворачивала обратно к тому пути, по которому они ехали.


Ник обнял Риту, уткнувшись ее испуганным лицом в впадину своего плеча.


Взрыв раздался с оглушительным ревом. По парку обрушился залп, разлетелись осколки, разлетелись части экипажа, воздух отравил едкий дым кордита. Взгляд в боковое окно рассказал всю историю. Ник вскочил со своего места, оставив Риту позади себя потрясенной и дрожащей. Их старый возница сидел, как окаменевший человек, приковав руки к поводьям.


Вторая карета лежала на скрученном боку на холме, покрытом листвой, два колеса безумно вращались. Разбитый каркас кареты был дырявым, как швейцарский сыр. Лошадь вырвалась из расколотого языка телеги и взволнованно вздымалась к подножию высокого дрожащего вяза. Искать человека в карете было бесполезно. Граната, взорвавшаяся в этих узких пределах, могла быть довольно смертельной для любого, даже если пуля не нашла его первой. Но был еще водитель. Куда, черт побери, он ушел?


Ник увидел его слишком поздно.


В темноте под деревьями он поднялся на ноги и бросился к другой стороне кареты, которую оставил Ник. Рита вскрикнула один раз, высоким пронзительным крещендо ужаса, которое прекратилось с ужасающей внезапностью.


. Приглушенный стариковский крик водителя Ника был заглушен цепочкой из четырех или пяти ужасающе быстрых пистолетных выстрелов.


Его сердце сжималось от агонии поражения, Ник рванул обратно в свою карету.


Перед ним вырисовывалась высокая злобная фигура, фигура водителя, которого не было. Он уклонился от своей убийственной работы, ища большего. Он увидел Ника, и его пистолет поднялся. Армейский .45 - тяжелое, мощное, убийственное оружие, предназначенное для убийства.


Парк был наполнен криками и пронзительными воплями.


Ник выстрелил в руку, которая держала .45, а также по коленям и бедрам, которые поддерживали эту машину для убийства тела. Он продолжал стрелять, пока человек перед ним не лежал изрешеченный и истекающий кровью. Но небольшая прохладная часть его мозга сказала ему позволить существу прожить еще немного. Выстрел, который должен был убить, остался внутри пистолета. После очередной очереди наступила тишина. Но звук начал просачиваться в его разум: испуганный плач старого кучера, слишком напуганного, чтобы бежать, сбивающий с толку ропот ближайших автомобилистов, далекий визг сирены.


Ник бросил быстрый взгляд на темный салон кареты.


Рита Джеймсон больше не боялась и перестала быть красивой.


Пуля 45-го калибра перебила ей лицо и грудь. Она лежала, прижатая к обивке, больше не человек, а возмущенная масса мясистой плоти.


Ник закрыл свой разум от ужаса и быстро отвернулся, чтобы наклониться рядом с человеком, который так почти поддался чарам Вильгельмины. Быстрый поиск - ничего. Враг массово посылал неустановленных убийц.


В его сознание вторгся новый звук. Копыта, на дороге поблизости звучат отчетливо и настойчиво. Полиция парка.


Картер бросился в тень и оставил все позади, стремительно пробегая сквозь деревья, прорезая ровные лужайки в сторону Западного Центрального парка. Его мир был миром уродства и смерти, столкновения с неприятностями и бегства от них. Потому что, если вы дожили до битвы в другой день, вам нужно было держаться подальше от официальных лиц. Вы должны были бежать - даже если это означало оставить позади грязные трупы. Даже трупы друзей.


Сирена усилилась и остановилась.


Ник замедлил шаг, поправил галстук и запустил пальцы в волосы. Впереди виднелся выход через обсаженный деревьями переулок.


У копов будет ошеломленный старый водитель, пара неприглядных трупов, таинственно разбитая карета и умирающий. И враг снова узнает, что он сбежал.


Но Рита этого не сделала.


Тот, кто стоял за этим, должен был заплатить за это.


И заплатить дорого.


* * *


Было десять тридцать, когда мистер Хок снял трубку своего служебного телефона. Хоук редко покидал офис до полуночи. Это был его дом.


"Да?"


«На этот раз я прошу отличного переднего края. Что-то, что устранит большую бюрократизм».


Брови Хоука нахмурились. Это было не похоже на N-3 - звонить так часто за один день - что-то было не так.


"Что у тебя на уме?"


«Топор обоюдоострый. Самый большой. Джеймсон был изгнан из этого мира сегодня вечером, и я не думаю, что это произошло только из-за меня. Мне снова пришлось использовать Вильгельмину. Она рявкнула, но не закончила кусать. "


"Понятно. А тот, кого укусили?"


Ник сказал ему быстро, тщательно подбирая закодированные слова, давая как можно больше деталей, но подчеркивая необходимость срочных действий.


«Вернитесь через два часа», - сказал Хоук и отключил соединение.


Ник вышел из телефонной будки на 57-й улице и проехал несколько кварталов зигзагом, прежде чем поймать такси на Третьей авеню до Гранд Сентрал и бара.


«Двойной скотч».


Он пил и думал.


Если у него и были какие-то давние сомнения насчет Риты и ее наполовину рассказанной истории, они были шокирующе развеяны, когда водитель разбитого автобуса сознательно первым нашел ее и накачал горячим свинцом. Значит, кто-то преследовал их обоих.


Взрыв самолета, пилот, испуганная стюардесса, нож, смотритель у Фонтана на площади, кучер-убийца. Какой в ​​этом смысл?


Он заказал снова.


Больше часа на убийство.


Он сильно напился и ушел на поиски телефонной будки. На этот раз он позвонил в Хэдвей-хаус.


Та же самая женщина ответила устало.


"Мисс Джеймсон, пожалуйста".


«Мисс Джеймсон вышла и не вернулась». Голос звучал окончательно.


Ник внезапно сообразил, что «Хэдвей-хаус» - это отель для женщин-профессионалов. Конечно, эти гарпии знали, кто приходил и уходил, с кем и когда.


«Это лейтенант Ханрахан. Сегодня нам звонила мисс Джеймсон в связи с грабителем».


«Не с моего коммутатора, ты этого не сделал», - подозрительно сказал ответчик.


"Ты на весь день?"


«Нет, но я знаю, что происходит в этом доме. Моя обязанность…»


«Ваш долг - сотрудничать с полицией», - сказал Ник как можно холоднее. «Хотите, чтобы пара полицейских в форме допросила вас в холле?»


Носовой голос был взволнованным.


«О нет! Это было бы так плохо для этого места…»


«Так же, как и бродяга. Теперь. Мисс Джеймсон очень ясно дала понять, что не хочет втягивать отель в какие-либо неприятности. Она также сказала, что позвонит в участок сегодня вечером


и сообщит нам, были ли предприняты дальнейшие попытки приставать к ней ".


«О, ну, если она не позвонила, это значит, что с ней все в порядке…»


«Не обязательно, мэм, - многозначительно сказал Картер.


«О. О, но не было попытки приставать к ней…»


«Тогда ты об этом знаешь», - вмешался Ник.


«Да, но это было ничего! Бедная девочка была в истерике из-за того ужасного дела в аэропорту. Этот человек был всего лишь следователем, он хотел задать ей еще несколько вопросов…»


«Он позвонил первым? Или по телефону со стола?»


"Ну нет." Голос звучал озадаченно. «Он не знал, по крайней мере, не из-за стола. Я не так много знаю о входящих звонках, понимаете…»


"Тогда откуда ты знаешь, кем он был?"


«Ну, он так сказал, когда мы увидели, что он спускается вниз после того, как она закричала».


«Это такая же охрана в вашем отеле?» Он был искренне зол. «Хорошо, теперь неважно. Так ты его видела. Как он выглядел?»


«Ну, - и теперь она заняла оборонительную позицию, - вполне респектабельная, хотя и не очень опрятная. Он был вроде невысокого и толстого и - и на нем был костюм из хлопчатобумажной ткани. Довольно поздно для этого времени года, но это то, что он носил."


"Вы предпринимали какие-либо дальнейшие попытки допросить его?"


"Нет, конечно нет."


«Почему, конечно, нет? Вы смотрели его полномочия?»


«Почему, нет. Он ушел, вот и все. Он просто улыбнулся и ушел. Он, казалось, понял, что она в истерике».


"Он вернулся?"


"Нет, он…"


"Вы говорили с мисс Джеймсон?"


«Нет, она заперлась в своей комнате. Она даже не видела его, ни с кем не разговаривала».


"Хорошо. Спасибо. Ваше имя?"


«Джонс. Аделаида Джонс. И что ты сказал? ..»


«Еще кое-что. Она ушла сегодня одна?»


«Да, она сделала. Но - теперь, когда я думаю об этом - она ​​вроде как присоединилась к группе людей и вышла с ними, но на самом деле ее с ними не было».


«Ясно. Вот и все».


"А как ты сказал свое имя? .."


Ник повесил трубку.


В конце концов, когда пришло время, он позвонил Хоуку.


"Да?"


"Ленточный резак работал?"


«Довольно хорошо. Прикус был плохим, но время было».


"Видите это сами?"


"Я сделал." Голос Хоука был уклончивым. «Консультации будут полезны. Есть предложения?»


«Да. Но сначала одно. Есть какие-нибудь сведения об этой доставке?»


"Пока ничего."


«Жалко. Но у меня есть доставка». В портфеле Ника все еще был нож Пикколо. Возможно, ему следовало оставить его на месте, но не было возможности узнать, кто будет первым на сцене в комнате 2010. «Боюсь, это немного, но это лучшее, что я мог сделать, прежде чем покинуть комнату. К сожалению, ничего общего с сегодняшней ночью ".


"Я устрою встречу. Отель, который вы упомянули?"


«Все в порядке. Он будет на стойке с надписью« Мастерсон ». Но насчет завтрашней посылки не ходите в гостиницу.


"Хммм." Ник почти видел, как мистер Хок дергает себя за левое ухо. - Для разнообразия можно также совместить приятное с полезным. Завтра Форд выступит на стадионе. Вам подходит секция 33?


«Хорошо. Мы дадим ему топор».


«Для жителя Нью-Йорка это нехорошо говорить», - сказал Хоук. "Спокойной ночи."


«Я всегда так люблю», - сказал Ник и повесил трубку.


Что-то гнилое на стадионе Янки


Тони Кубек экспериментально размахивал битой в круге отбивающего, когда Ник Картер нашел мистера Хока. Хоук сгорбился над карточкой, делая записи шариковой ручкой. Его спортивная рубашка с открытым воротом и пуловерная кепка выглядели так, будто он в них жил, как будто он носил их, чтобы косить траву по воскресеньям и придумывать в своей мастерской вещи, чтобы радовать внуков. Насколько было известно Нику, он никогда не был женат. Он жил только своей опасной и тяжелой работой. Но сегодня его худощавое, кожистое лицо пограничья олицетворяло бейсбольный фэндом на всю жизнь во всей его преданности.


Ник устроился поудобнее, скрестил колени и смотрел, как Кубек после первой подачи отправил одиночную линию в центр. Он поднес руки ко рту и проревел: «Молодец, Тони!»


Хоук одобрительно кудахтал. «Операция сейчас большая, Ник. Нельзя терять время. Мне нужно немедленно доставить тебе пакет. И не совсем тот, который я планировал. Ты дал нам кое-что новое, над чем можно поработать».


Ник кивнул. "Что у тебя есть?"


«Один. Обратных звонков в Билтмор не было. А-24 вошел и обыскал вашего посетителя. Ничего. У K-7 остались отпечатки ножа. У вашего друга, мойщика окон, невысокая репутация и репутация наемного работника. убийца. Но ничего серьезного к нему никогда не приписывали. Однако у нас есть одна вещь. С ним связался в его баре-тусовке мужчина в костюме из хлопчатобумажной ткани. И мы получили описание. Оно соответствует вашему.


«Два. A-24 провел утро в аэропорту. Человека с таким описанием видели на смотровой площадке за некоторое время до взрыва и некоторое время после него. Но раньше он наводил справки о рейсе 16. Они вспомнил его из-за этого.


«Три. Так называемый кучер прожил достаточно долго, чтобы проклясть и тебя, и Сирсакера, и сказать, что его приказ заключался в том, чтобы забрать девушку любой ценой. Он получил эти приказы от Сирсакера, который получил его из-за границы. От какого-то чертова иностранца, - сказал он. А потом, к сожалению, он умер ».


"Хорошо,


Это было бесполезно. - Ник кисло пожал плечами.


«Немного, но это заставило нас задуматься, как он получил свои заказы. Не так-то просто, если они прибывают из-за границы. И там у нас был небольшой перерыв».


Трибуны ожили аплодисментами, когда Треш направил высокий мяч в левый центральный угол поля, который отскочил на трибуны для дубля по основному правилу.


"Какой перерыв?"


«На том, что осталось от вашего друга Сирсакера, мы нашли пачку сигарет. А внутри целлофана мы нашли телеграмму. Она была отправлена ​​из Лондона позавчера, и в ней говорилось:« Наблюдайте за завтрашним рейсом 16 с Ямайки, если необходимо, призовите комитет. это уже организовано, но лучшие намерения иногда терпят неудачу. Важно сохранить конфиденциальность миссии. Доверяйте, что вы встретитесь с ситуацией соответственно. Это было подписано «Красный» ».


"Это что-нибудь значит для нас?"


«Еще нет. Тебе нужно знать больше, но на данный момент я уже достаточно сказал». Он полез в карман. «Когда появится хот-дог, возьми два. Мое угощение».


Его рука сжала долларовую купюру в ладони Ника. Ник почувствовал, как что-то твердое и металлическое сложилось в пачку. Ключ.


«Центральный вокзал», - пробормотал Хоук. «Все, что тебе нужно на данный момент. Вы можете узнать у меня позже о любых новых событиях. Но я могу сказать вам следующее. Вы снова будете путешествовать, и скоро. Первым делом после игры с мячом постригитесь».


Ник возмущенно посмотрел на него. "Я уже сделал."


Хоук позволил себе осмотр. «Недостаточно. Вы будете молодым человеком из колледжа».


Ник застонал. "Что дальше?"


«Затем ты будешь говорить. Что еще у тебя есть для меня?»


Картер рассказал ему о своем разговоре с Hadway House, пока его глаза искали хот-дог. Этим утром он был у парикмахера, а затем позвонил Максу Диллману в Лондон. Макс подтвердил все, что сказала Рита, добавив, что она чертовски хорошая девушка и что это чертовски ужасно в отношении Стива. Он познакомился с ними обоими через туристический бизнес, и она пришла к нему с разбитым сердцем после взрыва, унесшего жизнь Стива. Конечно, это был взрыв. На слушании пытались обвинить его в пьянстве, но это не помогло. Не с людьми, которые его знали. Конечно, она приставала к властям, а потом ей пришлось отложить письмо. А потом выяснилось, что письмо никто из авторитетов не прислал.


"Что она имеет в виду по поводу багажной бирки?" Картер спросил его.


"Разве она не сказала тебе сама?"


«Я не хотел больше давить на нее, пока что». Почему-то он не мог заставить себя сказать Макс, что она мертва. «Подумал, если бы я сначала проверил у тебя, я мог бы просто облегчить ей задачу».


«Вы могли быть правы. Что ж, суть в багажной бирке заключалась в том, что он никогда - и я имею в виду никогда - не носил с собой сумку. С ним было что-то вроде того, у пилотов есть эти жучки. У него была чистая рубашка в каждый порт - использовал шкафчик, и он не стал бы носить сумку. Так что это вызвало уродливую мысль. Странная сумка, странный взрыв. Это не было крушение, мальчик, не ошибка пилота. Я знаю этих детей ».


"Ты имеешь в виду, что знал их.


«Хорошо, Макс. Я не думаю, что письмо когда-либо было отслежено?»


«Нет ни единого шанса. Это сделало одну хорошую вещь. Это заставило их серьезно относиться к ней. Но они все равно не поверили этой истории».


Они поговорили еще немного по краям темы.


«Рад тебя слышать, Ник», - закончил Макс. "Помогите ей, а?"


«Я попробую», - деревянным тоном сказал Ник. «Спасибо, Макс».


Продавец хот-догов бродил по подиуму, хрипло рекламируя свой товар. Ник поманил и заказал две. Хоук хмыкнул и осторожно взял откровенное слово.


Микки Мантл подошел к тарелке с двумя вышедшими, а Треш припарковался на второй базе. Стадион разразился аплодисментами.


«Я тоже проверил Лондон, - сказал Хоук. «Это прикрытие. Они не думают, что это была ошибка пилота».


«Боже мой, они могли бы ей это сказать». Ник яростно закусил хот-дог.


«Они не думали, что это разумно. Кто-то приложил столько усилий, чтобы подбросить ложные доказательства, что они подумали, что им лучше укусить».


Ник молча допил хот-дог.


«Получите девушку любой ценой», - пробормотал Ник. «Пара убийц для нее и пара для меня. Я так понимаю, они хотели ее, потому что она слишком любопытна по поводу взрывов. А я? Потому что они каким-то образом знали, что она пришла ко мне за помощью. ты считаешь? "


"Я считаю." Хоук вытер пальцы горчицы.


"Что-нибудь еще о Steel Hand?"


"Некоторые. Досье в вашем пакете".


Некоторое время они наблюдали. Фол мяч.


Ник пошевелился. «Но похоже, что у нас есть Убийца № I, не так ли? Сирсакер, человек, который получил свои заказы из-за границы?»


«Это одно маленькое лакомство, которое я сохранил для вас», - сказал Хоук. «Похоже, телеграмма адресована не ему».


"Но ты сказал…"


Телеграмма была отправлена ​​на адрес A. Brown на 432A East 86th. Подробнее об этом позже. Под распечатанным сообщением было написано карандашом записка. В ней говорилось: Re выше. Встретимся в 9:30 утра Idlewild Cobb's Coffee. Магазин. Оповестить всех. Уничтожить сразу. Это было подписано AB "


Низкий ропот толпы перешел в рев. Микки Мантл качнулся


и мяч приземлился в четырех рядах назад в правом центре поля трибуны.


«Боже мой, почему дурак его не уничтожил?»


«Наверное, в спешке спрятал и забыл об этом. В конце концов, человеку свойственно ошибаться», - самодовольно сказал Хоук.


«Да, но зачем А.Б. прислал оригинал…»


- с нетерпением перебил Хоук.


«A.B. действительно отправил ее, а Сирсакер оставил ее себе. Время от времени нам приходится вытаскивать выигрышную карту».


«Второй убийца был неправ, а? Сирсакер не получал приказы напрямую из-за границы. И у нас есть еще один враг, с которым нужно бороться. Боже, они бродят настоящими стаями». Он закурил сигарету и щелкнул спичкой, инстинктивно еще раз оглянув ближайшие места и проходы. Именно в этот момент высокая молодая женщина в элегантном серо-красном хлопчатобумажном платье и черной шляпе с картинками грациозно спустилась по каменной лестнице и заняла крайнее место в ряду прямо за Хоуком и Картером.


Женщина была так же неуместна на футбольном поле, как и Хоук.


Ник увидел высокие скулы, тщательно покрасневший полный рот и глубокие, почти миндалевидные глаза, хладнокровно следившие за происходящим на поле. Тонкие, украшенные драгоценными камнями руки сжимали дорогой на вид черный кожаный кошелек. Кожа обнаженных рук была смуглой и чувственной; тело было податливым, движения расслаблены. Она была похожа на тигрицу на солнце.


Высокая наклонная линия груди, аккуратная талия с поясом и слегка изогнутые бедра отличались изысканной лепкой. Она была не из тех, кого обычно можно увидеть на стадионе Янки сентябрьским днем.


Хок сказал: «Интересно. Я вижу, ты тоже находишь ее такой. Не сломай себе шею».


«Действительно интересно. Но, может быть, опасно».


«Я так не думаю. Слишком явно бросается в глаза».


«Это может быть то, что мы должны думать».


Краем глаза Ник мог видеть, как экзотическая новенькая слегка улыбается какой-то личной мысли и небрежно открывает свою роскошную сумочку. Он ждал, сопротивляясь желанию броситься на нее и схватить ее тонкое запястье. Но появился только длинный мундштук, а затем сигарета, к которой она приложила серебряную зажигалку.


Голубые глаза Хоука холодно блеснули. Он поднялся, чтобы уйти. «Лучше поезжай в Гранд Сентрал. Если женщина охотится за тобой, мы узнаем достаточно скоро. И не забудь о стрижке. До свидания».


Ник понял окончательность, когда услышал это. Он встал, вежливо извиняясь.


Его длинные ноги быстрым шагом подняли его по ступенькам. Женщина бросила на него взгляд, когда он проходил, но миндалевидные глаза не проявили интереса и мгновенно вернулись к игре с мячом. Картер почувствовал странное удовлетворение. Ее отстраненность соответствовала ее внешности. Возможно, она была тем, кем казалась, очаровательной искушенной девушкой в ​​бальном парке по собственным причинам. Возможно, ее заинтересовал один из игроков. В этом году они казались такими же популярными, как кинозвезды.


Ник нашел такси на Джером-авеню и поспешно сел в него, рад снова оказаться в пути.


Ключ Хоука от шкафчика 701 на Центральном вокзале прожигал дыру в его кармане. Ему уже не терпелось увидеть содержимое посылки, которая дала бы ему больше информации о странном деле сеньора Вальдеса и разбомбленных самолетов.


Ящик 701 находился в длинном ряду сотен, точно так же, где-то на нижних этажах Центрального вокзала. Квартал имел большое значение, когда нужно было что-нибудь хранить. Для обычных людей, секретных агентов, убийц - всех, кому есть что припарковать, спрятать или доставить.


В 701 был простой мешок из мешковины. Квадрат размером 8 1/2 на 11 дюймов, перевязанный сизалевой бечевкой. Написанный от руки адрес направлял его: Мистер Питер Кейн, отель «Элмонт», Нью-Йорк, штат Нью-Йорк. Картер узнал твердую, тонкую руку Хока, похожую на бухгалтера.


Он закрыл шкафчик и пошел в ближайшую уборную. В уединении маленькой каморки, купленной за десять центов, он открыл сверток. Он вынул стопку машинописных страниц, переплетенных на картон. Он проигнорировал это, обратив внимание на личные вещи в посылке. Был паспорт с редкими штампами; кошелек из страусиной кожи и синяя записная книжка с полированными пальцами; золотая зажигалка, довольно поцарапанная и выгравированная с инициалами P.C .; набор подходящих ручек и карандашей и пара очков в роговой оправе; четкое рекомендательное письмо куратору Британского музея от профессора Мэтью Зеддербурга из Колумбийского университета; и сильно сложенный изношенный конверт, адресованный Питеру Кейну, 412 West 110th Street, якобы от некой Майры Кенинг из Рочестера, штат Нью-Йорк. Письмо внутри гласило: «Дорогой Питер, о Питер, я не знаю, с чего начать. Возможно, с моими снами и чудесными воспоминаниями о той ночи, той невероятной ночи, когда мир перевернулся и ... "


Ник ухмыльнулся и сложил его обратно в конверт. Доверьте Ястребу добавление романтики, чтобы завершить олицетворение! Это было письмо, которое одинокий мужчина носил с собой в течение месяца или около того, прежде чем выбросить, - убедительный способ одеваться для той роли, которую он должен был сыграть.


Он открыл паспорт и увидел себя в короткой стрижке, очках с роговыми краями и


выделенным выражением. Ах да - стрижка.


Быстрый просмотр остального материала подсказал, что нет никаких немедленных действий, кроме второй поездки к парикмахеру, последнего визита к Рузвельту и пары тихих часов в Элмонте с его домашним заданием.


Час спустя он поселился в отеле «Эльмонт», консервативном десятиэтажном здании в верхнем Вест-Сайде. Импульсивно, он использовал одну из своих неразборчивых подписей, а не ту, которую дали ему в новом паспорте.


Его комната оказалась скромной, чистой комнатушкой на седьмом этаже. В крошечной ванной не было окон. Ник запер дверь, повесил куртку на ручку и положил сверток на кровать. Затем он ослабил галстук и приготовился к работе. Быстрая проверка комнаты показала, что опасаться нечего. Окна выходили на Центральный парк, открывая вид, который почему-то потерял привлекательность. Лицо здания было пустым и невыразительным, за исключением окон; только муха сможет перемещаться по такому отвесному фасаду. Пожарные лестницы находились на другой стороне здания, подальше от его комнаты.


Ник открыл свою сумку Лиггетта, в которой не было всего, кроме портфеля и его долгожданного содержимого, и вынул фляжку.


Со стаканом в руке он устроился осматривать подарок Хоука. Вильгельмина, Гюго и Пьер заняли место на кровати.


В бумажнике лежало несколько карточек, лицензий и меморандумов, которые нужно было запомнить. В резюме ему сообщалось, что Питер Кейн был инструктором в колледже Лиги плюща, молодой человек с очевидно большим будущим в археологии. Он подумал, что хорошо, что он участвовал в той экспедиции в Бахрейн, иначе ему пришлось бы больше учиться, чем он мог бы выдержать. Но Хоук рассчитывал, что прошлый опыт Ника поможет ему в настоящем. Остальная информация о Питере Кейне касается его происхождения, его личности и истории его семьи. Письмо девушки, намекающее на джентльменскую сдержанность и, возможно, застенчивость в его характере, прекрасно подошло.


В бумажнике оставалось сто пятьдесят долларов наличными. В отдельном конверте были обнаружены дорожные чеки на тысячу долларов для Питера Кейна и аккуратная стопка пятерок, десятков и двадцати долларов для Ника Картера. Общий бюджет составил более пяти тысяч долларов. Ник перелистывал банкноты. Он автоматически разделил пачку и начал складывать банкноты в складки и складки, чтобы убрать часть новизны. У него не было намерения распространять их под видом Питера Кейна, низкооплачиваемого инструктора, но, если ему действительно нужно было вложить средства в резервный фонд, он определенно не собирался высыпать пачки совершенно новых денег.


Синяя адресная книга была заполнена именами, номерами телефонов и уличными адресами людей в таких местах, как Нью-Хейвен, Принстон, Беннингтон и т. Д. Большинство из них были мужчинами и явно работали в академической сфере. Посыпка женских имен облегчила район Нью-Йорка. А в Йеллоу-Спрингс был адрес его сестры. Как очень уютно.


Скоросшиватель из плотного картона со стопкой машинописных листов стал следующим предметом, который привлек его внимание. Он читал быстро, но осторожно:


Лорд Эдмонд Бёрнс. Лидер лейбористов, Великобритания. Умер 1 июня 1963 г. на английском побережье Атлантического океана. Авария вскоре после взлета самолета World Airways. Семьдесят девять убиты. Взрыв неустановленного происхождения. Подозрения в ошибке пилота оказались необоснованными. Свидетельства закулисного вмешательства. Смотри ниже. Бернса заменил Джонатан Уэллс, хорошо известный своими симпатиями к красным китайцам.


АХМЕД ТАЛ БАРИН. Пацифист-нейтралист, Индия. Умер 13 июля 1963 года. В Тихом океане взорвался самолет американской авиакомпании Orienta Airlines, погибли шестьдесят семь человек. Причина бездоказательна. Фракция индийских пацифистов во главе с Талем Барином теперь находится под влиянием сторонников красных китайцев.


AUGUSTO LA DILDA. Председатель партии Лола, Перу. Умер 6 августа 1963 года. Северная Африка. Турбовинтовой двигатель Afro-American Airlines взорвался и разбился. Тридцать семь мертвых. Взрыв возложили на человека, отправившего бомбу на борт в отцовском чемодане для страховки. Умеренная партия Лола распущена, реформирована; теперь считается, что он симпатизирует влиянию красных китайцев в Перу.


ПАБЛО ВАЛЬДЕС. Секретарь кабинета министров, Минирио. Умер 3 сентября 1963 года. Аэропорт Айдлуайлд, Нью-Йорк, штат Нью-Йорк. В результате взрыва на поле погибли одиннадцать человек. Причина не установлена. В последние месяцы Minirio все чаще подвергается инфильтрации коммунистов Китая. Правительство сейчас в состоянии хаоса. Преемник Вальдеса пока не назван.


Основная часть файла содержала досье и отчеты CAB, очевидцев, иностранных властей и официальных лиц авиакомпаний; отчеты страховых компаний, связанных с обломками, с подробным описанием различных претензий родственников; и полные биографии первых трех задействованных дипломатов. В истории Вальдеса было одно или два пробела, но этого следовало ожидать в данных обстоятельствах. Несомненно, скоро будет доступна дополнительная информация.


Один вопиющий, неизбежный факт заключался в том, что в авиакатастрофах погибли четыре человека - четыре человека, которые занимали такие влиятельные должности, которые могли бы себе позволить и красные китайцы были чрезвычайно счастливы, увидев освободившиеся места.


Каждый мужчина стоял на пути своего рода захвата власти красными китайцами.


Конечно, не совпадение, а генеральный план.


Британские официальные лица в результате личного звонка Хоука признали, что их убежденность в ошибке пилота в случае крушения World Airways была подкреплена тем, что квартира пилота была забита бутылками, обнаруженная после анонимной наводки; что невеста пилота, мисс Рита Джеймсон, неоднократно утверждала, что пилот Андерсон придерживается умеренных привычек, провела с ней первую часть вечера и целомудренно удалилась на ночь; что они не приняли во внимание ее историю, полагая, что это естественная преданность влюбленной женщины; что мисс Джеймсон упорствовала в попытках повторно открыть расследование; что она получила вежливое официальное письмо, в котором ее просили осторожно воздержаться от дальнейшего расследования, поскольку ее действия были затруднением и препятствием для следственных органов, которые действительно не закрыли дело; и что, подождав некоторое время, чтобы ее допросили или проинформировали, мисс Джеймсон обсудила это письмо с властями, и все заинтересованные стороны тогда поняли, что сообщение было подделкой, очевидно, предназначенной для предотвращения дальнейшего вмешательства. Однако в результате продолжающегося расследования были обнаружены новые доказательства, и власти согласились, что было бы невежливо поощрять интерес мисс Джеймсон. Поскольку новые факты столь ужасны по своему значению, а фальшивость письма наводит на мысль о чем-то столь зловещем, было сочтено, что следует приложить все усилия для проведения расследования в условиях полной секретности и что мисс Джеймсон следует посоветовать оставить дело в руках экспертов. У нее также должно было сложиться впечатление, что, несмотря на письмо, у них еще не было причин приписывать аварию какой-либо причине, кроме той, которая уже была предложена.


Другими словами, Рите дали отпор и заставили обратиться за помощью в другое место.


Человек, обвиняемый в установке бомбы на борту самолета Afro-American Airlines через чемодан своего отца, настаивал на том, что его отец сам предлагал оформить тяжелую страховку, и что он, сын, не имел доступа к чемодану своего отца в течение за несколько дней до крушения даже не знал о расписании полетов. Подобные истории были и у всех опрошенных по поводу страховых случаев. Фактически, власти почти отказались от возможности убийства ради страховки, но позволили общественности и дальше верить в это, поскольку никакие другие официальные теории не могли быть доступны.


В файлы AX вошли истории каждой катастрофы в том виде, в каком они произошли. Для пытливого ума Хоука они предложили образец. Консультации с другими федеральными спецслужбами определили, что AX, подразделение по устранению неисправностей сотрудничающих служб, возглавит расследование, основанное на возможности международного саботажа.


Что касается местных событий, краткий отчет не выявил убедительной связи между взрывами и нападениями на Картера и Риту Джеймсон, но полностью поддержал собственное мнение Ника о том, что каждый инцидент является частью одной и той же картины. В телеграмме определенно была установлена ​​связь между Ритой, Ником и рейсом 16, если не окончательно, между этим рейсом и тремя предыдущими катастрофами. Что касается А. Брауна с 432А Восточная 86-я улица, то он, по-видимому, нечасто пользовался малообставленной квартиркой по этому адресу, ежедневно проверяя почту и сообщения, но редко спал там. Агенты засекли это место, но сомневались, что их добыча появится. Однако описание было получено от домовладелицы, а отпечатки пальцев были сняты с различных поверхностей в квартире 4G.


Расследование ситуации все еще продолжается. Ожидается дальнейшая информация - Ник дочитал до конца.


Пока что у них было четыре сомнительных авиакатастрофы и четыре погибших дипломата. Но сеньор Вальдес и его стальная рука просто не вписывались в псевдослучайный образец схем страхования и ошибок пилотов, жадных родственников, смертоносных чемоданов и необъяснимых багажных бирок. Сеньор Вальдес взорвал себя не по собственному желанию и почти наверняка своей стальной рукой. Как это было достигнуто и кем? Как такое странное обстоятельство вписалось в образец, представленный первыми тремя катастрофами?


Теперь Ник снова просмотрел бумажник, адресную книгу и личные документы Питера Кейна. Возраст. Высота. Вес. Место рождения. Родители. Братья и сестры. Образование. Школьный рекорд. Друзья. Спортивный. Другие интересы. Странствия. Кредитные карты. Банковская пластина. ИНН. Медицинская страховка. Членство в клубах. И так далее, и так далее, снова и снова, пока информация не будет отпечатана в его мозгу.


Из коридора раздался слабый шелест. Он резко выпрямился на стуле, все чувства были начеку. Под дверью торчал уголок чего-то белого. Картер беззвучно поднялся, протянул руку


за Вильгельминой и скользнул к стене возле дверного косяка. Когда он прижался к стене, в комнату въехала белая полоса.


По коридору разошлись слабые шаги. Он подождал минуту или две после того, как звук стих, а затем протянул письмо к нему, не приближая его тело к двери.


На конверте было написано его новое имя.


В нем был авиабилет на рейс 601 из Нью-Йорка в Лондон, вылетавший из аэропорта Айдлуайлд очень рано на следующее утро. Билет был оформлен на имя Питера Кейна. Не было необходимости задумываться об отправителе конверта: a-n-e в "Cane" было написано тем, кто послал билет, так, что оно выглядело как a-x-e.


Очевидно, Хоук был готов двинуться с места.


Ник понюхал конверт. Его ноздри раздувались мягким, тонким ароматом редких духов, чего-то экзотического, что он не мог точно определить. Но это определенно не лосьон после бритья.


Конверт Хока доставила женщина.


Горящее здание


Все было в порядке.


Досье прочитал, информацию запомнил. Питер Кейн вылетал из Нью-Йорка рейсом 601 из Айдлуайлд утром, несомненно, получая дальнейшие инструкции о своей миссии до того, как самолет покинет поле. Ник знал Хоука и его методы.


Но женщина! Кто? Не Мег Хэтэуэй из офиса Операции. Правда, от нее всегда пахло восхитительно, но Коти был больше в ее роде.


Ник отложил вопрос для использования в будущем. На данный момент безопасность была главным соображением. Казалось маловероятным, что какой-либо посторонний человек мог знать, где он находится, но неизвестный враг оказался находчивым.


Дверь была заперта, а пальто Ника висело на ручке, закрывая замочную скважину для посторонних глаз. Он подвесил тяжелый стул под ту же ручку, чтобы сделать проникновение затруднительным, а проникновение украдкой - практически невозможным. Окна были такими же надежными, как высота, и Ник мог их сделать. Он окружил свою кровать газетами, не давая злоумышленнику возможности подойти к нему молча.


Вы должны были быть в тонусе, если хотели остаться в живых, и вам приходилось спать, пока вы могли, потому что не знали, что принесет задание.


Ник принял душ и приготовился ко сну. Он мысленно просмотрел факты в громоздком досье, завещанном ему Хоуком. Утром он уничтожит все, что не имеет прямого отношения к Питеру Кейну. Копии всех данных уже будут в файлах всех соответствующих отделов.


Ник подался спать. Его тихое, ровное дыхание было единственным звуком в комнате.


Коридор отеля за дверью был тихим и безлюдным.


Но не на долго.


Дым.


Первым признаком этого был резкий удар Ника в ноздри. Он быстро проснулся, глаза напряглись в темноте. Прошло мгновение, пока он собрал свои пять чувств, прежде чем отдать должное призрачному шестому, который, казалось, всегда предупреждал его в случае опасности. Но ошибки не было. Его ноздри рефлекторно сжимались, отстраняясь от едкого запаха удушающего дыма. И все же в отеле было спокойно, как сон.


Ник потянулся за автоматическим карандашом, лежащим на прикроватной тумбочке. Это также был фонарик с лучом, который пролетал целых тридцать футов на мощных батареях. Ник включил ее, нацелив на дверь.


Луч света уловил клубящуюся змею черного дыма, тянущуюся по полу из узкого пространства под дверью. Но не было ни признаков пламени, ни бликов оранжевого света. Он продержал луч еще на секунду, прежде чем присесть. Затем он прыгнул в длину через газеты и приземлился, как кошка, на подушечки ног. Дым начал тревожно собираться в комнате.


Ник знал эту игру. Слишком хорошо это знал, чтобы потерять. Когда не могли войти в берлогу медведя, вы пытались выкурить медведя. На этот раз фишкой игры стала имитация пожара в отеле. Разве испуганные гости, проснувшись от глубокого сна, повиновались своим первым инстинктам и не бросились к двери, распахивая ее, чтобы посмотреть, что происходит, и подышать освященным свежим воздухом?


Так что оставалось только одно.


Быстро одеться с подпертым карандашом фонариком, который направлял его, составлял дело нескольких секунд. Он держался спиной к клубящемуся дыму столько, сколько мог, и затаил дыхание, собирая папки и бумаги, чтобы сунуть их в свой портфель.


Он мог бы крикнуть «Помогите! Огонь!» бросил стул в окно или позвонил вниз и попросил о помощи. Но его инстинкт подсказал ему, что его провод, вероятно, был перерезан. И у него было столько же причин хранить секретность, как и у любого, кто был в зале. До определенного момента Нику приходилось играть по-своему и выходить через дверь. Он прошел обратно в ванную и намочил носовой платок.


С бесшумной скоростью он отодвинул стул от двери и накинул пальто. Портфель, который он поставил рядом с дверью, где он мог легко добраться до него, когда был готов вырваться. Затем он надел носовой платок на ноздри и завязал за головой. Он открыл замок со слышимым щелчком,


прижал ухо к двери и ждал какого-нибудь сигнального звука.


Он услышал скрип двери. Кожаные туфли издали тихий жалобный звук, когда кто-то двигался. Ник отступил и распахнул дверь стоя подальше от нее, прижавшись к стене.


Свет из коридора лился внутрь, обнажая длинный резиновый шланг, вьющийся по полу холла. Больше смотреть было некогда.


Три быстрых приглушенных звука и языки пламени выстрелили в комнату. Картер выдавил правдоподобный крик сдавленного удивления и швырнул стул назад. Услышав звук падения, в дверном проеме показались двое мужчин, темные и неотличимые, с торчащими пистолетами и длинными стволами, сделанными неуклюже из соединенных приспособлений, служивших глушителями.


Двое мужчин выстрелили снова, залп звенящих выстрелов поднял стул и швырнул его по комнате. Наступило короткое, неуверенное затишье.


Ник оторвался от стены молниеносным движением и по дикой дуге толкнул туфлю с твердым носком вверх. Возможно, это был идеальный удар с места в футбольном матче. Как бы то ни было, смертоносное оружие, примененное с тончайшим французским акцентом Le Savate, поразило ближайшего человека точно по подбородку. Темная шляпа выплыла из макушки его черепа, когда голова отлетела назад. Ник быстро обошел его, пригнувшись. Второй мужчина удивленно каркнул и нацелил пистолет на Ника. Он опоздал. Удар каратэ, когда локоть был направлен вверх, а ладонь застыла в летящем клинке разрушения, яростно рубил и приземлялся с ударами кувалды. Мужчина закричал от боли и рухнул на порог, из его носа хлынули потоки крови.


Время было на исходе. Отель начал просыпаться. В коридоре хлопнула дверь. Голоса поднялись в вопрошающем крике.


Картер не собирался разговаривать с полицейскими. Он схватил свой портфель, быстро перешагнул через стонущие человеческие останки в дверном проеме и побежал по коридору к лестнице с криком: «Пожар!»


Дым послужил полезным отвлечением. Позади него дрожащий голос гостя заглушил его крик «Огонь!»


Еще большим отвлечением, чем клубящиеся клубы дыма, была бы открытая дверь комнаты почти напротив него с небольшим металлическим резервуаром, из которого струился черный дым через змеиный длинный резиновый шланг. Когда эти канюки очнутся, это потребует некоторых объяснений.


Ник с удовлетворением подумал об этом, когда проверил свой спуск на втором этаже и направился к пожарной лестнице. Если кто-то ждал его снаружи, они не собирались убивать его у входной двери.


Он достиг земли и свернул на перекресток улицы.


Красный «Ягуар» медленно поворачивал за угол в сторону Западного Центрального парка. Ник смотрел. На водителе была черная шляпа с картинкой, которую он видел на стадионе Янки.


Ник отступил в тень. Сверху доносились крики, но он знал по их приглушенным звукам, что они были направлены на что-то внутри.


Минуты прошли.


«Ягуар» плавно завернул за дальний угол и направился к нему. Он вышел из тени, его свободная рука была готова использовать Вильгельмину.


«Этого достаточно, - сказал он и положил руку на медленно движущуюся машину. Она остановилась.


Женщина смотрела на него спокойно, только ее приподнятые брови указывали на какое-то удивление.


«Садись, - сказала она. "Я ждала тебя."


«Я думал, что ты ждешь - легко сказал Ник. «Я ждал тебя. Двигайся. Давай, двигайся. Так лучше».


Она двигалась неохотно. Ник сел за руль.


«Мне всегда легче, когда я за рулем», - сказал Ник, включив стоп-сигнал. «Мне гораздо приятнее общаться. Вам понравилась игра?»


«Пять с пустяками, янки», - сухо сказала она. «Скука. А теперь скажи мне, куда ты собираешься»


Ник повернулся на север, затем обратил внимание на нее. Его прозрачные, почти азиатские глаза и широкий красный рот были такими, какими он их помнил. Но загадочное выражение исчезло, и она посмотрела - что? - Совсем не боюсь. Обидно как-то.


«Неважно, куда мы идем, пока мы можем поговорить. Начнем с этого: почему вы меня ждали?»


Она бросила на него сердитый взгляд. «Потому что я видел, как вошли эти два бандита, и подумала…»


Его голос обрушился на нее. "Вы их видели или вы их вели?"


"Как я могла их вести?" Чудесные глаза вспыхнули гневом. "Я была там весь вечер!"


«О, ты была там», - пробормотал он. "Почему это должно быть?"


«Как ты думаешь, почему? Мне было приказано следить за тобой».


Он ухнул. "Ха! И с какой целью, могу я спросить? Чтобы убедиться, что у меня проблем по шею?"


Зеркало заднего вида ничего не показало. На всякий случай он резко повернул налево и направился к Вест-Энд-авеню.


"Кто отдал приказы?" - тихо спросил он, краем глаза изучая ее профиль. Стоило изучить. Ему это очень понравилось. Но шпионки для него не новость.


«Мистер Кейн». Голос был низким и опасным. Значит, она знала его когда-то имя. "Я много знаю о тебе.


Сегодня днем ​​вы сидели с мужчиной в секции 33. Человек, которого я очень хорошо знаю. На самом деле он не одобряет женщин-агентов, но мой послужной список слишком хорош, чтобы даже он его игнорировал. Вы следите за мной, мистер Кейн? "


Он повернул на юг. «Не совсем, и я надеюсь, что никто другой не знает. Знаете ли вы, - добавил он в разговоре, - что никто не мог найти меня сегодня вечером, кроме как последовать за вами?»


«Это неправда. Этого не может быть. Я знаю, как быть осторожным».


Он посмеялся. "В красном ягуаре?" Она издала тихий приглушенный звук. «Между прочим, - сказал он, взглянув на приборную панель, - мы будем сегодня далеко ехать, и нам может понадобиться бензин. Поскольку это ваша вечеринка, у вас есть пять долларов?»


Из сумочки она вынула пятидолларовую купюру и сунула ему. Он взял его и притормозил, когда перевернул. Освещение приборной панели показало знакомую картину Мемориала Линкольна. Затенение кустов слева от столбов означало оборванные буквы COMSEC. Комбинированная безопасность.


Он вернул ее ей.


"Теперь об этом человеке. Кто он был?"


«Это тот, кого я пыталась показать тебе», - резко бросила она.


"Как на счет меня?"


«N-3 от AX. Сегодня вечером я принесла вам конверт. С билетом на самолет. А теперь предположим, что вы позволите мне водить машину».


«Просто скажи мне, куда мы идем, и я поеду. Мы уже достаточно театральны, тебе не кажется?»


Было очевидно, что она приложила усилия, чтобы сообщить ему адрес. Но она дала это.


«Тч. Должен был сказать мне это раньше. Посмотри, сколько времени мы потратили зря».


Он повернул на окраину города.


Она говорила горько. Для того, кто должен быть джентльменом, ты умник, не так ли? "


«Не всегда достаточно умен», - серьезно ответил он. «И ты тоже. Разве тебе не приходило в голову, что им просто нужен кто-то вроде тебя, чтобы привести их ко мне? И ты не думал, что они могли оставить кого-то ждать снаружи, наблюдая за тобой?»


Она молчала.


"Вы не сделали Ну, вы должны были".


«Ягуар» пробрался сквозь автомобильную пробку на 79-й западной улице и легко повернул на Риверсайд-драйв. Впереди Ник мог видеть ярко освещенный контур моста Джорджа Вашингтона.


«Ты прав», - сказала она наконец. "Может быть, я умница".


Он улыбнулся и ненадолго положил руку ей на плечи.


«Я и сам в последнее время не очень хорошо себя чувствую. Как я могу тебе позвонить?»


Она поморщилась.


«Нет, нет. Я имею в виду твое имя».


Прекрасные губы изогнулись в улыбке. «На данный момент Джулия Барон».


«Хорошо. Очень мило. Джули. Надеюсь, ты будешь звать меня Пит. Если, конечно, наш общий друг не так взаимен, как ты утверждаешь».


Ник плавно остановил машину перед линией коричневого камня, лежащей на подъеме между 79-м и 80-м.


Ник последовал за Джулией Барон по короткой каменной лестнице в вестибюль в стиле барокко. Им было не далеко идти. Девушка тихонько поманила налево к широкой двери из красного дерева, обшитой панелями. Металлический дверной молоток, выполненный в виде головы льва, произвел три разнесенных удара, за которыми последовали два коротких, когда Джулия подала заранее подготовленный сигнал. Ник стоял позади нее, держа свой портфель. Хьюго дернулся в рукаве, когда дверь открылась. На них бросился мрак.


Джулия Барон поспешила с Ником по пятам, а его правая рука была готова к защите.


Мрак исчез во внезапной вспышке электрического света.


Ник моргнул.


Мистер Хоук отошел от выключателя с натянутой улыбкой на лице и запер за собой дверь. Он кивнул Джулии и бросил на Ника полу-извиняющийся взгляд.


"Извините, я не могу предложить вам стулья, но это не займет много времени. Извините и за мелодраму, но тут ничего не поделаешь. За границей флот врага, и я не собираюсь привозить в штаб-квартиру в такое время. Если хочешь, можешь сесть на пол ".


Ник не пожелал. Он нашел каминную полку и оперся на нее. Джулия изящно опустилась, скрестив ноги.


Все трое - Ник, Хоук и девушка - неловко собрались в пустой комнате. Здесь не было мебели. Ник увидел фойе, ведущее в темноту. Спальня, кухня или ванная. Сейчас это было неважно.


«Очень хорошее прикрытие». Хоук тяжело вздохнул, как будто ему не нравилось все это дело. «Квартира сдается, и я провожу собеседование с потенциальными арендаторами. Немного поздно вечером, конечно, но это единственное время, которое у меня было в наличии. Как видите, легко убедиться, что мы не настроены на звук. Никакой жучок в этом месте, кроме тараканов. А теперь к делу. "


"Как вы думаете, вы могли бы заставить себя предложить объяснение?" - многозначительно спросил Ник, глядя на красавицу на картинке в шляпе.


«Позже», - оживленно сказал Хоук. С этими словами он энергично зашагал в темную комнату и снова появился с двумя серыми вещами. Он поставил их на пол, двухместную палатку American Tourister и чемодан для ночлега, и улыбнулся Нику без особого юмора.


"Это для вас. Постарайтесь не потерять их. Вы найдете всю одежду, которая вам понадобится, а также последний текст об израильских археологических открытиях последнего десятилетия и пару заметок с вашими сокровенными научными мыслями.


Одна из них уже наполовину заполнена, так что писать не нужно - просто читайте ".


Ник открыл пакеты, глядя на Хоука.


"Вы слышали об этом вечере в Эльмонте?" он спросил.


Хоук кивнул. «Я получил отчет в полицию незадолго до вашего приезда. Надеюсь, вы осмотрели посылку перед тем, как началось шоу?» Ник кивнул, восхищаясь тщательно упакованными сумками и необычайной тщательностью, с которой всегда действовал Хоук.


«Запомнил. Но я ушел в спешке, поэтому не стал менять содержимое». Он открыл свой портфель и вынул сверток Хока.


«Да, сделай это сейчас», - одобрил Хоук. "И поскольку вы все это запомнили, мы сразу избавимся от досье.


«Это самая длинная короткая стрижка, которую я когда-либо видел», - сказал он, наблюдая, как Ник забирает вещи Питера Кейна и перекладывает их в свои карманы. «Но для вас неплохо выглядеть немного заросшим. Не думаю, что нужно напоминать вам, мисс Барон, о ваших обязательствах?»


«Я не думаю, что это так», - надменно ответила Джулия, и ей хватило благодати выглядеть немного смущенной.


Хоук явно был не в настроении произносить слова. Он подождал, пока Ник будет готов, затем взял у него папку и положил ее в камин.


"А что насчет мисс Барон?" - многозначительно спросил его Ник.


«Мне очень жаль, Кейн», - сказал Хоук так, как будто это действительно так. «Мисс Барон нам не наша собственная ветвь. Собственно говоря, азиатская OCI». Он занялся посылкой, убедившись, что она находится точно под открытым дымоходом. «Это, конечно, немного нерегулярно. Я не знал о ее причастности до тех пор, пока не составил свои планы для вас в роли Питера Кейна. Однако. Это может оказаться к лучшему. Сейчас. Я хочу, чтобы вы оба посмотрели." Он принял самое педантичное выражение лица. «Это может пригодиться вам обоим, когда дело доходит до надлежащего удаления компрометирующей информации».


Хоук периодически читал эти небольшие лекции, обычно выбирая для них самое необычное время. Ник подозревал, что он использовал их как средство, чтобы скрыть смущение или колебания. Иногда ему приходилось спрашивать невозможное у одного из двадцати четырех избранных, составляющих ТОПОР; затем он тянул время, возился с сигарой и читал лекцию о молекулярных метаморфозах, ядовитых лишайниках или выживании в пустыне. Очевидно, эта будет короткой. Хоук не начинал с того, что прикуривал сигару.


Почти в унисон Ник и барон подошли ближе к камину. Хоук вытащил склянку с чем-то из внутреннего кармана пальто и снял пробку.


Он сделал паузу, посмотрел на Ника и Джулию и отступил. Рука, держащая склянку, оставалась вытянутой над свертком.


«Кислота», - сказал он школьным голосом. «Очень летучая, с повышенной эффективностью более чем на семьсот процентов выше нормы для таких жидкостей. Chemical War прислала мне партию как раз для таких случаев, как этот. Вы будете удивлены, я могу вас заверить».


Серебристые капли жидкости стекали из пузырька и мягко брызгали на сверток из мешковины и бумаги.


Эффект был волшебным.


Послышалось шипение звука, еле уловимое распространение растворения и - никакого дыма. В течение пятнадцати секунд - Ник отсчитал время по наручным часам - сверток, содержащий всю справочную информацию, сморщился и превратился в иссохшие клочки. Хоук подтолкнул кучу кончиком обуви и выглядел довольным собой. Куча превратилась в рассыпчатую золу.


«Количество K, они это называют», - сказал Хоук. «Сейчас невозможно сделать что-либо из этих обрывков. Химические вещества превращают все печатные материалы и текстуры в бессмысленные шифры. Я бы сказал, что это улучшение. Не так ли?» Он осторожно вставил пробку и положил пузырек обратно в карман.


«Денди», - сказал Ник. «Если у меня когда-нибудь будет доступ к количеству К, я уверен, что я его использую»


Джулия Барон улыбнулась. Высокие скулы рельефно выделялись, подчеркнутые резким верхним светом.


«Разве вам не лучше передать Кейну то, что он хочет знать, мистер Хоук? Атмосфера немного прохладная, и я думаю, что она исходит от этого холодного отношения».


«Кейн - мой лучший агент, мисс Барон, - спокойно сказал Хоук, - потому что он даже себе не доверяет. Сейчас он задается вопросом, не удалось ли вам заткнуть мои старые глаза. Если он не уверен, что вы подлинны, вы можете просто никогда не уйти отсюда ". Он потянулся за сигарой, намекая Нику, что ему самому нужна сигарета.


Джулия неловко поерзала. К черту этого старика! Это был тяжелый случай.


Он подрезал сигару, выскреб спички, прикурил.


«Когда ты уходил со стадиона, Кейн, мисс Барон подошла ко мне с обычным межведомственным удостоверением личности. Ей сказали, где меня найти, и она предоставила непоколебимые и неоспоримые удостоверения личности. которое, как вы помните, это Управление конфиденциальной информации. Она прилетела в Вашингтон с полезной информацией, и ее послали сюда, чтобы увидеться со мной. Известие из Вашингтона дошло до меня позже


Я, конечно, слышал о ней, но мы никогда не встречались. Вашингтон настаивает на том, чтобы мы использовали ее. - Он задумчиво заткнул сигару. - Мне пришло в голову, что проникнуть в ваше прикрытие будет труднее, если вы путешествуете вместе. Таким образом, мисс Барон будет завтра с вами рейсом 601 ".


«Почему, мистер Хок», - сказал Ник с болью. «Вы знаете, что я не женат. А что насчет моей подруги Майры?»


Хоук позволил себе слабую улыбку. «Майра - это воспоминание, прекрасная вещь из прошлого. Мисс Барон сбила вас с ног, и вы летите в Англию, полные решимости провести вместе несколько прекрасных дней в лондонском любовном гнездышке. Вы, конечно же, добросовестно подойдете к своим исследованиям. , но ваше свободное время принадлежит вам. Нет причин, по которым информация такого рода должна появляться в официальных записях Питера Кейна. На самом деле вы бы очень внимательно следили за тем, чтобы этого не произошло. Когда вы не погружены в свои работа вы погрузитесь в девушку. "


Ник оценивающе посмотрел на нее. Да, возможно, так и будет. Она действительно была очень декоративной. В этих сияющих раскосых глазах был дух, а в гибком теле - сила.


В глазах Хоука вспыхнуло веселье, когда он спросил: «Все ли пока ясно?»


«Пока», - сказал Ник. Девушка кивнула и внимательно посмотрела на кончик зажженной сигареты.


«Очень хорошо. Эти два чемодана принадлежат тебе, Кейн. У мисс Барон есть свой. И, как я указывал ранее, я буду ожидать, что она сделает свою внешность более скромной. Была предоставлена ​​соответствующая одежда. Несколько менее очевидная аура Иными словами, мисс Барон, - твердо закончил старик, - я хочу, чтобы вы немного меньше походили на Мату Хари.


Джулия подняла брови и лениво потянулась.


«Леди Дракон, меня звали в Пекин». Она засмеялась с неподдельным удовольствием и сняла шляпу. Ник заметил, что ее передние зубы были слегка кривыми. Таинственная дама превратилась в гамину. Темные волосы упали ей на лоб, высвободившись из шляпы и булавок, и она откинула их назад, взмахнув головой и стройной рукой. Серьги оторвались, обнажив маленькие ушки красивой формы. Ник смотрел с растущим одобрением. Хммм. Возможно, это все-таки было бы неплохо.


«Так лучше», - проворчал Хоук. «Хорошо, мисс Барон, хватит».


"Что насчет информации мисс Барон, сэр?" - подтолкнул Ник.


Хоук медленно затянулся сигарой. "Как я уже сказал, это был мусор, а не твердый факт. Но он связан с тем, что мы начали подозревать. Мы думаем, что знаем, с кем имеем дело сейчас. Вы помните старые файлы на мистера Иуду? "


"Иуда!" Ник был застигнут врасплох.


«Да», - мрачно сказал Хоук и попробовал название. «Мистер Иуда. Наш старый друг европейских войн. Обязанности мисс Барон с другой стороны часто приводили ее - и я могу добавить, довольно опасно - на высокие места. В нескольких случаях она улавливала отрывки разговоров и даже действий, это привело ее к выводу, что человек по имени Иуда работал в некотором качестве на красных китайцев. Итак, я прав, мисс Барон: вы никогда раньше не слышали об Иуде? "


«Верно», - серьезно сказала она. «Это имя ничего для меня не значило. Пока я не проверила в Вашингтоне, и они не прислали курьера с справочной информацией. Тогда я подумал, что лучше прилететь немедленно».


«Значит, это было не просто ваше предположение, что человек, о котором они говорили, был мистером Иудой?»


«Нет, это не так. Сначала я даже не была уверена, что правильно назвала имя».


"Это связано, Кейн. Пока вы были в отъезде, AX и ЦРУ добавляли в свои файлы схемы неисправностей. Похоже, Иуда все еще пытается натравить все страны друг на друга, по-прежнему продавая их тому, кто больше заплатит. Похоже, что он нашел рынок для своих товаров у китайских красных. Так же, как он это сделал с итальянскими фашистами, нацистами и коммунистами во время войны. У этого человека есть гений для подрывной деятельности, для всего, что направлено на увековечение мировой войны. . Мы считаем, что он снова показал свою руку; на этой штуке есть его печать ".


Ник нахмурился. «Это так. Это просто мерзкий стиль. Но я думал, что он мертв?»


Хоук кивнул. "Мы тоже. Это последнее нападение и уход в Альпах должно было быть его знаком. Но его тело так и не было найдено среди обломков Chalet Internationale. Так что, хотя мы думали, что обнаружили его участие в этом бизнесе" в Пуэрто-Бланко и революцию в Идальго, мы не могли повесить на него это. Но в последние день или два дела кипели. Интерпол и объединенные службы безопасности наконец сумели собрать достаточно данных, чтобы убедить Вашингтон в том, что у нас есть цель. История мисс Барон сыграла решающую роль. И ваше случайное участие в последнем взрыве, Кейн, довело все до крайности. К счастью, вы были там. Конечно, мы все еще не можем быть уверены, что это Иуда после, но все указывает на это ".


"Красный!" - внезапно сказал Ник.


"Какая?" Хоук уставился на него.


"Телеграмма от" Красного ". Цвета Иуды. Предполагается, что у первого Иуды были рыжие волосы ».


"Ты не видел его?"


«Нет, я не имею ни малейшего представления, как выглядит Иуда. Может, он лысый, я не знаю. Но для кодового имени, означающего Иуда, это неплохо. Особенно для тех, кто работает на красных».


«Возможно, это все, что это значит. Нет, я думаю, ты прав». Хоук задумчиво нахмурился. «Красный для « коммунист »- это уже слишком.« Красный »для« Иуды », хотя… Мне это нравится Да, мне это нравится. Иуда вернулся, хорошо, и мы должны его достать».


Джулия молча потянулась за другой сигаретой.


«Давайте подведем итоги», - продолжил Хоук. «Кто-то, почти наверняка Иуда, под прикрытием случайного происшествия совершил четыре авиационных катастрофы, чтобы уничтожить четырех могущественных врагов Красного Китая». Он пометил их кожистыми пальцами. "Бернс, Тал Барин, Ла Дильда и Вальдес. Четыре верных союзника США и всех миролюбивых стран, по крайней мере одна из которых сейчас находится в смятении. Но теория несчастного случая больше не работает. ЦРУ удалось разобраться с информацией, недоступной для CAB и местных властей. Эти катастрофы не были авиакатастрофами. Все четыре почти наверняка были преднамеренными взрывами. Исходя из этого, мы можем двигаться дальше. Четыре самолета каким-то образом подверглись взрывам, а их может быть больше ".


«Три самолета», - напомнил Ник. «Вальдес сам взорвался. Не самолет».


Глаза Хоука ожесточились. «Я к этому подходил. Кто взрывает человека, если он главная цель? Предположим, вы взяли это оттуда».


"Что ж, если мы начнем с предположения, что все так называемые аварии были вызваны установленными взрывчатыми веществами, и что три произошли в самолетах, а одно произошло после высадки пассажира, мы могли бы предположить, что пассажиров использовали для перевозки взрывчатых веществ на борт. Вероятно, неосознанно и, конечно, неосознанно в случае с Вальдесом. Каким злом это было бы! Если твоя жертва несет с собой собственную смерть ». Некоторое время он молчал, разбирая факты. «С другой стороны, история Риты Джеймсон указывает на то, что по крайней мере в одном случае взрывчатка была отправлена ​​на борт, а не перенесена. Кто использует бомбы в самолетах? Кто-то, кому наплевать на человеческие жизни, когда он убивает его собственную жертву. Зачем делать исключение в случае Вальдеса? Это не должно было быть исключением. Он также должен был взорвать с собой самолет. И зачем - убить всех вместе с ним? Я так не думаю . Чтобы уничтожить самолет и, вместе с тем, доказательства того, что взрыв был направлен против какого-либо конкретного человека ».


«Я думаю, у тебя это есть, Кейн. Разрыв с закономерностью - это как раз то, что убедило нас в том, что шаблон существует». Хоук зашагал. «Мы подозревали взрывы только в трех других авариях. Несвоевременная смерть Вальдеса сводит на нет аварию и вносит в нее дизайн. Факт вашего присутствия на месте происшествия тоже помог». Он покачал головой и сделал бесполезный жест. «Мне очень жаль эту девушку, правда. Хотелось бы, чтобы она знала, что она нам помогла. Потому что ее рассказ о своем друге-пилоте и необъяснимой багажной бирке помог нам извлечь из Лондона некоторую информацию, которую они не осознали было важно. Тогда мы были уверены в двух преднамеренных массовых убийствах. И нападения на вас из-за вашей связи с девушкой, возможно, из-за вашего простого присутствия на месте происшествия, оказали неоценимую помощь ".


«Рад быть полезным», - иронично пробормотал Ник.


Хок проигнорировал это. «Но похоже, что Вальдес - главный ключ. Он должен быть им. Если мы знаем, как эта бомба была спрятана на его теле и как это можно было сделать без его ведома, тогда мы бы много знали. Это может быть, как вы говорите, его каким-то образом обманули. Тем не менее, ваш отчет о взрыве, похоже, указывает на то, что взрыв произошел в той стальной руке ... "


Ник медленно покачал головой.


«Я мог ошибаться, сэр. Это произошло довольно быстро. Возможно, это было связано с его рукой. Может быть, когда он поднял ее, это движение послужило своего рода сигналом ... Или, может быть, он активировал какое-то устройство дистанционного управления ».


Хоук подумал. «Интересно, чем в то время занимался« А. Браун ». Сирсакер кажется мне убийцей с применением оружия и гранат. Нет, я не могу это купить. Это должно соответствовать бомбардировкам самолетов».


Джулия Барон слегка кашлянула, привлекая внимание. «Разве в аэропорту не могут определить источник взрыва?»


Старик перестал ходить и вздохнул. «Обломки самолета - это одно. Большие осколки, которые нужно перебрать, поверхности для изучения - осколки и тому подобное. Но когда человеческое тело разрывается на части концентратом нитроглицерина, что ж…» Он выразительно пожал плечами. «Боюсь, что осталось не так уж много».


"Нитро?" - повторил Ник.


«Да. Это единственное, в чем уверены эксперты CAB».


Ник задумался. Нитроглицерин можно было взорвать при малейшей баночке или встряхивании. Он не мог быть готов в самолете; они несколько раз попадали в воздушные карманы и неровную погоду над океаном. Что же тогда на задворках его разума имелось в виду под словом «готово»?


"Придумай что-нибудь, Кейн?" Глаза Хоука пронзили его.


«Да-а. Может быть. Разве это не означало бы таймер? Потому что без него мы все были бы мертвы и ушли - даже если предположить,


что он добрался до аэропорта Ямайки на одном из тех сумасшедших такси ».


«Чего он, вероятно, не стал бы делать», - тихо сказал Хоук. «Да, я думаю, он у тебя есть».


«Если бы на нем была взрывчатка».


«Хорошо, - устало сказал Хоук. «У нас нет времени, чтобы вернуться к этому треку сегодня вечером. Мы знаем достаточно, чтобы подготовиться к следующему шагу».


«Рейс 601», - предложил Ник.


«Вот и все. На этом самолете летит мистер Харкорт. Лайл Харкорт, наш посол в ООН. И мы знаем, в каких отношениях он состоит с красными китайцами, не так ли? Ну, они тоже. обеспокоены, он слишком много говорит и это имеет слишком много смысла. Если его убрать с дороги, они, по крайней мере, могут надеяться на замену, которая меньше будет говорить - и только приятные мягкие высказывания о Красном Китае. Так что у нас не может быть Рейс 601 взрывается над Атлантикой ".


«Будут ли они двигаться так быстро после инцидента с Вальдесом?»


Хоук покачал головой. «Мы не можем догадаться, и мы не можем позволить себе рискнуть. Мы должны исходить из предположения, что жизнь Лайла Харкорта в опасности».


Джулия пошевелилась. «Почему Харкорт не садится в армейский самолет и не держится подальше от толпы?»


Хоук коротко улыбнулся. «Полет якобы является личным. Отпуск. Вы знаете, как мы, граждане, кричим о конгрессменах и прочем гражданском начальстве, которые тратят деньги на увеселительные прогулки. Таким образом, в защиту нашего образа жизни и чтобы не привлекать к себе внимание любой сменой план, мистер Харкорт стремится летать, как любой обычный гражданин ".


«И ученый мистер Кейн и прекрасная Джулия будут разнесены на куски, держась за руки в воздухе. Америка, это замечательно».


«Да, это так», - строго сказал Хоук. «А теперь расскажите мне свою версию того, что произошло в Эльмонте».


Ник кратко обрисовал события вечера, не упустив ничего, кроме точных обстоятельств его встречи с Джулией и первоначальной прохлады между ними. Он остановился на ароматном конверте.


- Без сомнения, способ мисс Барон подготовить вас к своему появлению. Это другое…


«Да, мистер Хок», - скромно сказала Джулия. «Завтра, Лаванда Ярдли».


"Что-нибудь новенькое о моих собеседниках?" Ник вернулся к делу, но его глаза улыбались. Джулия может помешать, но она ему понравится.


«Сегодня вечером, конечно, ничего. Пока нет. Что касается остального, то полиция готова сотрудничать, но с сегодняшнего утра мы не продвинулись далеко вперед. Труп Билтмора не показал ничего большего, чем я сказал вам сегодня днем. просто еще один пистолет - или нож - нанятый для грязной работы. Пара каретных экипажей были бандитами с Ист-Сайда, которые убивают всех, у кого достаточно денег, чтобы их нанять. Просто убийство ради наживы, даже в случае Сирсакера. Разница с ним в том, что он был ближе к источнику ».


«Источником в данном случае является непостижимый А. Браун».


«Да. У нас может быть что-то там. Еще несколько вопросов в аэропорту выявили интересный факт: кто-то, по их мнению, был тем же человеком, который задавал вопросы о рейсе 16, был замечен разговаривающим с высоким парнем, с которым они сказали:« средний и расчетливый глаз ». Это мало что говорит нам, но предполагает, что Сирсакер получил приказ в аэропорту после того, как X увидел что-то на поле. Возможно, вас и Риту Джеймсон ».


"Ой." Ник замолчал. Теперь проклинать себя было бесполезно. Но ему в голову пришла фотография Риты. Прекрасное видение, которое мерцало, как в кошмаре, в резком изображении изувеченной, залитой кровью фигуры на сиденье кареты. Тогда к черту Иуду!


Хоук все еще говорил. "Браун, кем бы он ни был, будет нашей заботой в этом отношении. Вы знаете врага, Кейн. Зачем тратить ценных шпионских агентов на простые диквидации, когда есть много местных талантов для найма? Очень запутанная и очень умная операционная техника. Слишком плохо, что мы не знаем, как ее можно использовать ".


Ник собрал свои блуждающие мысли воедино. «Тебе не кажется, что кто-то был немного небрежен со своими засадами и убийствами?»


«Нет, я так не думаю, Кейн». Голос Хоука был мрачным. «Кто мог предположить, что весь AX окажется на его шее, если он убьет одну стюардессу авиакомпании и одного частного сыщика плейбоя?»


Он полез в карман и вытащил связку ключей. Вручая их Нику, он сказал: «Входная дверь. Боюсь, вам обоим придется остаться здесь сегодня вечером. Это самое безопасное место в городе для вас. В спальне есть две армейские раскладушки. Это лучшее, что мы могли сделать. . Настройте их как хотите. "


Хоук медленно подошел к двери, затем внезапно повернулся к ним лицом.


«О, мисс Барон. Вам придется оставить« Ягуар ». Мы позаботимся о нем. Вы найдете термос с кофе на кухне и несколько сигарет. Вам обоим следует попытаться извлечь максимум из неприятной ситуации. . Мисс Барон, вы здесь, потому что Вашингтон хочет, чтобы вы участвовали в операции. Кейн должен определить вашу ценность и принять участие в этом. Я лично очень горжусь тем, что вы с нами - я знаю ваши заслуги перед этой страной. Так что, пожалуйста, сотрудничайте друг с другом. Держите Лайла Харкорта в целости и сохранности ». Он открыл дверь. «Мистер Иуда - не шутка. Удачи вам».


Картер и Джулия Барон посмотрели друг на друга взвешенными взглядами.


«Сотрудничайте друг с другом! Старый канюк. Я позабочусь об этих раскладушках. У вас может быть спальня. Я буду спать здесь».


Ник оставил Джулию стоять посреди пустой гостиной, выглядя как недавно прибывший арендатор, недоумевающий, почему движущийся фургон опоздал.


Его исследование показало ему, что Хоук сделал все, что мог, чтобы предложить им комфорт, не разрушая иллюзию незанятой квартиры. Повсюду были опущены тяжелые шторы. Матовое окно ванной было заперто и зарешечено. Кровати были застелены и выглядели достаточно хорошо, чтобы в них можно было спать. В термосе было комфортно тепло, а сигареты - в плеерах.


Он отнес одну из кроваток в гостиную и поставил ее. Джулия прошла мимо него в спальню и вскрикнула, открывая чемодан. Она вышла с чем-то непонятным и бросила на него быстрый взгляд, прежде чем закрыться в ванной. Он разделся до шорт и накинул одежду поверх двойного костюма.


Появилась Джулия, которая выглядела на добрые пять лет моложе женщины, которая так уверенно шагала на стадионе Янки и ждала его позже в лихом «Ягуаре». Темные волосы были распущены по ее плечам, а лицо было вымыто и гладко, как у ребенка. И все же ее кошачьи глаза были далеко не детскими. Ник увидел красивую молодую женщину с смуглой кожей, высокой горделивой грудью и высоким, изысканно сложенным телом, свободно обтянутым чем-то, что только женщина, да еще очень красивая женщина, сочла бы подходящим для сна.


Она увидела высокого мужчину с суровым лицом, почти классическим профилем и великолепно мускулистым телом. Аполлон с изрезанным ножом плечом, широко расставленными стальными серыми глазами и короткой стрижкой, которая каким-то образом выглядела непослушной.


«Джули, ты красивая. Как насчет кофе?»


«Я бы очень этого хотел».


«Вот, ты маневрируй этими мерзкими чашечками, пока я счищаю грязь».


Он исчез в ванной и некоторое время бодро плескался. Когда он вышел, кофе разлили в две пластиковые чашки, а Джули сидела на кровати. Он сел рядом с ней, и они потягивали все еще обжигающий напиток.


"Так ты в O.C.I.?" он начал формально.


"Угу". Ее глаза скользнули по его телу, затем быстро отвернулись.


Картер заметил этот взгляд и наслаждался им.


«Предположим, вы рассказываете мне о вашем собственном непосредственном прошлом. Что вы видели и слышали в Пекине; такие вещи».


Она рассказала ему быстро, в резкой, острой манере человека, привыкшего делать важные отчеты и выслушивать их. Мысли Ника вбирали в себя каждое слово, хотя его взгляд скользил от ее губ к ее губам, а затем к твердым, волнующим грудям, которые поднимались и опускались вместе с ее размеренным дыханием, как будто посылали приглашения.


Когда она закончила свой рассказ, она спросила его: «Кто такая Рита Джеймсон? Ястреб не рассказывал мне о ней».


Он сказал ей. Ее глаза расширились от ужаса, когда он описал сцену в Центральном парке. Она протянула руку и нежно прикоснулась к нему, когда его лоб затуманился от воспоминаний о том, что он считал своей собственной виной. У него участилось дыхание.


"Она была очень красивой?" спросила она.


«Она была», - серьезно ответил он. «Слишком красиво, чтобы так умереть». Он заглянул в миндалевидные бассейны ее глаз. «Но не так мила, как ты. Некоторые джентльмены предпочитают брюнеток». Ему показалось, что ее дыхание тоже участилось. Он поднял свое тело и встал с кровати, схватив ее руки своими.


«Возможно, нам лучше немного поспать. Мы должны встать очень рано».


Он осторожно поднял ее на ноги.


«Возможно, нам следует», - пробормотала она. Она освободила свои руки от его рук и очень легко обняла его шею своими удивительно смуглыми руками. "Доброй ночи." Ее губы коснулись его. Оружие осталось на месте. Его собственные руки поднялись, словно на скрытых нитях, и обняли ее, минуя вызывающую твердую мягкость ее великолепной груди.


«Спокойной ночи», - сказал он и нежно поцеловал ее в губы и глаза. Ее руки сжались вокруг него.


«Спокойной ночи», - прошептала она. Ее губы скользили по его лицу. Чудесные груди прижались к его груди. Она чувствовала долгожданное тепло его гибкого мужественного тела.


«Спокойной ночи», - выдохнул он. Его руки скользнули по ее спине и обвели контуры ее бедер. Одна рука обняла ее, а другая прижалась к его губам. Их губы загорелись от их тел и слились в пламени. Некоторое время они стояли так, два совершенных человеческих тела почти слились в одно.


Ник запрокинул голову, все еще прижимая ее к себе.


«Пора спать, Джули», - мягко сказал он. "Вы хотите спать в одиночестве?"


Ее руки скользили по коже его рук и туловища.


«Питер Кейн. Кем бы ты ни был… выключи свет. Я хочу тебя».


Юлия Барон


Длинный, дрожащий вздох сорвался с ее приоткрытых губ. На полу валялась забытая одежда. Давние воспоминания Картера о графине де Френэ улетели на крыльях новой, более глубокой страсти. Твердые бедра так близко к нему, ритмично волнообразно двигаясь, давая и поднимая


поднимаясь и опускаясь, текущее и отступающее.


Узкая армейская койка была оазисом удовольствия, затемненная комната - смесью неожиданных и восхитительных удовольствий. Двое, которые жили этим моментом, безо всяких ограничений и стыда занимались чудесной любовью. Ник Картер, он же Питер Кейн, чувствовал, как каждый напряженный нерв в его теле подчиняется текучей красоте Джули и бесконечному, мимолетному фрагменту времени.


Она говорила с ним несколько раз, задыхаясь, слова были бессвязными, но полными значения, которое так красноречиво выражало ее тело. Он что-то прошептал, ничего, и поймал ее гибкую твердость под собой, его мощные мускулы сделали его тело инструментом удовольствия. Она застонала, но без боли. Она обвела его мочку уха острыми зубами и кусалами и пробормотала, задыхаясь. Тьма растворилась в крошечных отдельных столбиках тепла, столбах, которые соединились в темноте и загорелись. Их чувства закружились в единении парящего счастья. Для кратких, восторженных моментов составные части чертежа, как взорвать железнодорожный поезд или деталь из пистолета 45-го калибра, значили меньше, чем ничего. Они принадлежали к другому слою жизни, а не той жизни, которая сейчас пульсировала между ними. Мужчина и женщина слились воедино. Их умы и сердца пылали бурными эмоциями. Оба почувствовали, как одно целое, ошеломляющий прилив чудесного освобождения.


«Питер, Питер, Питер». И вздох.


«Джулия… моя единственная любимая шпионка».


Они вместе рассмеялись в темноте расслабленным и счастливым смехом.


* * *


"Питер Кейн, как тебя зовут?"


"Джулия Барон, это твое имя?"


Она смеялась. «Хорошо, я не буду любопытствовать. Давайте закурим».


Кофе был теплым, но желанным. Они сидели бок о бок в темноте, их сигареты были двумя точками света в комнате, которая больше не казалась пустой и серой.


Через мгновение он сказал: «Вы хотите спать?»


«Ни капли. Ни в коем случае».


«Хорошо. Потому что у нас есть небольшая домашняя работа, которую я как-то забыл в прессе о более срочных делах».


Джулия лениво взглянула на него. "Такие как?"


«Бомбы. Их причина и следствие. Возможно, не самое подходящее время для разговора о них, но у нас может не быть другого шанса. Вы много знаете о сносах домов?»


Самое темное пятно тьмы двигалось, когда ее темная голова тряслась. Она скорее почувствовала, чем увидела, компактную фигуру на шнуре, так близко к ней. «Три недели, несколько лет назад в Форт-Райли. Короткий интенсивный курс, которым я никогда не пользовался. И, полагаю, с тех пор в него были внесены изменения».


Кончик сигареты дрогнул.


«В основном вариации на старые темы. На рейсе 601 вам нужно знать, что нужно искать. Не забудьте стальные руки и сумки, которые трясутся в ночи».


«Или день», - напомнила она. «Все они произошли днем. А завтра другой».


«Не в последний раз, если мы будем осторожны. Во время Второй мировой войны УСС разработало целую тележку устройств для сноса домов. Они по-прежнему чертовски эффективны, созданы специально для шпионажа и его детства, саботажа. Слышали когда-нибудь о уловках вроде тети Джемаймы , Стингер, Кейси Джонс или Хеди? "


«Блин, коктейль, проводник, кинозвезда. Или что?»


«Вы не слышали о них», - сказал он без всякого выражения. «Каждый из них - это отборный маленький предмет в разносторонней книге тактик шпиона. Вы, конечно, разносторонне развиты, но…»


Ник описал макиавеллистские устройства, с которыми он столкнулся за свою напряженную жизнь:


Тетя Джемайма, невинно выглядящая дьяволица с разрушительной силой тротила, представляла собой обычную муку, которую можно было замешивать, поднять и фактически испечь в хлеб. Даже если увлажнить, она все равно была эффективна. «Стингер» представлял собой карманный пистолет с трубкой три на полдюйма; короткий автоматический карандаш на вид. В трубке находился патрон калибра 22 калибра, приводимый в действие крошечным рычагом сбоку. Одно нажатие на рычаг ногтем - и можно убить человека. Кейси Джонс представлял собой магнит, прикрепленный к коробочному устройству, содержащему фотоэлемент. Все, что потребовалось, чтобы спровоцировать взрыв коварного Кейси, - это быстрое отключение света, такое как затемнение, возникающее, когда поезд входит в туннель. Электрический глаз отреагирует на внезапную темноту и включит взрывчатку. Хеди была приманкой, а не оружием, устройством типа визжащей петарды, которое издавало достаточно привлекательного шума, чтобы позволить агенту создать отвлекающий маневр в любом месте, где он выберет, в то время как реальная сцена разыгрывается в другом месте.


В каталоге OSS было множество других тонкостей. Ник внимательно их подробно описал, и Джулия слушала. Становилось все более очевидным, что рейс 601 потребует тщательного наблюдения.


«Вот и все, - закончил Ник. «Могут быть уточнения, но это основные элементы. Хотите обналичить свой билет?»


«Я бы не стала, если бы могла», - тихо сказала она. «Я видел Харкорта в ООН. Я бы не хотел, чтобы мы его потеряли».


«Вот почему нам придется каждую минуту быть в напряжении», - сказал Ник. - Кстати, у вас есть какое-нибудь оружие?


«Спорим, да. Но после всего этого я чувствую себя младенцем в лесу… У меня есть небольшая граната в дорожных часах, которую можно использовать в незнакомых местах. Маленький пистолет 25 калибра, похожий на зажженную сигару. И гвоздь - напильник, сделанный из толедской стали, режет как бритва.


Я использовал его только один раз - пока ".


Ник чувствовал ее дрожь в темноте. Потом она сказала: "А у тебя?"


Он посмеялся. «Вильгельмина, Гюго и Пьер. И небольшая граната, которую я еще не назвал и, вероятно, никогда не назову. Если я не воспользуюсь им, он не заслуживает крещения. А если я это сделаю - что ж, тогда он мертв . "


"Вильгельмина кто?"


«Пистолет Люгер. Мы ходячий арсенал, да».


Она вздохнула и легла на койку. Ее глаза искали его в темноте, которая больше не была абсолютной.


"У вас есть L-таблетки?" - тихо спросила она.


Он был удивлен. "Нет. А у тебя?"


«Да. Я видел, что случилось с некоторыми из нас. Я не хочу так кончить. Если они когда-нибудь поймают меня, я хочу умереть по-своему. Я не желаю промывать мозги и не буду говорить . Но я не хочу закончить бессмысленным лепетом ... ".


Ник помолчал какое-то время. Затем он сказал: «Я бы хотел сказать:« Держись меня, малыш, и все будет хорошо ». Но я не могу гарантировать ничего, кроме неприятностей ».


«Я знаю это», - она ​​взяла его за руку. «Я знаю, что делаю, хотя иногда я это ненавижу».


Сигареты погасли, кофе закончился.


Ник погладил ее пальцы, словно считал их.


«Уже поздно. Нам лучше немного поспать. Сейчас. Утром ты уйдешь сначала, я помогу тебе поймать такси на Бродвее, а потом я выйду отсюда минут через десять. Я встречусь. Вы у стойки взвешивания в авиакомпании, выглядите как голодный любовник. Что, я могу добавить, не составит труда. Вы выглядите запыхавшимися и выжидающими, как будто с нетерпением ждете нашего назначения, но задаетесь вопросом, что бы подумала мать, если бы она могла только знаю ". Она тихо засмеялась. «А потом, ради бога, когда мы сядем в самолет, ты расскажешь мне, как мы должны встретиться! Какое у тебя прикрытие?»


«Я учитель рисования в Слокомб-колледже, штат Пенсильвания, - мечтательно сказала она. «Судьба - и твой лучший друг - свела нас вместе. Это было как молния в летнем небе… Ну что ж. Завтра настраивайся на следующую захватывающую часть. Кстати, я неплохо рисую».


Ник улыбнулся и поцеловал ее, легонько положив руки на ее шелковистые плечи.


«Тогда спокойной ночи. Ты можешь остаться здесь - я буду в спальне».


Он молча поднялся.


«Питер», - мягко позвала она.


"Да?"


«Я все еще не хочу спать одна».


«Я тоже», - хрипло сказал он.


Они этого не сделали.


* * *


Рассвет затягивал небо лестницей из ворсистых облаков над бескрайним пространством Айдлвайлда, когда такси Ника Картера остановилось перед зданием «Эйр Америка».


Джули Барон поспешно поцеловала его губы на прощание и сунула свои длинные ноги в заднюю часть своего такси, направляющегося в аэропорт. Ник проинструктировал водителя и наблюдал, как «Желтое такси» поехало. Он вернулся в квартиру и проверил каждый ее дюйм, прежде чем запереться. Небольшая кучка золы в камине превратилась в легкий порошок, бесформенный, как пыль. Ник осторожно собирал окурки и пепел в пустую пачку. Привычка была настолько сильной, что его осмотр был таким же естественным, как дыхание.


Багаж American Tourister был аккуратно упакован с гардеробом и туалетными принадлежностями, которые понадобились ему в полете. На этот раз ему придется оставить портфель. Блокноты Питера Кейна и его любимые материалы для чтения были в сумке для ночевки, которую он будет носить с собой в самолете. Банкноты в четыре тысячи долларов были на поясе для денег двойного назначения, привязанном к его талии; его карманы были заполнены предметами, на которых было написано, что он Питер Кейн.


Ник надел черный роговой ободок на прямой нос и оглядел себя в выцветшее зеркало в ванной. Эффект ему скорее понравился. Нам, профессорам, некогда возиться с внешним видом. Удовлетворенный, он ушел, бросив выброшенную пачку сигарет и ключи от квартиры в ближайший удобный мусорный бак. Он заметил, что «ягуара» уже не было.


Он поймал такси, и прошлое осталось позади. Осталось только долгое счастье ночи с Джули, а также чувство удовлетворения и расслабления.


След за ним был пуст. Рано утром не было последователей, которые вносили бы разлад в гармонию приятной поездки на аэродром.


Вильгельмина, Гюго и Пьер терпеливо ждали в своих местах, смазанные маслом и готовые приложить максимум усилий. Безымянный фонарик на цепочке для ключей просто ждал.


Мистер Иуда. Ник мягко выругался про себя. Самое громкое имя в международном шпионаже. Никто не знал, как он выглядел и сколько ему лет. Или его национальность. Просто имя. Кодовое имя, данное ему много лет назад, потому что его призрачное присутствие так часто проявлялось в предательской деятельности. Интерпол в течение пятнадцати лет тратил свои ресурсы в безнадежной погоне. Спецотдел Англии передал все свои данные о нем Службе безопасности, когда волна национальной преступности приняла размеры политического скандала. Безрезультатно. Аргентина обнаружила его нечестивую печать в чудовищном заговоре с шантажом и убийством. Но химера дрогнула и исчезла. Он был мертв; он не был мертв. Его видели; он никогда не был одинаков.


Он был высоким, невысоким, отвратительным, красивым, жарился в аду, нежился в Каннах. Он был везде, нигде, ничего и все, и все, что было известно, было имя Иуды. Сообщения, просачивающиеся через воронку лет, показали, что ему нравилось имя «Иуда» и он носил его с гордостью.


Теперь он вернулся. Безликий гений саботажа.


Ник жаждал встретиться с ним, самому увидеть, как волшебник выглядит и говорит. Иуда должен был быть волшебником. Как можно было быть настолько известным и в то же время таким неясным?


"Дорогой!"


"Дорогая!"


"Милая!"


"Ребенок!"


Джули ждала его, ее багаж уже был на весах. Они немного неуклюже поцеловались и покраснели друг на друга, что было воплощением любви до свадьбы.


«Я думала, у тебя не получится», - нервно сказала она.


«Ерунда», - сказал он легко. "Вы знали, что я буду здесь. Вы взвесили?"


«Да, вот оно».


Она выглядела скромно и порядочно, как девушка из Слокомба, штат Пенсильвания. Нику показалось, что он обнаружил каплю Шанель; это было нормально, для особого случая.


Их сумки ускользнули на багажной ленте. Паспорта проверяли, билеты проверяли. Сотрудник авиакомпании за стойкой взглянул на Ника.


«О, мистер Кейн. Сообщение для вас. Мне кажется, от вашего отца. Он не мог дождаться».


"О," с тревогой сказал Ник. "Ты видела папу?" - спросил он Джулию.


«О нет, он пришел очень рано», - перебил чиновник. «Только что зашел, - сказал он, с прощальной запиской. Хотел пожелать вам удачи в работе». Он многозначительно посмотрел на Джулию.


Ей удалось еще раз покраснеть.


"Вот вы, сэр, мадам. Наслаждайтесь полетом"


Они отошли, и Ник открыл конверт. В нем была копия списка пассажиров рейса 601 и краткое примечание:


"Дорогой Пит,


Просто желаю вам удачи и напоминаю, что нужно проверять всю почту в Консульстве. Используйте их оборудование, если хотите подключить кабель. Я буду в Вашингтоне в течение следующих нескольких дней, снова на старом стенде.


Кстати, похоже, ваша латинская подруга попала в больницу после несчастного случая всего год назад, а не несколько лет назад, как, казалось, думала дама. Похоже, она ошибалась. Неудивительно, что она не совсем поправилась.


Удачной поездки, будьте внимательны и расскажите нам, как идут дела. Мы будем держать вас в курсе, если будут новости из дома.


Ник нахмурился. Почему история Риты должна противоречить записям о Вальдесе?


На северной взлетно-посадочной полосе парил сверкающий 710 Jetstar. Ник смотрел, как трап ставят на место. Он посмотрел на часы. Осталось двадцать минут. На мгновение он подумал о Вальдесе и Рите Джеймсон - о них двоих как о человеческих существах. Вчера они были живы. Один явно находчивый и энергичный. Другая красивая, очень красивая, теперь очень-очень некрасивая.


Он отогнал мысли прочь. Такое мышление было бесполезным. Он вытащил свой авиабилет и поднял сумку.


«Давай, Джули. Вот, я возьму это».


Они подошли к решетчатым воротам, обрамляющим взлетно-посадочную полосу, она высокая, изящная, с кошачьими глазами и нахальной праздничной шляпой; он, высокий, серьезный, молодой, по-товарищески нес ее простое осеннее пальто на руке. Очередь пассажиров уже начала выстраиваться, желая продолжить полет.


Где-то справа прогремел реактивный двигатель. Военнослужащие в форме неспешными шагами начали подниматься по трапу. Ник подтолкнул перемычку в роговой оправе выше на нос - характерный жест для человека в очках.


За воротами раздались голоса. Ник и Джулия выстроились в очередь за женщиной в голубом платье и куртке, несущей клатч, и высоким пожилым джентльменом с песочно-коричневыми усами и проницательным голосом Среднего Запада. Двое мужчин в темных костюмах быстро направились к трапу. Младший из двоих передал другому мужчине чемодан, отдал что-то вроде приветствия и ушел. Пожилой мужчина поднялся по лестнице. Это был бы Харкорт.


Джулия двинулась вперед. Вспышка ее стройных ног пробудила воспоминания. Ник потянулся за карточкой места.


На борту его приветствовала дерзкая стюардесса, почти такая же красивая, как Рита Джеймсон. Позади него пухлый руководитель старался не ругаться, пока рылся в поисках посадочного билета.


Восточное побережье исчезло за горизонтом, и рейс 601 направился в море, носом в сторону Лондона. Небо было ясным, встречного ветра не было. Джулия соблазнительно зевнула и позволила своей прекрасной головке, теперь без шляпы, упасть на плексигласовый иллюминатор. Книга Питера Кейна об израильских открытиях лежала в нераспечатанном виде на тонких коленях Ника Картера. Его рука легко держала Джули. Время от времени они улыбались и нежно шептались друг с другом. Фактически, Джулия рассказывала ему о своем прикрытии и так называемых обстоятельствах их первой встречи. Некоторые детали и диалоги они прорабатывали вместе, тихо смеясь над своим совместным воображением и воспоминаниями, которые у них должны были быть.


Лайл Харкорт сидел у прохода. Место у окна рядом с ним было пустым, если не считать его чемодана и документов. В данный момент он просматривал утреннюю газету


Ник сидел по диагонали от его изысканной головы и плеч.


Харкорт был представительным мужчиной средних лет, очень высоким и румяным. Ник увидел сквозь взлохмаченные брови проницательные голубые глаза. Он вспомнил, что Харкорт несколько десятилетий назад был видным адвокатом, а затем отказался от прибыльной юридической практики, чтобы поступить на государственную службу. Его восхождение от фермерского мальчика до губернатора штата и до одного из самых влиятельных и любимых государственных деятелей страны было одной из легендарных историй американской политики. Было бы катастрофой, если бы с этим человеком что-нибудь случилось.


Рассматривать остальных пассажиров было слишком рано. Ник насчитал около семидесяти голов разного возраста, размеров и форм. Те, кто находился поблизости от Харкорта, в данный момент беспокоили его больше всего.


Он нежно сжал руку Джулии. Ее глаза открылись.


"У меня есть склонность к воздушной болезни, вы знали об этом?"


"О нет!" - сказала она встревоженно. "Тебе плохо?"


Ник усмехнулся. «Нет. Но у мистера Кейна забавный животик, и ему, возможно, придется бегать взад и вперед по проходу к одной из тех дверей наверху».


"Ой." Она сказала с облегчением. «Ну, бумажный пакет перед тобой, если ты не справишься. Но, пожалуйста, попробуй. Иногда мне самой не очень хорошо».


«Нажми на кнопку, ладно? Посмотрим, стюардессу зовут Джанет Рид…»


Джулия подозрительно взглянула на него и нажала кнопку.


"Как ты это узнал?"


"Она сказала нам, разве вы не заметили?"


«Нет, я этого не сделала».


"Ну, я сделал. Она скорее милая, не так ли?"


"Два таймера!"


Одно или два крохотных облака собирались в утреннем небе. Он надеялся, что они или неопытность послужат достаточным оправданием для его жалобы.


"Да, мистер Кейн?"


«О… э… мисс Джанет. Боюсь, мне немного не по себе. То есть, тошнотворно. Не могли бы вы… предложить что-нибудь?»


Он неловко сглотнул.


«О да, мистер Кейн! Я принесу вам таблетку. Они очень хороши. И немного чая. Обычно это помогает».


Ник вздрогнул. Он чувствовал себя лучше с кофе и рюмкой бренди.


«Спасибо, все будет хорошо. Вы очень любезны."


Джанет ушла, привлекательно покачивая бедрами.


«Мой герой», - ласково сказала Джули, подарив ему хорошо притворенный озабоченный взгляд. «Колосс на глиняных ногах».


«Желудок из глины. Давай, суетись надо мной. Но не слишком сильно, это может расстроить меня еще больше».


«Вот, любимый, позволь мне ослабить твой галстук».


"Это свободно".


«Так оно и есть. Тогда суетись над собой, черт тебя побери».


Джанет вернулась с чаем, сочувствием и таблеткой.


«Теперь выпейте это, мистер Кейн, и я уверена, что вам станет намного лучше».


«Мой бедный малыш», - проворковала Джулия.


Питер Кейн сумел смело улыбнуться. «Спасибо, Джанет. Со мной все будет хорошо».


Нику удалось выпить чай. "Кстати, тебе что-то нужно?"


«Большое вам спасибо за то, что вы думаете обо мне в своем деликатном состоянии, но ответ отрицательный. По крайней мере, не перед всеми этими людьми».


Их глаза встретились в тайном понимающем взгляде.


В проходе Лайл Харкорт отложил газеты и теперь погрузился в стопку документов, сложенных на чемодане атташе у него на коленях. Он редко поднимал глаза и ни с кем не разговаривал. Полет был таким же безмятежным, как и тихая погода над океаном. Крошечные облака сгущались, но большой самолет с легкостью прорезал их тонкие пальцы. Ни шишки, ни дрожи. «Ну, не могу дождаться, - подумал Ник. Одна сигарета, и я сделаю ход.


Он зажег по одной для каждого из них и задумался.


Единственным действием были неизбежные короткие поездки в оба конца прохода. Пассажиры расселись быстро и сонно. Он, конечно, не мог рассказать о личном составе рейса 601. Джанет Рид была единственной, кто пока что показывала себя. Остальным не было нужды появляться.


Было сложно сидеть и ждать. Пружинные мышцы Ника болели от какой-то активности.


Сам самолет представлял проблему. Бомбу можно было спрятать где угодно. Там было сто одно убежище для маленьких смертоносных устройств.


«Я думаю, что меня тошнит», - неуклюже сказал он и погасил сигарету.


«Поздравляю. Но не делай этого здесь».


Он резко поднялся, высвободив свои длинные ноги из-под сиденья впереди.


«Держи глаза открытыми, пока меня нет», - пробормотал он, схватившись за живот. Джули кивнула.


Ник шел по проходу, его глаза скользили по верхним стойкам, когда он проходил. Никаких забавно выглядящих связок. Но тогда он вряд ли мог ожидать найти что-нибудь с надписью БОМБА.


Он круто вошел в уборную.


Его выход через несколько минут был более достойным, но его продвижение по гладкому ковровому проходу было неустойчивым. Он был в двух шагах от места у прохода Лайла Харкорта, когда он споткнулся, словно зацепившись ногой за какой-то невидимый комок на ковровом покрытии. Он вскрикнул от смущенного удивления, когда ухватился за подлокотник кресла Харкорта и другой рукой ухватился за опору багажной полки наверху.


«Очень жаль! Пожалуйста, извините!» - выдохнул он Харкорту на ухо, неловко улыбаясь. "Чертовски неуклюже с моей стороны ..."


Румяное лицо Лайла Харкорта было терпимым. «Все в порядке. Не думай об этом».


Ник выпрямился, все еще улыбаясь.


"Вы Лайл Харкорт. Я узнаю вас где угодно. Неловкий способ познакомиться с вами, мистер Харкорт, но это привилегия, сэр. Меня зовут Кейн ".


Харкорт вежливо кивнул, переводя взгляд на свои бумаги. Но Ник продолжал говорить отрывистыми, восхищенными фразами, его глаза за доли секунды делали картинки, которые в его голове разовьются позже.


«… В каком-то смысле, сэр, изучаю ваши методы. Конечно, моя сфера деятельности не политология, но как частный гражданин я, ну, естественно, глубоко озабочен нашей внешней политикой…»


Харкорт покорно поднял глаза и посмотрел на него.


«… Я был с вами до конца в нашей программе контроля над бомбежкой…»


Взгляд посла стал немного настороженным.


«… И большинство американцев, я бы сказал, тоже. О, я знаю, есть люди, которые настаивают на том, что коммунистам нельзя доверять, но я говорю, что мы должны где-то начать…»


Его голос затих. Харкорт терпеливо улыбался, но его острые глаза смотрели на Ника в тишину.


«Мистер Кейн, - вежливо сказал посол, - хотя я ценю ваш интерес и поддержку, такие обсуждения обычно проходят на собраниях или площадках актовых залов. Пожалуйста, простите меня, но я действительно должен обратить пристальное внимание на некоторые вопросы, прежде чем мы приземляемся ... "


«Конечно, сэр. Мне очень жаль вторгаться».


Он нервно кивнул и попятился.


Несколько человек небрежно взглянули на неуклюжего молодого человека в очках в роговой оправе, возвышающегося над выдающимся пожилым человеком, но, насколько он заметил, никто не проявил излишнего интереса.


Джулия сочувственно посмотрела на него, когда он откинулся на спинку сиденья.


«Тебе лучше, дорогая? Не думаю, что тебе стоит бродить и разговаривать с людьми, если тебе весело».


"Любые наблюдатели?"


«Только я и несколько случайных взглядов, которые, казалось, ничего не значили. Как прошла ваша разведывательная экспедиция?»


Ник резко упал на свое место.


«Полка над его головой - пуста. Там даже спичечный коробок не спрятать. Его сиденье такое же, как у нас. Кофр чистый. Никаких пряжек, только молния. Документы - просто бумаги. Люди, сидящие рядом с ним, все проверены. Домохозяйка и ребенок из Милуоки. Страховой агент из Иллинойса. Два римско-католических священника, слишком набожные, чтобы делать что-либо, кроме как сидеть и молиться. Ни стальных рук, ни костылей, ни зловещих тикающих пакетов. Один бухгалтер из General Foods. Одна пара средних лет из Вестчестера ... "


Джулия ахнула. "Вы не видели всего этого за те несколько секунд!"


Он сел. «Нет. Я проверил пассажирскую декларацию перед отъездом. Но я хотел бы проверить карманы Харкорта. Даже если у него есть перьевая ручка или зажигалка, это может быть опасно. Кто-то мог дать ему это как…» Он замолчал. внезапно выглядел пораженным. Джулия уловила его выражение, и ее глаза метнулись, проследив за его взглядом. Ник сидел прямо, напрягая челюсти.


"Что это такое?" - прошептала Джулия. "Тот человек?"


Ник кивнул.


Пассажир поднялся на ноги, свернул в проход и направился к двери туалета. Джулия увидела невысокого квадратного мужчину в темном костюме; бритый; довольно красивая голова с зачесанными назад жесткими волосами. Ничего особенного в нем нет. За исключением того, что его правый рукав был пуст, а правая рука была жестко связана белой гипсовой повязкой, доходившей до локтя.


Травма, должно быть, была недавней - белизна гипса и повязки сияла безупречно чисто.


Ник начал беззвучно напевать.


"Что насчет него?" Джулия с любопытством смотрела на него. "Вы имеете в виду актерский состав?"


«Ммм. Думаю, да. Я не заметил этого, когда шел вперед раньше; я думаю, его пальто прикрывало это».


Мужчина вошел в туалет напротив того, в котором Ник пользовался раньше.


«Подожди здесь и… нет, подожди».


Из другой двери вышла женщина с сумкой.


"Смотри." Он говорил быстрым тоном. «Теперь твоя очередь. Иди припудри себе нос. Не торопись. Я пойду за ним через некоторое время. Но послушай, как открывается его дверь. Он может пройти, прежде чем я доберусь».


Она кивнула, внимательно прислушиваясь.


"Когда вы услышите, как открывается его дверь, сразу же откройте свою и внимательно посмотрите на него. Изучите его и дайте мне знать, что вы видите. Я хочу войти сразу после него, даже если мне придется подождать; это означает, что другой должен быть занят. Так что подожди, пока не услышишь эту дверь. Затем убирайся оттуда как можно быстрее и наблюдай за ним ».


Джули уже пробиралась мимо него.


«Что, если я что-то занимаюсь, когда слышу, как открывается его дверь?» - выдохнула она с озорной ухмылкой.


«Только не начинай ничего, что не можешь закончить», - ответил Ник.


Она пошла в пустой туалет.


Рейс 601 начал постепенный набор высоты, чтобы избежать стены грозовых облаков, которая начала строиться на востоке.


Мужчина со сломанной рукой провел в туалете десять минут. Ник рассчитал его. Он беспокойно ждал за дверью, демонстрируя все нетерпение неудобного пассажира, срочно нуждающегося в уединении. Самолет попал в небольшую воздушную яму, и он убедительно покачнулся и застонал. Джанет Рид бросила на него тревожный взгляд.


«Мистер Кейн, - сказала она тихо, - не думаете ли вы, что вам лучше вернуться на свое место и подождать? Вы совсем не выглядите хорошо подумайте о другой таблетке? "


«Нет , большое спасибо», - простонал он. «Теперь, когда я здесь, я просто останусь на месте. Не волнуйся».


«Хорошо», - с сомнением ответила она.


"Ооооо!" Приглушенного звука и его мучительного взгляда было достаточно.


«Ну, пожалуйста, позвоните мне, если я могу помочь».


Дверь туалета открылась, и мужчина вышел. Позади него, когда Ник стоял наготове, он услышал щелчок другой двери. Человек в гипсе тупо посмотрел на Ника, сказал: «Извините», и шагнул боком в проход. Джули быстро опередила его и на короткое время преградила ему путь. Ник разобрал лицо и тело во время молниеносной съемки. Блестящие черты лица, небольшой шрам на левой стороне рта, густая борода, начинающая проступать под слоем пудры, создавая иллюзию чистого бритья, глаза, в которых было все выражение лица мертвой рыбы. Он двигался скованно, поддерживая перевязанную руку здоровой рукой. Ник подумал, почему он не использовал перевязь, потом с благодарностью споткнулся в уборную и закрыл дверь на автоматический замок.


Кабинка представляла собой не более чем удобную кабинку с раковиной, комодом, стулом с ремнем и полками для полотенец. В настенном светильнике была розетка для электробритвы. Из небольшого иллюминатора открывался вид на голубое небо над облаками. Ник быстро осмотрелся. Ничего лишнего на полках, стене, полу, сантехнике. Он налил воду из обоих кранов в сияющую раковину. Поднялся пар, но больше ничего. В дупле лежал чистый кусок мыла.


Ник обернул пальцы бумажной салфеткой и нащупал унитаз. Ничего. Свежий рулон ткани удобно висел под рукой. Он снял его со стержня, заменил, когда увидел, что в трубке ничего нет. Он вымыл руки.


Когда он вернулся на свое место, Джули пробормотала: «Ты действительно начинаешь выглядеть больным. Найти что-нибудь?»


Он покачал головой. «Я умираю от голода. Может, мы закажем для тебя бутерброды, и я соберу крошки. Давайте назовем лодку мечты».


«Я позвоню лодке мечты», - сказала она и сделала это.


Они молчали, пока Джанет не пришла и не ушла с их заказом, а затем с бутербродами. Ник взял одну из рук Джулии.


«Кресс-салат! Какая диета для растущего мальчика».


«Хорошо для животика», - спокойно сказала Джулия. «Кстати, меня поразило то, что гипсовая повязка нашего друга была немного расшатана, чтобы быть эффективной».


"Ой." Ник приподнял бровь. «Что-то меня тоже поразило. Но ничего убедительного. Не думаю, что он использовал ванную комнату. Во всяком случае, не по ее основному назначению. Конечно, все утро люди ходили туда-сюда, и я видела, как Джанет уходила. пару раз, чтобы все было в порядке, поэтому я не могу быть уверенным. Чаша была влажной, но не мокрой. Мыло было сухим. Ткань на рулоне цела ".


"Вы имеете в виду, что он просто вошел осмотреться?"


«Это или, что более вероятно, он хотел побыть одному и посмотреть на то, что принес с собой. Нет, он ничего не оставил», - поймал он ее взгляд, - «Я уверен в этом».


«Потом он что-то сделал с гипсом».


«Я бы сказал« да ». Но у нас недостаточно, чтобы продолжать. Если бы я был в чем-то уверен, я мог бы заручиться поддержкой капитана. Но на данный момент мы в тупике».


Реактивные двигатели плавно пульсировали. Иногда кто-нибудь вставал, чтобы размять ноги. Люди говорили и дремали.


Ник откинулся назад и смотрел. Двумя его основными целями были сиденье Лайла Харкорта и общая площадь, занятая человеком со сломанной рукой. Последняя находилась слишком далеко вперед, чтобы Ник мог ее увидеть; Ник мог видеть его, только когда встал.


Рейс 601 был в двух часах езды от Лондона, когда перевязанный мужчина снова встал. Ник потряс Джули. Ее голова покоилась на его плече, и он вдохнул аромат ее волос и кожи.


«Джули, милая».


Она мгновенно проснулась. "Это оно?"


"Я думаю так." Чем ближе они подходили к Лондону, тем скорее кто-то должен был сделать свой ход.


Мужчина с перевязанной рукой вошел в уборную. Джули застыла.


Дверь напротив открыла женщина с плачущим младенцем и вошла. На обоих знаках написано «Занято».


"Что ты хочешь чтобы я сделала?"


"Практически то же самое, что и раньше, но на этот раз я пойду первым. Если повезет, малыш какое-то время займется этим. Но следуйте за мной по проходу через минуту и ​​займите переднее сиденье - его, может быть - и будьте готовы избить меня, если женщина выйдет первой. Я должен посмотреть, что там происходит. Хорошо? "


Она кивнула.


Он слегка поцеловал ее в щеку и покинул свое место. Несколько пассажиров смотрели на него, когда он проходил. Его челюсть работала, а лицо было бледным. Бледность вызвала йога, а не воздушная болезнь, но они не должны были этого знать.


Он снова задел Джанет Рид в проходе, повернувшись боком и избегая ее взгляда.


- Мистер Кейн, - озабоченно начала она.


Он тупо покачал головой и пошел своей дорогой. Когда он добрался до пары занятых кабинок, выражение его лица было таким, как будто он молится, чтобы смерть спасла его. Он вздохнул, прислонился к внешней стене той стены, которую занимал человек в гипсе, и напряг свои уши, пытаясь услышать хоть что-нибудь. Краем глаза он увидел приближающуюся к нему Джулию, ее сумочка открыта и гребень был в руке.


Она добралась до освободившегося переднего сиденья и остановилась, глядя на него милыми, сочувствующими кошачьими глазами.


«О, дорогой, - прошептала она, - ты не можешь войти?»


Он покачал отчаянной головой и отвернулся.


Его уши были настроены на малейший звук.


Ребенок все еще плакал. Вода плескалась в раковину.


Прошло три минуты, и единственными звуками были кашель, тихие разговоры и пульсация реактивных двигателей.


Потом он услышал кое-что еще.


Слабые, хлопающие, скользящие звуки. Мягкие тканевые звуки, когда кто-то одевается или раздевается.


Картер напрягся. Все еще недостаточно для продолжения. Если бы он ошибся и ворвался внутрь как дурак, он потерял бы всякую надежду остановить то, что должно было случиться. Если что-нибудь случится.


Затем он услышал звук, развеявший все сомнения.


Это был грубый, рвущий, трескающий звук. Учитывая его воспоминания о туалете, каким он видел его в последний раз, и его подозрения по поводу только что вошедшего человека, можно было сделать только один вывод.


Ник слишком много раз слышал это знакомое сочетание звуков на перевязочных станциях на полях сражений в Европе. Рвущиеся, рвущиеся звуки снятия бинтов и разрыва парижских гипсовых слепков.


Зачем снимать новую повязку?


Ребенок забулькал и перестал плакать.


Правильно это или нет, он должен действовать - сейчас.


Ремень на его талии быстро соскользнул в его руки. Он быстро отрегулировал ее и зажал металлическую пряжку на дверной ручке, надев ее на механизм замка, как тиски.


Картер поправил язычок пряжки и отступил в сторону. Джули вынула из сумки зажигалку 22-го калибра и пристально наблюдала за ней.


Потребовалось всего две секунды, чтобы силовой агрегат из гремучей ртути - как и у гранаты американского ВВ - зажечь и зарядить четверть унции нитрокрахмала.


Замок взорвался, и дверь аккуратно, почти бесшумно вошла внутрь. Но не полностью. Ник отшвырнул потрепанный барьер в сторону и бросился мимо него в крошечную комнату. Позади него ожил реактивный лайнер. Кто-то закричал. Только не Джули. Он слышал, как она говорила спокойным ободряющим голосом.


На полу валялись выброшенные белые бинты и гипс. Широкоплечий мужчина развернулся к нему лицом, его правая рука была освобождена от повязки и поднесена ко рту, как будто в жесте шока. Жесткий край ладони Ника рассек толстую шею, а две жилистые руки повернули квадратное тело и обвились вокруг спины мужчины. Задушенная иностранная ругань расколола воздух. Внезапно спина мужчины сильно заколебалась, и Ник поймал себя на том, что отбрасывает его назад, пока его жестоко не остановила стена.


Лицо мужчины приблизилось к нему. Оно было испещрено яростью и удивлением. Нож, направленный вверх, прыгнул в его кулак и злобно ударил вперед. Ник быстро перекатился, и лезвие лязгнула о стену. Мужчина потерял равновесие и пошатнулся, схватившись за металлический поручень полки, оставшись широко открытым.


Ник резко поднял правое колено, задел нижние жизненно важные органы. Раздался пронзительный стон агонии, и мужчина согнулся пополам, схватившись за свое тело и горько хрипя. Ник продожил рубящим ударом руки в основание черепа мужчины.


Мужчина лежал неподвижно, свернувшись в полусидячее положение на сиденье. Основная работа еще предстояло сделать.


Не обращая внимания на шум у двери и настойчивый мужской голос, требующий знать, что, черт возьми, происходит, Ник присел под раковиной и нашел то, что искал.


Человек с фальшивой сломанной рукой выстилал дно раковины парижской штукатуркой, перевязавшей ему руку. Он влажно цеплялся за кривизну, сбрасывая на пол небольшие фрагменты. Невозможно было спутать медный капсюль-детонатор и подключенный к нему часовой таймер, зловеще выступавший из тестообразной массы штукатурки.


Ник быстро снял крышку и таймер.


Джулия стояла в дверном проеме, сдерживая руку на руке разгневанного пилота. Контролируемым авторитетным голосом она говорила что-то о безопасности, правительственных агентах и ​​вражеских диверсантах.


Ник наполнил раковину водой и заглушил детонирующий механизм. Затем он соскоблил остатки штукатурки из-под раковины. Обернув твердеющий раствор повязкой, он поместил безобидный узелок в контейнер для отходов.


«Капитан, - сказал он, не останавливаясь на работе, - есть ли способ выбросить это за борт? Сейчас он не работает, но я не хочу рисковать».


Пилот отталкивал Джулию в сторону. Это был жилистый загорелый молодой человек с усами и проницательными умными глазами.


«Когда ты все это объяснил. И тебе лучше сделать это сейчас».


«Через минуту», - резко ответил он. Ник склонился над своей жертвой. Он пошарил по карманам. Бумажник, паспорт и водительские права опознали некоего Пола Вертмана, мюнхенского бизнесмена. Это все. Не было никакого другого оружия, кроме ножа, которым не удалось его убить.


Ник поднялся. Куча людей собрались в переднем проходе.


Красивое лицо Джанет Рид побелело от страха и непонимания.


«Пожалуйста, попросите всех вернуться на свои места. Увидимся в вашем купе - это не для пассажиров».


«Ты скажешь мне сейчас - при всех. И выходи оттуда».


Ник вздохнул и шагнул в дверной проем.


«Хорошо, тогда говори вот что. Была предпринята попытка убить одного из нас на борту. Взорвать самолет и всех с ним, только для того, чтобы убить одного человека. Этого сейчас не произойдет. А теперь попросите пассажиров вернуться на свои места ".


Капитан рявкнул приказ. Джанет взяла себя в руки и стала уводить пассажиров обратно на свои места.


"Теперь что это, и кто ты?" Загорелое лицо ощетинилось перед ним.


«Я покажу вам удостоверение личности в вашей каюте, если вы не возражаете. Тем временем, если у вас есть наручники или веревка, мы свяжем этого парня для доставки в Лондон».


"Хендерсон!" Капитан постучал, не поворачиваясь. "Наручники!"


"Правильно!"


Лайл Харкорт твердо пошел к ним по проходу.


"Простите меня, мадам". Он осторожно обошел Джулию.


«Капитан, я думаю, это как-то связано со мной. Что случилось, Кейн?»


Поведение молодого капитана изменилось. "Вы, сэр?" - сказал он изумленно, но уважительно.


Харкорт кивнул. Ник быстро объяснил.


«У человека на полу было то, что мы называем тетей Джемаймой, замешанной в его фальшивом гипсе. Достаточно, чтобы взорвать этот самолет, и все мы приедем в королевство. Само по себе безвредно, но когда сработает капсюль - ну, теперь все кончено. Но я хотел бы поговорить с вами более конфиденциально, сэр ».


"Во всех смыслах." Харкорт выглядел ошеломленным, но полностью контролировал ситуацию.


"Питер! Питер!" Это был крик Джули. "Смотреть!" Она указывала на фигуру на полу.


Ник обернулся, положив руку на Вильгельмину.


Мужчина слегка покатился в сжатом положении. Лицо, которое он повернул к потолку, представляло собой жуткую смесь черных и пурпурных пятен. Сдавленный вздох вырвался из сжатого горла. Ник выругался и склонился над ним. Было слишком поздно.


Харкорт и капитан заговорили сразу.


"Господи, что с ним происходит?"


"Что теперь?"


Ник встал, поражение горько сияло в его глазах. Он посмотрел мимо них на Джулию. Ее глаза были опущены, лицо было бледным.


«L-таблетка. Он не будет говорить. Не надо наручников».


«Я думала, он без сознания», - беспомощно сказала Джули. "Как он это сделал?"


«Полость рта», - сказал Ник. «Закреплен слоем желатина. Тепло тела растворяет желатин… и все».


Харкорт нахмурился. «Я не понимаю. Почему, это займет всего несколько минут, и мужчина не должен быть без сознания…»


«Так они делают», - ответил Ник. «Он, возможно, не принял бы это, если бы я не остановил его руку. Возможно, он бы дождался, чтобы убедиться, что его бомба сработает, и взлетел бы вместе с нами в пламени патриотической славы. Но я скорее думаю, что он намеревался это сделать - с горечью закончил он.


«Настоящий фанатик». Лайл Харкорт покачал головой. «Капитан, мистер Кейн… давайте закроем эту дверь и поговорим где-нибудь еще».


«Хорошо. Хендерсон, закрой дверь и подожди прямо здесь. Не подпускай никого к себе».


Молодой человек в форме кивнул и вышел вперед.


«А теперь давайте пойдем дальше и разберемся со всем этим. Потому что пока я этого не понимаю».


«Это то, чем я хотел заниматься в первую очередь», - сухо сказал Ник. Он жестом пригласил посла Харкорта идти впереди него и сомкнул ладони на пальцах Джулии.


Это было проклятие шпионажа, которое люди очень редко «понимали».


Питер Кейн и Джулия Барон, недавно прибывшие из Нью-Йорка зарегистрировались в небольшом, но очаровательном отеле Rand в самом сердце Пикадилли. Для «любовного гнезда» это было идеально. Ковры были мягкие, менеджмент сдержанный, декор тихо роскошный, пульс города был легко доступен, комнаты очаровательно интимны. Они сняли смежные апартаменты со смежной дверью.


Джулия нежилась под теплым душем, оправляясь от напряжения поездки и последовавшего периода вопросов. Отряд официальных лиц и обеспокоенный консул США встретили самолет в лондонском аэропорту. Ник, Джули и Харкорт отвечали на вопросы более часа. Служба безопасности была впечатлена полномочиями Ника, поздравила его и Джули и выразила свое полное содействие в отслеживании движущих сил, стоящих за покушением на убийство. Консул Генри Джадсон выразил глубокую озабоченность по поводу безопасности Харкорта и умолял его остаться в консульстве, но Харкорт вежливо сослался на свой обычный тихий отель и ушел в компании с представителем ООН, который приехал его встретить.


"Я голоден!" Голос Ника раздался из соединительной двери.


"Какая?" Джули высунула голову между занавесками для душа. Ник влажно прошел по толстому ковру ее комнаты и заглянул в ванную.


"Я голоден. Поэтому я позвонил за шампанским и икрой. Все, что в меню было сегодня, -


только бутерброд с кресс-салатом ".


«И чай, и таблетка». Она засмеялась и нырнула обратно под душ. «Но шампанское и икра! Как вы думаете, это заполнит места?»


«Так будет до обеда. Кроме того, это романтично. Помни, зачем мы здесь. О, вот и дверь. Они ведь не заставляют любовников ждать?» Ник завернулся в огромное банное полотенце и вернулся в свою комнату.


Джули помнила, почему они были там. Ее лоб слегка нахмурился.


Она вышла из душа. Сладострастно закутавшись в огромное мягкое, как перышко, полотенце, она вошла в спальню. Холодное шампанское и серебряный поднос ждали на низком столике перед диваном.


Ник стоял на голове.


"Что, черт возьми, ты делаешь?"


Он аккуратно опустился и сел, скрестив ноги под себя.


«Упражнения йоги. Ни снег, ни дождь, ни жара, ни мрак ночи, ни прекрасная дама, ни ожидающая бутылка шампанского не могут помешать мне быстро завершить назначенные мне упражнения. И теперь я их завершил».


Он улыбнулся и встал, его мускулы плавно переливались от легкого загара, который никогда не покидал его.


«И очень быстро, - одобрительно сказала она. «Что это за шрам у тебя на правом бедре? И тот, что на плече?»


Она слегка коснулась его плеча.


«Нож там, шрапнель внизу. Он поцеловал кончик ее вздернутого носа и обернул свое гигантское полотенце вокруг талии.« Готовы к шампанскому? »


"Умираю от желания". Кошачьи глаза весело сверкнули. «Вы похожи на одного из новых глав делегации в Организации Объединенных Наций. Вниз по Первой авеню вы можете выйти, и ни одна голова не повернет. Поправка. Все девушки посмотрят».


«Я должен попробовать это когда-нибудь».


Хлопнула пробка.


Они опустились на мягкий уютный диван и посмотрели друг на друга.


«Что теперь, Питер? Что нам делать дальше?»


"Хммм?" Он томно посмотрел на нее.


«Я имею в виду работу».


Улыбка исчезла с его глаз. Он составил кодовое сообщение для Хоука, и Джадсон взял на себя обязательство проследить, чтобы оно немедленно отправилось. Ответ не заставит себя ждать. «Хоук свяжется с вами, и Консул получит какое-то кодовое сообщение, которое он передаст нам. Не беспокойтесь об этом сейчас. Достаточно времени, когда придут официальные приказы».


«Как мы найдем Иуду? Боже, он, должно быть, чудовище. И этот… тот фанатик в самолете, с Бетти Крокер».


«Тетя Джемайма».


«Питер, почему он снял гипс? Он знал, что не сможет уйти, если взорвется взрывчатка. Разве он не мог просто - сидеть здесь - и…»


Ник взял ее за руку. «Кто-то мог его увидеть. И тогда, я полагаю, даже самому стойкому фанатику, должно быть, трудно спокойно сидеть и ждать, чтобы взорваться. L-таблетка легче. Не думай об этом. Есть время для беспокойства. и время шпионить, и время быть почти самими собой ".


Полотенце мягко соскользнуло с ее бледно-медных плеч. Она откинулась назад и притянула его к себе. Он чувствовал, как колотится ее сердце, когда его голова опускалась на две подушки ее груди. Холодные пальцы проверили шрам на его плече. Он повернул голову. Чудесные груди откликнулись на его прикосновения. Он накрыл ее рот своим, а ее тело своим телом.


По полу тянулись тени. Биг Бен заурчал металлическим звоном. Джули потянулась, как кошка.


"Разве йога не прекрасна?" Ее глаза наполнились глубоким удовлетворением.


Ник погладил ее по волосам и поднялся плавно, как пантера.


«Нет более чудесного, чем ты. Пожалуйста, оставайся там - я хочу на тебя смотреть».


Он знал много женщин в своей жизни, но очень немногие были настолько красивыми; и никого раньше с захватывающим тигриным качеством управляемой и извилистой силы Джули, никого, кто не мог бы таять так медленно и мягко, а затем вспыхнуть живым, пылающим пламенем страсти, которое возбуждало, возбуждало, жадно облизывало, висело на долгие мгновения на высоте пропасть желания, а затем разразилась ослепляющим огненным дождем исполнения.


Она тоже могла смеяться. Они любили, смеялись и приносили друг другу душевное удовлетворение и высвобождение тела от идеального сексуального союза. Она была почти опасно желанной. С ней было легко полюбить и забыть смертоносную руку человека, который протянул руку по всему миру, чтобы взрывать самолеты, уносить жизни и разрушать хрупкие звенья национальной политики. Красная тень на заднем плане делала занятия любовью еще более неотложными и неотразимыми.


Он начал одеваться, уделяя особое внимание ремням безопасности и кобурам, в которых находились его смертоносные друзья.


«Я думаю, он уже бы позвонил».


«Джадсон? Возможно, мы не слышали телефон». Она приподнялась на локте и смотрела, как он одевается.


«О, мы бы все хорошо слышали. Но уже поздно. У Хоука было достаточно времени, чтобы ответить».


«Возможно, Консул отключит инструменты в пять. Может, он не позвонит до завтра. В конце концов, он довольно большой штурвал».


«Не такой большой, чтобы ему не приходилось поворачиваться, когда Хоук толкает. Он такой же наемный работник, как и мы, когда дело касается безопасности. И Хоук не будет терять время зря, услышав о Вертманне и его бомбе-камикадзе. Мы заблокировали Иуду, и он тоже это узнает ".


"Думаешь, он узнает, как его заблокировали


Эд? "


«Он узнает. Слухи об этом разойдутся. Как только он соберет факты воедино, он поймет, что кто-то уловил его планы с бомбами. Это означает, что ему придется либо изменить свою технику, либо попытаться устранить непосредственную угрозу своей операции ».


"Имея в виду нас?" Это было больше утверждение, чем вопрос.


«Имея в виду нас».


Ее глаза встретились с его и увидели, что они обеспокоены. «Я не буду мешать. Не волнуйся, Питер».


"Что меня беспокоит?" У него получилось завидно точное выражение улыбающегося идиотизма. «А теперь тебе лучше одеться, иначе я никогда не буду думать о работе».


«Я думаю, что это уже есть». Она встала и медленно подошла к нему. "Я серьезно. Я занимаюсь этим делом долгое время. Я не попаду под ноги, и я не собираюсь пострадать. Я такой же агент, здесь, чтобы помочь. Это все, что я тебе скажу."


"Это?" Он взял ее за подбородок. «Хорошо, агент Барон. Наденьте свои жокейские шорты и смокинг. Мы собираемся шпионить за едой».


Она смеялась. "Ты всегда голоден?" Она отпрянула и направилась к смежной двери.


«Конечно, нет. Я тоже выпью». Он надел простой смокинг, который «Хоук» дал Питеру Кейну со средним доходом. Он удивительно хорошо сидел на мускулистых плечах.


Телефон зазвонил.


Ник подобрал его.


"Да?"


«Кейн. Это Генри Джадсон».


«Рад вас слышать, сэр. У вас есть новости?»


В голосе Джадсона было сожаление. «Боюсь, что пока нет. Но мы ожидаем известий в ближайшее время. Ваш отчет был изучен - по обе стороны океана, я полагаю, - и это займет некоторое время».


«Они чертовски смотрят дольше обычного, - подумал Ник.


Мягкий голос продолжился. «Мы связались с Мюнхеном, чтобы проверить историю Пауля Вертмана, если она записана, и мы можем просто найти там что-нибудь. Предположительно Вашингтон делает то же самое. Так что в данный момент я жду с таким же беспокойством, как и я. уверен, что да ".


«Что ж, если еще нет ничего нового, мы с мисс Барон пойдем поужинать и проверим вас в течение вечера».


Была небольшая пауза. "На самом деле, мы можем получить приказы в любую минуту, и я хотел бы иметь возможность связаться с вами сразу. На самом деле, я взял на себя смелость устроить для вас небольшой ужин сегодня вечером в консульстве. Мы Я постараюсь помочь вам почувствовать себя как дома и, возможно, немного избавить вас от скуки. Надеюсь, вы не против ».


Ник улыбнулся. Он был совершенно уверен, что вечер в Лондоне с Джули и без Джадсона будет далеко не скучным, но не мог так сказать.


«Это очень любезно с вашей стороны, мистер Джадсон. Будет приятно. В какое время?»


«Я пришлю консульскую машину к твоему отелю в… о, восемь часов. Все в порядке?»


«Время хорошее, но ты уверен, что мы должны кататься на служебной машине?»


«Вы в безопасности, как дома, Кейн. Лучше, чем в неизвестном такси».


«Как вы скажете, сэр. Мы будем ждать».


«Великолепно. Увидимся позже, Кейн. Между прочим, мои самые теплые приветствия мисс Барон».


Нику показалось, что он уловил нотку зависти в английском голосе.


«Я передам их, сэр. Я знаю, что она оценит ваше приглашение. До свидания».


Джули вошла, полуодетая, и наморщила нос. Ник задумчиво смотрел на трубку, словно ожидал, что она принесет какое-то откровение.


"Что-то не так?"


«Нас приглашают на обед в консульство».


"Ну, ты голоден, не так ли?"


«Естественно. Но я не уверен, что мне это нравится. Консульская машина и все такое. Королевский ковер для пары шпионов».


Джули села на подлокотник стула, качая головой.


«Для пары опрятных молодых американских граждан, которым удалось сорвать подлый заговор. Было бы странно, если бы мы не получили хоть какую-то благодарность. Это был Джадсон, не так ли?»


"О да." Ник кивнул. «Я бы нигде узнал этот фруктовый полуанглийский голос. Но он говорит, что еще не слышал ничего от Хока, и это странно».


«Может быть, это так. Но, возможно, Хоука не удалось найти сразу, или, возможно, он не готов к следующему ходу».


Он покачал головой. «Он будет готов и будет ждать. Но с тех пор, как мы отправили сообщение, прошло больше двух часов, а ответ TELEX не займет так много времени».


Она подошла к нему, положив свои прохладные руки на его челюсти.


«Джадсон это консул, верно? Не самозванец?»


«Конечно, нет. Он был здесь много лет. Британская служба безопасности знает его, с ним были три или четыре его сотрудника, даже Гарри Бирнс, которого я знал в УСС во время войны. Конечно, он Джадсон. Но я все еще думаю, что это забавно. что он не слышал известий от Хоука. Хорошо. Припудрите нос и пойдем выпьем, пока ждем ".


Через несколько минут они сидели в тихом, освещенном свечами лаунж-баре в антресоли, оставив на стойке известие, что ждут лимузин.


Об этом задании было невозможно не говорить. Они пригубили пару очень сухих мартини и задушевно перешептывались друг с другом.


"Джули. Ты знаешь, что наше прикрытие уже почти взорвано. Никто, кто не хочет останавливаться и думать об этом, не купится на историю о паре невинных прохожих, вмешивающихся в дело о бомбе.


. О, я знаю, что людям говорили не говорить об этом, но слухи обязательно разойдутся. Что нас в некотором роде устраивает ".


«Говори за себя, друг. Я так же скоро останусь анонимным».


«Нет, послушайте. В мире нет никого более скользкого, чем Иуда. Как мы можем найти его, если практически все разведывательные службы на земле пытались и терпели неудачи более двадцати лет? Только один путь. Мы продолжим мы мисс Барон и мистер Кейн, но мы пропустим обычные тщательно продуманные меры предосторожности. Никакого Британского музея для меня и никакой галереи Тейт для вас. Мы будем шпионить как сумасшедшие и сообщим им об этом ".


"Как мы это делаем?"


«Я еще не знаю. Нам просто придется играть по мере возможности. Но мы наемные работники, понимаете? Мы никогда не слышали о AX или OCI. Мы ничего и никого не знаем, кроме нашего непосредственного начальника в … Ну, давай посмотрим… в армейской разведке, и наша работа заключалась в том, чтобы летать с Харкорт. Мы это сделали, и теперь мы напряженно расследуем возможную бомбардировку. Хорошо? "


"Хорошо."


Они поговорили еще немного, беспокоясь о несоответствии между рассказом Риты об искусственной руке Вальдеса и официально зафиксированными фактами, личностью А. Брауна и фанатизмом тех, кто готов разнести себя на куски ради какого-либо дела.


Они заказали еще раз, ждали и говорили о том, когда в последний раз видели Лондон.


* * *


Ровно в восемь часов винтажный «роллс» плавно остановился у отеля «Рэнд». Шофер в форме выскочил из колеса, вошел в отель с аккуратной точностью бывшего военного и сообщил стойке регистрации, что прибыл транспорт мистера Кейна.


Несколько мгновений спустя мистер Питер Кейн, красивый и выдающийся в своем темном смокинге и черных очках в роговой оправе, появился в вестибюле с захватывающим дух видением на правой руке. В видении можно было узнать мисс Джулию Барон, ослепительно красивую в простом черном вечернем платье. Ее пышные темные волосы выглядывали из-за вздернутого мехового воротника накидки. Персонал отеля «Рэнд» с благодарностью посмотрел на нее.


Шофер был не менее благодарен и гораздо внимательнее. Он посадил ее на заднее сиденье и резко закрыл дверь за ней и Ником.


Вечерний воздух был свежим и прохладным. Уличные фонари нечетко расплывались в темноте.


Из просторной задней части лимузина Ник не отрывал глаз от головы и рук шофера. Предварительный осмотр автомобиля убедил его в том, что это был либо служебный автомобиль, либо его очень хорошая имитация - вполне подходящего вида, номера консульства США и водитель, несомненно, американского происхождения. Голос не мог быть подделан ни одним актером - конечно, недостаточно хорошо, чтобы обмануть кого-то, кто так хорошо разбирается в акцентах и ​​интонациях, как Картер.


«Ты прекрасно выглядишь, Джули. Я тебе говорила? Как принцесса».


«Мне тоже нравится, как ты выглядишь, Питер».


Они сцепили пальцы и замолчали, глядя через окна, как проходит Лондон. Джули казалась спокойной и счастливой. Возможно, она не была ни тем, ни другим. Нику было не по себе.


Высокая каменная тень американского консульства вырисовывалась сквозь лобовое стекло, «роллс» выскользнул из проезжей части и остановился. Ник немного расслабился. По крайней мере, их не взяли в легендарную «поездку».


Джули усмехнулась и пожал его руку.


"Как ты думаешь, в супе будет яд?"


Суп был превосходным.


Как и нежный паштет, хрустящие хлебные пальчики, прекрасное филе и сочный зеленый салат. Как и разноцветные вина, которые сопровождали каждое блюдо.


Генри Джадсон сам по себе был сердечностью. Жены не было видно, и он ее не упомянул. Несмотря на заимствованные им англицизмы, приобретенные в течение многих лет, проведенных в Лондоне, он был искренним американцем, решительным и очаровательно внимательным. Он был чувствителен к политическим веяниям и нюансам; говорил он со знанием дела но. не снисходительно о многих вещах. Ник ответил тем же, с помощью очень хорошо информированной Джулии. Джадсон продолжал говорить о жизни в Лондоне и о мировых делах со всей впечатляющей осведомленностью настоящего дипломата. Ник почувствовал, что ему нравится говорить, что ему нравятся их готовые ответы. Он начал чувствовать себя глупым и мелодраматичным.


Послание Хоука пришло вместе с вишневым ликером и ароматным хересом. Вошел помощник и коротко прошептал. Джадсон кивнул, отпустил его, и они закончили обед без спешки.


«Если бы обстоятельства сложились иначе, - сказал Консул, ставя свой бокал с хересом, - я бы хотел устроить более изысканный обед. Но пока с этим не покончено, мы не можем позволить себе привлекать к вам внимание. . Надеюсь, у нас будет повод для празднования позже. Кофе? "


Впервые с тех пор, как он поприветствовал их, он упомянул причину их присутствия в туманном городе.


Они пили кофе в комнате с высокими потолками, обшитой панелями, где-то за пределами официальной столовой. Там был горящий камин, окруженный американскими и английскими флагами. Джулия опустилась в мягкий стул, чтобы послушать, пока Ник и Джадсон изучают закодированное сообщение Хоука. Оно было отпечатано на ленте телетайпа.


и непонятно никому, кроме стороны, для которой оно был предназначено:


БРАУН ПОДТВЕРЖДАЕТ, ЧТО БИБЛИЯ ПРАВА ИСКАРИОТ, ПРИНИМАЮЩИЙ СЕРЕБРО В СТАЛЬНОЙ РУКЕ ЖЕ 707 ПРЕДНАЗНАЧЕННАЯ ЛИНИЯ УСТРАНЕНИЯ В МЕСТОПОЛОЖЕНИИ RED PROCEED UNIVERSITY БИЗНЕС ЖДУТ ДРУЗЕЙ СМОТРЕТЬ БОЛЬШОЙ БЕН СРЕДА GERONIMO.


Генри Джадсон печально улыбнулся.


«Я получаю их много. Должен признаться, я так и не научился разбирать большинство из них. У нас, конечно, есть расшифровщики, и они переводят для меня. Но я полагаю, что для вас это базовый английский , Кейн ".


Ник задумчиво кивнул. «Довольно простой. Иногда, конечно, возможны противоречивые интерпретации». Он передал ленту Джули. Она быстро прочитала его и вернула Нику. Он перечитал ее, подошел к металлической пепельнице и вынул зажигалку. «Жаль, - подумал он, - что у него нет ни одной из« Количества К »Ястреба, с которой можно было бы играть. Он поднес пламя к ленте и наблюдал, как грубая бумага сморщилась.


Джадсон глубоко затянулся сигаретой.


"Я тоже угроза безопасности?"


«Нет, конечно, нет. Но у человека появляется привычка не оставлять такие вещи без дела». Ник взболтал раскаленный пепел. «В любом случае, за исключением отправки и получения сообщений, я думаю, было бы лучше не вмешивать в это консульство, насколько это возможно».


"О, конечно," сказал Джадсон, кивая в знак согласия. "Я не мог бы с вами больше согласиться. Но нам нужно будет работать вместе до определенной степени, и меня всегда беспокоит эта мелодраматика плаща и кинжала. Я не могу быть полезен, если мне придется полностью работать в темноте ".


Ник нахмурился. «Я понимаю вашу точку зрения. Естественно, вы имеете право знать, что происходит». Он знал, как и все остальные, что представителем американского правительства в любой стране, как и посланник президента, было американское правительство на территории этой страны. Он полез в карман за пачкой сигарет и протянул одну Джули. Она взяла одну и с благодарностью вдохнула. Когда он закурил свою, Джули повернулась к Джадсону и потянулась за своей чашкой с кофе.


«Это должно быть американский кофе, мистер Джадсон. Интересно, могу ли я побеспокоить вас еще?»


«Конечно, моя дорогая. О! Как забыл обо мне. Я хотел предложить тебе Драмбуи или Куантро. Есть желающие?»


Они согласились приготовить это «Драмбуи», и Джадсон отнес чашку кофе Джули в бар. Он занялся подносом с кофе и крошечными стаканами.


Ник уставился на Джули. Ее правый глаз странно подергивался. Веки дернулись с пугающей скоростью. Один короткий, два длинных, один ...


Он сам моргнул. За всю свою жизнь он никогда раньше не получал сообщения азбуки Морзе через глаза.


Само сообщение поднимало настроение.


Он фальшивый! Смотреть на него!


Ник Картер с трудом сдерживал себя, когда Джадсон вернулся с подносом. Что, черт возьми, она увидела, чего не заметил он?


Он был очень осторожен со своим напитком. Джадсон пил то же самое, а бутылка стояла на подносе.


От него хорошо пахло и было хорошо на вкус.


«Итак, мистер Кейн, вы собирались сказать мне? ..»


«О да. Сообщение». В его голове промелькнуло: БРАУН ПОДТВЕРЖДАЕТ БИБЛИЮ ПРАВИЛЬНО. Это означало, что они нашли Брауна и извлекли из него информацию о том, что в операции действительно участвовал Иуда, о чем так сильно подозревал Хоук. ISCARIOT ПРИНИМАЕТ СЕРЕБРО В СТАЛЬНЫЕ РУКИ. Иуда продавал свои услуги иностранному покупателю. СТАЛЬНАЯ РУКА немного озадачила… СТАЛЬНАЯ РУКА ЖЕ 707 ПРЕДНАЗНАЧЕНА УСТРАНЕНИЕ. Хм. Вальдес был Стальной рукой и выбыл из этого рейса на Боинге 707. «ЖЕ» могло означать только то, что у мистера Иуды тоже была стальная рука. КРАСНАЯ ЛИНИЯ НА МЕСТОПОЛОЖЕНИИ означала, что Хоук знал, где находится Иуда. ПРОДОЛЖАЙТЕ УНИВЕРСИТЕТСКИЙ БИЗНЕС ЖДУТ ДРУЗЕЙ. Продолжайте расследование, но ожидайте дальнейших, более подробных заказов. СМОТРЕТЬ БОЛЬШОЙ БЕН СРЕДА ЖЕРОНИМО. Оставайтесь в Лондоне до среды, когда они получат табличку «Иди, иди».


Джадсон смотрел на него с вежливо скрываемым нетерпением.


Ник виновато улыбнулся. "Как я уже сказал, иногда эти сообщения подлежат интерпретации. Поскольку это словесный код, а не буквенная замена или цифровой код, есть предел тому, что можно сказать в них, и при этом иметь смысл. Грубо говоря, это означает следующее: мы подозреваем, что среди нас есть подозреваемый предатель, который берет деньги у врага… »Было ли это его воображением, или его худощавое лицо напряглось? «Инцидент на сегодняшнем рейсе должен был иметь ту же цель, что и инцидент на 707-м - уничтожение общественного деятеля. Свидетельства указывают на план саботажа красных. Наши инструкции - держаться от него подальше, потому что друзья прибудут в среду, чтобы взять на себя операцию. Если только я не неправильно понял эту последнюю строчку, - добавил он, разыгрывая обман до нитки. «Возможно, это означает, что в среду будет еще один важный рейс и, следовательно, еще одна попытка. Мне просто нужно дождаться дальнейших инструкций по этому поводу».


«Гениально», - пробормотал Джадсон, его глаза восхищались. «Предатель, а? Кому, интересно. Для всего западного мира?» Он вздохнул и покачал головой. "Я должен сказать хотя, вы, люди,так работаете, это потрясающе. Говорите на своем языке, создавайте свои собственные системы.


Здесь в консульстве, боюсь, мы тупее холодного кофе. О, нам нравится думать о себе как о важных и вполне способных решать проблемы мира ... но я очень боюсь, что все это сведется к рутине, бюрократии и лицемерию ».


Джулия мелодично засмеялась.


«А теперь, мистер Джадсон. Консульская работа очень важна».


«Вы добры, моя дорогая, и льстите. Но моя задача усугубляется по сравнению с вашей и мистером Кейном. Позвольте мне выпить за вас обоих и за ваш постоянный успех в срыве заговоров нечестивых врагов!»


Они подняли свои почти пустые рюмки из-под ликера. Глаза Ника быстро измеряли дверные проемы и расстояния. Если Джули права - а его инстинкт подсказывал ему, что она права - им лучше двигаться дальше.


Он поставил пустой стакан. «Надеюсь, вы простите нас, сэр, если мы поедим и побежим. Это был долгий, утомительный день. Думаю, нам лучше идти».


Джули уловила его реплику и подавила женский зевок.


«Это было чудесно, но я немного устал».


«Конечно», - с сожалением сказал Джадсон. «Я позвоню в машину».


Он нажал кнопку звонка и заговорил в микрофон.


«Харпер. Приготовь машину. Мои гости уходят».


Джадсон снова повернулся к ним. «Мне жаль, что ты так скоро уйдешь».


«Спасибо, сэр, за гостеприимство».


«Восхитительно. Вы очень добры», - сонно пробормотала Джули.


Джадсон легко проводил их до большой парадной двери из дуба и железа.


Ник был слегка удивлен, что их не задержали.


Высокая круглая мраморная лестница возвышалась, как изысканный памятник. Консульство пылало светом. В большом фойе под печатью Соединенных Штатов висел портрет президента Джонсона с трезвым лицом. В высоком зале не было ни малейшего намека на что-нибудь зловещее.


Джадсон открыл дверь.


«Спасибо вам обоим, что пришли».


«С удовольствием, сэр. Если вы еще что-нибудь услышите, вы можете связаться с нами в Ранд».


«Я буду поддерживать связь. Всегда приятно общаться с другими американцами».


Машина ждала. Джадсон проводил их до огромных каменных ступеней, пожал Нику руку и поклонился Джули. Шофер ждал, положив руку на открытую заднюю дверь лимузина, касаясь своей фуражки.


"Откуда ты знаешь?" сказал Ник нежно и очень, очень тихо. Он поправил ее накидку на плечах.


«ТЕЛЕКС», - прошептала она, приглаживая волосы. «Линия дат, Вашингтон, 13:45 часов назад. Какая чудесная ночь!»


Ник мягко выругался. «Хотя немного круто. Давай, дорогая, давай не заставим водителя ждать».


Они спустились под руку по высоким каменным ступеням. Ник вежливо кивнул шоферу и посадил Джули в машину. Соединительное окно было закрыто. Через открытые задние окна дул прохладный ветерок. Они откинулись на подушки, и лимузин с грохотом проехал через высокие железные ворота большого городского дома.


Ник притянул к себе Джули. "Что-нибудь еще вас поразило?"


«Посмотри в зеркало», - пробормотала она, кладя голову ему на плечо. «Я думаю, этот ублюдок читает по губам».


Невыразительные глаза водителя, казалось, смотрели ему в глаза. Тонкие губы приобретали форму, как будто он разговаривал сам с собой или примерял слова для размера. Ник подавил желание дотянуться до Вильгельмины.


Ник прижал Джули к себе и крепко поцеловал. Затем он прижался губами к ее уху. «Возможно, ты прав, дорогая. Насчет этого ТЕЛЕКСа - ты уверена? А как насчет разницы во времени?»


Она тихонько хихикнула и соблазнительно погладила его. «Даже с учетом разницы во времени, он получил это сообщение как минимум за два часа до того, как мы прибыли туда сегодня вечером».


«И потратил время, пытаясь понять это, я полагаю. А что еще, интересно?»


«Возможно, с кем-нибудь свяжемся».


«Возможно». Небольшая тень сомнения превратилась в черное облако почти уверенности. «Интересно, почему Харкорта не было здесь сегодня вечером? И почему мы были, когда он знал, что мы совершенно секретны? Боже мой, любой хоть сколько-нибудь разумный шпион наблюдал бы за этим Консульством, чтобы узнать, кто приходит и уходит. И он был очень заинтересован в этом сообщении, не так ли? "


«Слишком интересно, любимый. И почему у него есть шофер, читающий по губам?»


Они выпрямились, развалившись на части, как это сделают двое влюбленных, когда на них вспыхнет яркий свет и пристальные глаза. Они входили в центр города, и толпы людей заполнили тротуары и улицы.


Он выглянул в окно. «Мы должны быть почти там». Он снова потянулся к ней и положил ее голову себе на плечо. «Скорее всего, Джадсон не знает, что мы его преследуем. Так что давайте будем небрежными и очаровательными с хорошим человеком, когда выйдем из его машины, или он может рассказывать сказки».


Она отстранилась и занялась новой помадой.


Лимузин резко рванулся вперед и устремился вниз по переулку. Ник инстинктивно потянулся к дверной ручке. Не дойдя до места, он услышал два резких щелчка. Дверь была заперта. Два задних стекла с удивительной неожиданностью закатились и захлопнулись. Джули ахнула. Ник выдернул Вильгельмину из кобуры. «Роллс» резко свернул налево и свернул на другую второстепенную улицу. Джули села прямо она широко раскрыла глаза от тревоги.


«Питер. Мы должны что-то сделать».


"Легко, теперь". Он обнял ее за плечи и опустил голову, как бы успокаивая ее. «Мы на крючке. Но мы хотели там быть, помнишь? Похоже, пора сидеть в положении подсадных уток».


"Разве ты не можешь выстрелить в окно?" - настойчиво прошептала она.


«Я, наверное, смогу. Но Джули - мы должны ехать вместе с этим. Это немного раньше, чем я ожидал, но он может везти нас туда, куда мы хотим».


"Ой." Некоторое время она молчала. Затем: «Это было неплохо для последней трапезы, не так ли?»


«Угу. Посмотрим, откроется ли это окно подключения. Возможно, водитель хочет поболтать».


Очевидно, он этого не сделал. Окно было заперто, а стекло было очень тяжелым, плотно входящим в прорезь из войлока и резины в раме.


Огромная крепкая машина неумолимо катилась прочь от яркого центра Лондона в туманную тусклую тьму, которая вздымалась туманными угловатыми формами неосвещенных зданий.


«Судя по тому, что я помню о« Веселой старой Англии », - с отвращением сказала Джулия, - мы, кажется, направляемся в район набережной».


«Да. Пахнет Лаймхаусом. А теперь посмотри. Я не знаю, во что мы ввязываемся, но мы должны быть готовы ко всему. У тебя есть эта пилка для ногтей?»


Джули кивнула.


"Хорошо. В твоей сумке?"


Она снова кивнула.


«Вытащи его. Сделай вид, что поправляешь локон, и воткни ее в волосы».


Она достала гребень и что-то сделала со своими волосами, быстро поправляя твердые невидимые шпильки. Ник наклонился над ней, прикрывая ее от глаз. Но каменные глаза в зеркало заднего вида на мгновение отвлеклись. Рука водителя оказалась в бардачке.


"Что он делает?" Джули положила гребень обратно в сумку.


«Не знаю».


Рука вышла пустая.


Никто из них не видел и не слышал бесцветный газ без запаха, который просачивался через крошечные вентиляционные отверстия в окружающей их обивке. Быстро и непреодолимо менялся воздух в задней части лимузина.


«Ужасно сонная», - зевнула Джули, беспомощно теребя окно.


У Ника слегка ощущалось чувство оцепенения, приятное ощущение сонливого расслабления.


"Привет!" Он сел, внезапно покачал головой. «Джули! Твой ботинок против окна!»


Он отчаянно искал источник газа, перебив дыхание, хотя знал, что для этого было слишком поздно. Джули слабо замахнулась туфлей на стекло. Он отскочил и упал, бесполезно. Она упала на колени Нику, красные губы приоткрылись, тонкие пальцы вцепились в дорогую обивку.


Ник почувствовал, как решимость ускользает от него, как разматывающаяся простыня. Он взял Вильгельмину за ствол и ударил прикладом по оконному стеклу. Стекло закристаллизовалось и оплеталось паутиной, но не разбилось. Он попытался снова, сила ускользнула из его руки и рассудка из его разума. Задница Вильгельмины снова была в его руке. Он поднял ее и нажал на курок. Один, два раза, у окна рядом с ним. Однажды у стеклянной перегородки. Выстрелы грохотали, разносился залпами по машине с оглушительным эхом. Жгучий запах кордита витал в воздухе, наполняя ноздри, ослепляя, удушая, хрипя, убаюкивая, обезболивая ...


Ник откинулся назад, присоединившись к бессознательной Джули, Вильгельмина свисала с его указательного пальца.


И только тогда водитель развернулся и позволил уголкам рта скривиться в ледяной улыбке. Внутренний слой небьющегося стекла перегородки содержал крошечный прокол и миниатюрную сеть паутинных линий. Стекло непосредственно за его головой осталось нетронутым. Одно заднее стекло было в таком же состоянии.


Шофер был доволен. Нет ничего лучше, чем специально разработанный Rolls для хорошей, аккуратной работы. Довольный увиденным, он полез в бардачок и повернул выключатель. Затем он занялся вождением.


Вильгельмина выскользнула из обессиленных пальцев Ника.


Мистер Кейн и мисс Барон были готовы к доставке.


«Газ нетоксичен, мистер Кейн. Эффективно вызывает сон, но не навсегда». Это был самый необычный голос, который Ник когда-либо слышал, как высокий металлический вой дешевого транзисторного радиоприемника. Это было далеко, но близко; в ухе, но в другом плане. «Откройте глаза. Еще две минуты, и я буду знать, что вы притворяетесь».


Ник внезапно открыл глаза, как будто он автоматически откликнулся на командный характер странного голоса. За одну секунду он выскочил из черного колодца бессознательного в реальность, в которой его плечи и лодыжки ужасно горели.


Нет боли. «Нет боли», - сказал он себе.


Но на мгновение возникла боль, и его колени попытались прогнуться.


Это было странное ощущение.


Еще более странным была картина перед ним.


Похоже, он был в каком-то смысле в подвале. Свет одной болтающейся лампочки отбрасывал световой круг на гниющие стены, каменный пол и заплесневелые бочки. Единственной мебелью был шаткий стол и два неустойчивых стула. Никто ими не пользовался. Запах этого места был влажным и близким, почти невыносимым.


В комнате было четыре человека.


Джулия была в нескольких футах от него. Увидев ее состояние, он понял, что Джулия была голой.


Ее высокое гибкое тело было привязано к одной из балок, поддерживающих верхний потолок. Жесткий шнур жестоко привязал ее к грубому деревянному столбу. Ее руки были прижаты к перекладине, которую он не мог слишком хорошо видеть, но, похоже, это был какой-то металлический стержень, прикрепленный к балке. Фактически она висела на стержне, ее плечи были неудобно приподняты, а свисающие запястья были привязаны к столбу. Ее ступни едва касались пола; ее лодыжки были обвязаны тем же шнуром. Она тоже проснулась и изо всех сил пыталась освободиться. Он мог видеть свирепые красные рубцы там, где она прижимала свою мягкую медно-цветную плоть к обжигающим оковам, и почувствовал почти ослепляющую волну гнева. Ради бога, надо было с нее сорвать одежду? Он прекрасно понимал, как она себя чувствует.


Рифленый голос заговорил снова. «Дама - тигрица, мистер Кейн. Если вы захотите подражать тигру - перефразируя Шекспира, - это ни к чему не приведет. Ваши узы, во всяком случае, даже более надежны, чем ее».


Он чувствовал правду об этом. Ощущение холода и сырости грубой древесины позади него, тугая подвеска его рук и ног и острый укус шнура были всем доказательством, в котором он нуждался.


Он моргнул в ослепительном свете неэкранированной лампочки. В фокусе поплыли две темные, темные фигуры, окаймленные светом, безликие.


Он проглотил неприятный привкус и желание заболеть.


«Полагаю, Иуда».


В пустом подвале глухо раздался высокий, лишенный чувства юмора смех. Одна из неясных фигур вышла вперед и остановилась под лампой. Его полное сияние залило его голову.


«Да. Я Иуда. Внимательно посмотрите, мистер Кейн. Вы и прекрасная леди. Узнайте до полусмерти мое лицо. Это последний раз, когда вы увидите это. Любой, кто когда-либо смотрел на меня, давно мертв . За исключением, конечно, моего верного слуги Брайля, который всегда со мной. Брайль слеп. Надеюсь, вы оцените шутку ».


Брайль представлял собой расплывчатый силуэт за пределами периметра лампочки.


Иуда, легенда, темный, предстал в суровом свете.


В легендарном Иуде не было ничего обычного. Если за все годы у Ника и сформировалось какое-либо впечатление о нем, которое перекликалось с его печально известным именем, оно исчезло сразу же под воздействием самого человека.


Иуда был симметричным человеком. Короткие, стройные, компактные; тело столь же воинственное и неотличимое, как у прусского юнкера. В действии это был бы летающий клин силы и железного контроля. Лицо и странная правая рука привлекали внимание.


Лицо Иуды представляло собой сияющий шар безволосых, бескровных черт, одноцветной, точной маски с одной поверхностью, которая могла быть отлита из штампа сборочного конвейера. Глаза представляли собой щелочки, которые представляли собой не более чем узкие, непостижимые лужи жидкого огня. Нос был маленький на шаровидном лице, едва возвышался над плоскими скулами, тонко очерченный, прямой, как линейка. Огромный, постоянно улыбающийся рот под ним выглядел бы более подходящим на черепе; часть лица Иуды потерялась в результате давней аварии и так и не была полностью заменена. Не считая отвратительной усмешки, на лице не было никакого выражения, кроме неподвижного наблюдения, ожидания, готовности нанести удар. Голова, брови и веки были полностью лысыми. Этим видом нельзя было любоваться с близкого расстояния.


Джулия издала сдавленный горловой звук. Он эхом разнесся по сырому погребу и вернулся, как стон. Фигура по имени Брайль повернулась к ней с поднятой рукой, но Иуда сдержал жест сверкающим устройством, которым была его правая рука.


«Подожди, Брайль».


Лампочка посылала танцующие серебряные стрелы от пяти металлических жестких пальцев, имитирующих человеческую руку во всем, кроме цвета и текстуры. Пальцы изогнулись, как будто мышцы были настоящими, а рука опустилась.


«Дама права, - сказал Иуда. "Я не красив."


«Ясно, - согласился Ник. "Что вы хотите от нас, кроме обсуждения вашей внешности?"


Глазные щели сузились. "Хороший вопрос. Ответ в ваших руках. И мне нужно больше, чем имена, звания и серийные номера. Я знаю, что вы американские агенты, которые успешно противодействовали операциям с моими самолетами, заставляя меня искать другой путь. Но пока что я собираюсь получить от вас все, что могу. Все, что в вас есть ». Нечеловеческие глаза многозначительно скользнули по телу Ника. «Я уже знаю достаточно, чтобы заверить вас, что увиливанием ничего не добьетесь».


- Джадсон, - с горечью сказал Ник.


«Джадсон», - спокойно согласился Иуда.


«Джадсон - дурак, - сказал Ник. «И мы разыграли его. В нашей работе нет никакого секрета. Нам сказали лететь определенным рейсом. Мы сделали это. Все кончено. Если и есть какая-то дурацкая мелодрама с агентами, званиями и серийными номерами, то это от него. "


«Джадсон действительно дурак», - согласился Иуда. «Мне всегда посчастливилось находить на высоких постах дураков, которые ставят деньги выше патриотизма. А теперь служба Джадсона подошли к концу. Ваше правительство задается вопросом, почему


двое из их сотрудников исчезли после того, как связались с ним. Я не могу - я не уверен, вы понимаете - позволить себе расследования. Но я могу позволить себе провести с тобой немного времени ".


«Я уже сказал тебе, - отрезал Ник, - что нам нечего сказать. Джадсон был идиотом со шпионскими историями в голове, множеством разговоров и очень немногим другим». Он проверил свои узы, произнося нетерпеливые слова. Кто бы ни связал их, был экспертом.


«И я уже сказал вам, мистер Кейн - я уверен, что это не ваше имя, но на данный момент подойдет - эта ложь ни к чему не приведет». Странный механический голос стал громче. «Возможно, я не все знаю о вас, но я знаю, что вы работаете на ЦРУ и что вас послали искать меня».


Ник Картер быстро почувствовал облегчение. Почти наверняка он не слышал об AX или Operation Jet. Ник на мгновение задумался, что Джадсон знает. Немного, если судить по их вечеру с ним; не много, если судить по Иуде.


«Нас послали предотвратить убийство и выяснить, кто отдал приказы. Теперь мы знаем. Конечно, именно Джадсон первым назвал ваше имя».


«Довольно, мистер Кейн! Это не первый раз, когда один из моих планов был сорван. У меня есть люди, работающие в Америке, которые ... но вы должны говорить». Иуда с шипением сдержал дыхание. «Вы расскажете мне все, что слышали или догадывались о моих операциях по взрыве бомбы - имена и планы вашего начальства. Вы скажете мне, есть ли здесь в Лондоне другие агенты, выполняющие то же задание. А если вы этого не сделаете. скажите мне, я уверен, что мисс Барон будет. "


Он развернулся на каблуках и посмотрел на нее, разинув рот.


«О, конечно», - сказала Джули и засмеялась. «Вытащите свой стенографический блок, и мы просто снимем их».


«Полегче, Джули», - предостерегающе сказал Ник. Он услышал в ее голосе нотку истерии. «Не позволяй ему достать тебя с этим его мусором».


«Нет, позволь ей говорить», - глухо сказал Иуда. «Ее нервы начинают эрозировать. Это всегда хороший знак. Очень красивая женщина. Она могла бы быть очень полезной, если бы у нас возникла небольшая проблема. Брайль не имел - скажем так - удовлетворяющей женщины с тех пор, как мы вели бизнес в Аргентине. Брайль великолепен, мистер Кейн ". Он повернулся к Нику. «Невероятно мужественный и самый интересный в своих методах. Ни одна из тактик твоего нежного любовника по отношению к нему. Он любит жестоко обращаться со своими женщинами. Раздирать их на части, понимаешь, рвать их. Это доставляет ему огромное удовольствие. Ему тоже нравится крик. , он сложен совсем как бык, и нет ни одной живой женщины, которая могла бы ... э-э ... принять его без некоторого количества совершенно невыносимого ... "


«Ты грязь, Иуда. Ничего, кроме грязи». Ник контролировал свой голос. Глаза Джули были больными, а кожа на подбородке натянута. «Это так, как ты потерял руку на такие непристойные ругательства?»


Разрезанный рот почти улыбнулся. Иуда сделал несколько скользких шагов к Нику. Свет лампочки упал за ним.


«Я рад, что вы спросили меня об этом, мистер Кейн. Это сделала бомба. Неосторожное обращение, к сожалению. Я сам виноват. Год назад. Вторая была намного лучше; предполагаемая группа погибла. Трагедия действительно есть. его компенсации. Брайль, например, слеп, но в темноте он безошибочен. Конечно, для него всегда темно. Я считаю его гораздо более эффективным во многих отношениях, чем высококвалифицированный нормальный человек. Что касается этой руки - пожалуйста, посмотрите . "


Пять фальшивых пальцев натянулись на Ника. Внезапно они остановились в дюймах от его груди. Раздался щелчок, и произошло маленькое неприятное чудо. Указательный палец вырос. Покровное серебро отступило, и нож из блестящей стали остановился на волосок от горла Ника.


«Это только одно из пяти моих оружий», - сказал Иуда. «Другой - это тонкая небольшая выемка. Для глаз, знаете ли, и тому подобное. Третье - устройство, которому позавидовал бы Борджиа. Ах, но я отнимаю у вас слишком много времени. Я хотел бы показать вам больше , но мы должны заняться. Сейчас ".


Оружие. Мысли Ника метались. Но Иуда заметил блеск его глаз.


"Да, мистер Кейн. Мы избавили вас от выбранной вами коллекции. Мы с Брайлем очень тщательно обыскали вашу одежду и вас. В частности, Брайль очень хорошо нащупывает свой путь в ... ах ... местах, которые я, возможно, пропустил Да, мы нашли умный Люгер, интересный итальянский нож и этот необычный круглый шар. Не говоря уже об одном, а двух маленьких фонариках. Вы боитесь темноты, мистер Кейн? "


Ник взглянул на Джули. Нож для пилки! Ее напряженное выражение лица немного расслабилось, она слегка кивнула и почти весело подмигнула. Ха! Так много о Брайле и его чувствах. Иуда говорил: «Должен признаться, мяч сопротивлялся всем нашим усилиям. Что это?»


«Сувенир», - сказал Ник. "Для удачи".


"Итак? Что за, могу я спросить?"


«Это новый состав. Изготовлен в наших лабораториях. Вы можете сбросить на него десять тонн, и он не сломается. Просто на память». Его разум зашевелился от идеи.


«Ты лжешь», - легко предположил Иуда.


«Ну, Лысый, - сказала Джулия жалобно,


"почему бы тебе не позволить Питеру отлететь от твоей головы и посмотреть, какой из рук фальшивая?"


Иуда повернулся к ней. Его сужающееся тело с шаровидной головой и смертоносной стальной рукой выглядело слишком уродливо, чтобы быть настоящим.


«Я вижу, что у вас есть огонь, моя дорогая. Брайлю это понравится».


«Расскажи мне о Вальдесе», - вмешался Ник. «У покойного сеньора тоже была стальная рука. Совпадение?»


Пристальный взгляд Иуды был тихо опасным.


"Откуда вы знаете о Вальдесе?"


Я сделал ошибку? - быстро подумал Ник. «Да, конечно, меня проинформировали. Мне сказали, что недавний взрыв был вызван человеком со стальной рукой, и что я должен поискать что-нибудь в этом роде в нашем полете. Именно так я заметил того парня с сломанная рука, - легко сказал он, пытаясь выглядеть немного самодовольным.


Иуда уставился на него.


Сырой погреб выглядел все более грязным. Расположение тюрьмы на берегу было безошибочно. Казалось, что это что-то вроде кладовой в подвале, давно не использовавшейся. Шофер Джадсона выгрузил их где-то среди лондонских доков, на заднем дворе заброшенных сараев и устаревших складов. Ник боролся с нарастающей беспомощностью. Ник еще раз искоса взглянул на Джули. Неопрятный локон длинных темных волос свисал с плеча. Более короткие, рыхлые завитки свисали у нее на лбу и на затылке.


Иуда решил ответить. «Вальдес, - сказал он без воодушевления, - был человеком, который предал не только собственное правительство, но и людей, которые хорошо заплатили ему за то, чтобы предать его. Другими словами, меня. Он не был анти-китайским героем, каким казался. Он боролся с ними словами в общественных местах, но помогал им делами. К сожалению, он совершил ошибку, подумав, что может заменить меня. Заменить Иуду! Высокомерие этого человека. Поэтому мы устроили ему гениальный конец. К несчастью, бомба сработала на земле, а не в воздухе, как планировалось. Я сожалею о подобном происшествии, но, тем не менее, все получилось неплохо. Я надеялся одним выстрелом поймать двух зайцев - вмешивалась девушка, которая неприятность самой себе - но у меня есть все основания полагать, что о ней позаботились ".


Что это означало - что он слышал от «Брауна» или нет?


«Несомненно, ты тоже знаешь об этом», - закончил Иуда с легкой интонацией вопрошания.


Ник проигнорировал это. «Так ты каким-то образом убедил его взорвать себя. Как тебе это удалось?»


«На самом деле все просто. Добрый сеньор Вальдес думал, что он привезет в вашу страну умную бомбу, которая будет использована позже и в соответствующей компании. Это, конечно же, было устройство, спрятанное в его протезе. просто уберите руку под прикрытием, скажем, банкетной скатерти, и тихонько извинитесь за несколько минут раньше времени. Но мы его обманули ». Шаровидная голова опустилась, как будто от стыда. Или злорадное удовольствие. «Мы сказали ему все, кроме времени взрыва. Он не знал, что несет активированную взрывчатку».


«И вы сами ошиблись относительно времени взрыва. Значит, вы тоже не рассчитали время».


Иуда безрадостно усмехнулся. «Не я, мистер Кейн. Мои наемники». Даже самые тщательно продуманные планы открыты для человеческой ошибки. Наш эксперт в ... э-э ... отделе взрывов был переведен на менее ответственную должность. Он пренебрегал разницей во времени. Как я понимаю, это связано с твоим идиотским переходом на летнее время. "


Что ж, это, безусловно, многое объяснило. Но совпадение все еще оставалось без ответа.


«А как же эти искусственные руки - их еще нет? Что это, своего рода торговая марка?»


Иуда снова засмеялся. «Вы действительно задаете очень много вопросов, мистер Кейн. Я не знаю, какую возможную пользу, по вашему мнению, это принесет вам. Но это действительно восхитительная концепция: Лига Серебряных Палачей… К сожалению, мы только Нам с Вальдесом пришлось винить военное счастье в нашем общем недуге.Мы встретились год назад в швейцарском госпитале, куда мы оба отправились для проведения наших очень сложных и специализированных операций - он попал в какую-то ужасную маленькую аварию. Именно там я привлек его к себе на работу. Но в конце концов у него возникли большие идеи, как и у всех действительно маленьких людей. Я даже использовал его руку для него! Теперь, мистер Кейн, я ответил вам. Теперь ваша очередь говорить. Скажи мне: Что для тебя «Браун»? "


"А?" Ник напряг мышцы ног. Были ли облигации немного слабее? С его руками было очень трудно что-либо сделать; стержень под его плечами делал практически невозможным любое полезное движение. «Довольно тусклый цвет. Почему?»


Стальная рука вспыхнула и ударила Ника в лицо.


«Человек по имени Браун. Что он для тебя?»


Ник покачал головой, словно пытаясь прояснить это. «Какой Браун? Это общее имя».


«Коричневый цвет сообщения, мистер Кейн. Помните Джадсона?»


«О да. Он бы передал это простое сообщение, не так ли?»


«Он сделал.« Простое послание »началось. Мистер Кейн, вот так: БРАУН ПОДТВЕРЖДАЕТ БИБЛИЮ ПРАВИЛЬНО. ИСКАРИОТ ВЗЫВАЕТ СЕРЕБРО В СТАЛЬНОЙ РУКЕ.


для нашего глупого мистера Джадсона ".


"В этом нет ничего", - сказал Ник. «Браун - оперативник из Нью-Йорка, частный сыщик. Сообщение достаточно ясное». Он нахмурился и выглядел задумчивым. «Если подумать, возможно, Джадсон не понимал, что он был подозреваемым предателем».


«Почему вы могли подумать, что Джадсон держал серебро в своей стальной руке, мистер Кейн? Вы знаете, что у Джадсона его нет».


Ник слишком долго колебался. «Это было сделано как предупреждение для нас, что он убьет, если поймет, что мы его подозреваем.« Сталь »означает нож или…»


«Подойдет. Кейн. Вы достаточно далеко зашли в тупик. Вы начнете говорить мне сейчас то, что я хочу знать, или Брайля начнет всерьез работать. Вы можете не найти меня красивым, но я могу заверить вас, что Брайль - нет. или открытку с картинкой. Дама, должно быть, очень хочет его осмотреть ».


«Нечего тебе сказать, - сказал Ник. «Вы все это знаете».


"Кто ваши коллеги?"


«У нас их нет. Мы сдаем наши услуги в аренду, вот и все - как и вы».


Что-то похожее на хихиканье вырвалось из неожиданного рта.


«Самонадеянное сравнение. Я уверен, что история этой дамы будет гораздо более разумной».


«История этой дамы, - твердо сказал Ник, - будет точно такой же, как моя».


Иуда повернулся к Джулии, красивой, жалкой в ​​своей наготе. «Вы будете говорить за себя, правда, моя дорогая? В конце концов, это ваше тело, которое ваш доблестный коллега так легко игнорирует из-за своего благородного дела. Так почему бы не рассказать мне правду, мисс Барон? Может быть, тогда Брайль не повредит вас так сильно ".


«Ты можешь отправиться в ад», - сказала Джули. «Я бы не стал давать тебе ворсинок из моего пупка. Никакой истории. Просто твоя болезненная озабоченность Брайлем».


У Ника перехватило дыхание. Она сказала слишком много.


Иуда холодно посмотрел на нее. "Какая чрезвычайно грубая". Он перевел взгляд с нее на Ника, а потом снова обратно. Внезапно он отступил из-за света и его отрывистым эхом произнес: «Брайль!»


Что-то зашаталось в тени.


Ник напрягся. Шнур врезался в его голое тело. Он был не прав; это было бесполезно; ничего не давало. Джули взяла себя в руки. Ее твердое, гладкое тело выпрямилось в оковах, ее подбородок демонстративно выступил вперед.


В поле зрения появился Брайль.


Даже Ник с трудом мог подавить видимую дрожь отвращения.


Джули издала сдавленный крик, который она быстро замолчала.


Брайль был пародией на человека, кощунственным искажением природы.


Талантливый лейтенант г-на Иуды был невероятно отвратительным человеком. Брайль был издевкой над человечеством.


Он был очень высоким и очень широким. Его плечи согнуты вперед, толстые колени согнуты немного больше, чем необходимо, при ходьбе. Длинные руки заканчивались большими связанными узлами. Его лицо было покрыто ужасными ямками и шрамами. Гнилостные комки выступили у него на лбу и шее. Болезненный вид плоти придавал его невероятному лицу ползучий омерзительный вид. Неудивительно, что Джулия вскрикнула.


Брайль остановился на звуке. Мистер Иуда усмехнулся.


«Видишь, Брайль? Дама уже очарована тобой».


Брайль вопросительно посмотрел на Иуду.


«Да, ты можешь получить ее».


Существо неуклюже двинулось вперед, протянув руки. Джули сжалась. Руки переместились по ней. Затем один из них скрылся в коричневых складках своего обычного костюма и вышел с длинным лезвием с зазубренным лезвием. Ник наблюдал, как слепой великан быстро и аккуратно перерезал веревки, державшие руки Джули. Она была почти парализована страхом и держала лицо, избегая ужаса, который еще не наступил.


Ник открыл рот и быстро закрыл его. Джули подняла руки с болезненной перекладины, похожей на распятие, и стояла почти свободно. Брайль согнул свое огромное тело и перерезал веревки, связывающие ее ступни. Связанные узлами руки сжали ее тело.


Ник знал о пристальном внимании Иуды. Когда Брайль коснулся Джули, Ник вздрогнул и взорвался:


«Прекрати! Скажи ему, чтобы он прекратил это!»


Иуда мягко кудахтал. "Почему я должен, мистер Кейн?"


«Ты победил, черт тебя побери! Пусть это животное оставит ее в покое».


Иуда одобрительно кивнул. "Брайль!" Высокий голос прошептал по комнате. «На этом пока все». Великан уронил ее и пополз обратно в тени, из которых он появился. Из пальца Иуды выстрелил рубильник.


«Никаких уловок, мистер Кейн, я предупреждаю вас. Я легко могу порезать ножом женщину - или повернуть ее спиной к голодному Брайлю». Джули рухнула на столб, ее глаза были ошеломлены, а тело сотрясалось от толчков.


«Скажи мне, что ты хочешь сказать. И будь уверен, что я поверю этому», - усмехнулся Иуда.


"Как я могу быть в этом уверен?" - сказал Ник сквозь зубы. «И какая разница? Что бы я ни сказал, тебе придется убить нас. Но, может быть, ты пойдешь с нами!»


"Что ты имеешь в виду, Кейн?" Глаза метели холодный огонь.


«Я торгуюсь, Иуда, о быстрой смерти. Ради меня и девушки. Без боли и без Брайля. Ты обещаешь мне это, и ты заставляешь меня поверить в это, и я скажу тебе то, что ты хочешь знать».


"Итак. Возможно, я неправильно оценил вас, мистер Кейн. Хорошо, мы поторгуемся. Я получаю верную информацию, вы и леди получаете L-pi! Ls. Я даже оставлю вас в покое, пока вы


будете переваривать их. Но не думай выбраться из этого подвала. Выход только один, и мы его заблокируем ».


Ник улыбнулся.


Глаза Иуды заблестели. «Вы будете говорить сейчас. И вы начнете с объяснения того, что вы имели в виду, взяв нас с собой».


Джули пошевелилась и убрала волосы со лба. За ярким светом Брайль ждал. Ник измерил Иуду через зловонную комнату.


"Вы знаете покер, мистер Иуда?"


"Что насчет этого?" - отрезал Иуда.


Ник позволил своей улыбке расшириться. «Этот маленький круглый шар. Это тебя заинтересовало, не так ли? Он увидел вспышку чего-то вроде понимания в глазах Иуды.» Я собираюсь тебе кое-что сказать, Иуда. Вы должны принять решение. Либо я затягиваюсь, либо у меня действительно что-то в рукаве. И ты должен решить, хочешь ли ты рискнуть и умереть. Он ждал. Иуда смотрел ему в глаза. Джули слегка выпрямилась.


«Продолжайте, мистер Кейн».


«Я сделаю это. Но сначала скажите мне - насколько тщательно вы исследовали мяч и другие предметы?»


"Почему я должен тебе это сказать?"


«Потому что, если ты мне не скажешь, и если ты не развяжешь мне руки и не принесешь мне эти предметы немедленно, мы с дамой перестанем нуждаться в L-таблетках. И тебе, и милому милому Брайлю тоже не понадобятся. должен сказать, что вам очень повезло, когда вы раздели меня, потому что вещи с таймером иногда срабатывают неожиданно, не так ли, мистер Иуда? Особенно, если с ними обращаются с недостаточной осторожностью ». Его разум метался. Пьер? Пьер был не той взрывчаткой, в которой он нуждался, а смертельным газом, позволяющим ускользнуть всего за тридцать секунд.


Джули смотрела на него. Так был Иуда.


"Что, мистер Кейн?"


«Я думаю, ты кое-что упустил».


«Тьфу! Не обращали внимания, Кейн? Как только они были удалены от тебя, какое они имели значение? Я сказал тебе, что мяч сопротивлялся нам. Конечно, я не разбирал все на части. У меня раньше были вещи, которые взрывались у меня в руке. "


Хорошо. Возможно, тогда он этого не сделал. «Один из этих маленьких предметов - бомба», - почти мечтательно сказал Ник. "Работал с комбинацией, на поиск которой у вас уйдут месяцы. Я устанавливаю ее каждое утро, когда просыпаюсь, а затем снова в полдень. Но мне приходится отключать ее каждые восемь часов. Теперь я потерял счет времени, но если я не перезапущу крошечный механизм ... Ник красноречиво пожал плечами.


Мистер Иуда издал пронзительный смех.


«Крошечный! Должно быть. Ты серьезно думаешь, что я поверю этой выдумке?»


«Я же сказал тебе», - мягко сказал Ник. «Это покер. Что вы можете проиграть, сделав чек? Пять минут?» Он усмехнулся.


"И ты один можешь работать с этим предметом?" Иуда грозно посмотрел на него. «Я думаю, тебе лучше сказать мне, что это за комбинация».


«Ты же знаешь, Иуда, я не буду этого делать. И к тому времени, когда ты попытаешься меня убедить, будет уже слишком поздно».


Раздался ужасный смех.


«Неплохой покер. Итак. Наш невиновный мистер Кейн - не просто агент с пустяковой миссией. Он - ходячий арсенал научно-фантастического аппарата. В самом деле, мистер Кейн…»


«У меня есть все время на свете», - спокойно сказал Ник.


Иуда задумался.


Среди людей, ведущих опасный образ жизни, стоит перепроверить самый дикий блеф. Но это был Иуда, не новичок в шпионаже с высокими ставками. Сердце Ника бешено колотилось, несмотря на его железный контроль.


«Брайль. Возьми вещи мистера Кейна и принеси их сюда».


Великан заворчал и зашаркал дальше в темноту. Ник слышал движение на заднем плане. Через несколько секунд Брайль вернулся с жестяной коробкой без крышки. Он передал его прямо Иуде, как будто мог его видеть. Мистер Иуда что-то пробормотал, и Брайль тихонько удалился.


Иуда маячил перед Ником, протянув стальную руку. Щелчок прозвучал снова.


Указательный палец переключателя провел узором по грубой веревке, связывающей руки Ника. Он почувствовал, как узы отпадают. Затем он медленно поднял руки с перекладины и позволил им упасть по бокам. Проклятый поток его крови начал медленно течь обратно в его тело.


«Вы можете растянуться», - сказал Иуда. "Вот и все."


Ник отвел верхнюю часть тела от влажной деревянной балки.


«Достаточно. Одно неверное движение, и я выпотрошу тебя. А потом мы с Брайлем вместе сразимся с дамой». Он дьявольски ухмыльнулся. «Помни это, моя дорогая, на случай, если тебе захочется переехать. Твой любовник все еще ждет. Так что, пожалуйста, никаких героев».


От Джулии послышалась хныканья. Она сжалась у опорной балки.


«Мы заключили сделку, Иуда, - холодно сказал Ник. «Еще одна угроза, и ты можешь забыть о том, что в коробке. Быстрая смерть для двоих или всех нас. Это все, что у тебя есть».


Иуда задумчиво заглянул в коробку. Ник тайком согнул руки. Теперь, если бы только его ноги были свободны… Он взглянул на Джули. Казалось, что-то в ней умерло.


Стальная рука Иуды полезла в жестяную коробку, подняла Вильгельмину за спусковую скобу и уронила ее на пол. Она стучала по влажным камням вне досягаемости Ника. Следующим пришел Хьюго, которого отпустили как пустяк. Иуда кудахтанул и взял сразу оба крошечных фонарика - карандаш и брелок.


"Осторожный!" Ник постучал. "Больше ничего не бросай.


Рука остановилась. Впервые Иуда выглядел удивленным. «Я не выбрасываю мяч, мистер Кейн». Он заменил фонарики, затем перешел из рук в руки, чтобы поднять скользкого Пьера. Он оценивающе поднес ее к свету. Не говоря ни слова, он протянул его Нику.


Ник легко взял Пьера в правую руку и сыграл с ним в мяч. «На память, как я уже сказал, Иуда», - сказал он легко.


«Не играй со мной в игры, Кейн». Голос Иуды был тонким ледяным. "Это бомба или нет?"


- К сожалению, нет, - сказал Ник, задумчиво теребя Пьера. «Вот, возьми Пьера». Он небрежно уронил его в заколотую руку. Иуда отшвырнул ее, как гремучую змею. Он ударился о стену, подпрыгнул, покатился и замер. Ник поднял брови, горячо молясь, чтобы удар не заставил Пьера действовать.


«Зачем ты это сделал? Я сказал тебе, что это был всего лишь подарок на память. Правда, неприятный маленький подарок на память, и чем больше он будет соприкасаться с этим влажным полом, тем противнее будет. А теперь дай мне фонарик».


"Что в этом мяче, Кейн?" - закричал высокий голос.


"Неважно, что сейчас!" - крикнул Ник в ответ. «Я не об этом говорил. А теперь дай мне фонарик!»


«Брайль! Найди эту штуку и избавься от нее».


На заднем плане перетасовывается Брайль. Краем глаза Ник увидел, что Джули ожила и взялась за ее спутанные волосы. Ее рука вытянула серебряный блеск и быстро опустилась на бок. Брайль ощупал свою вечную тьму.


«Сейчас. Кейн». Иуда повернулся к нему и нежно погладил Ника по груди злым клинком. Осталась узкая белая полоса, которая быстро переливалась красным. Иуда смотрел на это с удовольствием.


«У тебя в руках тикающая бомба замедленного действия», - выплюнул Ник сквозь зубы. «Умри, если хочешь. Со мной все в порядке».


Не сводя глаз с Ника, Иуда полез в консервную банку.


«Не тот - брелок».


Иуда достал брелок. Затем он поставил коробку на пол и дал Нику крошечный фонарик.


«С меня достаточно твоих уловок, Кейн», - прошипел он. «А теперь, если это твой смертоносный гаджет, сбрось его».


Брайль неуклюже прошел в конец комнаты с чем-то маленьким.


«Дверь, - подумал Ник. Хотя бы окно.


«Совсем не моя уловка», - сказал Ник, поднося к уху маленький гаджет. "Ваша ошибка."


«Продолжай. Дай мне посмотреть, как ты закончишь свой блеф». Иуда пытался контролировать свой голос. «Было бы интересно узнать, может ли что-то настолько маленькое может содержать достаточно взрывчатки, чтобы убить, не говоря уже о временном устройстве. Если вы лжете, никаких L-таблеток ни для кого из вас. Брайль будет делать с дамой все, что он хочет, а вы скажет мне то, что я хочу знать ".


Что-то грохнуло в конце комнаты. Прощай, Пьер. Привет, младший.


Цепь удерживала винтовая резьба. Ник очень-очень медленно крутил цепь.


«Продолжайте, мистер Кейн, или я укажу пальцем на правую грудь дамы в качестве побуждения. Она истечет кровью у вас на глазах».


Ник повернул винт. Медленно, очень медленно.


«Предупреждаю. Будьте осторожны, но не торопитесь!» Стальной палец висел перед шелковистой грудью Джули.


Ник нащупал винт от резьбы. Было время.


«А теперь, - сказал Иуда, - или мой палец целует ее».


Ник посмотрел на него. «Сейчас нет», - печально сказал он. «Нет ни таймера, ни бомбы». Иуда убрал руку от Джули и посмотрел Нику в лицо. Ник вытащил булавку. «В конце концов, это всего лишь фонарик». Он швырнул его Иуде в лицо и бросился назад, крича: «За столп, Джули!»


Иуда вскинул руку робота и с нечеловеческим криком отступил. Раздался оглушительный звук, а затем - никакой руки. Иуда пал. Брайль кряхтел из тени. Ник сел, проклиная шнуры, которыми были связаны ноги. Джули вылетела из-за балки с серебряным ножом в руке. Брайль гремел ей вслед. Ее тонкий нож хлестал веревки, и Ник был свободен.


"Беги! Просто беги!" Он толкнул ее. Она обогнула луч и пронзительно вскрикнула. Брайль пошел за ней.


Кровь текла по лицу Иуды. Ник упал на одно колено, поднял Вильгельмину и Гюго и направился к Иуде. Невероятно, но мужчина поднимался на ноги. Его здоровая рука хлопнула Ника. Шаровидная голова наклонилась, как поражающая змея, и ударила его. Ник сильно пнул. Иуда снова упал с криком «Брайль!».


Погоня в тени прекратилась. Брайль ворвался в освещенный круг с гориллоподобным ревом, смешанным с жаждой крови и жестоким гневом. Иуда снова встал. Зубы Ника сомкнулись на Хьюго, а его палец на спусковом крючке сжался. Брайль кричал от боли, но продолжал кончать. Иуда потянулся к пустой жестяной коробке и хлопнул ею в воздухе. Раздался громкий хлопок и всплеск электричества, когда лампочка разбилась.


Подвал превратился в джунгли.


Безумная боль, произнесенная Брайлем, разразилась в новой темноте. Еще одна пуля Вильгельмины попала в цель. Но импульс его передовой атаки пронес его, как сбежавший ствол, в тело Ника. Ник упал, сцепившись с Брайлем


неровные пальцы вцепились ему в горло.


Его разум наполовину уловил шорохи в дальнем конце комнаты. Раздался глухой удар, пронзительное рычание, стук падающего тела и женский визг. Что-то лязгало и хлопало. Джули ...? .. Иуда ...? .. В подвале было странно тихо. Но считать носы было некогда. Мощные пальцы Брайля обжигали Нику горло.


Ник бросил Вильгельмину на пол и взял в одну руку Хьюго, а другой схватился за толстое горло Брайля. Ник сжал и толкнул вверх. Хьюго вонзился в живот Брайля. Горилла захрипела. Ник вместе со смертоносным Хьюго сделал резкое движение через выпуклость над ним. Он просел.


Последовал звук лопнувшего пузыря , хриплый предсмертный хрип, затем волна горячего зловонного дыхания.


Большие руки расслабились. Ник повернул голову, чтобы вдохнуть, затем вылез из-под мертвой туши Брайля. В подвале царила тишина.


Он увидел голову Джули, обрамленную светом его зажигалки.


«Он ушел», - прошептала она. «Пыталась остановить его. Он выбежал отсюда в чертовой поспешности. Может, нам даже лучше».


Ник потянулся к ней и прикоснулся к ее щеке. «Джули, Джули, Джули… С тобой все в порядке?»


Она кивнула и внезапно схватила его за руки. Ее охватила дрожь. Затем она сказала: «Никогда в жизни не чувствовала себя лучше. Теперь мы можем выбраться отсюда?»


Мерцающий свет показал кровавый след, ведущий к уличному люку.


Ник внезапно остановился. «Боже мой! Куда этот ублюдок положил нашу одежду?»


На следующее утро Лайл Харкорт проснулся поздно в своем дорогом трехкомнатном номере в эксклюзивном отеле Royal Crown. Накануне вечером он отверг все предложения компании или защиты и ушел на пенсию, оставив строгие инструкции о том, что все звонящие должны быть идентифицированы и объявлены, прежде чем беспокоить его.


Он сел в постели, решив прочитать лондонскую «Таймс» от первой до последней страницы, прежде чем даже подумать о заказе завтрака.


Ему нравилось читать утреннюю газету. Одним из преимуществ видного государственного служащего было количество времени и внимания, которое можно было уделить текущим событиям. Это было частью работы, и очень приятной.


Он даже близко не подошел к последней странице.


Харкорт совершенно забыл о завтраке, когда увидел утренние заголовки. Эта новость вернула все ужасающие подробности его собственного странного опыта на борту лайнера из Нью-Йорка в Лондон.


ТРАГИЧЕСКАЯ АВАРИЯ С КОНСУЛОМ США


ДЖАДСОН УТОПЛЯЕТСЯ В ВАННОЙ


Харкорт выскочил из постели и позвонил в консульство. Ответил скованный голос, назвав себя инспектором Скотланд-Ярда.


Посол Харкорт объявил о себе. «Но почему именно Скотланд-Ярд? Разве это не случайность?»


Голос слегка разогнулся. Харкорт был кем-то. Как и Джадсон, и поэтому они были там. Ни один камень не останется незамеченным, не останется сомнений. Голос каменно передал скудную информацию о смерти Джадсона. Лайл Харкорт был раздражен. Почему ему не сообщили? Инспектору было жаль. Харкорт понял. Он будет в Королевской короне, если кто-нибудь захочет с ним связаться. Он повесил трубку. Через некоторое время зазвонил телефон, и вице-консул извиняющимся тоном рассказал ему то немногое, что знал. Странно только то, что Джадсон обычно принимал ванну по утрам. Оказалось, что он утонул за несколько часов до начала дня. На самом деле, вчера очень поздно вечером.


Следующий час Харкорт провёл, звоня в штаб-квартиру ООН в Лондоне, пытаясь связаться с Штатами, чтобы позвонить либо в Представительство США в Нью-Йорке, либо в домашний офис в Вашингтоне. В конце концов он отменил звонки и набрал пару номеров.


Питер Кейн, тот сотрудник службы безопасности в самолете, определенно знал, о чем говорит. Фактически, сотрудник Секретной службы, который проводил Харкорта в Айдлуайлд, убеждал его быть начеку, чтобы не допустить любых явных действий в самолете или вне его. Он даже опасался Кейна.


Между звонками Харкорт принял душ и оделся.


Питер Кейн. Посмотрим… Он и девушка остановились в «Ранд».


Он поднял трубку. Ни из комнаты Кейна, ни из комнаты мисс Барон ответа не последовало.


Он позвонил в службу обслуживания номеров, чтобы позавтракать.


Позже позвонили в приемную, чтобы объявить посетителей. Харкорт был удивлен, обнаружив, что у него учащается пульс и бешено колотится сердце. Его пальцы слегка дрожали, когда он говорил в мундштук.


"Это кто?"


«Меня зовут Кейн, мистер Харкорт», - объявил телефон. «Питер Кейн. И юная леди. Мисс Барон».


"Ах." Харкорт почувствовал облегчение. «Дай мне поговорить с Кейном». «Вот как это сделать, - заверил он себя. Никогда не принимайте ничего на веру.


На трубке послышался живой, культурный американский голос.


"Это Кейн. Можем мы вас увидеть, сэр?"


«А, Кейн. Я пытался связаться с тобой. Да, пожалуйста, подойди. О, позволь мне сказать бюро. Привет? Прием? Пошлите их прямо сейчас. Спасибо».


Через несколько минут его дверной молоток решительно щелкнул. Он услышал женский смех и низкий мужской голос. Заправляя белый носовой платок в нагрудный карман своего


синего костюма Харкорт прошел через гостиную к двери. Перспектива увидеть двух правительственных агентов была большим облегчением. Харкорт был умным и смелым человеком, но у него не было таланта к шпионажу. Ему было вполне достаточно собственной чрезвычайно сложной работы. Он верил в экспертов, как верил в себя.


У него была всего секунда, после того как он открыл дверь и потянул ее назад, чтобы узнать своих собеседников. Всего лишь секунда, чтобы увидеть высокого красивого мужчину и привлекательную женщину. Это не были Питер Кейн и Джулия Барон.


Он не мог даже протестовать, не говоря уже о том, чтобы позвать на помощь. Дверь закрылась, и рука зажала ему рот. Харкорт внезапно понял, что понятия не имел, как звучал Питер Кейн по телефону.


Посол без единого звука упал, когда высокий мужчина быстро ударил его тяжелым черным инструментом.


После этого Харкорт ничего не почувствовал.


* * *


«Нет ответа», - сказала Джули. Ее лицо было озадаченным, когда она положила трубку. «Линия была занята всего несколько минут назад - она ​​была занята все утро».


"Черт!" - сказал Ник. «Он ушел, и мы скучали по нему. Обратитесь в офис ООН».


Он ходил по комнате. После почти смертельной вечеринки мистера Иуды на набережной они зарегистрировались в развалившейся старой гостинице в районе Стрэнд, зарегистрированной как мистер и миссис Хью Слокомб из Филадельфии. Нежелание помощника управляющего принять двух растрепанных людей без багажа рассеялось при виде бумажника, набитого американскими долларами.


Деньги Питера Кейна были изъяты - без сомнения, Брайлем. Денежный пояс был проверен, но не опустошен. Несомненно, Брайль и Иуда рассчитывали сбежать с ним в целости и сохранности. Пьер и Джуниор были потеряны навсегда, но Гюго и Вильгельмина с комфортом вернулись на свои привычные места. Рваная одежда Джули все еще пригодна для носки. Подвал склада не выдал ни одного из своих секретов быстрому поиску.


"Ну? Что они говорят?" он потребовал. Джули прервала связь.


«Он позвонил им сегодня утром, но они его не видели. Они предложили его отель».


«Попробуйте еще раз его комнату, а затем позвоните в консульство. Возможно, он решил пойти туда после того, как поговорил с ними».


Ник ранее сам звонил в консульство. Он не удивился, узнав от Гарри Бирнса, что Джадсон был найден утонувшим в ванной после «обморока и удара головой». Шофер? Что ж, в данный момент это не имело значения. Для Ника было короткое сообщение от Хоука. Там было сказано: ПОЛУЧИТЕ ПАКЕТ НА СКЛАДЕ JOHNSON & CO. 283 DOCK ROAD. Сожалею, что сообщаю вам о СМЕРТЕЛЬНОЙ ЗАБОЛЕВАНИИ ВАШЕГО ДРУГА БРАУНА. ОТВЕЧАТЬ СКОРЕЕ. ПТИЦА.


Он уже знал о заброшенном складе - слишком хорошо. Маловероятно, что Иуда снова воспользуется им, даже если бы он выжил. Итак, «Браун» был мертв. Очень плохо.


Ник посмотрел на Джули. Она выполняла еще один звонок.


Получив сообщение Хоука, Ник отправился искать ближайшее почтовое отделение и филиал компании Cable and Wireless. Возможно, теперь, когда Джадсон ушел, провода консульства были в безопасности. Ник не собирался рисковать. В тщательно сформулированной телеграмме в ACTION, ВАШИНГТОН, он дал полный отчет Хоуку, спрашивая, что он должен делать с WATCH BIG BEN, WEDNESDAY GERONIMO.


Джули пыталась связаться с Харкортом, но наткнулась на шквал сигналов «занято».


Ник завершил свое сообщение просьбой направлять все будущие телеграммы в филиал Кабельной компании. Он подписал это «Макс П. Кейн». «Макс» предназначался для Хоука, а «Кейн» - для кабельной компании на случай, если они потребуют идентификации.


"Что они сказали в консульстве?" Джули покачивала телефонный крючок.


«Они его не видели. Я подумал, что позвоню в« Королевскую корону »и узнаю, были ли ему звонки».


«Да, это хорошая идея», - задумчиво сказал Ник и нахмурился. «Лучше звучит официально - скажем, вы звоните из консульства, чтобы узнать, приехал ли его посланник или что-то в этом роде. Иначе они ничего не выдадут».


Ник попытался придумать следующий возможный ход. Иуда сильно пострадал. Маленькая граната Фрэнки Дженнаро оказалась не такой мощной, как он надеялся. С другой стороны, если бы он был более могущественным, это могло бы стать концом для него и Джули. Он оторвал эту серебряную руку и вонзил глубокие раны в лицо и руку Иуды. Он, должно быть, потерял опасное количество крови.


«Понятно», - говорила Джули. "Два звонка?"


Ник остановился и прислушался.


«Не могли бы вы назвать мне их имена? Он договорился о встрече через нас немного раньше, понимаете, и я просто подумал, а… О, да, это будут люди. Большое вам спасибо».


Она повесила трубку и повернулась к нему лицом.


«У него было только двое посетителей. Нас».


"Какие!"


«Минут десять или пятнадцать назад мисс Барон и мистер Кейн поднялись в его комнату. Они не спустились, как и Харкорт».


«Боже! Дай мне этот телефон!»


Он связался с одним из офицеров службы безопасности, с которым разговаривал в аэропорту, и быстро изложил свои подозрения. Они сказали, что им придется работать через полицию, но они справятся с этим правильно.


Звонок детективу и несколько запросов ... Где они могли связаться с мистером Кейном, если бы он им понадобился?


«Отель« Эмерсон »- спросите Слокомба. Но я здесь ненадолго. Уточню у вас позже».


Он повесил трубку и начал ругаться. «Ради Бога, мог быть мертв в своей комнате. Я должен был пойти туда сегодня утром первым делом. Я пойду туда. Оставайся здесь».


"Питер." Голос Джули был опасно тихим. «Вы позволяете своей горячей голове убегать вместе с вашими мозгами. Полиция будет там. Как вы собираетесь объясниться? О, вы говорите, что я Кейн из AX. Или армейская разведка. да? - вежливо говорят они. Ну, пойдем с нами. Но вы можете проверить меня в службе безопасности, вы говорите… »


«Хорошо, я понимаю. Я не намеревался быть столь очевидным». Он внезапно усмехнулся. «Но по крайней мере я могу узнать, есть еще ли он там».


«Мы узнаем, подождав здесь. Почему вы вообще позвонили в службу безопасности? Потому что вы чертовски хорошо знали, что ничего не добьетесь, если попытаетесь шпионить и допросить людей».


«Хорошо. Вы выиграли. Давайте поедим. Я голоден».


Через час зазвонил телефон.


Обрезанный голос британской службы безопасности сообщил ему, что ни Харкорта, ни высокой молодой пары нет. Связанная фигура оператора грузового лифта с кляпом во рту была найдена в кладовой на первом этаже. Дежурный в подвальном гараже рассказал, как двое молодых людей и мужчина в форме шофера вышли из грузового лифта, поддерживая мужчину средних лет. Они объяснили, что он очень болен и его нужно срочно доставить в больницу. Машина была Роллс Ройс. Дежурный не мог вспомнить номер. Группа уехала минут за двадцать до прибытия полиции. Это все. Кейну не нужно было вмешиваться в расследование, но если он что-то натолкнется, оборванный голос дал ему номер. Были приложены все усилия, чтобы найти Харкорта.


"Похищен из номера в отеле среди бела дня!" Ник снова начал ходить. Затем он остановился. «Погодите. Почему они не убили его тут же?»


Он бросился к телефону и позвонил в бюро. Мистер и миссис Слокомб выписывались. Не могли бы быть готовы их счет?


"Питер, что ты делаешь?"


Улыбаясь, он поднял ее на ноги. «Давай, поехали отсюда. Мы возвращаемся в Ранд».


Кошачьи глаза расширились. "Почему Рэнд?"


«Потому что Иуда все еще занят. Я недостаточно причинил ему боль. Верно?»


Она озадаченно кивнула.


«И почему Харкорта похитили, а не сразу убили?»


«Потому что… ну, потому что, возможно, они думали, что его обнаружат слишком рано. Он, вероятно, сейчас лежит мертвый где-то в месте».


«Угу. Он не такой. Они больше рисковали вытащить его, чем оставить его там. Нет, Иуда мог убить его прямо здесь. Он жив, и для этого есть только одна причина. Мы. Чтобы вытащить нас из укрытия. Помните. вчера вечером?"


Она вздрогнула. "Как я мог забыть?"


«Иуда сказал, что мы были единственными живыми людьми, которые знали, как он выглядел. Это означает, что даже его наемные работники не могли никому его описать. Уж точно не Брайль. Может, Иуда общается с шофером через почтовый ящик - я не знаю». не знаю. Но я знаю одно: он показал нам свое лицо только потому, что был готов убить нас. Теперь он должен. Но сначала он должен вывести нас. Конечно, он хочет Харкорта. Но он тоже хочет нас . Мы знаем его лицо. Он должен нас достать ».


«Я полагаю, он должен это сделать», - сказала Джули задумчиво. «Но Харкорт все еще может быть мертв. Если вы думаете, что Иуда собирается попытаться устроить какой-то обмен заложниками, не думайте, что мы собираемся заключить сделку».


«Если я сам не поговорю с Харкортом, мы не кусаемся. Тебя это устраивает?»


«Думаю, да», - неохотно сказала она. «Но ты не думаешь, что он подумает, что мы покинули Ранд?»


«Очень вероятно. Но все же он попробует нас там. Так что мы снова будем играть в сидячих уток».


* * *


Несколько часов спустя, за много миль отсюда, мистер Хоук сидел в известном здании в Вашингтоне и через стол смотрел на человека, которым он научился восхищаться, человека ума и смелости. Между ними на полированной поверхности лежала стопка депеш, телеграмм и телетайпов. Среди них лежали три сообщения от Картера: ТЕЛЕКС из консульства, рассказывающий о рейсе 601; телеграфное сообщение с подробным описанием истории Джадсона и Иуды; более короткая телеграмма с описанием физических характеристик человека по имени Иуда.


«Хорошо, Ястреб, - сказал мужчина, - я изменю время полета в среду. Я не позволю известить - при одном условии, - что Харкорт будет найден до этого времени. В противном случае я буду лететь по плану. "


Хоук ощетинился. «Сэр, для человека в вашем положении это было бы не чем иным, как преступной бравадой». Он был одним из немногих в стране, кто мог так обращаться к своему начальнику. Маккракен из ЦРУ выскочил из своего угла и сказал: «Боже мой, сэр, вы не можете!» но глаза человека оставались на Хоуке. Он улыбнулся.


«Что может случиться? Я воспользуюсь частным самолетом. Ты же знаешь, меня будут окружать сотрудники службы безопасности».


Хоук покачал головой. "Нет, сэр, я не могу позволить вам


делать это. Ресурсы этого человека безграничны. Измените свои планы. Или вы будете играть прямо на руку этому маньяку ".


«Руки, Ястреб? Я понимаю, что этот человек инвалид. Я не могу просто не быть там. По умолчанию весь план разоружения провалится. Найдите Харкорта и найдите Иуду. Я не люблю выдвигать ультиматумы, но у вас есть время до завтра. днем. Надеюсь, твой мужчина справится со своей работой ".


«Если кто-то может, то только он. Он необычный агент».


«Я знаю это. Надеюсь, наш мистер Иуда тоже узнает. Дай мне знать завтра, Хоук».


В лучшем случае - двадцать четыре часа.


Хоук вернулся в Джорджтаун из коричневого камня, который служил его штаб-квартирой в Вашингтоне, и составил телеграмму Максу П. Кейну. Все, что он сказал, было: ПИЛАТ ХОЧЕТ, ХАРКОРТ ОБНАРУЖИЛ ИУДУ, 2400 ОТКАЗОВ ЗНАЧИТ, ПИЛАТ РАСПНЕТСЯ САМОСТОЯТЕЛЬНО ДЕЙСТВУЕТ В СРЕДУ НЕМЕДЛЕННО.


Был беспокойный вторник. Ближе к вечеру Ник забрал телеграмму от Хока в филиале Стрэнда. Осталось двадцать четыре часа. К настоящему времени меньше. ПИЛАТ РАСПНЕТСЯ САМ! Немыслимо!


Он и Джулия ждали в своих комнатах в «Ранд». И ничего не слышали.


Ник позвонил в консульство, чтобы напомнить им, где он находится и что он ждет сообщения из Штатов. Извините, сообщений нет. Конечно, не будет.


Звонок прозвучал после того, как солнце село и улицы осветили огни.


«Мы не будем спарринговаться, мистер Кейн, - сказал металлический голос. Это звучало еще тоньше, менее реально, чем раньше. «Это Дж. У меня есть Х. Если вы хотите увидеть его живым, вы внимательно слушаете».


«J. для Иуды, это К. для Кейна. Итак, у вас Х. для Харкорта». Ник с почти детским удовольствием повторял имена. Он помахал Джули, и она сняла трубку. «Давай, Иуда».


Голос казался болезненным. «Нет необходимости транслировать все эти имена. Если кто-то слушает…»


Ник оборвал его. «Я слушаю. Что ты хочешь сказать?»


"Вы знаете Пикадилли?"


"Да."


«Хорошо. В девять вечера вы с дамой будете стоять на северо-восточном углу площади. Моя машина заедет за вами».


«На самом деле не будет», - сказал Ник. «Больше никаких поездок на бензине, спасибо».


Иуда невесело усмехнулся. «На этот раз открытый туристический автомобиль, Кейн. Никаких уловок».


«Просто дайте мне адрес. Мы доберемся туда сами».


- Значит, ты не хочешь увидеть Харкорта? Голос был почти свистящим.


«О, я был бы не против увидеть Харкорта, - сказал Ник, - но, естественно, я хотел бы сначала послушать его».


«Ты не можешь», - категорично сказал голос.


- Жаль, - сказал Ник и положил трубку.


Он снова зазвонил.


«Мистер Кейн».


"Да?"


«Если вы услышите голос Лайла Харкорта, придете ли вы сегодня на собрание?»


«Возможно».


«Думаю, вам лучше, мистер Кейн. У меня есть для вас очень необычное предложение. Одно, которое принесет пользу всем. Я уверен, что вам будет интересно. Предположим, я пришлю машину…»


«Предположим, вы позволите мне поговорить с Харкортом. И не говорите мне, что я не могу. Ни разговоров, ни встреч. Понятно?»


Линия снова оборвалась.


На этот раз телефон снова зазвонил не сразу.


Когда это произошло, качество голоса Иуды изменилось, как если бы он говорил из другой комнаты.


"Кейн?"


"Да."


«Мистер Харкорт хочет поговорить с вами».


Второй голос был мучительным. Это звучало издалека. Это был «Харкорт», и в нем говорилось: «Не слушай его, Кейн. Что бы он ни хотел от тебя, не слушай его».


Раздался скрипучий смешок, и Иуда вернулся.


«Понимаешь, Кейн? Мистер Харкорт не только жив, но и полон духа. А теперь давайте прекратим это ограждение. Вы доберетесь сюда, как я говорю, или нет. Девять часов, северо-восточный угол, Пикадилли. У водителя есть инструкции чтобы привезти вас целым и невредимым. Я гарантирую это. На этот раз меня устраивает быть уверенным, что вы живы. Понятно? "


"Проверьте."


«Еще одна вещь. Одна фальшивая записка, одна уловка с вашей стороны, даже один телефонный звонок - и Харкорт умирает еще до того, как вы сядете в машину. А если этот звонок прослушивается или отслеживается, вы серьезно рискуете все испортить. меня предупредят ". Телефон отключился.


Глаза Джули возбужденно заблестели. "Мы его зацепили!"


«Или он нас зацепил. Я рад, что решил не прослушивать телефонную трубку. Мы бы никогда не прошли мимо Пикадилли. Что вы думаете о голосе Харкорта - это был он?» Его собственное выражение лица было уклончивым.


Она решительно кивнула. «Это был Харкорт, хорошо. Я в этом уверена. А ты?»


«Да, согласен. Я просто хотел вынести ваш беспристрастный вердикт ... Давай, садись. Не думаю, что я бы взорвал бомбу, если бы позвонил в службу обслуживания номеров, а ты?»


Вскоре появились лед, скотч и миксер.


«Ты не выглядишь очень довольным», - заметила Джули.


«Я не очень доволен. Как вы сами сказали ранее, мы вряд ли сможем заключить сделку. Иуда ничем не рискует. Он знает, что мы сделаем все, чтобы спасти Харкорта, даже войдем в его смертельную ловушку без прикрытия. . "


«Я уверена, что должен быть способ передать сообщение в полицию или службу безопасности», - сказала Джули, - «кроме использования телефона. Официант, лифтер, кто-то в этом роде. Разумеется, сотрудники службы безопасности могут следовать за нами без очевидно ... "


Ник твердо покачал головой. "Слишком рискованно.


поверьте ему - один промах и Харкорт мертв. Мы играем в одиночку ».


Джули молчала, но слабо кивнула.


Ник взглянул на нее и сделал долгий, медленный глоток.


«Джули, нам вчера повезло. Но сегодня вечером, возможно нет».


"Я знаю это."


«Мы против монстра. Бог знает, что он приготовил для нас. Кипящее масло, бензопилы или бомбы - что бы это ни было, это будет грубо».


«Ну, я не могу оставаться дома», - легко сказала она. «Подумай, как он будет скучать по мне. По крайней мере, Брайля не будет рядом, чтобы скрываться в тени ». Он улыбнулся ей.« Вы прекрасно справились вчера вечером. Я горжусь тобой. Ник нежно сжал красивое колено. «Почему ты вообще выбрала это дело?»


«Почему кто-то? Мне не нравятся шпионы, поэтому я стала одним из них. Разве это не смешно? Я потеряла свою семью давным-давно, потому что какой-то маньяк хотел сменить правительство с помощью бомб. Не спрашивайте меня о подробностях - Я даже больше не забочусь о них. Мораль, конечно, - легкомысленно продолжила она, - не подвергайте своих детей бомбежкам в раннем возрасте, если вы хотите, чтобы они сделали достойную карьеру.


«Это очень забавная мораль», - сказал Ник. «Я думаю, тебе нужно еще выпить».


Они говорили о таких несущественных вещах, как осенняя погода и цвета Вермонта и Мэна, о китайских джонках в сияющем море и парусных лодках у Бермудских островов, о горнолыжных склонах в Швейцарии и пляжах Таити.


Наконец она поставила стакан и вздохнула. "Сколько времени у нас осталось?"


«Хватит», - сказал он. Он поднялся на ноги и притянул ее к себе, заключив в объятия. Она уступила его поцелую.


Не замечая движения, они оказались на его кровати, соприкасаясь обнаженными гибкими телами.


На этот раз их занятия любовью были такими же долгими и нежными, как прощальный поцелуй.


* * *


Площадь Пикадилли в девять часов представляла собой Таймс-сквер, наполненную яркими огнями и суетой: те же потоки автомобилей, испускающие раздраженные гудки, те же яркие неоновые брызги и та же журчащая волна голосов, свистков, колес и приглушенной музыки.


Они ждали на северо-восточном углу симпатичная американская пара, которая осматривала достопримечательности. Проходивший мимо дружелюбный Бобби коснулся его шлема в теплом приветствии. Ник кивнул, и Джули опустошительно улыбнулась. Ник крепче сжал ее руку. «Не так уж чертовски дружелюбен. Он упадет к твоим ногам, и тогда это у нас есть».


Джули выключила его.


Пикадилли дрожал от шума и движения.


Ник был первым, кто увидел машину, длинную, чужую, для него. Шофером был тот же человек, который возил их в консульство и обратно.


Машина с урчанием остановилась. Мужчина тихо ждал, глядя прямо перед собой. Ник подошел и похлопал его по плечу.


«Мы не хотим пропустить достопримечательности сегодня вечером, Мак. Так что веди себя хорошо, ладно? Мы сделаем то, если ты сделаешь это».


Мужчина кивнул.


Ник пропустил Джули и закрыл дверь.


Машина рванулась вперед, проскользнула через Пикадилли и резко свернула на проспект. Джули откинулась назад и внимательно посмотрела на голову и руки шофера. Правая рука Ника нашла приклад Вильгельмины и осталась с ним.


Поездка прошла без происшествий, череда ярких улиц и темных, затем снова мощеные булыжники Лаймхауса. Над фонарями висел легкий легкий туман.


Автомобиль замедлил ход, и Ник напрягся. Они нашли тихий квартал, окруженный невысокими домами с живой изгородью и белыми частоколами. Было странно найти в таком районе, как Лаймхаус, почти пригородный оттенок.


Мотор остановился. Водитель повернулся и кивнул в сторону одного из домов. Он лежал в стороне от тротуара, отделенный от него примерно двадцатью футами вымощенной галькой дорожки, ведущей к двери, обрамленной вьющимся плющом. Воздух пахло влажными цветами и травой.


«Вот ты где. Номер тридцать три».


Они вышли. Ник посмотрел в лицо шофера, зудя схватить тощую шею руками и сжать. Лучше оставь его в покое. «Один неверный ход, одна уловка - и Харкорт умрет», - сказал странный голос в его голове.


«Не пытайся убить меня, друг», - проворчал шофер. «Ты провалишься, если сделаешь это. И не беспокойся о номерных знаках. Мы только что одолжили этот. И ты больше не увидишь меня после сегодняшнего вечера».


Он шумно переключил передачу.


"Тс", сказал Ник. «И как раз тогда, когда мы научились любить тебя».


Машина отскочила от обочины и с ревом помчалась вниз по кварталу.


На улице повисла тишина. В большинстве домов был хотя бы проблеск света. Но только не на номере тридцать три.


Ник провел Джули через ворота, которые нужно было смазать. Из затененного дома не доносилось ни звука, ни признаков жизни.


Он нашел звонок, нажал на него и стал ждать. Ничего. Джули внезапно вздрогнула. Ник попытался открыть дверь. Он открывался внутрь. Он отвел Джули в сторону и толкнул ее.


Мрак интерьера был окутан пеленой.


Они вошли осторожно, быстро удаляясь от прямой линии двери. И ждал.


Тонкая вертикальная полоска света прорезала тьму в конце коридора. Карандашный фонарик Ника осветил широкий, устланный ковром проход. Он выключил луч и заменил фонарик карандаш на Вильгельмину.


Они медленно двинулись к приоткрытой двери.


Не было ни внезапных очередей, ни отбрасывающихся теней, ни звуков от скрывающихся фигур. Все было так мирно, как и обещал господин Иуда.


Они остановились у двери и посмотрели друг на друга в полумраке. Ник сжал руку Джули с большей уверенностью, чем он чувствовал. Тиканье его часов внезапно стало очень громким.


Дверь со скрипом открылась внутрь. Вспыхнул свет.


Иуда стоял на пороге. Комната позади него, как ни странно, представляла собой кухню с закрытыми полками и висящими кастрюлями и сковородками.


Мистер Иуда наклонил свою уродливую забинтованную голову и сделал гримасу, на которой рассчитывал улыбнуться. Его правая рука оказалась в кармане. Левая держал в руках тупоносый пистолет.


«Заходите, заходите, друзья мои. Не нужно бояться. Мы совсем одни - за исключением, конечно, бедного, больного Харкорта. Вы знаете мою страсть к уединению. Заходите, пожалуйста».


Он отступил. Они вошли.


Иуда закрыл дверь быстрым движением локтя и последовал за ними.


«Я вижу, что вы пришли вооруженным, мистер Кейн, как обычно. Я тоже. Уверяю вас, я могу стрелять так же быстро, как любой живой человек. И от звука выстрелов Лайл Харкорт умрет внизу в подвале. "


«Я думал, ты сказал, что мы одни, - твердо сказал Ник.


«Мы. Но у меня много ресурсов. Сядьте, пожалуйста, и позвольте нам обсудить международную политику. Мне есть что сказать вам обоим».


Кухня была достаточно веселым местом. Это выглядело и пахло жилым; кулинарные ароматы и запахи моющих средств витали в воздухе. На столе в центре комнаты стояли четыре стула, покрытые тканью в клетку.


Мистер Иуда бодро сел в кресло напротив двери. Ник быстро огляделся. Окна были закрыты опущенными шторами. Дверь вела направо, около печи. В этом месте не было ничего более зловещего, чем тяжелая скалка, невинно лежащая на толстой деревянной поверхности возле раковины.


«Мистер Кейн, справа от меня. Мисс Барон, напротив меня, если хотите».


Они сели.


Мистера Иуду, удобно устроившегося в уютной рабочей кухне, было даже труднее принять, чем в более подходящей обстановке вонючего подвала. Если посмотреть на него крупным планом, то его лицо походило на какую-то замечательную резиновую маску, туго натянутую на шаровидный череп, который удерживал ее на месте. Но сильно забинтованная левая сторона лица вокруг белого пятна казалась красной.


Глаза Джули бегали по комнате.


"Довольно удобно для нашей беседы, вам не кажется, мисс Барон?" - запел Иуда. «Принадлежит моим друзьям. Позвольте мне время от времени использовать его». Он вынул руку из кармана и помахал ею по комнате. «Я чувствую, что действительно довольно удобно».


Серебряная лапа описала жест в воздухе и остановилась на поверхности стола.


Джули ахнула и уставилась. Ник просто смотрел.


Иуда фыркнул. «Видите ли, мисс Барон, в отличие от человеческих рук, мои сменные». Затем отвратительное лицо обратило на Ника Картера выражение чистейшей ненависти. «Вы хорошо поработали, мистер Кейн. Вы бы заплатили за это, войдя в этот дом, если бы я не собирался использовать вас».


Между рукавом и пятипалым серебряным предметом была полоса перевязки. Серебро не блестело.


«Перчатка», - легко сказал Ник. «Очень умно поставлено для шокового эффекта. Зачем ты беспокоился? Это не замена, Иуда. Я хорошо справился с этим. Но не совсем. Может быть, на этот раз у меня получится лучше. Где Лайл Харкорт?»


«Разве ты не слушаешь, Кейн? Внизу, в подвале этого места. Он просто спит из-за воздействия лекарства, введенного для поддержания бессознательного состояния. И, конечно же, небольшая шишка на голове. Мы можем обсудить его позже. на мою замену - она ​​у меня скоро будет, не бойся. "


«Мне все равно, - сказал Картер. «Нам не о чем говорить, кроме Харкорта. Я хочу его видеть, и я хочу, чтобы он благополучно ушел отсюда».


Иуда засмеялся. "Может быть, вы хотите остаться здесь, на его месте?"


«Я хотел бы видеть тебя мертвым, Иуда. Отпусти Харкорта, или мы с тобой никогда не покинем это место».


"А леди?" Иуда приподнял лысую бровь.


Джули ответила за себя. «Дама идет туда, куда он идет». Ее лицо и голос были ледяно спокойными. «Но Харкорт уходит отсюда первым».


«Какая трогательная преданность! Но нам незачем убивать друг друга, если мы сможем прийти к соглашению. Видите ли, есть заминка в вашем решении. Что-то произошло. Что-то столь важное для людей, которые мне платят - и платят мне щедро, могу я добавить, что я откажусь от своих предыдущих планов в отношении вас и этой леди, если вы подчинитесь. Речь идет о огромной сумме денег, больше, чем вы могли бы заработать за несколько жизней. Вам интересно? "


«Разговоры достаточно дешевы, Иуда. Продолжать."


Г-н Иуда почесал нос дулом пистолета.


«Мистер Кейн, до меня дошло, что вы считаете себя агентом номер один в очень секретном подразделении разведывательных служб вашего правительства. Я не так хорошо знаком с деталями, как хотелось бы. Однако обо всем по порядку. . Я нахожу что мы оба титаны в нашем поле фантастике.


, У меня был доступ к отчетам, которые делают вас легендой - фантастически находчивой, пользующейся большим доверием ... "


Ник спросил. - "Какие отчеты?"


Иуда улыбнулся своей устрашающей улыбкой. «К сожалению, не из вашего собственного агентства, если это то, что вы хотите знать. Нет, болезненные документы от тех, кто связался с человеком, который всегда носит с собой « Люгер », стилет и маленький круглый мяч. На удачу. Но позвольте мне высказать свою точку зрения. Я хочу купить ваши годы бесценного обучения, ваш опыт, ваши знания и, скажем так, вашу добрую волю. Мне нужен человек, которому доверяют на высоких постах. Ваша первая работа, в одиночку, принесет вам очень значительную награду ".


"И что это повлечет за собой?" Голос Ника был мягко опасным.


"Полет на самолете, вылетает через три часа. Отчет вашему начальнику - над которым мы будем работать вместе - и еще один очень особенный рейс обратно сюда. Ваши специальные знания об опасностях полета должны сделать вас простым делом. тот рейс ".


"Какой рейс?"


В глазах Иуды блеснули кусочки холодной решимости.


«Вылет из Вашингтона завтра днем. Мои люди уполномочили меня совершить мой самый крупный терракт. С вашим сотрудничеством он увенчается успехом. Вы, конечно, сами рискуете, но для вас это не новость. Ваш вход в высшие эшелоны правительства сделают вашу связь со мной бесценной. Бесценной ". Он задержался на этом слове.


«Ближе к делу, Иуда. Что, черт возьми, ты предлагаешь - что это за так называемый переворот?»


«Убийство, - прошипел мистер Иуда, - президента Соединенных Штатов».


Красная тень над Белым домом


"Вы безумец!" Джули перегнулась через стол и выплюнула ему слова. "Вы безумец!" А потом засмеялась. Иссушающее презрение в ее смехе наполнило комнату.


«Ваш ответ, мистер Кейн». Глаза Иуды впились в Ника.


«Первый вопрос, Иуда, - спокойно сказал Ник. "Почему?"


Настала очередь Иуды казаться удивленным. Его безволосый череп покачивался от беззвучного смеха.


«Почему? Неужели на этот вопрос действительно нужен ответ? Вы знаете или нет, что я вложил свои ресурсы вместе с красными китайцами? И разве мы не обсуждаем официального врага коммунизма номер один? Человека, который возглавляет большинство Можно сказать, что это всего лишь символ. Его место могут занять другие мужчины. Но мои наниматели очень заинтересованы в смерти этого символа. С другим человеком вполне может быть легче иметь дело, и даже если он не является нашим другом. Смерть президента ошеломит западный мир. Думаю, для вас это будет очевидно. Теперь ваш ответ, пожалуйста ».


Ник расчетливо посмотрел на Иуду.


«И если я скажу« да », я возьму ваши деньги и уйду, почему вы думаете, что я сделаю эту работу?»


«Две веские причины. Первая: я знаю, что у каждого человека есть своя цена и он хочет, чтобы она была заплачена. Вы получите первоначальный взнос перед отъездом. Основная часть платежа поступает только тогда, когда работа будет успешно завершена. Вторая: мисс Барон останется со мной, пока ты не доложишь о выполнении. "


«Я откажусь идти без нее и Харкорта».


«Нет, ты не будешь. Харкорт больше не важен для меня или, возможно, для тебя. Но оба останутся со мной».


«Возможно, я готов пожертвовать ими ради своей страны», - тихо сказал Ник. "Вы думали об этом?"


«Я все продумал. Нетрудно найти такого человека, как Брайль. Представьте себе восхитительные сцены, которые будут происходить, даже когда медаль будет приколота к вашей груди! Восхитительная мисс Барон будет умирать каждый день понемногу, много, много дней. Мне не нужно подробно описывать, что может с ней случиться. Думайте сами. Позвольте своему разуму задерживаться на картинке, смакуйте ее, наслаждайтесь… "


«Позволь своему разуму делать то, что ему заблагорассудится, Питер», - прервала Джулия, ее лицо было жестким и бледным.


«Совершенно верно, дорогая леди. Выбор за ним, а не за вами».


Взгляд Ника пронзил прорези под опущенными веками.


"А если ответ отрицательный?"


«Тогда ответ - смерть. Для тебя, леди и Лайла Харкорта. И мне придется найти другого мужчину, который займет твое место в моих новых планах. В конце концов, я найду. Тем временем завтрашнее действие будет продолжаться без твоей помощи. . Если не удастся, я попробую другие средства ».


Ник молчал. Медленно он отвел взгляд от Иуды. Его лицо и тело отчаянно опустились.


Джули бросила на него изумленный взгляд отвращения.


В комнате сгущалась тишина.


Иуда ждал.


Ник ослабил хватку Вильгельмины. Наконец он отдернул руку и оставил «Люгер» без присмотра на столе рядом с его правой рукой. Затем он свободно положил обе руки на край стола в знак покорности. Наконец он поднял глаза и посмотрел на Иуду.


«Ты не оставил мне выбора, Иуда, - тяжело сказал он.


«Вряд ли это выбор», - согласился Иуда. Его напряженная концентрация почти незаметно ослабла. «Мисс Барон, я думаю, что Люгеру будет лучше с…»


Стол с грохотом перевернулся. Джули вскрикнула от удивления, и Ник был на Иуде, его жилистые руки сжали запястье пистолета, прежде чем стол перевернулся на пол. Иуда был на полпути к стулу, его правая рука с серебряной перчаткой пилила в воздухе.


Ник повернулся.


Этот человек был тяжело ранен накануне вечером, но он был силен, как бык, и боролся с дикой, сильной яростью раненого животного.


"Джули! Люгер!"


Иуда яростно пнул Ника и корчился вместе с ним, как толстый змей. Ник держался, а затем внезапно пригнулся и стянул тяжелое тело себе на плечи. Потом он снова встал. Смутно он увидел пот на шаровидном лице. Массивные мышцы рук напряглись от напряжения. Ник все вертелся и вертелся ... Наконец толстые пальцы выпрямились, и курносый пистолет упал на пол. Ник поднял ее и отпрыгнул, указывая на Иуду.


"Не стреляйте!" Иуда закричал на него. «Не стреляйте! Я говорю вам, что вы умрете, а Харкорт умрет!» Он вскочил на ноги и протянул руку.


Ник холодно выстрелил в нее.


Иуда хмыкнул, попытался схватить его за руку, но ему нечем было ее схватить. Кровь текла по бесформенной массе, торчащей из его левого рукава.


Джули сидела с противоположной стороны перевернутого стола с «Люгером» в руке. Выражение отвращения было стерто изумлением, а затем и надеждой.


Иуда все еще отчаянно пытался что-то сделать рукой, но маска боли превратилась в маску ненависти.


Сквозь оскаленные зубы он сказал: «За это, Кейн, ты умрешь».


«Ты такой же мертвый, как и мы, Иуда. Мертвый. А теперь нам действительно нужно поговорить. Садись. Садись».


Иуда сел, не сводя мучительных глаз с лица Картера.


«Да, мы поговорим, Кейн». Его тонкий голос раздался издалека. "Возможно, я так же мертв, как и ты.


Но помните, что вы сказали вчера вечером? Я возьму тебя с собой ».


"Это дверь в подвал?" Ник показал пистолетом.


«Забудьте о двери подвала. Я менее лукав, чем вы оказались. Обращайте пристальное внимание на то, что я говорю. Этот дом и все, что в нем находится, готовы к мгновенному разрушению». Он остановился и болезненно сглотнул.


«Смотри на обе двери, Джули, - вмешался Ник. - Возможно, нас ждет компания».


«Никакой компании, Кейн. Просто смерть. Даже сейчас, когда мы сидим здесь и разговариваем, по всей конструкции стратегически установлены магнето-заряды. О, не надо насмехаться. Я эксперт по взрывам. В любом случае, большой. " Раскаленная добела ненависть все еще вспыхивала в его глазах. «Эти заряды, в свою очередь, вызовут полную загрузку TNT. Полезной нагрузки, достаточной, чтобы разрушить весь этот квартал домов». Он говорил очень медленно и неторопливо. «Он рассчитан с точностью до минуты. Для этого не будет ошибки. Я установил его сам. Мы назначили встречу на девять. Я дал вам двадцать минут, чтобы прибыть, и выделил полчаса для нашей транзакции. У вас есть время, мистер Кейн? Оно должно быть почти истекло ".


"Джули?" Ник не спускал глаз с Иуды.


«Без десяти… девяти минут десять», - сообщила она.


«И десять минут на прощание. Похоже, я спланировал это довольно точно».


"Только что ты хочешь торговаться, Иуда?"


«Моя жизнь, Кейн. Мы все можем уйти отсюда живыми. Или никому из нас вообще не нужно уходить. Даже если ты убьешь меня сейчас, ты никогда не сможешь найти устройство вовремя - и я уверен, что ты не оставишь Харкорта в подвале, чтобы его взорвал TNT. Нет, мистер Кейн. Вы должны позволить мне обезвредить устройство - или умереть. "


Джули усмехнулась. «Фу Маньчжу снова скачет и падает лицом вниз. Он блефует, Питер. Хуже, чем ты».


Забинтованная голова Иуды сердито кинулась в ее сторону.


«Я, дорогая леди? Очень хорошо. Но не забывайте, что гамбит Кейна не был блефом; это была очень коварная ловушка. Подождите еще восемь минут, и мы все сами увидим, правда ли то, что я говорю».


Мысли Ника метались.


«Ты тоже не хочешь умирать, Иуда. Почему мы должны верить, что ты устроил такую ​​схему?»


"Ты можешь в это поверить, Кейн, потому что ты видишь, что со мной никого из моих коллег нет. Они не хотят умирать. Что касается меня, я фаталист. Я был физической трагедией при рождении, а позже - ты видишь мою руку. Мои руки, возможно, мне следовало бы сказать. Помимо этого… - Его странные глаза сияли. «Я всегда надеялся умереть в результате взрыва. Не только для того, чтобы быть искалеченным, но и грандиозно умереть в результате огромного взрыва, созданного мной. Истекать, как пылающая римская свеча, поражает меня как великолепный финал блестящей карьеры.


«Я бы сказала, что он либо сумасшедший, либо тянет время», - резко сказала Джули. «Заставь его показать тебе таймер, Питер. Мы должны вывести отсюда Харкорта».


Ник покачал головой. «Пока у нас нет доказательств того, что Харкорт действительно здесь. Я спросил тебя, Иуда - где он?»


Иуда вздохнул. «В подвале, мой дорогой Кейн. Я уже говорил тебе об этом. Да, это дверь в подвал. Но поторопись, если хочешь посмотреть. Времени становится мало. У нас меньше семи минут».


«Джули. Иди и посмотри. Держи этот« Люгер »на взводе. Быстрее».


Она бросилась к двери и распахнула ее. Ее высокие каблуки стучали по лестнице.


Из правого кармана Иуды текла кровь.


Через несколько секунд Джулия вернулась, быстро дыша.


«Он там, все в порядке. Привязан к столу. Но дышит. Могу ли я освободить его?»


"Да. Нужен нож?"


"Нет, я ..."


"Мистер Кейн!" - прозвучал голос.


«Кажется, вы не понимаете. Через шесть минут - шесть минут - этот дом взорвется к черту. Мисс Барон, возвращайтесь в эту комнату».


Джули медленно вернулась на кухню.


«Оставайся на месте, Джули», - резко раздался голос Ника. «Менее чем через пять минут мы сможем уйти отсюда с Харкортом. Почему мы должны ждать его взрыва?»


«Боже мой, ты прав, зачем нам? Стрелять в него, Питер…»


«Минуточку! Вы касаетесь Харкорта без моей помощи, и все готово! Не думаете ли вы, что я знал достаточно, чтобы связать его с миной Один неосторожный контакт - и все кончено».


«Я думал, вы сказали, что это таймер, - сказал Ник, - а не мина».


"Это и то, и другое, дурак, и то и другое!" Голос Иуды достиг невероятной высоты.


«Я не видела проводов, Питер, - тихо сказала Джули. «Просто шнуры».


«Конечно, ты их не увидишь. Ты думаешь, я любитель? Пять минут, Кейн. Вот и все». - голос Иуды затих. Рука болела.


«Стреляй в него, Питер. Я думаю, он лжет». Лицо Джули было жесткой, целеустремленной маской. «Давай попробуем увести отсюда Харкорта. Если мы ошибаемся, по крайней мере, мы погибнем, пытаясь это сделать».


Ник мог поцеловать ее на месте. «Держись с Вильгельминой, милая». Даже если бы они ошибались, это почти того стоило. Счет таков: один заклятый враг мира, один прекрасный дипломат и два опытных агента. Так. Вы не можете приготовить омлет, не разбив яйца.


«До свидания, мистер Иуда, - сказал Ник. Он поднял руку.


Иуда уставился в темноту ствола своего собственного пистолета.


"Ты серьезно, не так ли?"


"Очень серьезно."


Иуда сделал странную вещь. Его гротескность делала это одновременно ужасным и до странности жалким.


Он медленно поднял руки, ту, по которой текла кровь, и ту, которая была не чем иным, как пустой перчаткой.


Это на секунду задержало Ника.


Несколько вещей произошло в быстрой последовательности. Их порядок был размытым. Свет на кухне погас. Оранжевый язык выскочил из руки Ника через тьму. - рявкнула Вильгельмина. Стул заскрипел и упал. Какое-то движение пронеслось по комнате. Джули издала кряхтение, не похожее на леди. Что-то стукнуло и загремело одновременно. Ник собрал мускулы и метнулся через комнату, наткнулся на перевернутый стол и взмахнул одолженным пистолетом. Он попал только в воздух. Обернувшись, он посмотрел в сторону двери. Там тоже не было движения. Выругавшись, Ник потянулся к выключателю. Не нашел. Дотянулся до фонарика-карандаша, метал его по комнате. Упавшее тело. Выключатель света на стене. Он щелкнул по ней.


Сцена на кухне значительно изменилась. Это было похоже на фантастически умный акт исчезновения. Иуда ушел.


Джули лежала на полу, задыхаясь. Кровавый след вел - в никуда. К глухой стене. Ник пробежался по нему пальцами, безуспешно ковырял. Боже, как долго? Три минуты? Четыре? Он наклонился над Джули. Извини, Джули, нет времени на первую помощь. Под ней лежал «люгер». По крайней мере, у Иуды этого не было.


Хьюго скользнул в его руку.


Ник не помнил, как спрыгнул с деревянных ступеней и нашел Лайла Харкорта. Он знал только о трех минутах времени, в котором ему нужно жить. Может быть, совсем некогда, раз он переехал Харкорта. И некогда удивляться блефу Иуды.


Лайл Харкорт лежал, полностью одетый, на грубом деревянном столе. Грубые веревки связывали его лодыжки и плечи. Ник зажал фонарик в зубах, делая быстрые, ловкие движения с Хьюго и пытаясь обнаружить все, что могло быть связано с зарядом взрывчатки. Тогда Харкорт был свободен. Никакого взрыва.


Ник поднял Харкорта через плечо в пожарной хватке и поднялся по лестнице. Харкорт был тяжелым. Ступеньки были крутыми, дорога узкой и темной.


Джули лежала на полу, стонала и пыталась подняться.


"Ооооо ... Питер!"


"Вы можете сделать это? Вставай!"


«Питер, он ушел. Что…»


«Все в порядке, у меня есть Харкорт. Вот, дай мне Вильгельмину. Давай, пошли». Он сунул Вильгельмину в карман. "Вставай, Джули, вставай!" Он взял ее за руку и потянул. "Вот и все. Ты можешь бежать?"


«Надо бежать».


Она пошла за ним по коридору, увлекая его за руку. Он чуть не упал в темноте. Харкорт, казалось, становился тяжелее с каждой секундой. Их тела на полном ходу прижались к двери, захлопнув ее. Ник отпустил руку Джули и распахнул ее. Он ударился о стену. Дом наполнился звуком. Впереди лежала улица, прохладная, темная и спокойная.


"Да ладно." Он снова схватил ее за руку. Они пошатнулись по мощеной дорожке, недоумевая, почему, похоже, никто не слышал шума.


Они достигли тротуара, задыхаясь. Джули запнулась.


"Не могу оставаться здесь. Двигайтесь!" Ник рявкнул на нее, резко хлопнув ее по лицу. "Надо продолжать".


Она пошла, бежала и споткнулась.


«Спасибо… очень… много…» - выдохнула она. «Так хорошо для тебя ... тебя ... когда ты ... запыхался».


«Заткнись и беги».


Они были на полпути, когда где-то раздался звонок. Возможно, это говорил Биг Бен в легком тумане. Как бы то ни было, он пробил десять часов.


Дом от которого они бежали остался там, где был.


Спокойный, безмятежный, темный и ...


Целый.


* * *


У него оставалось около тридцати секунд. Механизм часов был достаточно прост, но было нелегко удержать их в своей разбитой, скользкой руке и вытащить зубами хронометр. Если бы не ножные кнопки, он бы никогда этого не сделал.


Иуда стоял в кладовке в подвале, которая была отделена от кухни каменными ступенями и раздвижной панелью, и позволил своему телу вздрогнуть. Его снова ударили в стремительном рывке к панели. Он не знал, его собственный пистолет или «Люгер». Все произошло так быстро. Он сильно истекал кровью. Придется вернуться наверх за полотенцами. Кто бы мог подумать, что Кейн будет стрелять? Мистер Иуда устало покачал лысой головой. Он неверно оценил этих американских шпионов. Жалко, что Кейн был таким преданным оперативником на службе у врага. Он мог бы использовать этого человека. Девушку тоже.


Он почувствовал незнакомое ощущение слабости. Наверху сейчас полотенца. Снаружи и вдали. Или Кейн вернется со своими проклятыми бомбами. Он поднялся по ступенькам. Откуда-то снаружи он услышал звук мотора машины. Харпер возвращается за ним. Эти иномарки производили адский шум. Ему лучше поторопиться.


Он снова встретится с Кейном.


Или как его на самом деле звали.


Через десять минут он вышел из дома. Грубая повязка скрывала жгучую боль в ребрах и изуродованной левой руке. Отсутствующая правая рука болела от сочувствия, а рука над ней была в пылающей агонии. Но его твердый шаг и военная поза не отражали его боли. Пальто защищало его от прохладного тумана, а мягкая шляпа с напуском скрывала куполообразную голову. Ворота, к счастью, были открыты. Это могло доставить ему небольшие неприятности.


Где была машина и этот угрюмый Харпер?


Машины нигде не было видно.


Иуда медленно прошел по тротуару до угла.


Темная изгородь вздымалась более темной тенью. Раскидистая неуклюжая тень.


Харпер был мертв.


На улице было тихо. Кто-то, должно быть, что-то слышал. Выстрелы, бег и отъезжающая машина. Но в домах было тихо. Ни души не было за границей.


Что ж, это вам Лондон. Так же, как и.


Он повернул за угол и пошел дальше, чувствуя себя слабым и больным. Но его шаг был твердым, плечи прямые, а разум функционировал нормально. Было время работать и время уходить в укрытие. Лучше было на время скрыться из виду.


Мистер Иуда исчез в лондонском тумане.


ДЕЙСТВИЕ ВАШИНГТОН ВНИМАНИЮ BIRD HARCOURT SAFE HOTEL RAND CARE OF CANE AND BARON…


Сообщение было длинным и конкретным, и на него требовалось время. Предстояло уточнить некоторые детали, но об этом позаботится ранний утренний звонок из офиса Харкорта.


«Невероятно, Кейн! Я все еще не могу поверить в то, что видел собственными глазами». Харкорт осушил свой стакан. «Я, как правило, не пьяница, но… Спасибо, да, я рад, что вы спросили».


Ник ухмыльнулся и смешал ему еще бодрящий виски с содовой. Они были вместе, втроем, в номере Ника в отеле «Рэнд».


«Кейн, мисс Барон, я не знаю, как вас благодарить. И я даже не собираюсь пытаться - или я использую все клише, которые мне понадобятся для завтрашней речи. Но ... Господи, что опыт. Люди Белого дома никогда не поверят в это ".


«Они поверят в это, сэр. И это пойдет им на пользу. Джули! Следите за своими манерами, когда у нас будет компания».


Она подавила потрясающий зевок и превратила его в улыбку. Из-за улыбки даже уродливый синяк на ее лбу казался чем-то привлекательным, как если бы она была маленькой девочкой, которая упала, играя с мальчиками в какую-то грубую игру. Милая маленькая девочка с кошачьими глазами ...


«Мне очень жаль. Мне действительно очень жаль. Но у нас было две довольно поздних ночи…»


Все засмеялись.


«Я должен признать, что я тоже устал, - сказал Харкорт, - и завтра будет полно отчетов, слов и множества вопросов. Но они будут держать вас. Такие вещи ... ну, я просто не могу ...» Он сдался, качая патрицианской головой, мирный человек, постепенно пробуждающийся от кошмара насилия.


В ту ночь он останавливался в номере Ника. Джули и Ник разделили ее. В конце концов, это были две комнаты и ванна ...


"Питер."


Он проснулся мгновенно. Она лежала на сгибе его руки, теплая и мягкая, как кошка. Где-то часы пробили четыре.


"Да?"


"Я проснулся."


"И я тоже."


«Возможно, нам следует что-то с этим сделать».


«Возможно, мы должны». И они сделали это с беззаботной страстью, уверенные в том, что, по крайней мере, на этот раз, есть будущее, на которое можно рассчитывать








The China Doll


Картер Ник


Китайская кукла




Ник Картер



Оригинальное название


The China Doll


Перевод Льва Шкловского.



Китайская кукла



После событий, описанных в книге «Беги, шпион, беги», Картер восстанавливается в своем доме в Нью-Йорке после другого задания, когда его назначают личным телохранителем Никиты Хрущева, во время присутствия советского премьер-министра на открытии сессии Организации Объединенных Наций. Картер предотвращает два отдельных покушения на Хрущева. AX и его советский коллега (известный здесь как SIN) полагают, что покушения связаны с усилиями коммунистов Китая по дестабилизации отношений между СССР и США. Ник вместе с российским агентом направляется в Запретный город Китая и уничтожает банду террористов, известную как КОГОТЬ.







Глава 1







Заголовки сообщали: «ХРУЩЕВ ПОСЕТИТ НЬЮ-ЙОРК, чтобы выступить на ГЕНЕРАЛЬНОЙ АССАМБЛЕИ ООН».


В таких новостях не было ничего, что могло бы привлечь внимание рядового гражданина. Некоторые, особенно парикмахеры и водители такси, которые охотились на своих невольных слушателей, выразили свое неодобрение предстоящему прибытию советского премьер-министра на американскую землю. Другие без особого интереса задавались вопросом, не повторится ли демонстрация дурного тона, проявленная Хрущевым в прошлом году, в аналогичных обстоятельствах. Но большинству из них просто наплевать на Хрущева или холодную войну.


Однако одни люди читали эту новость с удовлетворением и интересом, а другие видели в ней знамение. В десятке мест города, роскошных и убогих, а также в нескольких местах другого города сердца некоторых бились быстрее; некоторые умы начали формулировать новые планы на основе старых инструкций.


Лично Ник Картер был среди подавляющего большинства, кого не волновало, приедет или уйдет Хрущев, доживет ли он до 110 лет или скончается на следующий день от инсульта. Однако, как хороший профессионал, он задавался вопросом, есть ли проблемы.


В этот момент он пил хороший шотландский виски и вдыхал слабые духи Робин, сидя в своей квартире и наслаждаясь заслуженным отдыхом после успешной миссии. Он был агентом секретной организации AХ, возглавляемой Ястребом, единственным, кто мог отдавать ему приказы. Без сомнения, это не займет много времени. Пока что эта ночь принадлежала ему. Сегодня он был Ником Картером, обычным гражданином, который почти ни о чем не думал, кроме любви, коктейлей, ужина и многого другого. И в ту ночь молодой женщиной с голубыми глазами и волосами цвета воронова крыла была Робин Тайлер, актриса, драматург и партнерша по идиллии, без какой-либо маскировки. Возможно, она была актрисой, но с ним она вернула себе личность.


«Ник, дорогой», - прошептала она ему на ухо, забирая у него дневник, - «Давай даже не будем думать о нашей работе». К черту Хрущева; давайте подумаем о себе. Давай сделаем что-нибудь приятное.


-Например? Он улыбнулся, целуя ее лицо.


- Вот, например, то самое ...


«Сейчас семь часов, моя дорогая».


-Да? Пришло время заняться йогой?


-Нет; Время новостей. Он засмеялся и включил телевизор. Мне очень жаль, но ты хорошо знаешь, что это часть ритуала.


Она знала это, да. Хоук настаивал на том, чтобы его агенты были в курсе всех последних новостей; Вы никогда не знаете, когда некоторая информация может стать простым ключом к какому-нибудь сложному делу. На экране появились докладчики Бантер и Хинкли.


«Вашингтонские официальные лица говорят, что слухи недостоверны», - сказал первый. Они утверждают, что каждый раз, когда к нам приезжает видная личность, особенно такая неоднозначная, как советский премьер-министр, ему предшествует череда угроз и слухов. Однако будут приняты меры предосторожности. Теперь с вами Пит Хинкли в Нью-Йорке.


И названный продолжил:


- В очередной раз перед муниципальными чиновниками встанет неблагодарная задача - защитить непопулярную личность от любых контактов с теми, кто имеет личную обиду или фанатично придерживается своих политических взглядов. О планах защиты Хрущева пока не объявлено, но нет причин тревожиться местной полиции или силам безопасности ООН, независимо от того, обоснованы ли слухи.


Ник почти не обращал внимания на остальные выпуски новостей. Слава богу, эта проблема его не волновала, и он был ею вполне доволен. Он повернулся к Робин, обнял ее ...


И в этот момент зазвонил телефонный звонок.


Такси ехало от Даллес Род в центр Вашингтона.


На Четырнадцатой улице Ник заплатил водителю и прошел несколько кварталов до тихого бара, где быстро позвонил и выпил. За первой реакцией негодования, вызванной осторожным звонком N2, последовало еще одно обстоятельство, когда водитель AХ срочно доставил его на аэродром Ньюарк, где он заставил его сесть на самолет до Вашингтона. Его единственное указание состояло в том, что Хоуку требовалось немедленное присутствие Картера в штаб-квартире организации.


Выйдя из бара, Ник сел на другое такси и направился к зданию на автодроме Дюпон. На шестом этаже, в офисе Объединенной пресс-службы, его ждал Хоук, в рукавах рубашки и с карандашом за ухом он выглядел как бывалый деревенский журналист. Однако это появление было не чем иным, как мистификацией. Его властный голос возвысился над грохотом телетайпов и сказал:


«Пришло время вам действовать». Пойдем в мой офис. Как твое плечо?


-Хорошо. Что за чрезвычайная ситуация?


- Возможно, вам это не понравится, потому что это в вашем городе, и это не совсем ваша специальность.


"В таком случае, зачем назначать это мне?" Картер приподнял брови. Я не возражаю против смены специальности, но разве мы не всегда приспосабливались к практике жить в одном месте и выступать в другом? И если это не соответствует моей специальности, может быть, кто-то другой подготовлен лучше меня, чтобы справиться с чем угодно.


«Даже если я скучаю по тебе, все это уже приходило мне в голову». Начальник АХ холодно посмотрел на него. Должен ли я сделать вывод, что вы отклоняете миссию, не зная, о чем она?


-Нет ...


Ник покачал головой и вынул сигарету. Хоук всегда любил приукрашивать свои ответы; Ну, тогда пусть говорит.


Во время короткого молчания Хоук ждал, пока Ник возразит, а Ник ждал объяснений своего босса, гадая, о чем это. Он использовал это, чтобы откладывать упоминание чего-то, чего он на самом деле не хотел говорить, поэтому Ник решил, что его миссия совсем не будет приятной.


«Как вы знаете, Хрущев едет в Нью-Йорк», - начал Хоук. Вы, наверное, тоже слышали слухи о заговоре с целью его убийства. Или нет?


-Не совсем. До меня доходили слухи о слухах, но о заговоре не упоминалось. Я ничего не слышал об убийстве; Я предположил, что это были обычные ... угрозы мести ненавистному коммунистическому лидеру, а потом ... ничего! Ничего, кроме демонстраций и стычек.


«Что ж, надеюсь, и на этот раз ничего не произойдет», - сухо сказал старик. Однако у нас есть основания полагать, что проблемы будут. Мы получили информацию, в основном с Кубы, что, если Хрущев вернется в Соединенные Штаты, будет совершено покушение на его жизнь.


"Кем?" Кубинскими эмигрантами? Это не должно быть изолированное лицо, иначе у вас не будет отчетов об этом. Американская группа?


«Я не знаю», - сварливо признал Хоук. Если бы я это сделал, вы, вероятно, не сидели бы там, где стоите сейчас. Единственное, что я могу вам сказать, это следующее: в течение нескольких месяцев мы получали краткие и неявные сообщения о некоем плане убийства Хрущева в Соединенных Штатах. Это все, что мы знаем. С одной стороны, это ничего; с другой - много. Главное - постоянство этой информации. Мы получаем их от нашего агента на Кубе, от беженцев, а иногда и от корреспондентов в Азии. Мы не можем исключить версию. И нас интересует не только их настойчивость; есть еще два жизненно важных фактора. Первое: большая часть этих слухов идет с Кубы, которая не питает к нам симпатии и склонна к довольно непримиримому коммунизму. Во-вторых, план явно требует, чтобы Хрущев находился не в Китае, не на Кубе или где-либо еще, а в Соединенных Штатах и ​​почти наверняка в Нью-Йорке.


«Итак, вы полагаете, что план преследует двойную цель», - задумчиво заметил секретный агент. С одной стороны, избавиться от Хрущева; с другой - поставить Соединенные Штаты, Организацию Объединенных Наций или и то, и другое в компрометируемую позицию.


« Более или менее верно», - согласился Хоук. Результатом может быть конец всемирной организации и, возможно, конец света. Почти наверняка, если Россия посчитает, что Соединенные Штаты сознательно или нет виновны в смерти советского лидера, у нас будет холодная война, чтобы заморозить нас, или горячая война, в которой мы все сгорим.


«Я полагаю, вы правы ... Но это глупо»; они ничего от этого не выиграют.


Тот, кто станет преемником Хрущева, должен будет доказать свою стойкость, «отомстив» за убийство. Россия не может позволить себе потерять престиж, что означало бы отказ от войны. У нас было несколько гораздо менее серьезных инцидентов, которые привели нас к опасной близости к катастрофе. Нет; не ищите здравого смысла в этой международной политической игре. Если атака будет успешной, невозможно предвидеть, к чему может привести ухудшение наших отношений с Россией. Так что нам придется это предотвратить. Мы ни в коем случае не можем допустить, чтобы здесь с Хрущевым что-нибудь случилось. Меня не волнует, умрет ли он через десять минут после возвращения в Москву ...


«Я не уверен в этом», - возразил Ник. Конечно, проблем было бы меньше, если бы они не могли обвинить нас в его смерти, но мы все равно могли оказаться в очень серьезном затруднении. Кто станет преемником Хрущева? Другой Сталин? Нет; более известный плохой парень ... Но кто выиграет от его смерти? Может быть, это тот, кто даже не думает о войне. Террористы не всегда принимают во внимание результаты своих действий. Это может быть фашистская группа или группа честных, но глупых антикоммунистов. Это может быть кубинская группа, разочаровавшаяся в России и особенно в Хрущеве, или конкурирующая коммунистическая группа, китайская или даже русская.


«Да, но дальше теоретизировать нет смысла». Нам нужно получить больше данных, и мы должны защитить Хрущева. К счастью, у нас есть время. Прежде чем мы перейдем к задаче, я хотел бы, чтобы вы мысленно заархивировали пару фактов: один - это удивительная скорость, с которой распространялась версия о попытке убийства, версия, которая до сих пор находилась в наших собственных архивах. Кто-то показал это в удивительно подходящее время. Утечка произошла не с нашей стороны. Еще одна деталь, которую вы должны принять во внимание, - это нынешняя активизация холодной войны, вызванная преднамеренными инцидентами, призванными вызвать трения между нашей страной и Россией. У нас не должно быть больше таких инцидентов, в первую очередь такого серьезного, как успешное нападение на Хрущева. Он впился взглядом в своего агента, как будто подозревал, что он сам вынашивает такие зловещие планы; затем он начал что-то писать в желтом блокноте. Хорошо; Полагаю, вам захочется узнать о своем участии в этом ...


«Кстати, да».


Не глядя на собеседника, руководитель AX продолжил:


«Конечно, ваша работа будет заключаться в том, чтобы предотвратить такое». После того, как мы рассмотрим все детали, вы вернетесь в Нью-Йорк и приступите к делу. Вы будете сопровождать советского премьер-министра с момента его прибытия до вылета его самолета.


Сказав это, Хоук поднял голову и вызывающе посмотрел на зияющего Ника.


-Моя домашняя работа? Он закрыл рот и сглотнул. Конечно же! ФБР, Секретная служба, собственные телохранители Хрущева, местная полиция и силы безопасности ООН будут слишком заняты, чтобы посвятить себя такому второстепенному делу. Не говоря уже о том, что их ресурсы настолько ограничены, а их оборудование настолько бедно, что их невозможно починить без меня ...! Он сухо засмеялся. Это не подходящая миссия для меня или для AX.


«Ну, это так», - вздохнул Хоук. Во-первых, вы не будете простым телохранителем; Вам придется нести ответственность за все принимаемые меры безопасности и заранее предсказывать передвижения убийц. Во-вторых, босс особенно просил вашего участия.


Интерес Ника Картера возродился: в стране был только один человек, которого Ястреб называл боссом.


«Ему понравилось, как вы раскрыли дело Харкорта, хотя Иуде удалось бежать». Хорошо; Начальники службы безопасности и информации соглашаются, что агент AХ с его обширной специализированной подготовкой по взрывчатым веществам, смертоносным устройствам, безопасности и предательству других будет наиболее подходящим для координации всех планов и обеспечения их выполнения. Мы выбрали тебя, потому что начальник попросил тебя ... и потому что ты человек, без которого я меньше всего могу обойтись.


«Не думаю, что я сегодня очень умный», - сказал Ник, вставая. При чем здесь «человек, без которого я меньше всего могу обойтись»? Вы говорите это, чтобы польстить мне, или миссия настолько удобна, что нет никаких шансов навредить?


-В отличие. Ради всего святого, присядь. Я не могу с тобой разговаривать, если ты смотришь на меня сверху. Теперь да. Мы предлагаем россиянам лучшее, что у нас есть; вас. Узкоспециализированный агент, которого мы не можем позволить себе потерять и которого мы не хотим терять. Если кто-то нападет на Хрущева, им придется сначала уничтожить вас. Вы страхуете его жизнь именно потому, что являетесь самым важным из наших агентов. Теперь ты понимаешь? Вам придется стать его тенью. Его смерть - это твоя смерть;


его безопасность, - ваша безопасность. На этот раз мы рискнем объявить, что за миссию отвечает первоклассный секретный агент. Это хорошо для наших связей с общественностью, - засмеялся Хоук. Русские лучше всех знают, что мы не разоблачаем наших секретных агентов публично без крайней необходимости. Вот почему мы бросаем тебя волкам на съедение, Картер.


«Теперь, когда вы это объяснили, это звучит достаточно разумно», - признал агент. Но я не хочу, чтобы это была моя последняя миссия. Если вы не прекратите мою полезность для AX, когда я прощаюсь с Никитой, не думаете ли вы, что я должен переодеться, чтобы ходить среди волков?


«Конечно, знаю», - раздраженно ответил Хоук. Я уже сказал вам, что мы не хотим терять вас, и я имею в виду не только вашу жизнь, но и вашу полезность для нас. Как только мы здесь закончим, мы перейдем в раздел «Коррекция»; там вы можете спросить, что вам нужно.


Раздел «Коррекция» делает свое дело, но не на доказательствах, а на лицах и личностях. Его художники знают практически все, что можно знать о макияже, поведении, пластической хирургии, анатомии, накладных и настоящих волосах, отпечатках пальцев, пятнах и косметике, дерматологии и уходе за зубами, контактных линзах, татуировках и родинках.


Ястреб, теперь рисующий в блокноте круглые лица с лысыми головами, продолжал:


«А теперь ... Хрущев прилетит на реактивном самолете за день до открытия». Если вы считаете это целесообразным и это согласуется с вашими планами, мы могли бы пригласить его в частный дом в Нью-Йорке или на острове. Конечно, с ним будут свои секретные агенты. Мы до сих пор не знаем, как долго вы будете с ним. Наверное, не задержитесь больше, чем на несколько дней. Что ж, учитывая, как мало я смог вам рассказать, расскажите мне, каковы ваши действия. Как бы вы охраняли Хрущева?


Босс AХ любил таким образом узнавать о первых впечатлениях и идеях своих агентов; их свежесть и непосредственность могут дать им ценность.


Подумав минуту, чтобы привести свои идеи в порядок, Ник начал:


«Ну, как я понимаю, мы должны с этим смириться вот так ...»






Рано утром на аэродроме Айдлуайлд казалось тише, чем обычно. Со смотровой площадки наблюдали только вооруженные полицейские. Все входы в поле усиленно охранялись и по большей части закрыты. Остановленные машины скапливались перед заграждениями; полицейские вертолеты низко кружили. В некоторых местах незаметно ждали машины с работающими двигателями.


Большой советский реактивный самолет остался на взлетной полосе, как огромная птица, возвращающаяся в свое гнездо. Две шеренги военной полиции образовали проход от аппарата к входной двери. Внутри коридоры и общественные помещения охраняли сотрудники в штатском. В каждом офисе прятались люди, вооруженные автоматами и крупнокалиберными винтовками. Снаружи ждали служебные машины, укомплектованные агентами безопасности и охраняемые помощниками, вооруженными пистолетами и правительственными документами.


Вместе с группой русских посетителей Ник прошел через параллельные ряды офицеров в форме. Марш возглавила совместная группа офицеров американских и советских спецслужб. Под охраной мускулистых телохранителей российский премьер продолжал с ними идти. На несколько шагов позади него продвигался Ник в сопровождении генерала Заботова.


Заботов прибыл в страну вскоре после того, как Ника вызвали в Вашингтон. Как глава передового отряда советских официальных лиц, генерал совещался с Картером и высшими должностными лицами службы безопасности страны. Некоторые из его требований показались Нику фантастическими. Что касается самого себя, то он выразил свое мнение об определенных договоренностях Картера с презрительной ухмылкой, но поскольку часть работы Картера заключалась в том, чтобы успокаивать и снисходительно относиться к нему, он соглашался со всеми требованиями России, обеспечивая при этом, что они также будут выполнять свои собственные планы. Двигаясь вперед, Заботов посмотрел на человека рядом с ним, которого он знал по имени Ричард Макартур и который, как говорили, был одним из самых ценных спецагентов в стране. Он был даже выше его, крепкого телосложения; у него были темные глаза и черные волосы с серым оттенком. Его челюсть была несколько тяжелой; сбоку на глазу был шрам. Он был несколько толстым в талии и, казалось, немного хромал при ходьбе.


Даже лучшие друзья Ника не узнали бы его, привыкшие к его стальным серым глазам, худой челюсти, стройной кошачьей походке.


Хрущева и его товарищей встретила группа видных муниципальных и федеральных чиновников в здании аэродрома. Когда процессия остановилась, Ник быстро огляделся, чтобы убедиться в присутствии людей, размещенных им поблизости. Каждого, кто там был, подвергали исчерпывающим испытаниям; каждое лицо было знакомым и заслуживающим доверия.


Процессия снова двинулась в путь, и Заботов кивнул Нику.


«Надеюсь, вы помните, что мы сказали на нашей первой встрече». Если кто-нибудь когда-нибудь приблизится к премьер-министру с намерением причинить ему боль… если Хрущев умрет… - он замолчал.


«Он не умрет», - сказал Ник с уверенностью, которую он не чувствовал.


«Очень хорошо», - с сардонической улыбкой согласился генерал. В этом случае США тоже.


Вскоре после этого свита автомобилей с включенными сиренами выехала с аэродрома на Манхэттен. Мотоциклы замкнули колонну.


В течение пяти минут ни одной другой машине не разрешалось выезжать с аэродрома ... и все же два человека уехали и направились в сторону города.


Постепенно трафик нормализовался. После прохождения моторизованной процессии вооруженная охрана сняла блокаду с дорог.


У входа в туннель из Квинса на Манхэттен происходили две вещи: офицер думал сам, а остановившийся грузовик казался готовым к отъезду.


Вдали звучали сирены процессии. Водитель грузовика, который лихорадочно возился у самого входа в туннель, снова забрался в свою кабину и снова нажал на стартер. На этот раз ему удалось завести машину, которая медленно въехала в туннель с сильным визгом шестерен. Самонадеянный офицер заметил машины, заполнившие платные дороги, и услышал сирены. Ему пришло в голову, что у него будут проблемы, когда он попытается провести группу через очереди ожидающих машин. Теперь, до прибытия свиты, пора было проводить их и убирать с дороги. Затем он задерживал прибывшие машины, строго выполняя приказы. Он приказал первой группе машин спешить по туннелю.


Внутри туннеля у грузовика возникли проблемы, поскольку он двигался медленно, как раненый слон. Но водителю было все равно. Он взял на сиденье небольшой переносной радиоприемник и прибавил громкость. Раздался голос:


«Мы рассчитываем минуту для входа». Оставайся там. Одна минута до входа. Поддерживать скорость; продвигайтесь медленно. Ждите сигнала.


Двигатель грузовика набрал обороты, ровно настолько, чтобы удовлетворить служащего в пункте взимания платы за проезд, но не настолько, чтобы установить какие-либо рекорды скорости. Голос по радио снова стал слышен.


«Проверить механизм на троих». Повторяю: проверьте механизм на троих. Готов к действиям. Теперь ... воспользуйтесь первой возможностью и вперед!


Водитель грузовика проверил устройство в руках; затем он осмотрел свое положение в туннеле. Следующей будки охранника не было видно. Быстрым контролируемым движением он выбросил длинный сверток из заднего окна кабины в грузовик. Осталось две минуты; одна или две машины проехали мимо него; затем поток машин прекратился, и на мгновение показалось, что никто не въезжает в туннель.


Внезапно относительное спокойствие нарушила дрожь двух мотоциклов. Они быстро двинулись вперед и стали ждать у выхода из туннеля прохода особенного гостя.


В кузове грузовика что-то начало дымиться.


Снаружи, возле одной из стоек, кто-то крикнул:


"Остановите эту машину!" Я сказал им, что машины больше не должны заезжать на две-три минуты!


Упомянутая машина уже находилась в туннеле и ехала на хорошей скорости. Полицейская машина была запущена в погоню.


-Внимание! Еще одно радио вышло из туннеля. Несанкционированный автомобиль на большой скорости въехал в туннель. Черный Мастер Special. Он проигнорировал приказ остановиться ...


Пассажиры четырех машин, составлявших основную процессию, услышали это объявление с разными опасениями. Во втором случае американский агент вытащил из кобуры оружие и сухо обратился к стоящему рядом с ним высокому военному. Низенький лысый мужчина посмотрел на них.


Впереди, на некотором расстоянии, от грузовика поднимался густой дым, который не рассеиваивался. Со своего поста вышел охранник с огнетушителем и побежал за ним.


Огонь объял кузов грузовика; дым поднимался удушающими волнами. Позади него машины тормозили, сталкиваясь друг с другом. Некоторые кричали. Внезапно грузовик затормозил ... развернулся поперек дороги и тем самым заблокировал туннель.


Гораздо глубже какой то пикап Master Special начал замедляться; его догнала полицейская машина. Водитель пикапа Master Special резко остановил его; Он обогнул поворот позади полицейской машины и со страшной силой врезался в подиум. Выскочили четверо мужчин; двое из них были вооружены автоматами, двое других держали в поднятых руках предметы неправильной формы. Все четверо были в противогазах.


В туннеле эхом разнеслись полицейские пули. Два объекта пролетели в воздухе и взорвались; четверо мужчин в масках пробились сквозь дым.






Эпизод 2





-Слезоточивый газ!


Несколько голосов повторили крик внутри туннеля. Впереди горел грузовик.


Четыре основных автомобиля в группе гудели от активности. В одном из них резкий голос давал инструкции по радиомикрофону, а другой мужчина снимал противогазы из купе. Хорошо вооруженные люди с закрытыми лицами вышли из других машин и рассыпались веером по туннелю, который был адским пламенем и жарой. Раздался жалобный крик охранника, запертого в своей стеклянной кабине, дверь которой распухла от жары.


Пухлый, лысый человечек все еще молчал во второй машине своей свиты. На мгновение он задумался, что случилось с водителем горящего грузовика, но вскоре узнал. Внезапно тот, кто был рядом с ним, поднял пистолет, тщательно прицелился и выстрелил в фигуру, сидящую на корточках у прохода. Пронзенный пулей незнакомец упал в обморок.


Дым становился все гуще и гуще. По туннелю прогремели залпы автоматов; раздался голос, отдававший приказы, и откуда-то пришла помощь.


Несколько мгновений спустя туннель превратился в поле битвы, где силы зла были в невыгодном положении десять к одному. Полиция и пожарные бросились сквозь дым. Даже в самый разгар холокоста несколько машин скорой помощи стояли на каждом конце туннеля, и белые медсестры в униформе рисковали продвинуться сквозь пламя.


Когда все было кончено, две женщины были ранеы; у старика случился сердечный приступ. Маленькая девочка была в истерике. Было много болей в горле и глаз. Несколько патрульных проведут несколько недель в больнице. Пятеро мужчин лежали мертвыми; один был дальнобойщиком, остальные - четырьмя пассажирами черного пикапа Master Special.


Наконец туннель освободился, и усиленная свита продолжила свой марш.


Во второй машине толстяк с блестящей лысиной развернул таблетку жевательной резинки и сунул ее в рот.


«Ну, мистер Хрущев; Каково это - спросил гигантский американский спецагент, который был рядом с ним.


«Неплохо с учетом всего произошедшего», - ответил опрошенный.




Группа проникла в квартиру американского промышленника Элмера К. Форреста на Парк-авеню. Последний, который раньше публично заявлял о своей неприязни к русскому коммунизму, на самом деле был горячим сторонником улучшения торговых и культурных отношений между двумя великими державами.


Все обитатели многоквартирного дома, в котором жил миллионер, находились под охраной. В главном штате было несколько замен, включая людей, по сути обученных выполнять двойные роли: специальный агент и повар, специальный агент и мойщик окон, специальный агент и лифтер и так далее. Инспекторы безопасности обыскали все здание. Незаметно для всех квартиру, дом, крышу и улицу охраняли вооруженные сотрудники милиции в штатском.


В исследовании дома Форреста Ник Картер мысленно рассмотрел принятые меры безопасности. Были бы поездки в центр и обратно, а затем в ООН. Но несколько дней собеседований с агентами безопасности ООН дали план, который казался идеальным.


Генерал Заботов вошел в кабинет в сопровождении одного из самых доверенных слуг Форреста, принеся с собой поднос со льдом, стаканами и водкой. По сигналу русского он поставил поднос и вышел. Ник вопросительно посмотрел на Заботова.


«Премьер-министр Хрущев передает свои поздравления», - заявил россиянин. Вы восхищаетесь совершенством своего плана и хотите, чтобы мы выпили за ваше здоровье.


Ник согласился. - Хороший тост


Как внимательно с его стороны! Что ж, я не хочу тебя разочаровывать.


«Это тебе не идет», - сказал Заботов, поднимая бутылку.


Три дня и ночи непрекращающейся бдительности оставили Ника напряженным и покрасневшим. Дисциплина йоги держала его ум в напряжении; Упражнения йоги поддерживали ее тело в форме и позволяли ей немного отдохнуть. И все же он был рад, что русский вождь скоро уедет в Москву.


Сам Хрущев проявлял беспокойство. Очевидно, он предпочитал показывать себя на публике и не прятаться.


И его скука заставила его все усложнять в свой последний день в Нью-Йорке.


Сидя в заднем ряду советской секции Генеральной Ассамблеи, Ник думал о злобе этого человека. Перед ним тряслась лысая голова, изрыгая залпы слов. Видимо, для него не имело значения, выйдет ли на сцену кто-нибудь другой.


Советский лидер объявил, что в конце утреннего заседания он намеревается пройти через розарий с генеральным секретарем У Таном. Еще хуже; были приглашены журналисты и фотографы.


Ник выругался себе под нос: разве он не мог дождаться, пока он вернется в свою страну, чтобы пройти через свой кровавый розарий?


Встреча подходила к концу, по крайней мере, для российской делегации. Посреди загадочного шепота они покинули большой актовый зал. При выходе из них не было ни свиста, ни крика «кровожадные русские», так как во время пребывания Хрущева вход в галереи был запрещен.


Увидев его отъезд, оратор на трибуне поспешно завершил свою речь. Если что-то должно было случиться в розарии, я не хотел перестать быть свидетелем этого; у его страны были особые причины ненавидеть Хрущева и советскую систему.


Публичные залы также были охвачены почти неземной тишиной. Тысячи разъяренных туристов были отогнаны от ворот. Вооруженные охранники патрулировали здание и его окрестности, а полицейские вертолеты пролетали над Рио-дель-Эсте.


Хрущев и его свита заполнили два лифта, которые вели на первый этаж. Было много разговоров, громких и нервных, с разными региональными акцентами. Ник, чей русский язык был хорош, сумел понять, что им было весело преодолевать такое большое расстояние внутри здания, чтобы выбраться наружу.


Когда они подошли к стеклянным дверям в сад, Ник протолкнулся через плотную группу российских делегатов, чтобы занять его место рядом с прибывшим премьер-министром.


Снаружи в это время года цвело всего несколько роз. Ник решил попробовать еще раз.


Он спросил по-русски. - "Сэр, вы не хотите пересмотреть свое решение?" Обычно я в уверенности полной безопасности, но ...


Пухлый русский оборвал его коротким решительным предложением, прежде чем повернуться к ней спиной. Заботов, шедший рядом с Ником, улыбнулся.


«Вы были слишком сознательны, друг мой», - сказал он. Теперь он предполагает, что опасности нет. В любом случае он надеется, что вы убережете его от любого происшествия!


«Я слышал, что ты сказал», - сухо ответил Ник. Вы хотите, чтобы ваши глаза были такими же открытыми, как и уши; Не думаю, что тебе дадут медаль, если с ним что-нибудь случится.


Русский генерал злобно посмотрел на него.


Безмятежный и невозмутимый Генеральный секретарь ООН принял русскую группу в саду. Вскоре приехали известные журналисты и фотографы; группа превратилась в толпу.


Ник беспокойно огляделся. Он сказал себе, что, по правде говоря, у него нет причин для беспокойства: все, казалось, было мирно. Повсюду стояли агенты безопасности, зоркий глаз. Все журналисты не только заслуживали доверия, но и были безоружны. В окрестностях не было видно ни одного незнакомого лица. За последние две недели Картер опросил всех, кто был причастен к окружению Хрущева. Он запомнил каждое лицо, как будто его жизнь или будущее его страны зависели от его памяти.


Четыре полицейских вертолета кружили над окрестностями: один патрулировал Первую авеню, другой - реку, третий - здание. Последний описывал зигзаги по саду. Снаряд, выпущенный через реку? У него не хватило бы сил. Предатель в русской группе? Невозможно. Их расследование велось до тех пор, пока они сами не заявили протест в Государственный департамент, что не вызвало у Ника Картера никакого неудовольствия. Теперь, если кто-нибудь из них показал внезапное желание покончить с премьер-министром русские


не могли утверждать, что их подкупил какой-то американец. Ничего плохого не могло случиться, черт возьми!


И все же его рука была все еще в нескольких дюймах от приклада его могущественного Люгера, Вильгельмины, который принадлежал ему как военная добыча.


Пухлый русский оказался теперь в центре группы; Ник и Заботов шли сразу за ними. Любой, кто попытается напасть на него прямо сейчас, должен будет пробиться через как минимум четырех человек с каждой стороны.


Теперь они прогуливались по широкому лугу, простирающемуся от тропы до места общего пользования. У Ника создалось впечатление, что они шли очень медленно. Он нес с собой небольшой радиопередатчик, чтобы обезопасить себя от неожиданностей. При необходимости он мог получить подкрепление за секунды.


Охранники твердо стояли на своих постах или гуляли по установленным маршрутам. Два секретных агента закрыли непосредственный тыл группы; Заботов не спускал глаз с затылка Хрущева; Взгляд Ника был повсюду.


Один вертолет завис над южной стороной здания, второй летел вниз по течению; третий только что пролетел перед ними, пролетая над проспектом; четвертый пришел и ушел зигзагом. Пятый ...


Пятый, как большая мясная муха, висел над другой стороной реки, прямо перед группой пешеходов. Ник увидел, что она начала двигаться в его направлении.


«Министр», - быстро сказал он по-русски. Я должен попросить вас немедленно занять эту скамейку под деревьями и оставаться там. Немедленно, пожалуйста. На английском он обратился к своим коллегам из секретной службы. Пусть группа разойдется; заставьте их оставаться под деревьями. Пусть один из вас и Заботов останется вместе с Хрущевым и генсеком. Он снова заговорил по-русски. Над нами летает неизвестный вертолет; Это может не иметь никакого значения, но пока мы не будем уверены, что мы должны делать то, что предлагают официальные лица.


У Тан задумчиво нахмурился. Хрущев поморщился. Пятый вертолет снижался; казалось, что он борется ... или что-то ищет.


Осмотрев другие вертолеты, Ник включил радио. В тот момент только один был достаточно близко, чтобы быть полезным. Ник потянулся за «люгером».


Вертолет номер четыре передавал сообщение:


—NY028 до NY1B20 ... говорите и называйте себя! Говорите и представьтесь! Что он здесь делает? NY1B20, авторизуйтесь!


Ответа не было. Пятый вертолет снижался, летел все ниже и ниже над лугом у деревьев, недалеко от русского гостя и его спутников. Судя по всему, двигатель не работал должным образом: могло ли это быть полицейское устройство, у которого были проблемы как с двигателем, так и с радио? Ник решил иначе.


«NY1B20, немедленно убирайтесь из этой зоны», - приказал он в крошечный микрофон. Повторяю: немедленно уходите с территории! NY028, постарайтесь держать подальше неавторизованное устройство. При необходимости стреляйте. Все остальные устройства: немедленно возвращайтесь в северный конец сада ООН.


Они стали быстро сближаться ... но что-то еще происходило с еще большей скоростью. Неопознанный вертолет ускользнул от приближающегося полицейского аппарата и снизился вертикально, почти коснувшись травы. В открытом окне появилась голова в очках, а за ней рука что-то держала. Это что-то пролетело по воздуху в сторону Ника, который, как в медленно движущемся сне, уронил Вильгельмину, поймал объект и почти одновременно бросил его в нападавшего. За доли секунды у него было время поразить машину убийцы, предотвратить, что террорист промахнется, поднять свой «Люгер» и увидеть глубокий кратер, открывшийся на земле сразу за вертолетом. Его охватил оглушительный грохот; большие куски травы, оторванные от земли, осыпались дождем на аппарат, который раскачивался, трясся и, наконец, с грохотом упал.


Ник подбежал к нему, когда неподалеку оттуда упал четвертый полицейский аппарат. Что-то двигалось в сбитом вертолете; что-то с оружием. Ник пригнулся и дважды выстрелил; убийца уронил пистолет, его очки слетели. На виске появилась струйка крови.


В считанные секунды ранее ровный луг превратился в разбомбленную посадочную площадку. Чудом злоумышленник остался жив; Ник и один из охранников вытащили его с сиденья, в то время как два вооруженных офицера обыскивали устройство.


«Помогите мне ... помоги мне», - прошептал умирающий. Карман. Загляни в моой карман.


"На кого вы работаете?" Сколько вас? - спросил его Ник, проверяя его


одежду.


«В кармане ... письмо». Помогите моей жене; это не их вина. Корея ... прочтите письмо. Он вздохнул, и его голова упала на грудь.


К тому времени, как скорая помощь приехала и уехала, Ник уже передал по рации короткое сообщение Хоуку и вернулся к Хрущеву. Одна деталь наполнила его ужасом; разочарованный убийца почти наверняка был американцем.


Был приведен в действие план действий в чрезвычайной ситуации: сплошная закрытая машина, ожидающая выхода с работающим двигателем, съехала по широкой дорожке, чтобы забрать Хрущева и основных членов его свиты. Ник вздрогнул при мысли о том, что могло случиться; слава богу, этого не произошло.


Седан спустился по пандусу в подвальный гараж, откуда напуганную группу проводили в личные комнаты. Все, кроме невозмутимого У Тана, паниковали. Они подождали, пока не появится Ник.


«Значит, что-то не так с твоими гениальными планами, Мак Артур ...»


Ник на мгновение понял, что к нему обращается Заботов; его усталость почти заставила его забыть свое вымышленное имя.


"Нет, генерал; Вот что происходит, когда вы отклоняетесь от плана. А теперь, может быть, они проведут господина Хрущева на обед.


Но сильный президент был не в настроении выполнять обязательства; небольшая группа сбитых с толку русских покинула здание, строго следуя инструкциям Картера. Заботов не стал больше комментировать обратную поездку на квартиру Форреста; в его выражении была странная смесь злобы и уважения.


Вскоре после его прибытия в роскошную резиденцию товарищи премьер-министра начали составлять планы его отъезда. Борясь с истощением, Ник заставил себя сосредоточиться на последней фазе своей миссии; Несколько высокопоставленных чиновников Вашингтона приходили и уходили, но он совещался только с голосом Хоука, транслировавшимся по радио.


Наконец, на аэродроме Хрущев остановился, чтобы выразить благодарность американскому агенту.


«Как премьер-министр Советского Союза я шокирован», - заявил он. Но как Никита Хрущев ... Благодарю.


Затем он влетел в реактивный самолет и скрылся из виду.







Глава 3







В письме, найденном в кармане убитого злоумышленника, говорилось:


«Я передумал менее чем через три месяца, но былое слишком поздно: они заманили меня в ловушку. Сначала они просто хотели получить информацию, и мне было нечего сказать, но позже им удалось заставить меня разоблачить двух моих товарищей. Я не думаю, что им нужно, чтобы это я рассказывал им. Объяснил используемый метод. Наконец, они дали мне немного денег и позволили мне вернуться в мою страну. Они сказали, что я могу заработать большие деньги, если сделаю им пару одолжений, так что я сделал это. Мне были нужны эти деньги. Тогда это всегда было еще одно задание, и еще одно, и еще одно. Поскольку они хотели, чтобы я пошел работать на фабрику, я так и сделал. Сначала они требовали сведений, затем письма из архивов, наконец, планы и спецификации. Мне это надоело, и я хотел уйти от них, но я должен был думать о Джени и моих детях: я боялся того, что может с ними случиться. Так что на этот раз они позаботились о том, чтобы у меня была последняя миссия. Когда они рассказали мне, о чем идет речь, я попытался отвергнуть ее, отказать себе, но ... "


Это было бессвязное письмо, полное бессвязных разговоров, иногда жалости к себе, но в каком-то смысле оно имело смысл.


«К сожалению, это не такая уж необычная история», - заявил Хоук, возвращая письмо в папку. Китайцы многое получили от Кореи. Жаль, что вы не предоставили нам больше информации.


Ник кивнул. Оба находились в одном из офисов здания, где располагалась штаб-квартира AХ.


«По крайней мере, это докажет русским, что это был не наш заговор». Или они думают, что мы подделали это письмо?


«Они не уверены», - мрачно признал Хоук. Но поскольку они так часто прибегали к такому шантажу, они знают, что это может быть правдой. С другой стороны, они также знакомы с процедурами фальсификации доказательств, так что, короче говоря, нет другого результата, кроме как поставить под сомнение наши дурные намерения. Что нам больше всего нравится, так это ваше участие в деле; Сразу скажу, что придерживаюсь мнения начальника в отношении вас. Хоук начал листать бумаги; он был так же скуп в своих похвалах, как он был скуп на свои деньги. Конечно, это была ваша миссия, и вы хорошо справились. А теперь к делу ... Вы помните Джули Барон?


«Конечно, я ее помню и надеюсь, что она снова среди нас», - весело заявил Картер.


«Это не так, - сказал начальник. После дела Иуды она вернулась в Пекин и вернулась к своим обязанностям, конечно, в новом обличье. У тебя нет причин снова с ней встречаться.


"Ой ...


«Я имею в виду ближайшее будущее», - признал Хоук. На данный момент ваше значение для нас заключается в сообщениях, которые вы нам присылаете относительно подрывной деятельности красных китайцев ... не только в Азии, но прямо здесь, в Соединенных Штатах.


"Связано с нашим другом пилотом вертолета?"


«Кажется, да, хотя лично она ничего не говорила о нем». Однако это могло быть частью гораздо большего плана. Хорошо; Мы собирали информацию и составили план, который заставит вас немного попутешествовать. Тебе нужен отпуск.


-Каникулы? Я думал, что это миссия.


«И это то, о чем идет речь». Вы собираетесь стать туристом. Прежде чем ты уйдешь отсюда, я дам тебе почитать дело. Я хочу, чтобы вы проанализировали все, что вам известно о двух странах, включенных в отчет; Затем вы заберете дорожные сумки, предоставленные Отделом документов, и остановитесь в отеле. Оставьте их там, где вы будете, так как вам дадут ключ, который вам придется использовать для получения дополнительной информации и документации в обычном месте. Думаю, все сказано. Прочтите это, - добавил он, протягивая ему пачку бумаг. Как только вы закончите, верните его; Я еду в Вашингтон.


"Просто так, ничего мне не сказав?"


-Я вернусь. То, что вы найдете, будет весьма занятным. У двери он повернулся. Если вам нужны языковые ленты, попросите их у J-2; Он уже исследовал это, поэтому знает, что вам нужно.


"Какой у нас запас времени?"


-Нет. Я хочу, чтобы вы были готовы немного раньше, чем это возможно. Он твердо кивнул и ушел.


Ник полностью сосредоточился на громоздкой папке. Пролистав все, он сосредоточился на самых важных документах.


Первым был краткий отчет о местной сцене; Все началось со скудных данных о Ларри Мейсоне и закончилось реакцией в Вашингтоне. Мейсон, перебежчик, который слишком поздно передумал, скончался через несколько часов после госпитализации. Все, что он мог добавить к тому, что он сказал в своем письме, это то, что «они» общались с ним в различных барах, на углах улиц и в публичных библиотеках и платили ему наличными каждый раз, когда он выполнял задание. Он не знал ни имен своих знакомых, ни их адресов. Он знал, что они работают на китайцев-коммунистов, хотя ни один из них не был похож на китайцев. Затем последовали их описания. Они, конечно, не были похожи на китайцев, но, за исключением Мэйсона, тот с южным акцентом, очевидно, был единственным американцем. Мейсон больше ничего не знал; он умолял, чтобы он позаботился о своей жене и детях, и умер.


В конце доклада говорится о последствиях в Вашингтоне. Отношения между СССР и США обострились, но президент вмешался лично, так что настроения несколько улеглись. С облегчением Ник обратил внимание на отчет, присланный Джули Барон. Читая его, ему показалось, что он увидел ее: высокую, упругую и изящную, с огненно-кошачьими глазами, медной и атласной кожей ... «Прочтите отчет, Картер», - сказал он себе и улыбнулся.


«Как отмечалось в предыдущих отчетах, шпионская деятельность Красного Китая постоянно возрастает до такой степени, что даже мирные жители знают об этом. В Пекине общеизвестно, что их агенты повсюду. Некоторое время назад выяснилось, что специальный отдел единой информационной службы предпринял масштабный маневр. Они посвящены созданию проблем и разногласий в странах, которые не симпатизируют нынешней политике Китая. Их методы: проникновение, саботаж, фальсификация доказательств, умышленные несчастные случаи и так далее. Поскольку черты лица китайцев трудно замаскировать, по крайней мере, на более длительный или более короткий период, они нашли способы заставить белых мужчин работать на них. У этого агента сложилось впечатление, что главная цель спецотдела - создать трения между США и СССР. Дополнительные доказательства включены в прилагаемый отчет. Я убеждена, что конечная цель - сознательно создать инцидент, который спровоцирует войну между нашими странами, что может принести пользу только Китайской Народной Республике ».


Ник сказал себе, что это единственная страна в мире, которая может пережить ядерную катастрофу: даже если выживет лишь десятая часть ее населения, этого будет достаточно, чтобы захватить оставшийся опустошенный мир.


«Я все еще уверена в этом после интервью с советским агентом Гуреном, который настаивает на том, чтобы сомневаться в честности Соединенных Штатов »,


- говорится в сообщении.


Советский агент? Что за черт ... ?


«Как подробно изложено ниже, Гурен убежден, что специальный отдел Китая посвящен нанесению ущерба советскому коммунизму и СССР. Он указывает на инциденты, произошедшие в Албании, Камбодже и т. Д., И настаивает на том, что красные китайцы саботируют советские фабрики, плотины и здания и делают все возможное, чтобы завладеть атомными секретами. В общем. Гурен не хочет верить, что Красный Китай несет ответственность за антисоветские инциденты, которые происходят на Западе и даже в Соединенных Штатах. Он утверждает, что эта позиция - просто американское прикрытие для его собственной «преступной» деятельности. Я не стала с ним спорить ».


Ник рассмеялся над идеей Джули не спорить; она, вероятно, содрала кожу с этого Гурена.


«Однако он признал, что такая организация, несомненно, обратит свое внимание на Соединенные Штаты, как только она будет готова, и дал понять, что его правительство крайне обеспокоено своей антироссийской деятельностью. Ему приказывают найти свой штаб и собрать информацию о нем, возможно, с целью его дальнейшего уничтожения. Пока его очень мало. Он лишь признается, что знает, что эта штаб-квартира, вероятно, находится прямо здесь, в Пекине, что он работает в тесном союзе с китайскими криминальными авторитетами и носит имя «Коготь». Поскольку весь Пекин практически закрыт для иностранцев и получить информацию крайне сложно, он едет в Токио. Там прокитайские агитаторы пытаются объединить то, что можно было бы назвать «Желтым Востоком», против всех других интересов и культур. Гурен считает, что в более дружелюбном и западном городе, таком как Токио, он сможет действовать более свободно. Он также считает, что в Токио полно китайских шпионов, один из которых более чем захочет раскрыть ему секрет «Когтя» ».


Суть отчета заключалась в этом насмешливом наблюдении. Товарищ Гурен, похоже, не произвел на Джули большого впечатления. У Ника создалось впечатление, что первый, посчитав Пекин слишком опасным, сбежал в Токио в целях безопасности.


Но его впечатление было ошибочным. Кто-то из архива AХ в Вашингтоне подготовил сводку о подрывной деятельности китайцев в Азии. Важный абзац касается серии исчезновений западных агентов, которые посещали Токио либо с миссией, либо проходили через него. Некоторые из них исчезли после посещения японских бань.


Ник подумал, что это странно: почему после первых двух или трех дел офицеры просто не стали держаться подальше от этих бань?


Конечно, будучи агентом, он знал ответ: во-первых, они хотели бы узнать, почему исчезли другие; во-вторых, они, вероятно, шли по идентичным следам.


Все это указывало на новую восточную угрозу; чрезвычайно активная и беспринципная организация, сеющая ненависть, смерть и семена войны. Её называли ЛА ГАРРА - "Коготь".



Отдел документов, отвечающий за паспорта, удостоверения личности и специальное дорожное снаряжение, дал ему несколько дорожных сумок, которые, хотя и легкие, были прочными и хорошо устроенными. Секретные отсеки были невидимы даже для глаз эксперта.


В самых маленьких была одежда, туалетные принадлежности, а также книги и брошюры, воспевающие красоты таинственного Востока. Останавливаясь в отеле Торрес, Ник листал книги. Он начал чувствовать потребность в еде и питье, когда в дверь постучал посыльный, чтобы доставить конверт с запиской и ключом. В записке содержались инструкции о встрече с Ястребом на следующий день: ключ открывал чулан на Центральном вокзале. Вернувшись в свою комнату после быстрой поездки по городу и обратно, Ник открыл свои пакеты. После того, как был подан напиток, он посвятил себя второму.


Через день или два он должен был превратиться в Генри Стюарта, молодого бизнесмена из Детройта, который разбогател на торговле автозапчастями и возвращался в Японию, которую он знал во время войны, для деловой поездки. На самом деле это был в основном отпуск, но мистер Стюарт планировал использовать его, чтобы расширить свои знания об экономическом состоянии Японии. Он бывал у торговцев, он ел в лучших ресторанах, а также в тех маленьких, которые обычные туристы не часто посещали, и он снова посетил бы место своих солдатских дней. По-особенному любил бани.


Довольно вздохнув, Ник выпил: он любил Японию, которую не видел годами.


Как обычно, Ястреб и его приспешники в AX работали добросовестно. Ник знал, что если кто-нибудь наведет справки в Детройте о Генри Стюарте, они найдут удовлетворительные ответы. Согласно паспорту, Стюарт был стройным красивым мужчиной с сероватым оттенком на висках. Его биография показала, что он недавно овдовел, что его единственными живыми родственниками были брат, сестра и их семьи ...


Ник погрузился в свою новую личность. Когда он встретил Хоука на следующий день в обеденное время, он уже был Генри Стюартом с головы до ног.


Босс АХ ждал его за уединенным столиком, читая Wall Street Journal. Они приветствовали друг друга как коллеги по бизнесу, которым нужно было обсудить второстепенные дела. После того, как официант принес им очень сухой мартини и виски, Ник объявил:


«Я думаю, мне это нравится». Обедать за счет вашей конторы бесконечно предпочтительнее, чем слоняться по музеям и паркам; Я почти чувствую себя человеком.


«Не позволяй этому ударить тебе в голову», - едко сказал Хоук. Хорошо; Полагаю, вы уже знакомы с деталями.


«При наличии всех подробностей», - согласился Ник. Я так понимаю, ты хочешь, чтобы они похитили меня из токийской бани, чтобы я мог узнать все о Ла Гарре. А потом?


«После этого я хочу, чтобы вы нашли штаб-квартиру Ла Гарра и нейтрализовали их действия».


"Нейтрализовать их, говоришь?" Мне не кажется, что эти виды деятельности доступны какому-либо рассуждению. Вы хотите, чтобы я присоединился к ним?


«Это не совсем так». Я хочу, чтобы ты их саботировал. Лучший способ - постоянно опережать свои действия. Было бы предпочтительнее подставить кого-нибудь из них, но не вас. Ваша миссия будет заключаться в создании устройства, которое рано или поздно их выведет из строя. Но это может быть долгосрочная операция, а ты мне нужен для других целей. Исследуй их, подготовь план нападения и возвращайся.


«Просто так, не больше и не больше». Все просто, практически готово.


Пока официант подавал им салаты и особое блюдо дня, они обсуждали цену на сталь. Затем Ник вернулся к предыдущей теме.


«Мы уверены, что исчезновения, произошедшие в Токио, связаны с Ла Гаррой?»


«Мы ни в чем не уверены, но думаем, что это возможно». С чего-то нужно начинать, и это вполне может быть Токио, единственная трасса, которая у нас есть. Пекин - большой и странный город, начало работы в котором могут занять несколько месяцев. Нет; это должен быть Токио.


«Ну, это меня устраивает». Кто мои контакты там ... и в Пекине?


- В Токио пока никого; Мы свяжемся с вами в случае необходимости. В экстренных случаях используйте токийский адрес. В Пекине вашим контактным лицом будет мисс Барон. В целях ее безопасности вам не следует ни в какое время приближаться к ней лично или напрямую. Вам также нужно будет использовать кодовый адрес Пекина; так что она получит от вас любое сообщение. Наряду с вашими заключительными заявлениями мы предоставим вам инструкции в коде для особых случаев, а также два адреса. Со своей стороны, вы обязательно остановитесь в отеле Diplomat в Токио. Все, конечно, в разумных пределах. А теперь ... вы можете придумать что-нибудь еще, что хотите?


«Дюжина прекрасных танцоров», - весело сказал Картер.


«Хм», - проворчал его босс, полностью посвятив себя салату.







Глава 4







Так Ник Картер начал противостоять Пекину в бане, расположенной в самом центре Токио. Это казалось достаточно невинным местом, неподходящим для того, чтобы встретить там смертельную опасность.


Он ходил в бани, пока не почувствовал себя с содранной кожей, пока не поверил, что его кости уже видны. Он путешествовал во все стороны по пестрому восточному городу, который с конца войны напоминал Таймс-сквер. Только цветы лотоса и ивы напоминали о легендарном прошлом японской столицы.


Он посетил красивые пагоды, пухлых Будд, большие торговые дома и скрытые рестораны. И он посетил бани, типичные японские бани, где сохранился один из древнейших восточных обычаев. Он начал задаваться вопросом, стоит ли все это того, когда он получил сообщение. Он нашел его в коробке под номером, соответствующим его произведению, когда вернулся из долгой поездки по городу, во время которой он посетил две бани. В баре он заказал мартини с водкой и прочитал сообщение - телеграмму Western Union от Детройта с подписью «Bird» и которая гласила:



"СЕРЬЕЗНЫЕ ТОРГОВЫЕ ОБЗОРЫ, ВЫЗВАННЫЕ НЕЗАКОННОЙ КОНКУРЕНЦИЕЙ, УКАЗЫВАЮТ ТРЕТИЙ И ОПРЕДЕЛЕННЫЙ КРИЗИС, ПОЧТИ НЕИЗБЕЖНЫЙ, ЕСЛИ МЫ НЕ ДОСТИГАЕМ СОГЛАШЕНИЯ С КОРПОРАЦИЕЙ RSS ДЛЯ БОЛЬШЕ ПРОСТОГО МЫ СОГЛАСИЛИСЬ, ЧТО ЕЕ ГЛАВНЫЙ ПРЕДСТАВИТЕЛЬ ОБРАЩЕНИЯ МЕДИЦИНСКОГО ОБЪЯВЛЕНИЯ ОБРАЩАЕТСЯ С НАМИ РАССМОТРЕНИЕ ВАШЕЙ ЧАСТИ JOHNSON ПРЕДОСТАВЛЯЕТСЯ ИНФОРМАЦИЯ ОБ РЕЗУЛЬТАТАХ СОВЕТА ДИРЕКТОРОВ ЗАВТРА ПЯТЬ ЧАСОВ.


Ник почувствовал, как его кровь похолодела.


Новая серия заранее подготовленных инцидентов вызвала серьезные проблемы в ООН, вплоть до того, что Третья мировая война была почти неизбежной. Каким-то образом Хоуку удалось убедить своего советского коллегу сотрудничать в борьбе против общего врага. Сотрудник российской секретной службы, чье кодовое имя для AX было «RSS Corporation», свяжется с Ником для совместной работы. Упомянутый «Джонсон» был не чем иным, как коротковолновым радио.


Ситуация была крайне серьезной. О Боже! Сотрудничайте с российским агентом! Это было чудовищно ... но такова была перспектива ядерной войны.


Заказав еще выпить, Ник решил снова совершить поездку по баням, ожидая, что на следующий день ему будут переданы новые инструкции. На этот раз он попробовал одну недалеко от центра Токио, где он подверг свое тело вниманию массажистки, которая представилась и шепнула, что ее зовут Така. Она была красавицей с миндалевидными глазами , закутанная в складки халата. После экспертного массажа она обрызгал его холодной водой, когда вдруг спросила:


"Сан ... что это, пожалуйста?"


Его тонкий указательный палец указывал на крошечную татуировку, которую Картер носил на внутренней стороне правого локтя, маленький синий топор, знак отличия, который использовали самые известные агенты секретного агентства под названием АХ. Очень немногие знали название организации или значение татуировки, которые использовали только экстраординарных агентов, преданных защите своей страны и готовых столкнуться с невозможным.


«О, это просто татуировка», - заверил он ее. Я сделал её во время войны, когда был еще мальчиком; все солдаты их делали. У некоторых на груди были вытатуированы обнаженные женщины; другие - сердца и цветы в их пушистых руках. Я не ...


Она недоверчиво улыбнулась.


«Топор», - щебетала он. Как в китайском тонге; топор.


Он имела в виду топоры, которыми пользовались убийцы. Это было недалеко от истины; Ник Картер убивал за AX более семи лет. При исполнении служебных обязанностей он уже убил ... К своему ужасу, он обнаружил, что сбился со счета.


«Да, топор», - согласился он. Вы не хотите сказать, что никогда не видели татуировки?


«Татуировки, да, но никогда не топор». Сердечки и цветы, - засмеялась она. Одну минуту, пожалуйста; Я скоро вернусь.


Она ушла с новой улыбкой. Ник гадал, что он получит. Что ей нужно было от этого топора?


Он взглянул на груду своей одежды, которую не хотел складывать. Он чувствовал бы себя неуютно голым в ванне, когда все его оружие было где-то еще. Он не мог позволить себе ни малейшей уступки в своей бдительности; агент, который пренебрегает этим, больше никогда не сделает этого: одной неудачи было достаточно, чтобы умереть. Отсюда и пистолет Люгера, Вильгельмина; стилет «Гюго» и наполненный газом камешек «Пьер» были под рукой, спрятанные в одежде ... И его разум был настороже.


Така задержалась слишком долго.


Ник завернулся в большое банное полотенце; Он сел на деревянную скамейку, закурил сигарету и стал смотреть на дверь, которая висела над головой, обнажая нижние конечности того, кто находился по другую сторону. Было необычно встретить такую ​​японку, как Така, которая осмеливалась задавать личные вопросы. Редко можно было встретить такую ​​красивую женщину, работающую в бане; обычно какой-нибудь богатый человек приберегает их для собственного удовольствия. А образованная сотрудница не оставляла клиента в покое надолго ...


Ноги Таки показались из-под двери. Ник ими восхищался; они были очень хорошо скроены, но те, что рядом с ней, были гораздо менее привлекательными: брюки переходили к паре черных кожаных туфель с необычно большими ступнями. Ник вынул пистолет из кобуры и положил его под складку полотенца, которым он был завернут. Быстро и бесшумно ноги Таки исчезли из-под двери, которая развернулась внутрь: в проеме появилась огромная темная рука. Сразу вошел ожидаемый гость: убийца.


На секунду он был удивлен, увидев, что Ник ждал его; затем безрадостная улыбка изуродовала его плоское лицо.


Он не был вооружен; его тело было больше и выше, чем у других японцев;


его плечи огромные; его руки, толстые, как дубовые ветви. Но его выдали, прежде всего, его руки, руки, подготовленные для карате, с сломанными в детстве костяшками пальцев, образовавшими плоские разрушительные поверхности, способные пробить двадцать семь плиток одним ударом. Ник и железный гигант посмотрели друг на друга.


«Ааааа», - тихо воскликнул последний, шагнув вперед.


Ник остался на месте, все его чувства были сосредоточены на этой угрозе его жизни. В поле зрения появилась Вильгельмина, она указала на живот японца, который остановился с насмешкой.


"Вы женщина, чтобы защищаться этим?" Давай, сразись со мной как мужчина! Он поднял руки ладонями вверх, страстно желая драться.


«Я пришел не драться». Кто ты и почему ты хочешь убить меня?


«Я пришел, чтобы отомстить за честь своей семьи, и месть - это не убийство!»


-Месть! Ник рассмеялся. За что он делает вид, что хочет отомстить?


-Я не претендую! У него на руке символ топора ... не лги, моя сестра это видела. Эль Тонг убил моего отца в китайском квартале год назад. Вы используете свой бренд, а я уничтожу его голыми руками. Я давно этого ждал.


Он протянул руки; Ник немного приподнял «люгер».


-Подождите минуту! Этот бренд не имеет ничего общего с Тонгом; Это не что иное, как личная татуировка, которую используют многие американцы. Это ничего не значит. Оставайтесь на месте; Я не хочу причинить тебе вред. Еще один ход и ...


Агент ловким движением отошел дальше.


«Ложь», - прогремел великан. Така знает татуировки и видел символ; ты убийца из китайского квартала, и я собираюсь убить тебя.


Ситуация была безумной; Ник не мог заставить себя убить не того человека, и он не мог согласиться на встречу с этим гигантом с разрушительными руками.


"Послушайте меня ... Я не имею ничего общего с Чайнатауном; Я даже не китаец, как и вы, так при чем тут Тонг? Лучше, если ты скажешь мне правду или сразу уйдешь; Я могу застрелить его до того, как он доберется до меня.


Но я был неправ. С ловкостью обезьяны японец пришел в движение, выбив «Люгер» у агента. Вильгельмина поскользнулась на влажной плитке и остановилась у противоположной стены.


"А теперь ... будьте готовы!" - Загремел желтый.


Его рука метнулась к лицу Картера в яростном ударе карате.







Глава 5







Если бы он был прав, этот переворот положил бы конец Нику Картеру. Разрушительная рука вонзила бы ему в висок, разбив кости на куски. Но самооборона была привычкой американского агента и одним из его величайших талантов: как гимнаст, он отпрыгивал назад, прочь от опасности, чтобы стоять на шесть футов дальше, балансируя на босых ногах. Убийца атаковал, ревя, как бык, размахивая руками с энергией самурая, хотя и без какого-либо традиционного рыцарства. Ник проворно отступил в сторону и нанес удар в бок врагу: это было так хорошо, что тот ударился о стену. Затем он быстро отступил, не сводя глаз с японцев, но стараясь дистанцироваться между ними. Было не время спорить.


Великан осторожно обошел Ника, рассекая воздух широкими ритмичными жестами. Ник двинулся одновременно; Перед этой машиной из мускулов не было другой защиты, кроме как убежать или атаковать, и у него не было оружия для атаки: Вильгельмина была вне досягаемости.


Американец сдержал проклятие: что за способ умереть! Заперт в японской бане красивой и коварной женщиной и уродливым великаном ... и даже не приступив к выполнению своей миссии.


Великан внезапно подпрыгнул; Ник увернулся, но недостаточно быстро: его схватила длинная рука, и он почувствовал, что его тянут, как рыбу, к концу лески. Крепко держась за ноги, великан сжал агента в смертельные объятия.


Их искаженные лица разделяло всего несколько дюймов.


Руки, обученные японскому карате, теперь были применены к другому искусству; греческая борьба, которой суждено парализовать и сокрушить. У Ника перехватило дыхание, он зацепился ногой за подколенное сухожилие гиганта и резко дернул. Японец потерял равновесие, пошатнулся, но не ослабил хватки. Полотенце Ника наконец упало, к счастью для него, так как оно закрывало колено, которое он поднял, чтобы прочно погрузить в живот гиганта. Со стоном от боли японец ослабил свои объятия, ровно настолько, чтобы Ник мог сжать руки и подбросить их для сокрушительного удара. Слышался скрежет зубов японца.


Ник нанес удар кулаком дзюдо в его искаженное лицо. Прежде чем тот успел среагировать, Картер развел обе руки, как крылья, и быстро ударил ими в области головы. С неистовым шумом ладони его рук закрылись, как стальные двери, над обоими ушами гиганта, который заревел от боли, выпустив агента.


Охваченный гневом и болью, выкрикивая непонятные ругательства по-японски, убийца опустил голову и налетел, как таран. Ник сжал свою толстую шею смертельным ключом; твердо упершись, он давил изо всех сил. Гигант ахнул; Ник продолжал давить, все его существо было сосредоточено на том, что он делал. Японец отчаянно боролся; его глаза выпучились, ее губы оскалились в болезненной попытке освободиться, но Ник был неумолим. Он не ослаблял объятий, пока не услышал ужасный скрип; затем он бросил своего антагониста на землю.


За дверью никого не было видно. Перешагнув через свою жертву, Картер быстро оделся. Во время своего ученичества у Ястреба он тренировался, пока не научился одеваться в несократимом понятии за пятьдесят пять секунд. Годы научили его, что быть пойманным голым - одна из самых опасных вещей, которые могут случиться с агентом; С точки зрения личной безопасности было невозможно предсказать, что такое умение может означать для человека-ТОПОРА. Вильгельмина вернулась в свое обычное убежище, Ник склонился над гигантом, чьи безжизненные глаза были устремлены в потолок. Среди его одежды он не нашел ничего важного: бумажник с несколькими йенами, несколько ключей, пачку сигарет. Ничего не указывало на то, что странная история гиганта, связанная с семейной местью, была чем-то иным, чем легендой, которой она, казалось, была. Открывая рубашку. Ник обнаружил массивный безволосый торс. Над сердцем была вытатуирована грубая буква «G». Конечно, китайское слово было бы слишком трудно распознать большинству людей. И они, вероятно, хотели, чтобы их видели, когда это необходимо, чтобы их узнавали и боялись.


Ник знал, что это «G» видели западные агенты и даже гражданские лица, они были тяжело ранены, а иногда и ужасно изуродованы. Их мучители использовали эту татуировку. Такой же след был обнаружен на трупах, найденных в тенистых восточных переулках.


Для Ника больше не было сомнений в том, что эта буква «G» была символом Ла Гарра, секретной китайской организации, занимающейся пропагандой войны между Соединенными Штатами и СССР. Война, которая, без сомнения, станет прелюдией к падению мировых держав от рук Красного Китая. Для них было естественным пойти на все, чтобы избавиться от иностранных шпионов, но как они могли узнать о татуированном топоре?


Не оставалось ничего другого, как покинуть баню с его кожей в целости и сохранности, предоставив товарищам заботиться о мертвом японце. Только живые могли быть полезны AX.


Но ему все еще приходилось иметь дело с Такой, которая могла быть ему полезна. Ник молча вошел в дверь: никого не было видно. Они должны быть очень уверены в своем гигантском убийце. Однако где-то в доме должны были быть другие агенты «Ла Гарры».


Американец проскользнул в следующий перерыв, внимательно следя за своим окружением. Рано или поздно Така вернется, чтобы обеспечить его смерть; Бог знает, кто еще мог появиться. Одно можно было сказать наверняка: отчеты, полученные «Ястребом», были достоверными. Картер был западным агентом; вот почему они пытались убить его в токийской бане. Он снова задумался, как татуировка с топором могла выдать его Ла Гарре; даже его близкие друзья никогда её не видели. Кто мог ...?


Повернув за угол, он оказался в широком мрачном коридоре, который вел в холл. За билетной кассой сидел худощавый мужчина с суровым лицом. Сидя спиной к Нику он болтал с привратником, толстым японцем в кимоно и сандалиях. Его положение было далеко не обнадеживающим; они этого ждали.


Мысленно он искал другой выход. Может быть, какое-то окно в одной из будок на другой стороне ... С Вильгельминой в правой руке он бесшумно проскользнул по коридору. Он обнаружил, что первая дверь закрыта.


Приближались легкие шаги маленьких ножек. Ник вдохнул струю паров; Он крепко сжал «люгер» и стал ждать. Когда Така прошла мимо него, он взял ее за плечо, показывая ей пистолет.


"Ты предоставила меня самому себе, да, Така?" - небрежно спросил он.


«Сана не должно быть здесь», - прошептала она встревоженно. Иди сюда, пожалуйста.


На лестнице послышались тяжелые шаги.


«Ты хочешь встретить меня с другими твоими друзьями, Така?» Те милые джентльмены, которые хотят научить меня карате?


"Пожалуйста, Сан!" Это единственный выход. Они ищут вас, а другие ждут вас снаружи. Пожалуйста! Настойчивость в его тоне была неоспорима. Ник крепко обнял ее, держа перед собой; едва не застряв, они переступили порог.


Никто не ждал его в крохотной комнатке, где могли поместиться только три человека. Картер закрыл за собой дверь; Така, извиваясь, вырвалась на свободу и посмотрела на него с чем-то вроде неповиновения. Шаги стихли; они встретили других в середине перерыва; была скромная конференция, и наконец шаги разошлись в разные стороны.


«Итак, Ка Танаки потерпел неудачу ... Я рада», - прошептала женщина.


-Действительно?


Маленькая комната выглядела как склад, освещенная только керосиновой лампой, с полками, набитыми полотенцами, холстами, мылом и картинами, написанными маслом, без окон и с одной дверью.


«Если ты счастлива, Така, почему ты послала этого человека убить меня?» Я не причинил тебе никакого вреда, хотя теперь могу. Я мог бы убить тебя прежде, чем ты успеешь издать звук, - продолжал он угрожающе, поглаживая ее шею с ужасной нежностью. На кого вы работаете? Кто меня ждет снаружи? Кому-то, кому вы звонили? И зачем ты меня сюда привел?


«Слишком много вопросов сразу, Сан».


«Попробуйте ответить на них по очереди».


«Тебе суждено умереть», - сказала она, хватая его за руку. Они сказали мне искать тебя ... и я не хотел предупреждать их о твоем приезде. Внутри мне было страшно, но я должен был сказать ему.


"Кто?"


«Тем из Ла Гарра». Снаружи их больше. с машинами и автоматами. Я хочу помочь тебе, Сан, я хочу помочь тебе!


-Помочь мне! - кисло повторил он. Вот почему вы окружаете меня убийцами и запираете в шкафу! И ты ожидаешь, что я тебе поверю?


«Я могла бы отпустить тебя», - ответила она, ее глаза были закрыты, а губы дрожали. Мне просто нужно было уйти; внутри они ищут тебя, а на улице ждут. Я заставил вас войти сюда, где пока вы в безопасности! Вы должны мне поверить ...


Неуверенная в этом, Вильгельмина продолжала угрожающе указывать на женщину. Рука Ника последовала за шеей Таки.


«Сначала вы меня подставили, потом вы мне поможете!» Почему?


«Когда я увидела тебя, мое сердце дрогнуло», - вздохнула она. С этого момента я твоя. Мне было очень грустно, когда я увидела синий топор в твоей руке; Мне было приказано сообщить начальству, как только я его увижу. Никто не сможет сказать, что я не следовала их инструкциям; теперь я больше не могу тебя обидеть. Оставайся здесь; Им никогда не придет в голову искать вас в этом месте.


«Ничего из этого, - сухо ответил Ник, - я сразу открою дверь, и ты пойдешь впереди меня, но не раньше, чем скажешь мне, на кого ты работаешь и где я могу его найти».


Неожиданно и внезапно глаза молодой женщины вспыхнули.


-Я вам скажу; это не принесет вам никакой пользы. В любом случае они тебя убьют. Если вы что-нибудь знаете, значит, вы слышали о Ла Гарре. Я принадлежу Ла Гарре и Мандарину. Я приехала из Пекина. О вас говорил человек по имени Иуда. Я с радостью пойду впереди вас; они убьют нас обоих. Давай, открой дверь!


Ник, глядя на нее, понял, что она говорит правду. Увидев, как изменилось его выражение лица, ее глаза смягчились.


«В холле сейчас никого нет, и я могу провести вас к двери, которой редко пользуются». Возможно, им не придет в голову наблюдать за ней, полагая, что вы не подозреваете о его существовании.


"Где эта дверь?"


-Внизу. Это как люк, выходящий на переулок. Мы должны вернуться на этот переход, а затем спуститься. Надо идти; сейчас все тихо.


Ник медленно покачал головой.


«Ты все еще мне не доверяешь», - прошептала она.


Он быстро задумался, взвешивая возможности, обдумывая перспективу нового предательства. Но его миссия заключалась не только в том, чтобы сохранить жизнь, но и в том, чтобы узнать гораздо больше.


«Я знаю лучше», - наконец решил он. Что с тобой будет, если ты не пойдешь со мной?


-Ничего такого. Если бы они знали, что я была с тобой и что я рассказала тебе все это, они бы меня убили, но они игнорируют это.


«Разве они не будут обвинять тебя в том, что ты позволила мне уйти?»


- Вас должен был прикончить Ка Танаки; другие ждали его замены. Не мне вас убивать.


«Если я смогу выбраться отсюда, могу ли я рассчитывать на то, что вы свяжетесь со мной позже, чтобы оказать обещанную помощь?»


«Пожалуйста, Сан, позволь мне пойти с тобой». Я ненавижу это место и этих людей.


«Это невозможно, Така», - возразил он, мягко тряся ее. Несомненно, они убьют нас, если мы уйдем вместе.


В разлуке нам будет лучше, но потом я хочу тебя видеть. Вы будете искать меня?


«Если смогу, то сделаю», - согласилась она.


Риск был велик, но что-то подсказывало ему, что времени мало и что сейчас не время для разработки сложных планов. Он должен быть начеку.


-Хорошо; Я остановился в гостинице «Дипломат». Генри Стюарт, комната 514, - сказала она ему, снимая полотенца с полок. Подождите, пока стихнет волнение, а затем позвоните мне; Организуем место встречи.


"Чем ты планируешь заняться?"


-Отойди отсюда.







Глава 6







Полотенца были сложены непонятной стопкой вместе с бумагой, которой были покрыты полки. Удовлетворенный, Ник смотрел, как груда стекает с полок к двери. Он поискал все, что можно было использовать: обрывки упаковки, пластиковые и целлулоидные контейнеры, пару картонных коробок. Затем осторожно вылил на них большую часть содержимого своей зажигалки, оставив одну каплю для другой цели. Затем он также пролил большую часть керосина из лампы, которую он снова закрыл, прежде чем перекинуть через плечо еще два полотенца.


«Раньше здесь никогда не было пожаров», - сказал Така, понимая причину подготовки. Ты меня выпустишь, правда? Разве ты не позволишь мне сгореть здесь?


Он был достаточно злым, чтобы улыбнуться ей.


"Как вы думаете, я способен на такое?" Нет, Така; Я не такой как твои друзья


"Они не мои друзья!" - возмущенно воскликнула она.


«Я подожгу это», - объяснил агент. Тогда я открою дверь; вы пойдете быстрым шагом, но естественно, в сторону лестницы. Если кто-то спрашивает меня, это вызовет у вас удивление, потому что они еще не нашли меня. Что бы ни случилось, реагируйте нормально, понимаете?


Она кивнула. Как только агент поднес слабое пламя своей зажигалки к костру, вспыхнуло пламя.


-Хорошо; теперь откройте дверь и немедленно вылезайте.


Она повиновалась. Ник осторожно запрокинул голову: никого поблизости не было видно. Довольный, он раздул огонь. Взяв лампу, он вышел в коридор и швырнул ее о стену, добавив горящее полотенце и два, которые она зарезервировала.


Раздался громкий крик. - Огонь огонь! Помощь! Огонь!


Эта древняя уловка сработала. Вдруг открылись двери, высунулись головы; Появились полуголые мужчины, завернутые в огромные полотенца; работницы кричали и кричали. Маленький резервуар создавал адский дым, пламя и неразбериху; лампа горела в коридоре с большой эффективностью. В то время раздались крики по-японски, смешанные с американским акцентом туристов в бане. Полуодетые люди прошли мимо него, даже не заметив его; С лестницы раздались более тяжелые шаги. В здании прозвенел тревожный звонок. На бегу Ник разорвал куртку и смял рубашку, бросившись в человеческий вихрь, в панике ворвавшийся в зал. Большинство из них были полуголыми; Ник притворился одним из немногих, кому посчастливилось быть почти одетым, когда вспыхнул пожар. Он не хотел ходить по Токио голым в сопровождении банды убийц.


Город под солнцем, казалось, ждал. Ждал и другой: замена Ка Танаки. Их невозможно перепутать.


Когда толпа начала выходить из бани, очередь из четырех такси, каждое занято водителем и пассажиром, начала очень медленно двигаться.


Ник подумал, что теперь, когда он выбрался из смертельной ловушки, ему будет легче сбежать. Пробираясь сквозь толпу, он соскользнул по тротуару подальше от такси. Внезапно толпа покинула его: странный инстинкт, который заставляет группу незнакомцев действовать одновременно, толкнул их обратно к входу, оставив его изолированным и очевидным. Картер бросился бежать, намереваясь пересечь стоянку и добраться до людного бульвара.


В то же время, четыре такси резко повернули в его сторону.


Это был старый трюк Аль Капоне 1930-х годов. Таким образом, очередь черных машин мчалась мимо магазина или дома соперника, сметая их пулеметным огнем, предполагая, что вторая машина поразит то, что вторая пропустила, и так далее.


Пригнувшись в сопровождении первой машины, Ник побежал к бульвару. Залп пуль прошел над его головой; позади него в толпе кто-то кричал в агонии.


Описывая зигзаги, он пересек открытую площадь к каменной скамейке. Наконец-то удача: каменная спинка скамейки доходила до земли. Свистнув над головой, он опустился на колени за скамейкой напротив смертоносной свиты такси. В его руке появилась Вильгельмина. Ему хватило бы удержаться: первая машина уже скрылась из виду.


Залп снарядов ударил по скамейке, выбивая осколки камня. Второе такси проехало; Ник все еще был прижат к земле. Сзади раздался новый залп, прошедший через его левое плечо: вторая машина, уезжая, стреляла с другой стороны. Ему придется заботиться об обеих сторонах одновременно.


Третья машина проехала под грохот пулемета; скамейка, казалось, вздрогнула, но держалась. Ник нырнул вдоль скамейки, чтобы уклониться от атаки сзади. Подъезжала четвертая машина смерти. Когда в окне появилось лицо и смертоносное оружие, первый залп которого разорвал бы его на части, Ник выстрелил из своего люгера. Его первая реакция на нападение попала прямо в отвратительное лицо: на улицу упал пистолет-пулемет. Такси немного занесло, но оно продолжало ехать в сторону стоянки. Ник осторожно поднял Вильгельмину и выстрелил в беглый профиль водителя, попав ему в череп. Руль вырвался из безжизненных пальцев; такси неудержимо занесло. Выпрямившись, он побежал к углу как раз вовремя, чтобы увидеть, как автомобиль врезался в телефонный столб в дальнем конце стоянки.


Произошла яркая вспышка, а затем взорвался бензобак, наполнив воздух осколками металла и человеческой плоти. Крики ужаса и ужаса раздавались с бульвара и из бани. Ждать было нечего; остальные три такси не вернулись ... пока. Люди приходили отовсюду. Как, черт возьми, вы все это объясните японской полиции? И как оттуда выбраться? Опять же, вероятно, сработал один из самых старых приемов. Он подбежал к пылающим обломкам и уставился на них с притворным ужасом. Прохожие с бульвара не могли видеть его стрельбы. Он оставался таким на мгновение, изумленный; затем он повернулся к приближающейся группе и поманил их.


-Полицейский! Полицейский! -заикание-. Друзья мои ... Мне нужна скорая помощь, полиция!


Симулируя тоску, он протолкнулся сквозь собирающуюся толпу и пересек бульвар, а затем поскользнул в переулок Пройдя квартал, он повернул за другой угол. За ним никто не гнался; он больше не торопился.


Высокая фигура в кимоно смешивалась с прохожими, соблюдая осторожную дистанцию.


После всей суматохи комната Ника в «Дипломате» стала тихой гаванью. Он закрыл дверь, проверил окна, с отвращением посмотрел на ближайшую пожарную лестницу и приготовился подготовить зашифрованный отчет.


Вскоре после этого он запаковывал его, записывал адрес и готовился к кратковременному отсутствию в отеле. Теперь были необходимые меры предосторожности, которых он не принимал в первые дни пребывания в отеле. Он хорошо закрыл окно и расположил некоторые предметы таким образом, чтобы, вернувшись, он сразу узнал, приходил ли кто-нибудь к нему в его отсутствие. Затем он уехал в другую часть города.


На этот раз он пошел по настолько сложному маршруту, что человек, увидевший его уход, не смог пройти по нему. Но ему было все равно; ему нужно было еще кое-что сделать.


Через час Картер вернулся в отель. Он осторожно открыл дверь своей комнаты и осторожно вошел. Убедившись, что никто не входил, он дважды запер дверь и успокоился. Вторжение, которого он каким-то образом ожидал, не произошло.


Сняв большую часть одежды, он присел на корточки, чтобы выполнять упражнения йоги. Его концентрация не мешала ему думать о Ла Гарре и о том, каким должен быть его план действий; возможно, он мог бы использовать Таку ... если бы он когда-нибудь снова увидел ее.


Он не видел змею, пока не стало слишком поздно убегать, слишком поздно достать пистолет. Он сидел, скрестив ноги, посреди комнаты, лицом к окну, когда королевская кобра тихо выползла из-под кровати, качая головой и высунув язык.


Он считал, что его сердце остановилось. Это была работа Когтя ... и, конечно же, благодаря Таке! Как бы рептилия могла проникнуть внутрь? Через окно, с пожарной лестницы ...


Казалось, все в этой комнате растворилось в смертоносном присутствии кобры, самой ядовитой из змей. Эта спиралевидная фигура задрожала.


Он пошатнулся, змея приближаясь к нему дюйм за дюймом. Ник, его тело было покрыто слоем пота, заставил себя оставаться неподвижным: одно неверное движение, и кобра вонзится в него своими клыками так быстро, что он не почувствует этого, пока яд не остановит его кровоток. Затем он раздуется и умрет от невыразимой боли.


Единственное, что могло его спасти, - это полная неподвижность, поддерживать которую становилось все труднее. Атмосфера говорила о неминуемой смерти.


Язык рептилии зашипел в абсолютной тишине комнаты. Сердце Ника екнуло; Он думал о том, чтобы прыгнуть на кровать или схватиться за стул, чтобы защитить себя, но он знал, что ему никогда не удастся действовать с необходимой скоростью: у него не было другого выхода, кроме как стоять на месте ... и молиться.


Из двери позади него доносился очень слабый шум. Кобра угрожающе подняла голову, словно прислушиваясь: уже ничего не было слышно. Змея впереди и черт знает что сзади! Они должны рассматривать это как очень серьезную угрозу, поскольку они прибегли к таким крайностям, чтобы устранить ее.


Раздался еще один незначительный шум; кобра высоко кивнула головой. Ник заставил себя оставаться неподвижным; если дверь откроется, ему придется сделать какой-нибудь отчаянный шаг: прыгнуть, увернуться, броситься к кобре или выбраться наружу. Броситься и умереть.


Он не осознавал, что дверь открыта, пока не почувствовал легкий сквозняк на спине. Потом скрип позади него над ним; тело рептилии дернулось, скрутилось и замерло. Вместе с ней умерла угроза, которую она представляла.


Глубоко вздохнув, Ник сел. В дверном проеме стоял высокий мужчина в неброском костюме и довольно коротком пиджаке. В руке у него был короткоствольный автомат с глушителем, который он сунул в кобуру, закрывая дверь. Только тогда он взглянул на Картера.


«Я обычно предпочитаю звонить своим посетителям», - легко заявил Ник. На этот раз я рад, что он этого не сделал.


«Эти негодяи действуют быстро, - сказал незнакомец с очень легким акцентом. Вы Стюарт из Детройта?


-Вот так вот. Могу я одеться? -Пожалуйста.


"Вы всегда приходите в гости с автоматом с глушителем?" - спросил американский агент, когда он одевался. Садитесь, пожалуйста. Поверьте, мне не нравится думать о том, что могло бы случиться, если бы вы не явились.


Незнакомец с спокойным лицом и проницательными глазами от души засмеялся.


«Вы круты, мистер Стюарт». Эти змеи ужасны; Я ненавижу их.


"И у вас очень хорошая цель, сэр ... как мне вас называть?" Глен?


-Почему это имя? И насколько это важно?


Я уверен, что вас зовут не Генри Стюарт.


«Не будь так уверен в этом», - пробормотал Ник. Я тоже не уверен в тебе. Вы можете называть себя товарищем?


-Отлично. Он полез во внутренний карман: «Нет, не пугайся; Я не убиваю кобр, просто ради удовольствия убить тебя самому. Мне есть что тебе дать; что-то твой друг дал мне для тебя. Это очень маленькие деньги… - добавил он, предлагая ему долларовую купюру.


-Ничего больше? - спросил Ник, убирая её, не глядя.


"Должно быть что-то еще?" Его друг только что дал мне это.


«Хорошо», - ответил Ник, наконец взглянув на купюру.


Наверняка товарищ уже попытался бы расшифровать скрытое сообщение на этом счете, но не нашел бы его. Это было слишком просто: неизменный портрет Джорджа Вашингтона, человека, который не умел лгать.


Кем бы ни был этот посетитель, АХ отправлял его к Нику Картеру.







Глава 7







«Так ты собирался взглянуть перед нашим собеседованием, а?» - весело спросил Картер, думая, что поступил бы так же.


-Естественно. Хотя должен признать, что не знал, что ты внутри; Этот глупый гостиничный служащий заверил меня, что ты еще не вернулся.


«Что ж, я рад, что ты все равно пришел», - засмеялся Ник. А теперь что вы предлагаете делать?


«Нам не нужно ходить вокруг да около, Стюарт». Товарищ нахмурился. Я знаю, что ты тот, кого я ищу, потому что я видел татуировку синего топора на твоей руке. Очевидно, кто-то другой видел это ... или вы не были причастны к тому, что произошло в той бане, о которой так много говорят в вечерних новостях?


«Это не ответ на мой вопрос», - возразил американский агент. Я хочу, чтобы ты объяснил мне причину своего визита, не более того.


Хотя он говорил разумным тоном, Ник почувствовал отвращение.


Казалось, весь мир знал о символе топора; сначала японские убийцы, теперь русские шпионы.


«Мы должны действовать вместе, Стюарт». Я полагаю, вы уже получили инструкции ...


"Я их получил; среди них я полагаю. Теперь мое суждение подсказывает мне, что вам тоже нужны инструкции. Которые ...?


«Я не твой лакей, Стюарт», - презрительно сказал русский. Я тоже первоклассный агент; обычно мы были бы смертельными врагами. Но теперь случай ставит нас бок о бок. Мне этот опыт нравится не больше, чем тебе ...


«Послушай, друг, ты пришел сюда с определенной целью». Пока я не узнаю, что это такое, я буду для вас не чем иным, как туристом, который нашел змею под кроватью, а вы для меня просто человеком, которому я благодарен за спасение моей жизни. Поскольку мы объединяем наши усилия, почему бы их не расширить?


«Ты не тот, о кем я думал, - наконец ответил Товарищ. Я ожидал увидеть более крупного мужчину постарше, несколько хромого и покрытого шрамами. Неужели в Северной Америке так много лучших агентов? Или он многолик?


"Вы не очень похожи на Заботова ... и не так ли?" Ник откровенно рассмеялся: «Давайте перейдем к делу, товарищ». По моим указаниям, кто-нибудь встретит меня с целью совместной миссии. А пока я скажу тебе там, наверху, а ты?


«Еще немного», - усмехнулся русский. Я знаю, что пришло время россиянам и американцам объединиться в общем деле. Есть угроза против обеих стран; Она родом из Красного Китая и называется Ла Гарра. Ты слышал об этом? - презрительно спросил он.


-Я встретил ее тут.


«В таком случае, возможно, он знает, что это зловещая контрфигура вашего AX или нашего ... того, что вы называете RSS». Да, я знаю; это больше не имеет значения. Этот Коготь (Ла Гарра) изначально не создавался для его нынешней цели; на самом деле, когда-то это было что-то похожее на Мафию ... преступный синдикат, результат старых группировок Тонга. Некоторое время назад он поддержал китайское правительство. Его преступления носят международный характер. Они набрались смелости противостоять нам, Советам. Нам! - возмущенно повторил он.


«Невозможное преступление», - пробормотал Ник.


-Абсолютно. Конечно, его правительство не было заинтересовано в этом, пока он сам не подвергся нападению со стороны Ла Гарры. Но не думайте, что все унесете ...


«Все в порядке, товарищ, все в порядке», - вздохнул Ник. Вы также не думаете, что можете винить во всем нас. Вернемся к Ла Гарре. Я полагаю, ваша миссия - поехать в Пекин и подстричь Ла Гарре ногти, но как?


"Пекин?" - удивленно повторил русский. Так что он не такой невежественный, как кажется ... Да, Пекин. Может, пойдем вместе. Ты знаешь где? Он продолжил, довольный негативным жестом Ника. Штаб-квартира главы Ла Гарры находится в Запретном городе, месте, известном очень немногим белым людям, поскольку из немногих, кто вошел, немногим удалось уйти. Его судьба… - Русский красноречиво пожал плечами. Коготь разработал свои методы убеждения и наказания на протяжении веков. Они объединяют в своих техниках смесь варварского и современного. На данный момент этого достаточно. Мне было поручено проникнуть в Запретный город и уничтожить босса Ла Гарры. Конечно, я не знаю, каковы ваши конкретные инструкции, хотя я знаю, что предложение о совместной работе исходило из вашей страны. Я не доволен, но заказ получил. А вы?


«О работе с тобой». Какая информация у вас есть об этом боссе, которого, как я понимаю, зовут Мандарин?


«Итак, вы знаете, что ... Он утверждает, что является китайцем». Я не знаю, кто он на самом деле, как выглядит и как ему удалось доминировать в Запретном городе. Но можете быть уверены, что это сам дьявол. Хорошо; Теперь я думаю, тебе пора высказаться, Стюарт.


«Мне очень жаль, товарищ». Ник посмотрел на часы и покачал головой. Вам придется меня извинить. Устраивайтесь поудобнее. В верхнем ящике находится бутылка.


"Вы называете это сотрудничеством?" Русский возмутился. Если вы попытаетесь меня подставить ... Я должен был догадаться, что американцы способны на все, лишь бы ...


"Успокойся, человек;" это не обман. Достал из туалета чемодан. Мне нужно позвонить; позже поговорим.


Он вошел в ванную, закрыл дверь и открыл краны, прежде чем включить свое коротковолновое устройство. Он отправил Хоуку длинное и подробное сообщение, начиная с описания и заканчивая вопросом. Ответ Хоука был кратким и уместным:


-Да; это человек, с которым вы должны вести переговоры.


Поделитесь с ним всей информацией. Единственный способ выйти из нынешнего кризиса - полностью ликвидировать эту зарубежную компанию. Переговоры и будущее в ваших руках. Удачи.


Хотя это и не помогло, но, по крайней мере, прояснило ситуацию с товарищем. Выйдя из ванной, она обнаружила, что он нюхает открытую бутылку.


«Отличный виски, Стюарт». Конечно, водка лучше. Возможно, с этим я говорю охотнее. Он улыбнулся почти дружелюбно. Казалось, к нему вернулась невозмутимость.


"Хорошо ... Но скажи мне еще кое-что; Вы узнали о Запретном городе здесь, в Токио?


«По большей части да», - согласился Товарищ. Этот город похож на плавильный котел; у нас здесь есть наши агенты, они свои. Иногда они переходят с одного места на другое ... В этих больших городах много зла. Слишком много шпионов.


«Ублюдок, лицемер, - сказал себе Картер, но кивнул.


"Я уже заметил; Я нашел одного или двух. Хорошо; С моей точки зрения дело обстоит так ...


Отложив в сторону свои прежние оговорки, Ник рассказал своему российскому коллеге все, что знал о предстоящей миссии.


«Эта девушка, Така ...» - прокомментировал товарищ, как только Ник закончил свой рассказ. Не было ли рискованно её распрашивать?


«Без нее у меня ничего бы не было». Риск стоил этого. Я надеюсь, ты придешь; тогда мы сможем ее использовать.


«Может быть ... Мы поговорим о ней позже». Но она ничего не сказала о Запретном городе. Вы что-нибудь знаете о нем, Стюарт?


«Немного больше, чем мифы, которые его обычно окружают». Это город-крепость, похожий на ваш Кремль. Предполагается, что в нем господствует религиозный орден буддийских монахов. Я считаю, что его происхождение можно проследить до маньчжурских кланов, которые одолели более слабые китайские силы и основали убежище где-то в Пекине. Это святилище было или остается запретным, так как там был Сын Дракона, король, единственный человек, который мог оставаться в Запретном городе ночью. На закате, когда прозвучали рожки, все остальные мужчины покинули город, а император оставался один со своими наложницами и евнухами, которые не считались мужчинами. Я не знаю, как это будет сегодня; Я понимаю, что есть поселенцы, которые посещают его днем, предположительно, приносят еду, и снова уезжают до ночи. Есть также Стражи, которые охраняют стены внутри днем ​​и снаружи ночью. Возможно, мы можем как-то использовать это обстоятельство. Моя страна подозревает, что сейчас там может находиться штаб-квартира террористической организации или, возможно, одно из укрытий, используемых лидерами Красного Китая. Как вы говорите, мало кто из белых был там раньше, и я лично не знаю никого, кто бы выходил снова. Честно говоря, до сегодняшнего дня я не связывал это с Ла Гарра, но теперь я вижу, что такая специализированная организация вполне могла бы воспользоваться этим местом. Я полагаю, что у китайцев до сих пор есть трепет перед Запретным городом.


«Совершенно верно», - улыбнулся россиянин. Вы знаете больше, чем я знал, но поверьте мне, мы подошли ближе, чем вы к секрету. У нас есть больше, чем слухи ... мы знаем, что человек, называющий себя Мандарином, сумел скрыть свою деятельность от своих соотечественников. Он окружил себя монгольскими монахами и телохранителями; У него есть гарем наложниц, но под этим показным религиозным фасадом он руководит самой опасной секретной китайской организацией. Они вмешиваются в международную политику через свои преступления. Мы знаем об ужасных пытках и чудовищной жестокости. У них есть языческие сексуальные обряды, казни и приятный обычай хоронить своих врагов заживо в стенах. Интересно, Стюарт?


-Очаровательно. Давайте тост за успех нашей миссии. Ура, товарищ ... как вас зовут?


«Товарищ, ничего лишнего», - улыбнулся российский агент. И так будет и во время нашего общения, которое, надеюсь, будет кратким. Между тем, для меня будет честью сотрудничать с вами. Пока мы не закончим с Мандарином, мы будем, можно сказать, товарищами по окопу. Даю слово.


Ник обнаружил, что пожимает товарищу руку, холодную, но сильную. Однако он не мог избавиться от мрачной мысли: мне придется убить этого ублюдка, когда все закончится. И он не был бы сильно удивлен, узнав, что его коллега думал в то время: я убью его потом, потому что живым он слишком опасен для нас.


Не выражая своих мыслей, они улыбались друг другу.


«Все в порядке, товарищ»; Давайте начнем. Поскольку вы знаете о секрете намного больше, чем мы, вам решать, что делать первым. Как вы планируете начать?


«Нам нужна дополнительная информация о точном местонахождении этого места и о том, как туда добраться». Товарищ достал из кармана путеводитель по Пекину. Я наведу осторожный запрос. Что до тебя ... ты надеешься снова увидеть эту девушку, Така?


-Я не знаю; У меня такое впечатление, что я все еще буду получать от неё известия, - задумчиво сказал Картер. Если нет, я постараюсь её найти; Думаю, она еще может пригодиться.


«И когда найдешь, убей ее»; потом поедем в Запретный город, - спокойно предложил русский.







Глава 8







"Убить Таку?" - недоверчиво повторил Ник. Я убиваю только тогда, когда это необходимо. Вы знаете о ней что-нибудь такое, о чем не удосужились мне рассказать?


«Я знаю то же, что и ты, Янки», - улыбнулся другой. Она предал тебя один раз, возможно, дважды; Она сделает это снова, если сможет, и знает твою личность. Логично, что от нее надо избавиться.


"Разве ты не помнишь, что однажды ты тоже помог мне?"


«Ба ... Это всего лишь одна из их прислужников». Может, она еще заставят тебя заплатить за то, что помогла тебе сбежать, друг мой. Желательно избавиться от него скорее, прежде чем говорить о ней подробнее.


«Они не знают, что она мне помогла, и вряд ли она раскроет это». Вместо этого он может быть для нас полезным источником информации.


«Стюарт, я настаиваю на том, что она слишком опасна, чтобы ей оставалось жить». Глаза Товарища метели ледяные искры. Само ваше существование может стать концом нашей миссии. Я предлагаю, если вы все же позвоните ей, договоритесь с ней прямо здесь, а затем задушите ее.


"Разве ты не можешь придумать ничего лучше?" Что в ней так пугает вас, что вы хотите убить ее, даже не увидев ее?


"Я ничего не боюсь!" Русский агент застыл. Ты дурак, Стюарт. Сама она призналась в принадлежности мандарину, а это значит, что она всегда будет принадлежать мандарину.


«Не думаю, что ты много об этом знаешь». Очевидно, что нам была бы очень полезна помощь того, кто побывал в Запретном городе и может практически нарисовать нам карту с именами и местоположениями.


«Вы чересчур легковерны», - вскочил Товарищ. Ты идиот, американец. Она соврет, и они нас обоих поймают! Как только они увидят нас с ней, нас отметят. Нет, Стюарт; Эта женщина должна умереть!


«Они не увидят нас с ней», - возразил Картер, пытаясь сдержать нарастающий гнев. Нам нужна не её компания, а её информация. Ей не нужно знать о наших планах. Разве вы не понимаете, что мы можем использовать ее вместо того, чтобы убить?


«Используй ее сколько хочешь, но убей ее позже».


-Достаточно! Какой ты извращенец?


Глаза русского словно застыли; мускулы на его челюсти дернулись, но на лице появилась тень смущения. Наконец, когда он заговорил, это было мягко, хотя и напряженно. И все же он настаивал на той же теме.


«Тебе не обязательно так со мной разговаривать, Стюарт». Я не собираюсь вмешиваться в ваши удовольствия, но вы не должны позволять своим личным чувствам отвлекать вас от выполнения задания. Не думайте, что это маленькая беспомощная женщина; если ваша мягкость не позволит, я убью ее сам.


«Ты не будешь делать ничего подобного», - холодно сказал Ник, уже сытый по горло. Даже высокопоставленный российский секретный агент не может пережить репутацию человека, который убивает ради развлечения. Вы меня понимаете, товарищ? Преступление само по себе осуждается даже в вашей стране. Я не хочу больше спорить; Если эта молодая женщина позвонит мне, я попрошу ее сюда, я спрошу ее, и вы можете слушать из туалета, если хотите. Если я думаю, что это может помочь нам, так оно и будет; Если мы оба думаем, что ей невозможно доверять, я позабочусь об этом. Я не боюсь убивать, когда это необходимо.


"Ах." - Теперь я тебя знаю, Стюарт, - ярко воскликнул русский. Я не ожидал другого ответа от человека твоего уровня ... но не думаю, что она тебе позвонит.


И оказался прав: Така не позвонила, а пришла.


Как только он сказал эти слова, то кто-то тихонько постучал в дверь.


Товарищ, не издав ни звука, поднялся на ноги и спрятался в туалете, засунув руку под куртку, где он спрятал кобуру. Он оставил дверь слегка приоткрытой, а Ник взял «люгер» и встал сбоку от двери спальни.


-Кто это?


«Така», - ответил шепот.


-Она одна? Если нет, я убью любого, кто войдет, включая тебя.


-Я одна. Поторопись, пожалуйста.


Картер открыл тихо дверь, а затем вошла Така, сияя красотой в узорчатом платье, хотя ее губы были обесцвечены, а черты лица напряжены.


"О, Сан, ты жив!" Мне было так страшно… - прошептала она. Значит, он лгал, хвастаясь ... О!


"Кто солгал?" Чего ты боялась?


«Акитаро был здесь…» Она уставилась на мертвую кобру и вздрогнула. Как ты смог сбежать от ... О нет! Он продолжил, заметив выражение ее лица. Это была не я; Клянусь! Поверьте мне, пожалуйста ...


-Так кто? - Он бесцеремонно настаивал. Я никому не сообщал о своем местонахождении, кроме тебя. Кому ты сказала?


«Никому ... никому». Акитаро последовал за тобой, вернувшись сегодня днем, он похвастался, что покончил с тобой, хотя и не сказал, как именно. Вы должны верить мне!


"Почему ты пришла вместо того, чтобы позвонить?" - спросил агент, наполовину веря её словам.


- Я боялась, что мне не ответят; тогда я бы не узнала, жив ты или мертв, поэтому мне пришлось приехать. Стюарт Сан, я люблю тебя и никогда не причиню тебе вреда. В первый раз мне пришлось подчиниться старому приказу; Я бы умерла, прежде чем повторила это. Ты не веришь мне? По ее щекам текли слезы. Что тебе от меня нужно? Я сделаю для тебя все.


«Мне нужна твоя помощь, Така»; - немного информации.


«Что угодно», - согласилась она, вытирая слезы.


"Что вы знаете о Запретном городе?"


Опустив глаза, она ходила из стороны в сторону.


- Слишком много ... Вы видите, кем я стала; объект удовольствия, преданный обману и предательству. Но не больше! Больше нет, - вызывающе повторила она. Я сказала вам, что я знаю мандарина; теперь я говорю вам, что я была у него. Я провел четыре года в его гареме как узник. Это ужасно; это похоже на труп, высушенный огнем. Он сделал меня своим шпионом в чайных, в банях, пока не поселил меня в этой. Хотя она был далеко от Мандарина и Запретного города, она не был свободна ... он все еще был моим хозяином, и я шпионила за для него. Больше, чем кому-либо другому, мне приходилось узнавать о мужчинах, у которых был вытатуирован синий топор ... Ты первый, кого я нашла.


-Ах, да. Что вы знаете об Иуде?


«Я видел его только один раз, когда он принес свой отчет мандарину». Он с ненавистью говорил о мужчинах, с такой татуировкой, особенно об одном из них, который чуть не убил его. Это был ты?


Ник проигнорировал ее вопрос. - "Что вы знаете о Ла Гарра?" Является ли мандарин настояшим?


«Сначала я так подумала, но потом я узнала правду». Кости настоящего мандарина замурованы в стену. Этот человек преступник, садист, демон, провокатор войны.


"Нет никаких сомнений в том, что он глава Ла Гарры?"


«Он - главарь Ла Гарры ... Он лично контролирует все планы шантажа, убийств, пыток, торговли наркотиками и рабами, подделок ... всего, что может нанести вред вашей стране». Ах, как это мерзко! Я ненавижу это!


«Достаточно, чтобы помочь мне проникнуть в Запретный город?»


Молодая женщина затаила дыхание и уставилась на него. Он сделал то же самое, пытаясь прочитать ее мысли.


«Я не ожидаю, что ты приведешь меня туда», - продолжил Ник после молчания. Я просто хочу точно знать, где он находится и каково его устройство; все, что вы можете рассказать мне об этом ... и очень подробно.


«Хорошо», - наконец согласилась она. У тебя есть бумага?


«Начнем с карты», - с облегчением сказал агент.


Садитесь...


Сидя на кровати, они листали путеводитель по Пекину, принадлежавший Товарищу.


-Карандаш? Хорошо. Здесь есть отметка, но если вы думаете, что это Город, то ошибаетесь. Это дальше ... в этом месте, недалеко от ущелья. Вы видите маршрут и реку? А эта роща в долине? Вот. Он очень хорошо охраняется внутри и снаружи. Бумагу, пожалуйста ... Сначала внешняя стена, затем дворы и, наконец, внутренние стены. Здесь еще один дворик; вот внутренние покои. Отличный проход, другие уже. Здесь двери ... Эта всегда закрыта, есть решетки. Это ведет к проходу, который спускается вот так ... Здесь, с одной и другой стороны, находятся комнаты монахов ... хотя те, что с этой стороны, уже заняты не ими, а агентами Ла Гарры.


-Сколько их?


-Я не знаю; они приходят и уходят ... может быть, их восемь или десять в одно время.


"Можно ли войти в эти комнаты?"


-Да; много раз я приносила еду ... Мне было намного легче, чем тебе.


«Я бы не смог предложить такое, Така». А теперь расскажите мне о других, у кого есть доступ к Запретному городу: монголах, монахах, сельских жителях, стражниках и так далее.


Она быстро их описала.


«Но, Сан, это только что пришло мне в голову ... Нет причин препятствовать моему возвращению в Город, чтобы сообщить Мандарину о неуклюжих и неумелых, которые работают на него». В таком случае я могла бы быть там и помочь вам, когда вы доберетесь туда. Может быть...


Хотя, если они действительно меня обнаружат… - она вздрогнула. Как бы то ни было, я сделаю то, что вы скажете.


«Мне не нравится то, что ты там будешь, хотя мне придется обсудить это с моим коллегой, чьи идеи отличаются от моих».


«Ты не рассказал мне о своем коллеге, Сан…» - пробормотала она испуганно.


—Да, маленькая шапочка лотоса; У него есть коллега, - заявил советский агент, выходя из туалета. Тот, кому пришлось принять очень трудное решение. Вы уже решили, Стюарт?


-Да и ты? - недовольно спросил Ник в свою очередь.


«Я тоже ... Мы можем использовать это ... с осторожностью». О ее убийстве больше не будет речи.


«Ты был неправ, позволив ему слушать, Сан». Така укоризненно посмотрел на него. Я сказала много вещей, которые не предназначались для других ушей.


«Мне очень жаль, Така, но мы ничего о тебе не знали». То, чего мы пытаемся достичь, жизненно важно для мира во всем мире; мы должны были убедиться, что вы заслуживаете доверия.


«Конечно, мы вам еще не совсем доверяем, - перебил россиянин. И я, по крайней мере, никогда полностью не поверю. Я обнаружил, что это неуместно… »Он оттолкнул тело кобры. Никогда не знаешь, что может случиться ... Посмотрим на карту. Ах да да; Это кажется вполне возможным », - признался он, увидев его. Может быть, вы нам там пригодитесь. Тебе просто нужно знать, что однажды мы каким-то образом разойдемся с твоим хозяином, Мандарином.


"Он не мой хозяин!" Она ответила сердито. И если я вернусь, это будет не из-за тебя.


«Я знаю, но ваши мотивы меня не интересуют, - признался Товарищ. В любом случае, я думаю, ты выиграл игру, Стюарт. Информация, предоставленная ею, очень полезна. Возможно, она может сделать даже больше для нас ... то есть для вас. Думаю, что на этом мы уже можем сформулировать какие-то предварительные планы. Вы, очевидно, более квалифицированы, чем я, чтобы иметь дело с ней, - добавил он с насмешливым поклоном. Я недооценил это.


«Товарищ, если тебе есть чем заняться, вперед», - тихо сказал так называемый Стюарт. Я должен работать с вами, но я не обязан это оценивать. Мы встретимся здесь через пару часов или когда вы закончите работу. И на этот раз постучите в дверь, а еще лучше, постучите снизу.


«Может, мне стоило сделать это в первый раз», - сказал русский с широкой улыбкой.


«Может быть», - признал Ник. Туше, чувак.


«Прощай, старик». Советский агент закрыл за собой дверь.


«Мне очень жаль, - мягко сказал Картер. Он настоящий негодяй, но я обязан ему жизнью, как и вам. Така ... ты думаешь, сможешь ли ты безопасно вернуться в Город?


«Для тебя, Сан, я сделаю».







Глава 9







Обсудив планы с женщиной, Картер вручил ей два небольших предмета, которые он считал безопасными, чтобы позволить ей унести. Затем он провел ее через задний двор на улицу, готовый вернуться к Вильгельмине, если кто-нибудь проявит чрезмерный интерес к встрече с ними. У боковой двери он поцеловал ее на прощание; теперь ей оставалось только молиться, чтобы ее никто не видел, чтобы никто ее не заподозрил.


Он собирал чемоданы, когда прозвенел телефонный звонок: это Товарищ звонил ему из бара.


"Стюарт?" - Я готов обсудить планы, но я думаю, вам следует переехать из отеля.


«Я готов и немедленно буду с тобой». Закажи мне водочный мартини, ладно?


«Очень разумно», - одобрил россиянин.


Спустя несколько мгновений, оплатив счет, Ник присоединился к своему коллеге.


"Что ж, Стюарт ... был ли день после обеда удовлетворительным?" - спросил россиянин в порядке приветствия.


-Да, а ваш?


-Интересным.


«Что ж, приступим», - предложил американский агент после тоста. Я переезжаю в отель «Эмперадор»; там мы можем поговорить.


«У меня есть машина на улице», - согласился россиянин.


Они пересекли вестибюль, где Ник на мгновение остановился, чтобы собрать свои сумки, и направились к широкой входной двери. В этот момент вошли трое мужчин; американец предполагал, что они уйдут, но они этого не сделали.


Внезапно они стали опасными и угрожающими. Товарищ с гортанным рычанием притормозил. Ник остановился, ставя сумки. Напрасно троица разошлась веером, закрывая путь, всего в шести футах от секретных агентов.


«Мы приехали искать вас, иностранных преступников», - объявил один из них со странным акцентом.


«Они ошибаются», - заявил Товарищ. Пойдем.


«Нет, вам не сбежать», - засмеялся тот, кто посередине. Мы знаем, кто они такие; они больше не будут совершать преступлений. Они арестованы. Схватите их! - внезапно воскликнул он.


Советский понял, что произошло.


Трое незнакомцев вышли вперед. Без показухи. Ник потянулся к Вильгельмине.


«Отойдите», - настаивал Товарищ. Мы ничего не знаем о преступлениях и не знаем вас.


Когда он шагнул вперед, фантастика закончилась; Появились три смертоносных ножа, в руках китайцев, похожие на коготь. Напряженный, Ник резко дернул Товарища; эти ножи были для метания. Вильгельмина однажды заставила себя услышать, и один из мужчин упал, но когда он упал, он бросил свое оружие; Ник ловко увернулся от нее. Он собирался снова выстрелить, когда товарищ оттолкнул его. Когда он восстановил равновесие, Ник увидел удивительное зрелище: тот, кто лежал на земле, все еще живой, с одной рукой на груди, а две другие с ножами в руках, были воплощением паники. Быстрым движением товарищ извлек из своей одежды предмет в форме яйца. Трое убийц, парализованные ужасом, резко двинулись; один из них повернулся, споткнувшись о своего упавшего приятеля. Третий врезался в двух других и попытался пройти. Русский агент спокойно потянул небольшой рычаг на предмете, который он бросил в китайцкв, одновременно отскочив в сторону Ника. Как в фильме замедленного действия, американец увидел, как блестящее яйцо попало в плечо одного из убийц. Инстинктивно Ник бросился на землю и закрыл лицо руками.


В зале прогремел гром; кто-то издал пронзительный крик агонии;


произошел ужасный распад гипса, дерева ... и чего-то еще. Дым поплыл в зал; затем наступила гробовая тишина и невыносимая вонь.


-Идем; Сделано. Товарищ дергал Ника за руку, который собирал сумки.


Они промчались мимо окровавленных, изуродованных трупов, лежавших перед дверью: трех мандаринских убийц больше не было.


Позади них раздался шум голосов и грохот тревожных колокольчиков. Русский затащил Ника в переулок, где их ждал транспорт, похожий на механического жука. За рулем этой машины товарищ выглядел огромным; Ник взглянул на него со смесью отвращения и уважения.


«Я считаю меры слишком суровыми только для троих», - отметил он.


Товарищ пожал плечами: «Ты хорошо стреляешь, Стюарт, но я не был уверен, что наши пушки подойдут». «Зачем рисковать?»


- Не думаю, что риск был велик; это были два пистолета против трех ножей. Ручная граната - это слишком много.


"Они мертвы, не так ли?" - сказал россиянин, проезжая бульвар. Кроме того, это была не граната, а русское пасхальное яйцо. У нас нет времени на драки в Токио.


«С этим я согласен». Кстати, не надо в отель «Император»; полиция Токио могла бы нас там искать. Где ты остановился?


«Это мое дело».


«Тогда действуем», - раздраженно сказал Картер. На следующем углу поверните направо и пройдите пять кварталов; Позже дам тебе новые инструкции. Он направлял к укрытию, обнаруженному недавно на случай чрезвычайной ситуации. По крайней мере, один из нас должен знать достаточно информации, чтобы быть работоспособныи.


Товарищ крякнул, но повиновался его указаниям.


Им потребовалась неделя, чтобы подготовиться к отъезду в Запретный город; нужно было подготовить транспорт, костюмы и припасы. Используя подходящую косметику, Ник Картер сумел довольно эффективно прикрыть татуировку с топором. Он уже отправил подробные отчеты в Вашингтон; Вскоре Джули Барон в Пекине получит сообщение с указанием местоположения Запретного города и описанием плана действий. Хок уже получил рапорты радиотелеграфа, прежде чем устройство было благополучно убрано.


И снова они на машине пересекли Токио ночью. В двух кварталах от порта Товарищ оставил машину в руках человека в костюме грузчика; затем оба секретных агента пошли пешком, пока не достигли пристани.


Воды порта были буквально покрыты камышом, сампанами, рыбацкими лодками и другими лодками. Ник и русский направились к крошечной лодке, стоящей на якоре посреди многих других. Перед тем как запустить её, русский проверил деревянный ящик, который стоял на корме.


-Это все? - спросил Ник из-за руля.


-Я проверил.


-Идеально ...


Американец провел лодку, чтобы пройти через группу сампанов, прежде чем придать ей скорость.


Сначала в Шанхай, чтобы собрать припасы в уже подготовленном товарищем тайнике. Потом по суше в Пекин ... без чьей то помощи, кроме удачи и собственного интеллекта.


Вскоре они потеряли из виду береговую линию и современный горизонт Токио. Картер и товарищ долгое время молчали; наконец первый посмотрел на часы и резко заглушил двигатель.


«Что ж, товарищ; Пора нам обоим исчезнуть, - объявил он.


Испытуемый кивнул и поднял крышку деревянного сундука. С некоторым выражением отвращения он начал разбирать его содержимое.


«К сожалению, мой друг, они немного старые и вонючие». Но я думаю, мы не можем жаловаться, потому что мне было трудно их достать.


«Пока они подлинные ... Вы уверены, что они настоящие?»


«Конечно». Взгляните на себя.


В коробке находился оригинальный набор для макияжа Ника, в который входили один или два специальных предмета, а также грубая одежда, сделанная из необработанной кожи и шерсти, от которой исходил резкий запах. Были также туфли на суконной подошве и круглые шапки из лисицы, отделанные материалом, похожим на войлок. Это была одежда, которую носил древний орден Стражей, которые веками охраняли стены Запретного города и продолжают это делать. Невозможно было выяснить, что это за люди, где и как живут, на каком диалекте говорят.


Ник свободно владел китайским, но мандаринским языком; Товарищ использовал шанхайский диалект. Вслух первый задавался вопросом, достаточно ли этого знания.


«Придется надеяться, друг мой», - ответил русский. В любом случае, нам не нужно много говорить; Никто не будет допрашивать двух городских стражей, вернувшихся, скажем, из Шанхая.


-Я надеюсь, что это так. В какой-то степени мы всегда можем казаться высокомерными и отказываться от разговора, хотя я не думаю, что это принесет нам пользу перед сотрудниками полиции или контрразведки. Хорошо; Посмотрим, когда придет время; а пока давайте оденемся.


Наблюдая за тем, как русский переодевается, Ник не мог не признать, что это был великолепный образец человека: большой, но не слишком толстый; мощные мышцы, хотя и не особенно выпуклые, и в оптимальной физической форме. Вскоре он был одет в кожаную и шерстяную одежду, а голову покрыла шапка из лисьего меха. В складках маскировки он спрятал пистолет с глушителем и короткий кинжал. Он спрятал наручные часы необычного размера на предплечье и положил в карман портсигар и зажигалку.


Ник Картер проделал почти ту же процедуру, за одним исключением. Русский, заменив его у руля, смотрел, как он одевается в зловонную одежду. Он держал шпильку на руке, Хьюго. Вильгельмина была около ее талии. Что касается Пьера ...


Товарищ, видевший, как он перевязывал два пальца левой ноги вместе, заметил:


«Жаль, что ты повредил ногу, Стюарт, это могло задержать нас».


Повязка слегка вздулась ... но не от травм. Ник поднял голову.


- Если в какой-то момент я закричу «Держись!» задержи дыхание и беги. Мне кажется, это наша джонка, не так ли?


Увидев этот мерцающий свет, товарищ зажег сигнальную лампу. Через пять минут им предстояло найти очень необычную джонку, оснащенную дизельным двигателем и сорокамиллиметровой пушкой, которая, по всей видимости, была просто джонкой, как и все остальные. С ней они надеялись добраться до Шанхая, избегая столкновения с японскими, китайскими или российскими патрульными катерами. Оказавшись на китайской земле, для них начнется настоящая одиссея.


Еще одна сигнальная лампа загорелась из темноты. Картер вытащил из кормы канистру с бензином, которой он пропитал снятую одежду, а также все дерево и брезент внутри лодки. Товарищ с удовлетворением хмыкнул:


"Вон там по правому борту ... Готов, Стюарт?"


Когда джонка приблизилась, Картер смог разглядеть лица двух мужчин, несмотря на туман. Он закрепил руль и взял коробку с косметикой; Товарищ отдал приказ по-русски, и кто-то помог Нику преодолеть расстояние между двумя лодками. Товарищ бесстрастно последовал за ним. Один из двух мужчин протянул ему пистолет для подачи сигналов; он нажал на спусковой крючок, и пламя по дуге направилось к палубе маленькой лодки, пропитанной бензином.


На мгновение воду вокруг окутала полная тьма. Тут же лодка загорелась, превратившись в костер, который горел посреди моря. Когда русский отдал новый приказ, матрос молча отошел. Вскоре после этого джонка задрожала и стала рассекать воду.


"Что ж, Стюарт", теперь мы действительно начинаем.


«Ну, товарищ ... Но теперь у меня другое лицо и другое имя». Я Ло Мей Тинг, охранник, а ты?


- Хонг Ту Ли, также охранник. Русский поклонился. К вашим услугам. И теперь, я надеюсь, нам удастся придать себе вид китайцев.


«Не волнуйся, приятель, - сказал Ник, у которого с собой была коробка. К тому времени, когда мы приедем в Шанхай, даже твоя собственная мать не узнает тебя ... за что, без сомнения, она будет ему очень благодарна. Спускаемся вниз, где больше света.


Вместе они прошли в небольшую главную каюту, где Ник открыл коробку и начал трансформировать лицо своего коллеги. При этом он не мог не задаться вопросом, каков будет исход этой странной миссии.







Глава 10







В то время как во всем мире озабоченные мужчины говорили за столами для совещаний об угрозе миру, исходящей от существования банды международных террористов, в устье Желтой реки два охранника остановились, чтобы покормиться холодной рыбой, рисом и чаем. День был серым; холодные ветры дуют с неспокойного Тихого океана. Грязные и уставшие от долгого пути из Шанхая, двое мужчин поели от души. Оттуда они могли наблюдать за деятельностью на берегу реки; джонки и сампаны бороздили залив. Ло Мэй Тэн вытер руки о блузку и улыбнулся.


«Боже мой, что бы я дал за сигарету!» - воскликнул он.


Его партнер, Хун Ту Ли, насмешливо посмотрел на него.


- Друг мой, гвардейцы не курят на публике.


«Я полагаю, они тоже не носят зажигалки», - засмеялся другой.


«Это для другой цели», - строго сказал товарищ. Теперь вы сами можете оценить достоинства нашего костюма; Вы видите, как весь мир отворачивается от нас?


Это было правдой. Кстати, форменная одежда и шапки из лисьего меха возымели свое влияние. Удивленный, Ник увидел, что все от них отворачиваются.


«Давай!» - воскликнул он, готовый к действию. Если мы не будем отдыхать очень часто, мы можем прибыть к воротам города в среду вечером.


-Ты нетерпелив, Ло Мэй Тэн ... Но ладно; .Давайте продолжим.


Американец, направлявшийся к маленькой городской площади, внезапно остановился. Русский проследил за ее взглядом; Был переполох: прохожие останавливались, отступая, словно по невысказанному приказу.


"Вот и она!" Вот и она! Последовал единодушный шепот.


Осторожно Ник и Товарищ пробились в первые ряды толпы. В этот момент воцарилась тишина, и это неудивительно, поскольку в этой мощеной улочке, пропитанной запахом рыбы и морской соли, материализовалось нечто, словно возникшее из сна.


Это был паланкин из «Тысячи и одной ночи», который держали четыре мощных китайца, одетые в стиле монгольских воинов. Несмотря на унылый серый день, паланкин сиял золотыми и изумрудными украшениями. Четверо монголов продвигались размеренными шагами и мягким ритмом кресла-качалки. Когда они приблизились со своим драгоценным грузом, толпа неуклюже прислонилась к земле в знак уважения к королеве, растянувшейся на паланкине.


Ник затаил дыхание: женщина была невероятно красивой. У него были классические скульптурные черты лица; брови цвета рыбы-черные, идеальный нос, алый рот, приоткрытый, ровный, блестящие, как жемчужины, зубы. Из ее ушей свисали нефритовые серьги, нежное зеленое свечение которых добавляло красоты коже цвета слоновой кости и черным волосам. Ее глаза были темными, как безлунная ночь, и властными, как глаза императрицы. На ее голове диадема сверкала лучами, заключенными в рубины, бриллианты и изумруды.


Товарищ потянул Ника за рукав и поклонился, но слишком поздно: американец, казалось, был очарован красотой перед ним. Его бдительное шестое чувство подсказывало ему, что эта встреча важна, не путаться с этой бесформенной и подобострастной толпой.


Женщина что-то пробормотала, и паланкин остановился перед молчаливыми горожанами.


"На колени, идиот!" - Советский агент зарычал это сквозь зубы и в мольбе бросился на землю.


Со своей стороны, Ник гордо стоял прямо, глядя на это видение.


Она сделала знак, не сводя с него глаз; один из монголов повернулся к нему и быстро сказал по-китайски:


«Дочь Дракона приказывает тебе подойти ближе».


Сложив руки в обычном жесте вежливости, Ник подошел ближе.


приблизившись к паланкину. Она смотрела на него с интересом.


«Вы - гвардейцы», - сказала она знойным голосом. Куда вас ведет ваше путешествие?


«На место всемогущества, в Запретный город», - сказал Картер.


«Очень хорошо», - улыбнулась она. Будда поставил вас на моем пути. Как тебя зовут?


- Ло Мей Тенг и мой товарищ Лонг Ту Ли. Мы были в отпуске и теперь возвращаемся к своим обязанностям в Городе.


«Знай же, что я Ясунара, Цветок лютни, наложница Мандарина». Я приказываю, чтобы вы, Ло Мэй Тэн, и ваш товарищ, Хун Ту Ли, сопровождали меня.


Хотя восторг переполнял сердце Картера, его лицо оставалось безмятежным.


«Цветок лютни командует, и мы подчиняемся», - сказал он.


«Добро пожаловать», - изящно сказала она. Встаньте рядом с моим правым плечом, а он - слева; Ты мне будешь нужен.


-Служить тебе - мое скромное желание; Надеюсь, я его достоин.


-Будешь. А теперь поехали.


Обернувшись, Ник махнул товарищу, который нетерпеливо пытался услышать разговор, и шагнул вперед.


- Хон Ту Ли, - серьезно сказал Ник; сегодня для нас большая честь. Мы сможем сопроводить Ясунару, Цветок Лютни, Дочь Дракона и наложницу Мандарина, к священным воротам Запретного города.


К счастью, появившееся в глазах русского выражение радости могло быть ошибочно истолковано дамой, которая улыбнулась и указала на их позиции. И снова по её безмолвной команде четверо монголов начали свой марш, волоча свои ботинки на тканевой подошве. Ник занял свое место справа от Ясунары, а Товарищ занял свое место по другую сторону. И снова испуганные жители уступали им дорогу. Картер смотрел вперед, сопротивляясь искушению взглянуть на невероятную красоту, хотя он чувствовал с мужской уверенностью, что она наблюдает за ним, поскольку он также знал, что скромный Страж не должен смело смотреть на жену своего хозяина.


—Ло Мэй Тэн ...


«Да, Дочь Дракона».


"Что вы слышали в Шанхае?"


У Ника было начало. Откуда она могла знать, откуда они? Возможно, у гвардейцев был обычай быть в этом городе. Тем не менее, ему ничего не оставалось, как рискнуть общением.


- Есть недовольство. Похоже, что большая часть мира настроена против нашей страны, и студенты и новые лидеры требуют более могущественного Китая.


"Что насчет тебя, Ло Мей Тенг?" - спросила она с намеком на насмешку, словно не надеясь, что у простого Стража есть собственное мнение.


«Я тоже, моя повелительница», - наивно ответил он.


Он услышал ее вздох, после чего, казалось, снова успокоился. Американец заметил, что товарищ смотрит на него искоса, озабоченно: это было понятно. Фаворитка мандарина была не тем человеком, с которым можно было бы обсудить что-либо ... особенно политику.


Сомнения Ника по поводу их костюмов и макияжа исчезли; теперь он почти убедился в его эффективности. Оба были загорелыми, с гладкими лицами и солидным видом северных горцев. Тонкие полоски изоленты телесного цвета, затемненные той же краской, которая покрывала ее руки и лицо, придавали их взгляду восточный оттенок.


Таким образом, они пересекли город по дороге к невысоким холмам, обозначавшим последний отрезок пути в Пекин. Великая Китайская стена уже была на горизонте.


На гребне холма процессия остановилась, чтобы отдохнуть. Пока женщина укрылась за паланкином, ее носители воспользовались тенью эвкалипта. Со своей стороны Ник и Товарищ встретились, чтобы обменяться мнениями.


"Что вы думаете о носильщиках, товарищ?" Спросил первый. Будут ли они принадлежать городу или будут просто слугами милой дамы?


Я не знаю. В любом случае, будем осторожны с тем, что мы им говорим.


-Осторожными! А вот и один, - поспешно объявил Ник.


Явный лидер четырех монголов подошел и вскоре остановился перед ними, с пустым лицом и опущенными веками.


"Как вас зовут, друзья?"


Русские представились на типично китайской церемонии. Монгол кивнул и сказал, что его зовут Кван Тоо.


"Будете ли вы кушать с нами?" Я вижу, вы не несете еды.


Видя, что он искренен, они его поблагодарили.


«Мы не планировали идти сюда с дамой», - объяснил Ник.


«Ах, это ...» - восхищенно пробормотал Кван То. Существо из другого мира; наложница, какой еще не видели. Если с ней что-то случится во время поездки, мы заплатим за это головой, но это все равно большая честь. А также Мандарин платит хорошо и золотом ...


Конечно, вы, Стражи, знаете о ней больше, чем я.


«Нас много, - сказал Ник, - и для такой леди, как она, мы редкость». Мы никогда не были с ней так близки; Мы восхищаемся ею издалека, но нам не посчастливилось много о ней знать.


Монгол, которому это показалось логичным, кивнул.


«Скажи нам, Кван Тоо, - продолжил американец, - почему Цветок лютни покинула Запретный город?» Мы ничего не знали о его отъезде. Наверное, Мандарин не позволит своему любимому цветку бродить, как всякой дворцовой шве ...


«Она поехала в Шанхай, чтобы посовещаться с людьми в тех великих зданиях, - неопределенным жестом сказал монгол. - Возможно, с людьми из-за Урала; Я не знаю. Но она больше, чем просто женщина; она имеет власть.


Картер серьезно нахмурился. - «Тогда как же только четыре человека охраняют такое драгоценное существо?»


«Мандарин считал, что более крупная экспедиция привлечет слишком много внимания». Кроме того, - он гордо встал, - нет других четырех человек, подобных Кван Тоо и его товарищам; Они увидят, представится ли возможность.


«Конечно, то, что вы говорите, правда, - согласился Ник, думая, что неуместно упоминать толпы, которые паланкин собирал на своем пути. Для нас большая честь быть небольшой частью вашего эскорта.


Кван То был доволен, но прежде, чем он ответил, звонкий голос Ясунары предостерег его, поэтому он поспешил прочь. Ник посмотрел на русского.


«Ну, похоже, мы нашли шов». Через Ясунару мы сможем добраться до Мандарина, несмотря на его охрану и стены ... возможно.


-Да; Но я не думаю, что это легко, - обеспокоенно ответил Товарищ.


Ночь превратилась в одиссею с ураганным ветром с севера. Небольшая группа разбила лагерь за группой вязов.


Ник, русский, Кван Тоо и их люди спали возле паланкина и костра. Несмотря на шторм и настойчивое желание навестить Ясунару в его паланкине, Ник хорошо спал. Наконец рассвет преобразил небо, и люди умылись холодной водой из ближайшего ручья. Ясунара еще не появилась. Разделив завтрак с ложными гвардейцами, монголы поставили поднос с фруктами и сладостями рядом с паланкином и стали ждать приказов.


Через час женщина показала свое очаровательное лицо; Кван Тоо наклонился, быстро отдал приказы на кантонском диалекте, и они снова двинулись в путь, каждый на своих местах. Так они продвигались под ярким и холодным солнцем. Вдруг Ясунара заговорила с Ником:


«Почему я раньше не видел тебя в Запретном городе». Что Мэй Тэн?


«Я недостоин того, чтобы меня заметил кто-то вроде тебя, Цветок лютни, потому что я всего лишь скромный Страж». Много раз я созерцал вашу красоту и умолял богов небес дать мне на вас взглянуть.


«Ты совсем не скромный», - кокетливо засмеялась она. Ты идешь высоким и гордым, как сам Дракон.


«Прости меня, о Дочь Дракона»; Я виноват в том, что считаю себя лучше, чем я есть на самом деле.


«И все же ты высокий и гордый, Ло Мей Тенг». «Цветок лютни слишком добр».


"Своего рода?" Она повторила с горьким смехом: «Я много всего делаю, но никогда не добра». Вы увидите, Ло Мей Тенг, если проживете достаточно долго.


Ник сказал себе, что это было несколько угрожающее наблюдение. Женщина повернулась, не сказав ни слова.


Процессия замедлилась; Подняв глаза, Ник увидел, что впереди их ждет длинная темная тень. Наконец они добрались до машины; затем Кван Тоо поднял руку, чтобы остановить марш. Товарищ выдохнул от удивления или недоверия.


Это был открытый лимузин «Даймлер», за рулем которого ехал шофер в униформе. Его занимал кто-то другой: невероятно толстый мужчина в штатском, осторожно выходивший с заднего сиденья. Конечно же, это не мандарин!


Четверо носильщиков осторожно опустили паланкин; Кван Тоо поспешил к машине между неловкими поклонами. Товарищ поморщился от раздражения; Ник быстро подумал. Теперь Дочь Дракона проедет остаток своего пути; его конвои и гвардейцы останутся пешком. Может ли эта свинья быть Мандарином? Нет; невозможно. Така описала его как труп, высушенный огнем. Кем бы ни был этот здоровяк, он не был китайцем. Жаль, потому что в этом случае его задача была бы слишком легкой. Таким образом, казалось, что его планы и его надежды рухнут; Цветку лютни поедет дальше и в этом автомобиле они ей не понадобятся. ;


Толстяк напыщенно покинул свое место и попятился к паланкину. На некотором расстоянии он остановился и стал ждать. Когда она встала, Ясунара жестом пригласила Ника подойти ближе. Он помог ей опуститься, чувствуя теплую хватку ее руки, когда он прислонился к ней.


«Позволит ли нам цветок лютни страдать от печали до конца наших дней?» - пробормотал он.


Она удивленно встала.


«Посмотрим, Ло Мей Тенг», - ответил он со странной улыбкой.


Толстяк выступил вперед.


«Дочь Дракона, - воскликнул он, - Цветок лютни, любимая наложница мандарина, я, Вонг Фат, пришел, чтобы привезти тебя к моему господину, Императору Запретного города».


«Вонг Фат, я приветствую тебя». Как наш хозяин?


-Хорошо очень хорошо. Пожалуйста, присядь, пока ветер снова не поднялся


Кван Тоо торжественно выступил вперед. Секретные агенты ждали, опасаясь любой возможной опасности. Они находились на вражеской территории и не знали, что может случиться.


Произошло то, что произошло с такой скоростью, что к этому никто не был готов. В одно мгновение ясное и безмятежное небо было нарушено громом двигателя. Тень упала на собравшихся, которые ошеломленно подняли глаза. Маленький самолет без опознавательных знаков мчался к ним с безошибочными намерениями.







Глава 11







Эффект был мгновенным; Ник бросился на землю, наблюдая, как остальные бегут в укрытие. Сама Ясунара, без тени восточной томности, бросилась за сиденье своего паланкина. Самолет упал с характерным шумом реактивной машины; оглушительно загремел пулемет. Бесчисленные облака пыли поднялись вокруг американского агента; куски земли разлетелись по воздуху. Мужчина истерически закричал на кантонском диалекте, когда самолет, уже сделав первый пролет, направился на юг. Ник вскочил на ноги. Среди всех остальных только русский сохранил достаточно самообладания, чтобы действовать. Вонг Фат кричал как женщина; монголы легли на землю лицом вниз. Ник быстро подошел к паланкину; Он поднял Ясунару на руки и повел ее к укрытию под высоким корявым деревом у дороги. Позади него товарищ что-то крикнул.


«Отпусти меня», - яростно ахнула женщина. Как ты смеешь трогать меня! Ты умрешь за это осквернение, самонадеянное создание. Отпусти!


Без церемоний Картер бросил ее за защитный ствол дерева, прежде чем вернуться на тропинку. Он увидел, что самолет, летевший южнее, готовился к возвращению. Растерявшись, водитель «Даймлера» запустил двигатель; Товарищ проклял его и ударил в испуганное лицо.


Двое из людей Кван Тоо были мертвы, разорванные снарядами. Под машиной Вонг Фат пронзительно закричал, умоляя небеса предотвратить это гнусное покушение на любимую наложницу мандарина.


С сиденья машины Товарищ торжествующе закричал и вышел с американским автоматом Томпсона. Ник подбежал к ней, когда снова послышался пронзительный рев атакующего самолета. У него не было времени удивиться открытию, он скорее почувствовал благодарность за этот дар от богов.


«Он становится небрежным», - сказал Ник по-китайски. Он считает, что мы беспомощны, и не ожидает, что мы будем сопротивляться. Двойной шок, хорошо?


-Да Сейчас летит вниз; Вот он!


Аппарат метался, как управляемый снаряд, между залпами. Пули посыпались на паланкин. Картер и русский провели несколько секунд, лежа по обе стороны от «Даймлера», пока самолет не начал набирать высоту.


-Сейчас! - крикнул тогда Ник.


Сидя, положив приклады оружия на плечи, они неумолимо нажали на спусковые крючки и открыли огонь. Вероятность была лишь одна из тысячи, но, возможно, они были бы правы.


Снаряды калибра .45 попали в цель; самолет затрясся, поднялся немного выше и вздрогнул. Он снова поднялся и улетел ... он был уже смертельно ранен. Раздался рев двигателя, затем другой; пламя охватило металлический корпус самолета; Взрыв разорвал небо, и аппарат рассыпался на части в потоке обломков и черного дыма. Темное облако стало ложем загадочного летчика: тишина окутала кровавую дорогу.


Бросив оружие, Ник подошел к Ясунаре, которая прислонилась к дереву, ее дыхание было прерывистым.


«Вы не гвардейцы, а драконы, Ло Мэй!»


«Пока ты в безопасности, Цветок лютни, мы считаем себя вознагражденными».


Вместе с Даймлером товарищ осматривал американское оружие. видимо удивлен его хорошей производительностью. Вонг Фат радостно прохрипел.


Ясунара посмотрел на трупы; в тот самый момент


третий из раненых испустил последний вздох. Водитель, окровавленный, лежал лицом вниз на руле. Кван То не было видно.


-Подойдите; Помогите мне сесть в машину, - приказала женщина.


Ник подвел ее к машине. Вонг Фат упал перед ней на колени, умоляя:


"Дочь Луны, Земли и Солнца!" Прости, что не защитил тебя своим бесполезным телом. Если бы что-то случилось с Вашим великолепием ...


-Будь спокоен! - прошипела Ясунара. Головы упадут из-за этого. А где Кван Тоо, капитан моих носителей и защитник моей божественности?


Смущенный, монгол, шатаясь, выбрался из кустов. На его лице было красное влажное пятно, и он упал к ногам женщины, пытаясь поцеловать подол её мантии.


"Как ты объяснишь свою трусость, гад?"


«Моя госпожа, - простонал Кван Ту, - я умоляю твое великое сердце о прощении». Я не знаю, как защитить вас от всего, что приходит с небес; никогда в моей жизни ...


"В твоей никчемной жизни!" Это не ответ, животное! Он повернулся к Нику. Ты, Ло Мей Тенг, тот, кто ходит как дракон ... Что бы ты сделал с этим жалким Кван Тоо?


«Мое сердце истекает кровью из-за момента слабости», - дипломатично ответил Картер. Оставь его здесь умирать от ран.


«Он умрет, да, но не здесь», - резко ответила она. Он вернется ради удовольствия Мандарина. Мы должны узнать что-нибудь об этом самолете, который знал, где меня найти. Вонг Фат! Она бросила это имя как оскорбление.


«Прикажите, и я подчинюсь», - дрожал толстяк.


«Ты останешься здесь с Кван Тоо, пока не проедет другой автомобиль, и ты не сможешь организовать транспортировку в Запретный город». Я продолжу свой путь с этими моими храбрыми защитниками, которые доказали, что они гиганты, достойные защитить меня.


«Но…» Вонг Фат уставился на машину.


-Будь спокоен! Вы доставите Кван Тоо к Мандарину.


Если не станете это делать, вас не составит труда найти, если вы решите отправиться в другое место.


"Ой; Великолепная, ты знаешь, что я верен! - стонал толстяк. Пусть не будет больше смертей; Умоляю помолиться за меня Мандарину ...


Внезапно она повернулась к нему спиной и жестом пригласила Ника сесть в «Даймлер». Уже товарищ выбросил труп водителя на землю; Ник бросился ему на помощь.


«Мне не нужна помощь, мой друг».


«Нам двоим лучше работать вместе, Хон Ту Ли». Ты умеешь водить эту иномарку? Пробившись к трупу, он тихо пробормотал: «Это не тот вид транспорта, к которому привык, скромный Страж». И твой друг?


- Понимая, - лукаво ответил русский.


«Ты говоришь правду, мой друг». Но такой изобретательный человек наверняка заставит машину работать.


"Очень хорошо, мой лестный друг; Я постараюсь. Помогая Ясунаре сесть в машину, он продолжил: «Ты, Хун Ту Ли, выставь свое оружие вперед, чтобы оно было у нас под рукой».


«Нет, Ло Мей Тенг», - возразила женщина. Сядем сюда, где больше места.


"Как прикажете, хозяйка".


Товарищ, хотя и нахмурился, но поставил два автомата в указанные места.


«О, мои драконы», - улыбнулась Ясунара. Отправляемся в Запретный город, где нас ждет Мандарин, ваш хозяин.


Ник сел за руль; Товарищ рядом с ним смотрел, как он неуклюже берет ключ.


«Думаю, да», - пробормотал Картер про себя. А теперь это ... Ну; Пойдем Тысяча извинений, хозяйка, - добавил он, когда машина рванулась прочь.


«Я не могу ожидать совершенства во всем, мой отважный», - засмеялась она. Езжай как можешь.


Картер водил машину как новичок, но с очень небольшим опытом механики, и Daimler ответил неохотно.


Картина дорожной карты сформировалась в голове секретного агента Эйкса. Указания Таки были точными; За этими холмами был Пекин, а где-то спрятался Запретный город.


Некоторое время они ехали молча. Оба агента хотели поговорить о многом, но сделать это втайне было невозможно. Хотя Цветок лютни, казалось, не обращал внимания на происходящее, он был настороже. Ник не отрывал глаз от незнакомой дороги, а Товарищ сидел, положив руки на бедра, как тот, кто хочет держать в них что-то еще, например пистолет-пулемет Томпсона.


Час спустя, после, казалось бы, бесконечного путешествия, время от времени окрашиваемого одиноким деревом, они оказались на местности, состоящей из слегка холмистых пейзажей. Признаков жизни почти не было; Несмотря на обилие китайского населения, они встретили только одного крестьянина. Ястребы летали по небу; далекие склоны превратились в холмы, и в горы. Ясунара закрыла глаза.


Ник Картер посмотрел на нее в зеркало; ее гладкое лицо было чувственным даже в покое. Товарищ открыл было рот, чтобы что-то сказать, но американец отрицательно покачал головой.


Наконец советский агент больше не мог терпеть; Обернувшись, он посмотрел на женщину, которая ритмично дышала.


«Госпожа ... Дочь Дракона ... Цветок лютни ... Тебе удобно отдыхать?» Не получив ответа, она повернулась к Нику: «Мы должны строить планы», - прошептал он, по-китайски.


Ник кивнул и ответил еле слышным голосом, предназначенным только для ушей своего коллеги:


«Наша маскировка будет служить нам только до тех пор, пока мы не достигнем ворот»; наверняка какой-нибудь стражник обнаружит наш обман.


-Вот так вот. Когда мы доберемся туда, наш маскарад закончится. В этом есть свои преимущества, но это слишком поспешно;


Что нам нужно, так это тьма ночи и действовать по своему усмотрению.


-У нас нет времени. У нас есть три возможности: первая - оставить ее у ворот и уйти под тем или иным предлогом. Мы вряд ли добьемся успеха. Второе: мы смело идем вперед, обманываем охранника и позволяем ему вести нас прямо к боссу, чтобы он мог вознаградить нас за спасение её жизни. Возможности идентичны первому, если только мы не рискнем сочинить рассказ о какой-то особой миссии. Третье: похитить ее, удерживать в заложниках и вести переговоры с мандарином, пока мы не вытащим его из его логова. Мне это тоже не нравится. Пожалуй, лучший вариант - это смелый обман.


«В-четвертых ... Один из нас может предать другого», - предположил товарищ, и Ник взглянул на него. Сказать охраннику, что он может разделить славу поимки другого, который является не чем иным, как преступным шпионом. Маскируясь, один из нас предложит встретиться со шпионом только для того, чтобы допросить его. Тогда предатель обязательно будет приведен к мандарину, в то время как другой будет скован цепью или чем-то подобным. Итак, не-шпион становится шпионом и убивает Мандарина во время слушания, очень быстро, прежде чем один из его верных отрубает ему голову. Так что мы оба умрем ... но и Мандарин тоже.


Ник невольно улыбнулся.


«Это сложный план, но не менее вероятный, чем три других». На самом деле, что-то вроде этого могло сработать ... Только то, что хотя бы один из нас должен был остаться в живых, желательно бежать, чтобы иметь возможность рассказать, что произошло.


Русский молча кивнул. Как и Ник, он не был из тех, кто ищет славы и жаждет умереть во время миссии. Если бы ему пришлось умереть, он бы умер, но он предпочел иначе.


«Мне кажется, что, возможно, мы сможем использовать технику обмана, чтобы спасти нас обоих ... с срочным посланием для мандарина», - продолжил Картер шепотом. Это должно быть что-то, что нужно сказать в одиночку; например, что его убежище пронизано шпионами.


Они продолжали попытки уточнить только что изложенный план. Встреча с Ясунарой, которая поначалу казалась удачей, в конечном итоге сорвала их первоначальные планы. Им даже пришлось бы модифицировать их примитивную версию, единственную, которая казалась возможной перед запуском.


«Может быть, мы сможем воспользоваться тем, что случилось с самолетом», - предположил Ник. Мы можем изобрести нового врага для Мандарина и предотвратить его будущие атаки. Ты хоть представляешь, откуда это взялось?


«Он был русским», - с тоской признался другой. Я думаю, это было неловко. Возможно, мы могли бы сказать ему, что он был албанцем; Мы дадим им повод подумать, - добавил он бодрее.


Ник усмехнулся.


Сонная, Ясунара зашевелилась; Агент AХ уставился на нее в зеркало. Это было действительно изысканно.


Когда он пересек предсказанную кривую на карте памяти Ника, путь сузился. Они пройдут около Пекина и попадут в ущелье, о котором иностранцы ничего не знают. Случайно туда попавшего проверят люди в военной форме.


«Дочь богов просыпается», - прорычал русский, когда машина тронулась с неровного холма.


Действительно, Ясунара открыла свои прекрасные глаза и сонно улыбнулась.


«Ах, мои драконы, мы едем на хорошей скорости», - пробормотала она. Я смотрю дальше и вижу холм вздыхающей ивы; с наступлением темноты мы окажемся у ворот Запретного города.



«Слава Будде», - честно сказал Ник, и русский что-то гортанно пробормотал.


«Я безмерно обогащу тебя за услуги, которые ты мне оказал, - звякнул голос Ясунары. - Мой хозяин, Мандарин, должным образом выразит тебе свою благодарность». Для Вонг Фата, - резко продолжил он, - награда, которую он заслуживает; для этого несчастного Кван Тоо, стены. Вместо этого вам, мои воины, будут хорошо служить. Вы увидите, насколько велико величие Мандарина по отношению к своим верным слугам.


«Мандарин мудр и всемогущ», - пробормотал Ник, думая о судьбе бедного монгола.


-Смотрите! Ущелье дракона, - внезапно закричала женщина. О, теперь мы рядом с тобой, мой любимый Город.


Естественно, как будто они много раз видели Запретный город, они оба следовали в том направлении, в котором Ясунара указывала их глазами.


Перед ними лежало огромное ущелье красной земли. За рядом голых деревьев ослепляюще ярко отражалось солнце. Он вспомнил легенду, прочитанную много лет назад: «Золотые крыши, нефритовые плитки, стены рыжеватого оттенка ...» Запретный город, сказка, материализовавшаяся в пределах Пекина.


Дорога пришла в упадок. Ясунара, откинувшись назад, обмахнулась веером, глядя на Ника.


«Вы хорошо обращаетесь с американским оружием», - заметил он. Редко наши соотечественники проявляют такое мастерство в использовании подобных изобретений.


Ник попытался ответить соответствующим образом.


«Мы, Стражи, многому научились, чтобы защитить китайский язык».


«Да», - одобрил товарищ. Только так мы сможем стать достойными чести служить ему.


«Вы хорошо отвечаете, отважные защитники», - ответила она довольно.


«Это единственно возможный ответ, о Дочь Дракона ...»


Крестьянин, ведущий стадо коз, преклонил колени при проезде машины; Ясунара ответила жестом. Ник подумал, что может разглядеть на холме свечение чего-то вроде бинокля. Несмотря на прохладу полудня, Ясунара вяло обмахивалась веером.


Солнце садилось, но Запретный город не переставал светить, добавляя красок очаровательному лицу Дочь Дракона. Товарищ зевнул; Ник выпрямился, чтобы снять напряжение с плеч.


"Вы устали?" - спросила женщина. И у вас есть причина, так как вы много работали, но сегодня вечером вы отдохнете, о чем никогда не мечтали. Ваши будут чудеса другого мира. Потерпи; ваше паломничество скоро закончится.


Ник подумал о Городских воротах, которые наверняка будут охранять стража, хотя Така не смогла объяснить меры безопасности. Если их спросят, им придется как-то представить себя. У них было мало шансов выбраться из этого приключения живыми, но Ник не особо заботился о смерти; Тактика была бесполезна, когда с ней несся страх смерти.


Дорога прошла через десятки сложных извилин, пока, наконец, в сумерках не превратилась в ровную прямую, ознаменовавшую конец пути. Перед ними светились высокие ворота города.


«Это врата рая», - пробормотала Ясунара. Посмотрите на них и запомните ... потому что это последние двери, которые вы увидите.


Ник обернулся, услышав ужасающий тон ее слов и увидев в зеркале преображенное лицо женщины. Товарищ последовал их примеру.


Преображенный голос зашипел. "Продолжайте вести!"


-Отлично! - встревоженно и смущенно начал Ник.


"Делай то, что я тебе говорю!"


В руках этой красивой женщины сверкал автомат 45-го калибра.


«Дураки», - пробормотала она. Вы думали, что сможете поймать Ясунару? Теперь посмотрим, кто похититель, а кто жертва. Вы оба умрете сегодня вечером, как враги Мандарина!







Глава 12







Лицо Ясунары больше не было лицом очаровательной женщины, а лицом торжествующей ведьмы.


-РС! Ник Картер возразил. Вы насмехаетесь над нами или испытываете нас? Он сдержал взгляд на русского, который, казалось, собирался сердито вмешаться. Мы осмелились на что?


«Слишком смело», - засмеялась она. Настолько, что вы предали друг друга. Скромные гвардейцы ... ба! Вы шпионы и убийцы; Мандарин с удовольствием даст вам соответствующую награду.


Товарищ медленно повернулся к ней, одновременно потянувшись к складкам ее блузки.


«Ты ошибаешься, Дочь Дракона». Мы живем только для того, чтобы служить ...


-Если ты не будешь осторожным, вы не проживете ни минуты.


Поднимите руки и держите их вверх, пока я не позволю вам их опустить. А вы ... держите обе руки на руле. Если ты хочешь умереть прямо сейчас, я доставлю тебе удовольствие; одного движения с вашей стороны будет достаточно.


Мрачный профиль товарища казался окаменевшим от гнева и разочарования. Мысли Ника метались: разбить машину, попытаться завладеть пистолетом-пулеметом, занести так, чтобы товарищ мог его достать ... Но тогда они, без сомнения, выдадут себя. Они должны сначала прибегнуть к обману, а к силе - только в крайнем случае. В таком случае, возможно, лучше использовать беззвучный Hugo.


«Ты слишком сурова, Дочь Дракона», - мягко сказал Ник. Расскажите, пожалуйста, что мы сделали, какие ошибки сделали в отношениях с вашим августейшим величеством. Тогда мы смиренно примем решение не совершать ту же ошибку в будущем.


Товарищ молчал, без выражения слушал.


«У вас нет будущего, мои ложные друзья», - усмехнулась она. Но чтобы удовлетворить ваше любопытство ... Стражи Запретного города не смеют знакомиться с наложницами Мандарина, а тем более с любимой. Когда им посчастливилось быть допрошенными, они отвечают древними формулами, требуемыми ритуальным обычаем. Они также не знакомы с использованием американского оружия и не носят шапки из меха рыжей лисы, за исключением июня. Тебе следовало быть осторожнее со своей одеждой. Как только я увидел вас на площади, у меня возникли подозрения. Мандарин мудро приказал менять цвета униформы ежемесячно. Это был недавний приказ, к сожалению для вас, в последнее время многие из его врагов пытались добраться до него через его гвардию. Так что я с первого момента обнаружила в вас самозванцев.


Товарищ выругался по-русски, и Ник быстро вмешался, пытаясь скрыть преждевременный промах.


«Ну, как вы утверждаете, мы не гвардейцы». Но мы доказали нашу дружбу. Нам нужно было найти способ связаться с человеком, которого мы хотим видеть своим начальником, поскольку мы принесли ему сообщение крайней необходимости. Мы вам это докажем, если ...


«Ты будешь молчать и продолжать движение», - воскликнула она. Сохраните свою ложь для Мандарина и приготовьтесь к смерти.


Пожав плечами, Ник продолжал вести машину. Стены Запретного города были рядом; Вскоре они встретят человека, которого больше всего хотят найти, но обстоятельства встречи будут не такими, как они запланировали. Больше всего его раздражало то, что на смерть их привела женщина, жизнь которой они спасли.


Наконец «Даймлер» преодолел последний гребень, и перед ними вырисовывалось странное и нечестивое сооружение. Была уже ночь; темнота увеличивала таинственность этих легендарных дверей, окруженных пустой и унылой атмосферой.


Уже нельзя было думать об обмане мандарина; они должны действовать немедленно. Ник взглянул на русского, который незаметно кивнул, и притормозил.


"Едь к двери; Остановись, когда я тебе скажу, - приказала женщина.


Ник продолжал очень медленно, размышляя; «Оружие товарища молчит; Вильгельмину обязательно услышат. Мне придется вытащить Хьюго. "


Внезапно он почувствовал укол посередине спины, которая упиралась в обивку. Как будто он чувствовал то же самое, товарищ внезапно встряхнулся. Ясунара злобно рассмеялась.


«Нет, дураки, вам не сбежать». Остановить машину.


Ник нажал на тормоза, заглушил двигатель и попытался дотянуться до стилета, но его пальцы отказывались подчиняться ему. Товарищ упал вперед, приоткрыв рот, и остался в таком положении. Они услышали гудок, который казался очень далеким.


Двери открылись, и появились двое Стражей, форма которых очень напоминала их, за исключением шапок из белого меха. Обладая необычайно острым чутьем, Картер прояснил каждую деталь; вскоре после этого марширующая шеренга подошла к нам. Было двенадцать китайцев, одетых как священники. Позади них распахнулись ворота Запретного города, приветствуя двух врагов Мандарина.


Кошмар внезапно смутился, и, наконец, Ник больше не видел и не слышал.




Он проснулся, чувствуя укус кнута в своей плоти. Он попытался встать и броситься на нападавшего.


«Оставайся на месте», - пропел пронзительный голос.


Тот, кто только что заговорил, молча шагнул вперед. Это была призрачная фигура в виде скелета, в руке которой висел длинный черный хлыст. Ник уставился на него.


Он был невероятно высоким, невероятно худым. Оранжево-зеленый халат прикрывал ее ужасно узкое тело. Его лицо было злым; это выглядело как строгий череп, усыпанный морщинами. Из глубины глазниц блестели желтые глаза. У него был большой рот с тонкими губами, скривленный в вечной злобной гримасе. Нос был не более чем парой дыр на трупном лице. Пергамент и сухая кожа покрывали его лысый заостренный череп. Цвет его лица был болезненного желто-зеленого цвета, и он, казалось, источал затхлый запах.


Этот человек, похожий на гнилой тростник, был легендарным Мандарином.


Ник с трудом поднялся на ноги, сопротивляясь боли, охватившей его измученное тело, и встретился с мандарином с достоинством, которого он не чувствовал.


«Что ж, осквернители, - усмехнулся китаец, - вы заслуживаете награды за все, что сделали сегодня».


Только тогда Ник понял, что его русский коллега находится в той же сводчатой ​​комнате и смотрит на Мандарина.


«Вы скоро пожалеете о своей ошибке», - холодно сказал агент AX. Где Ясунара, слепая женщина, которая, довольная собственной хитростью, позволила себе устроить ловушку для двух особых посланников?


«Поздравляю», - засмеялся Мандарин со звуком, похожим на шорох сухих листьев. Они глупы, но обладают некоторой глупой храбростью. Не беспокойтесь о Дочери Дракона; лучше думать о смерти. Вы умрете, и скоро, но сначала вам придется ответить на несколько вопросов.


-Вопросов! - яростно повторил Ник. Это вы должны ответить за такое обращение с нами. Его собственная любимица, та, которая называет себя Дочерью Дракона, виновна в том, что мы явились сюда переодетыми, хотя нашей миссией было предотвратить заговор на Его Превосходительство. Вы действительно доверяете тому, кто этого не заслуживает ... Принесите нам нашу одежду, и мы ответим достойно; в противном случае среди могущественных стран возникнет гнев, и последствия для вас, слуги народа, будут катастрофическими.


«Очень хорошо», - глаза китайца заблестели. Настолько, что я заключу с тобой сделку. Продолжай лгать, и ты умрешь тяжело. Скажи правду, и ты будешь жить в раю, который часто посещают мои наложницы. Выбирай. Скажите, зачем вы пришли в Запретный город ... и скажите правду!


Товарищ гортанно зарычал; Ник рассмеялся.


«Вы упорствуете в своих бессвязных мыслях». Я вам ничего не скажу, пока мы не поговорим на равных.


«Возможно, вам необходимо будет увидеть и услышать больше, чем мы знаем о вас, прежде чем принять решение», - сказал китаец с неприятной ухмылкой и хлопнул в ладоши.


Прозвучал гонг; послышалось прикосновение шелка, за которым последовал звук шагов. Вскоре появился Ясунара, одетая в марлевое платье, а за ним последовали четыре огромных монгола в одних набедренных повязках и сандалиях. После торжествующего взгляда на пленников женщина поклонилась мандарину.


«О, Прославленный, вот я в твоем распоряжении», - пробормотала она. Какое твое желание?


«Моя добрая правая рука, эти люди хотят, чтобы я поверил в странные вещи о тебе», - улыбнулся череп. Я вижу, что нам придется их урезонить; так что мы все будем наслаждаться приятным развлечением. Проследите, чтобы их доставили в наш ... Зал Убеждения, назовем это так. И пусть Чжоу Чанг окажет им почести.


«Он ждет, мой господин», - ответила Ясунара, глаза сияли от радости.


«Очень хорошо, мой цветок». Он посмотрел на Ника и Товарища со всепоглощающим злобным взглядом. Тогда возьмите их; Я приду попозже.


Ясунара хлопнула; четыре монгола выступили вперед, и часть стены волшебным образом открылась, открыв темный проход.


Когда двух пленников бесцеремонно утащили прочь, Ник повернулся, чтобы взглянуть на Мандарина, но толчок заставил его, пошатываясь, броситься за товарищем. Русский странно молчал; конечно, сказать было нечего. Если шпион не умеет молча умереть, он не шпион.


Они спотыкались через длинный лабиринт с каменными стенами и, наконец, оказались на открытом воздухе, в ночном холоде, терзавшем их полуобнаженные тела. Через широкий ров был подъемный мост; за ним ряд невысоких зданий выстроился у внутренней городской стены. Затем последовало еще одно открытое пространство и, наконец, высокие внешние стены. Под звездным небом скрывался Запретный город, как безмолвный монстр.


Еще была возможность ... До этого момента их враги могли знать только, что они не гвардейцы. Невозможно, чтобы Ясунара слышал тихий разговор, который они вели в машине; шум двигателя и ветер предотвратили бы это.


Надо было выиграть время, помолиться, чтобы Така, где бы она ни была, совершила чудо.


Они вышли из ночного холода и прошли в другой проход. Следуя за безмолвной Ясунарой, они вошли в квадратную комнату с каменными стенами и высоким зарешеченным окном. Напротив главного входа была еще одна дверь, гораздо более узкая. Всю мебель составляли широкий деревянный стол и стул, похожий на трон. За столом сидел невысокий массивный мужчина с пустым лицом. А на столе лежал предмет в форме коробки ... миниатюрный магнитофон.







Глава 13







Большая дверь закрылась за ним; монголы отступили, как палачи в ожидании приказов.


«Вот Чжоу Чанг», - улыбнулась Ясунара. Это левая рука мандарина.


Этот человек вежливо склонил голову.


«Добро пожаловать», - ответил он спокойным и дружелюбным тоном. Пожалуйста, подойдите немного ближе к столу. Теперь поговорим; расскажите нам что-нибудь о себе.


Товарищ, крякнув, плюнул на землю.


«Мы будем говорить только с Мандарином, а не с его слугами, и мы установим условия».


«Поймите, у меня тоже есть приказ», - упрекнул его китаец. Я допрашиваю вас не по своей инициативе, и все, что я прошу вас, - это честь этого неожиданного визита.


«Не так уж и неожиданно», - ответил Ник. В конце концов, это была главная шлюха этого дома, которая нас сюда привела.


Хотя глаза Ясунары вспыхнули, она ничего не сказала. Чжоу Чан приподнял брови.


«Я понимаю это», - признал он. Но почему гвардейский наряд привлек её внимание? Кто использовал его, чтобы так маскироваться?


«Наша миссия - только наша». Мы хотели объединиться с мандарином и его делом. Мы будем говорить с ним и только с ним ... наедине, а не в присутствии его вероломных рабов.


«Ах, это понятно», - согласился китаец. Скоро к нам присоединится наш хозяин; тогда они могли бы подумать о том, чтобы иметь подходящую аудиторию. А пока позвольте мне порадовать ваши уши чем-то очень интересным для всех ...


- Ловкими пальцами он ввел в действие магнитофон - Чтобы они поняли, что Ясунара не только красива.


Машина тихо мурлыкала; гул хорошо смазанного двигателя заполнил огромную комнату. Послышался хриплый голос товарища, шепчущий:


«Госпожа ... Дочь Дракона ... Цветок лютни ... Тебе удобно отдыхать?»


По спине Ника пробежал холодок. Рядом с ним застонал русский.


«Мы должны строить планы», - продолжал еле слышный механический голос.


Послышался далекий голос, издававший неслышный звук. Чжоу Чан поспешил увеличить громкость.


«... какой-нибудь охранник обнаружит наш обман».


Наступила пауза.


«Когда мы доберемся туда, наш маскарад закончится».


Записанная лента продолжала крутиться; Черты товарища выражали поражение. Ник почувствовал, как его мускулы напрягаются.


«... держите ее в заложниках и ведите переговоры с мандарином, пока мы не вытащим его из его логова ...»


Чжоу Чан еще некоторое время позволил проклятиям быть услышанными; наконец, с печальным видом он покачал головой и выключил магнитофон.


«Я думаю, этого достаточно». Остальные это уже знают. Возможно, теперь мы услышим правдивую историю вашего благородного визита.


Россиянин снова плюнул на пол. - "Иди к черту."


«Это неправильный ответ ... Возможно, удобно увидеть, что скрывается за его замечательной внешностью».


Ник подумал, что у этого человека должно быть европейское образование, как вдруг китаец ударил товарища когтем по глазам. Русский отшатнулся с восклицанием удивления; двое монголов бросились вперед, чтобы поймать его, схватив его за руки.


Удивительно длинные ногти царапали область возле глаз русского, и он ругался и сопротивлялся. Снова и снова пальцы наказывали его; На лице секретного агента появились красные штрихи.


«Я не могу ошибаться», - с сомнением пробормотал китаец. Замри, пожалуйста. Его ногти впились в левый висок русского; среди хлынувшей крови что-то оторвалось. Ах, вот и все ... Я вижу европейское лицо, - удовлетворенно пробормотал китаец. Теперь ваша очередь...


«Проклятье», - прорычал Ник.


В то же время он кинулся головой на землю, так что державший его монгольский страж упал ему на спину. Внезапным движением американец снова выпрямился и ударил китайца по лицу. Другой монгол выступил вперед, он схватил его за руку и скрутил


. Первый, мстительный, сделал то же с другой рукой. Неумолимый коготь китайца снова приблизился к лицу агента, ударив его ногтями. Ник покачал головой; кровь залила ей глаза. Пытка закончилась так же внезапно, как и началась.


«Ты тоже, - очень удовлетворенно заметил Чжоу Чан. - Приятно быть правым, не так ли?» Он вежливо спросил Ясунару, выражение удовольствия которой было неописуемо.


«Пожалуйста, продолжай, Чжоу Чан», - ответила она своим очаровательным звенящим голосом.


«Немедленно, о, Дочь Дракона». А теперь, уважаемые гости, второй этап нашего небольшого визита. По его жесту миньоны отступили на шаг. Угадайка, в которой мы все будем участвовать. Конечно, надеюсь на победу. Кто вы? Англичане? Французы? Русские? Американцы? Другие?


У меня нет проблем сказать вам, что, со своей стороны, я принадлежу к Ла Гарре. Скажите, пожалуйста, иначе вам будет хуже.


Оба молчали; даже самая остроумная ложь не могла их больше спасти.


«Возможно, я смогу вам помочь», - так же гладко продолжил китаец. Это про AX, о котором нас так старательно предупреждал наш хороший друг господин Иуда? Он смотрел на тела пленников в поисках символа, о существовании которого знал. Или, может быть, та замечательная российская организация, которую американцы называют RSS?


Ник неловко заерзал; казалось, будто пол под ее босыми ногами нагревается. Если бы появился хотя бы Мандарин, он был готов прибегнуть к тому, что было прикреплено к его ноге, и убить всех одновременно.


«Я бы хотел, чтобы вы признались», - вздохнул китаец. Например, если бы вы сказали мне все, что знаете об информационных службах в вашей стране ... даже если это еще не все, что-то, - продолжил он лестным тоном, - возможно, мы могли бы избавить их от худшего. Или даже вознаградить их. Вы хотите денег? Женщин? Нет? Мне жаль. Он продолжил с искренним сожалением. Похоже, им придется помучиться, прежде чем говорить.


Пол под его ногами был ужасно горячим. Товарищ двинулся и отчаянно посмотрел на Ника, который только покачал головой. Он видел, как напряглись мышцы челюсти русского. Ник шагнул вперед: там тоже было жарко. Когда он сделал шаг в сторону, его примеру последовал монгольский стражник.


Жар стал невыносимым, давя на ее ноющее тело. Его ноги ужасно горели. «Боли не существует… боли не существует… боли не существует… Краем глаза он заметил, что Ясунара пятится. Ад, казалось, горел под его ногами. На невыразительном лице Чжоу Чанга улыбка. Боль пробежала по ногам Ника, который не мог удержаться от смешного танца. Товарищ корчился, не в силах контролировать себя.


А потом они оба пришли в движение одновременно; Русский и американский шпион бросились на стол, их два тела и два разума объединились в общей попытке бросить большой деревянный стол в китайца и раздавить его своим весом.


Они ничего не сделали, кроме как ушибли руки о мебель, которая была прикреплена к полу. Чжоу Чан засмеялся, отступил и сделал знак; монголы набросились на двух пленников и повалили их.


На одно ужасное мгновение Ник почувствовал, как его спина обожглась, как будто его бросили в печь; затем он поднялся на ноги, чтобы отчаянно сражаться. Ближайший к нему монгол проклял его и попытался поймать; Ник увернулся и прыгнул ему на спину, как будто кто-то ехал на грубой лошади. Другой упал; Ник стоял на спине, как западный всадник, прижимая круглую голову так, что его плоское лицо и обнаженные плечи прижимались к горящей земле. Сквозь жаркий туман он видел, как товарищ радостно прыгнул на другого монгольского стражника, сжимая его, как удав. Выли двое мужчин ... и они не были русскими или американцами.


Внезапно порыв свежего воздуха; кто-то сдавленным голосом крикнул:


"Вот оно!" Вот оно!


Ник катался по полу под двумя монголами, обезумев от боли от ударов и жары. Он боролся с бесполезной энергией; Двое его противников крепко прижимали его к горящему полу. Потом он потерял сознание.


Он не знал, прошли ли мгновения, часы или секунды до того, как его глаза вернули зрение, и он увидел пришельцев. Теперь жара казалась более терпимой, если только он не стал невосприимчивым к боли. Ясунара посмотрел на дверь, через которую прошли двое других монголов. Затем появилась призрачная фигура Мандарина, бесшумно приближаясь к столу с кнутом в руке. Дверь осталась открытой.


Он закричал, внимательно осмотрев сцену. - "Вставайте, собаки!"


Монголы бросились на ноги. Нику удалось встать на колени, прежде чем он упал лицом вниз. Скрытый своим согнувшимся телом, он потянулся к повязке на ноге: сокрушительный удар ударил его по шее сзади. Затем огромные руки заставили его встать. Секретный агент громко выругался; - ответил ему звонкий смех.


Он покачал головой, чтобы очистить свой разум, и шаркал измученными ногами: да, пол уже был прохладнее.


"Ну, Чжоу Чанг?" Что принес нам этот последний час?


Опрошенный, опечаленный, покачал головой.


«Ничего, кроме шума и боли, милорд». До сих пор они остаются непоколебимыми. Я бы посоветовал, о Прославленный, предложить им предвкушение их судьбы; тогда, возможно, мы сможем убедить их, что гораздо лучше сохранить жизнь.


«Да», - согласился трупообразный мандарин.


Дважды хлопнув в ладоши, в комнате присутствовала небольшая процессия. Двое других монголов пришли первыми; Кван Ту последовал за ним, его блузка была залита кровью, а голова опущена в безутешном состоянии. Затем появился еще один монгол, Вонг Фат, который спотыкался и отчаянно хлопал губами, и еще один монгол. Затем Така ... Така, её лицо в синяках, её одежда в беспорядке, его глаза опущены и непрозрачны. Еще двое монголов шли впереди; за ними закрылась дверь.


Глядя на Таку, Ника мучили его мысли и воспоминания. Каким бы ни было его предыдущее поведение, он не мог поверить, что Така могла предать его еще раз. Они тогда не знали ни времени, ни способа своего прибытия. Именно он убедил ее вернуться в Город.


Мандарин спросил. - "Вы знаете этого человека?"


Ник думал, что вопрос был адресован ей, но костлявый палец криминального авторитета указал на него и Кван Тоо.


«Мы встречались», - согласился американец.


"По предварительной договоренности?"


«В этом нет смысла», - вздохнул Ник. Мы встретились, когда эта сука подобрала нас.


Кнут ударил его в грудь.


«Отвечай хорошо ... Не оскорбляй меня больше». Теперь вы увидите: что происходит с этим человеком. Есть много ответов для предателей, врагов и тех, кто не выполняет мои приказы. Вот один из них;


Внимательно посмотрите, чтобы ничего не перестать видеть.


Он щелкнул сухими пальцами, и четверо монголов утащили Кван Тоо. дико задыхавшегося, к дальней стене. Один из них прижал руку к части стены; комната скрипнула, вся стена как бы двинулась, скользнула вбок. Ник, не веря своим глазам, увидел, что эта явно каменная стена была не более чем тонкой перегородкой. Настоящая стена, вероятно, внутренняя часть города, была всего в нескольких метрах от нее. Были разбросаны камни, а в стене ожидали заполнения четыре глубокие полости. Было очевидно, что раньше было еще четыре полости, так как было столько же прямоугольных участков, похожих на окна, замурованные кирпичом. Не было никаких сомнений в том, для чего они были нужны.


«Давай, подойди ближе», - приказал Мандарин. Вам это будет очень интересно.


Один из монголов быстро вышел из комнаты; Мандарин снова заговорил ужасным, как колдовская песня, голосом.


"Трус Кван Тоо, что ты можешь нам сказать?"


Лицо бедняка было маской ужаса; Он молча шевелил губами, покачал головой и сильно вздрогнул.


-Ну что ж; насколько это важно. Мандарин снова хлопнул в ладоши.


Двое монголов заставили Кван-Тоо занять одну из ниш в стене. Тот, кто ушел, вернулся с металлическим ведром и камнями. Ник искал взгляда Таки, пытаясь привлечь ее, и, наконец, преуспел. Она смотрела на него с бесконечной любовью и отчаянием; затем он слегка покачал головой и отвернулся.


Именно тогда Кван Ту восстановил голос и закричал. Один из монголов ударил его по голове; затем тот ошеломленный рухнул на внутреннюю стену ниши. Монголы работали быстро и эффективно, складывая камни в один слой. Потом был всплеск мокрого цемента,


на который они поместили новый слой. Цемент и камни, цемент и камни. Кван То снова закричал; Его видели копошащимся над незавершенной стеной. Один монгол ударил его небрежно, хотя и с большой силой; Кван Тоо с ворчанием укусил его. Монгол снова ударил его, тот отскочил, ударившись головой о дальнюю стену. Барьер продолжал расти, становясь все толще и толще; Кван Тоо безумно кричал. На этот раз они позволили ему кричать.


«Так лучше», - одобрил Мандарин, улыбаясь. Разве не так, Чжоу Чанг?


«Намного лучше, о, гениальный». Разве вы не должны это объяснять?


Словно имея в виду свой завтрак, Мандарин объяснял Нику:


- Раньше затыкал им рот, потому что крик надоедает. Но позже я обнаружил, что эти крики благотворно влияли на моих слуг, что они запоминали крики и вопли гораздо дольше, чем любые мои поучительные проповеди. А теперь послушайте ... Послушайте, как этот живой бутерброд реагирует на свою заслуженную судьбу.


В тот момент Ник отдал бы все, чтобы оглохнуть. Внезапно физическая боль покинула его; Он забыл цель своей миссии и собственное ужасное положение. Он мог только слышать, чувствовать и думать о том крике, который исходил из самой души осужденного. Ужасный звук вызвал эхо и еще больше эха в комнате.


Голос затих только тогда, когда был установлен последний большой камень. Оказавшись на месте, Кван То превратился в безмолвно кричащее мертвое тело. Мандарин удовлетворенно вздохнул.


«Да будет так со всеми трусами, заблудшими и врагами народа». Вам будет интересно узнать, что только на внутренней западной стене есть сотня трупов. Внешний вид очень старый ... Что до вас, друзья мои ... Если вы не решите говорить более разумно, вы скоро упретесь в западную стену, где ваши кости останутся на долгие века, в то время как Красный Китай будет править Миром. Он приготовился к ответом. Нет комментариев? Я верю, что они заговорят, друзья мои; Они скажут мне, каким правительствам они служат, а затем подпишут заявление, в котором признаются, что пришли с намерением убить друга народа, что является самым ужасным преступлением ...


Думал, что такая тема могла говорить о преступлениях. Ник насмешливо рассмеялся. Один монгол нанес жестокий удар ему в рот.


"Ааааа!"- Ясунара с удовольствием вздохнула.


Товарищ зарычал. - "Подлый зверь!" С какими людьми ты дружишь?


Другая рука ударила его по лицу. Изо рта русского текла кровь, но глаза оставались холодными и прохладными.


«Нет, пусть говорит, - мягко приказал Чжоу Чан. - Мне очень жаль его оскорблений, но его интерес к « людям » привлекает меня. Неужели это русский товарищ? Расскажи нам, друг; Мы очень восхищаемся вашей страной.


Мандарин уставился на товарища, который молчал.


-Говори! Кнут ударил по телу русского. Говори! Нет? Что ж, тогда ты будешь говорить!


Кнут был обернут вокруг шеи советского секретного агента, а затем туго натянут. Товарищ, захлебываясь, пытался вытащить его, широко раскрыв глаза и высунув язык. Дергая за петлю, он пошатнулся. Ник прыгнул на него; Он лихорадочно пытался открутить кнут. Неизбежно монгол последовал за ним и потащил его, несмотря на его сопротивление.


"Ах, верность!" Замечательное качество, - засмеялся мандаринка.


С хриплым звуком русский упал на колени. Кнут очень медленно соскочил с его шеи. Лицо товарища было искажено болью; его дыхание было резким и мучительным.


«Может быть, пришло время для другого развлечения, пока рыцари выздоравливают», - предположил Чжоу Чанг, глядя на Таку.


Ник напрягся; он должен найти способ помочь ей ... но как?


«Прекрасная Така», - промурлыкал Мандарин. Да; пора обратить на это внимание. Она вернулась к нам без нашей просьбы, и мы должным образом поблагодарим её.


Lotus Bud, ты знаешь этих мужчин? Поднимите голову, когда ваш хозяин заговорит с вами.


Она подняла глаза и уставилась на Мандарина.


«Нет, я их не знаю».


Был слышен смех Ясунары.


«Это не то, что говорит Акитаро».


Глаза девушки расширились.


«Да, маленький бутон лотоса». Он удивил вас, когда заставил вас задаться вопросом? Я знаю, что вы видели этих мужчин, по крайней мере, одного из них, а может быть, обоих. Расскажите нам, что вы о них знаете.


«Акитаро - лжец и никчемный», - насмешливо сказала Така. Я сказала и ему, и Ка Танаки, что видел агента AХ в бане, но этим двум дуракам не удалось его убить. Я никогда не видел этих мужчин.


«Посмотри на них как следует, Така», - прошипел Мандарин. Подойдите к ним поближе, внимательно посмотрите на их лица и расскажите нам, что вы видите. Возможно, будет трудно распознать черты его лица в таком большом количестве крови. Давай, Така!


Она медленно шагнула вперед, остановилась перед Товарищем и взглянула на его разбитое лицо. Она повернулась, чтобы взглянуть на Ника, и внезапно гневный хмурый взгляд исказил ее черты.


Она закричала. - "Почему они меня так мучают?" Я была верна, всегда верна. Это не так! Ни один из этих чертовых парней не тот, кто там был


Я говорила. Где на теле вытатуирован топор? Скажите мне, господин! Акитаро ... какой лжец! Он ничего не знает. Но это ты ... ты и ты! Она кричала на двух пленников. Если бы вы, наемные убийцы, не пришли сюда, никому бы не пришло в голову наложить на меня руки. Я впервые вижу вас, сволочи, и Будда жалеет, что я вас тогда не видела! Она сильно ударил российского агента ногой.


Ясунара засмеялся; один из монголов позволил себе что-то вроде одобрительного рычания. Товарищ проклял Таку.


-И ты! Она повернулась к Нику, ее глаза светились любовью, смертью и болью. Ты равен другим. Почему они пришли погубить меня? Почему? Почему?


Она ударила маленькими кулаками по животу Ника, который невольно взял ее за руку; потом она оставила что-то свое. За тебя я должна пострадать ... за тебя, ненавистный иностранец! Она царапала его плечо, крича. Ради тебя я должна умереть! Из за тебя! Очень тихим голосом она добавила что-то по-английски. Не пытайся мне помочь, дай мне умереть, я люблю тебя. Затем она вонзила свои маленькие зубы ему в плечо.


Ник ахнул и обхватил его за плечо свободной рукой, другая все еще висела рядом, чтобы не отразить атаку. Не глядя на него снова, Така отпрянула от него.


«Возможно, мы неверно оценили маленькую Таку», - мелодично рассмеялся Чжоу Чан. Проверим со стеной?


"Хорошо, но скоро; Это меня утомляет, - сухо сказал Мандарин, хлопая в ладоши.


Четверо монголов вышли вперед, чтобы схватить Таку, которая спокойно и гордо последовала за ними к стене. Стоя лицом к нише, он повернулся к зловещему Мандарину.


«Будда станет свидетелем того, что вы делаете, потому что вы злой, а я невиновна».


«Она невиновна, друзья мои, - сказал китаец. Позволят ли они её замуровать? Расскажите нам, откуда вы и кто вы.


Ник посмотрел на Таку, чувствуя желанный предмет в руке. Он не мог позволить ей умереть.


-Невиновна. Товарищ с трудом поднялся на ноги. Ничего не получится, если её замуруют в стену.


"Значит, они не хотят, чтобы она умерла?" - весело спросил глава секты. В таком случае поговорим.


«Нам нечего сказать», - сказал Ник. Но не убивайте ее.


Его сердце болело, и он почувствовал, что содрогается.


"Тогда поговорим".


После очередного молчания Мандарин снова хлопнул в ладоши. Без посторонней помощи Така вошла в нишу.


Крича что-то непонятное, Ник бросился вперед; две огромные фигуры упали на него и удерживали его. Он не мог пошевелиться или осмеливаться говорить. Он слышал, как они говорили ему:


«Расскажи нам, кто ты». Расскажите нам, откуда ты. Скажите, кто тебя прислал. Расскажи ... расскажи ...


Тем временем он лихорадочно боролся, зная, что не может ни помочь, ни ответить. Ужасная процедура была идентична, за исключением того, что Така молчала. Камни накапливались; цемент выливался. Сидя на спине Картера, кто-то выкрутил ему руку; он сжал кулак. Использовать сейчас? Убить, может быть, одного или двух монголов, все это не поможет спасти Таку ... Когда он меньше всего был склонен к расчету, он был вынужден это сделать. Убить Мандарина ... Сколько у него было телохранителей? Четыре ... шесть ... восемь ... десять. Надежды не было ...


И все же он ругался и сопротивлялся, требуя освободить Таку, хотя и отказывался вести переговоры. Стена доходила до безмятежного и спокойного лица молодой женщины; он видел, как она приложила руку ко рту.


«Я умру счастливой в своей невиновности», - сказала она и что-то проглотила.


Потом она замолчал; стена была завершена.


Ник уткнулся лицом в еще горячий пол. Така смогла использовать одну из вещей, которые он ей дал, думая, что ей никогда не придется использовать ее ... смертельную капсулу в случае крайней необходимости.


Ужасная необходимость ... Ему хотелось плакать. Снова раздался звук ложки о камень, и в комнате воцарилась тишина.


Наконец мандарин заговорил удивительно неуверенным тоном.


"А теперь вы будете говорить, враги Будды?" После молчания он продолжил. Все нормально; у нас есть больше для вас. Стена будет ждать; Они уже будут просить своего Бога о милости за то, что им придется вынести.


-Специальность дома? Чжоу Чанг улыбнулся.


Череп мандарина кивнул. Глаза Ясунары загорелись нечестивым восторгом.


Она чирикнула: - «О, самый прославленный и одухотворенный из мастеров!» «Наконец-то черепахи!»


«Черепахи», - согласился Мандарин, еще раз хлопая в ладоши.


Четыре монгола вышли, чтобы схватить пленных; двое других двинулись открывать и закрывать шествие. Радостный смех Ясунары эхом разнесся по комнате.





Глава 14







Среди изысков восточных пыток, Черепахи были новинкой для Ника, который знал почти обо всех из них. Подойдя к каменному залу, Чжоу Чан отступил в сторону, объявив:


«Это аквариум благородного мандарина ...»


Там не было никакой мебели, не было ни дверей, ни окон. Единственное, что показалось ему знакомым - это ниши в стене. Хотя это был довольно большой кусок, почти не было места для чего-либо, кроме огромного резервуара с зеленоватой водой, поднимавшегося в центре. Ник почувствовал, как его сердце екнуло, а русский рядом с ним напрягся.


Это был толстый и прочный резервуар, хорошо поставленный на четырех стальных балках. Лестница, поддерживаемая резервуаром, позволяла убирать его и кормить животных. Лестница заканчивалась платформой, заключенной в толстую изогнутую металлическую стену.


Вскоре Ник понял, почему: монстры, плавающие в мутной воде, были ужасающими. Казалось невозможным, чтобы черепаха могла быть такой огромной; Их было четверо, размером с почти взрослого крокодила, с неразрушимыми панцирями и грозными челюстями. Из их выпуклых зеленых голов выделялись мертвые глаза, в то время как, голодные, они плавали в поисках пищи, которого не могли найти.


Были ли эти звери плотоядными? Если им не был предоставлен другой корм, несомненно.


«Хорошо ... они голодают», - удовлетворенно засмеялся Мандарин.


«Но они съедят их слишком быстро, и все закончится слишком быстро», - обеспокоенно заметила Ясунара.


«Не бойся, дочь моя». Я не хочу, чтобы наши гости еще умирали; Вы должны сначала ответить на мои вопросы. Тогда они будут умолять меня позволить им умереть ... Нет; мои черепахи должны сначала съесть закуску, они не подавятся основным блюдом. Иногда мне нравится наблюдать, как ... они играют с едой. Бери Вонга Фата, - приказал он одному из своих монголов. Он будет выступать в роли зрелища для наших тихих гостей.


Вонг Фат начал умолять; Ясунара взволнованно подошла к баку.


«Будет ли Вонг Фат расплачиваться за свою глупую трусость?»


-Точно. Приходите посмотреть; Чжоу, дамы, мои рабы. Ближе, так они лучше видят. Они увидят, что эти голодные челюсти могут сделать с мягким уязвимым телом мужчины.


У подножия стальной лестницы огромное тело Вонг Фата затряслось. Монгол прикрыл рот, из которого доносились только приглушенные стоны ужаса. Тем временем он закрутил ему руку за спину.


Ник и русский посмотрели друг на друга. Казалось, что миссия подходит к концу, но у американца все еще оставалось две карты в рукаве. Ему нужна была возможность их использовать.


Вдруг толстяку удалось убрать руку, прикрывавшую рот, и взвыл:


-Нет-нет-нет-нет-нет!


Его губы были покрыты пеной; крик стал бессвязным и наконец затих.


«Кидайте внутрь», - приказал Мандарин. Он проснется в воде.


Ясунара радостно улыбалась. Желанная возможность пришла; Ник знал, что товарищ был готов воспользоваться этим. Он уже знал русский язык достаточно, чтобы знать человека, способного погибнуть в бою, не дрогнув и не уступив.


Без сознания Вонг Фат был мертвым грузом, и двое монгольских стражников, несмотря на их брутальную энергию, безуспешно пытались поднять его по короткой лестнице.


"Слабаки!" Им нужна помощь? Мандарин усмехнулся и щелкнул пальцами.


Двое других пришли на помощь своим товарищам. Черепахи, привыкшие к тому, как их кормил хозяин, плавали по кругу возле лестницы; все взоры были прикованы к ужасающей сцене. Цель, которую искал Ник, была почти в поле зрения.


Он напряг мускулы и рванулся вперед; Левой рукой он сбил монгола, стоявшего у двери, правой оттолкнул Ясунару. Только тогда он нажал на крошечный спусковой крючок того, что держал в руке; из резной рукояти выступало короткое лезвие стилета. Это был Хьюго-младший, меньше и короче его любимого ножа, но почти такой же эффективный, как и он сам. Ясунара с визгом врезалась в стеклянный резервуар и рухнула на землю. Ник прыгнул на высокого мандарина и врезался ему в горло. Прежде чем китаец успел отойти, он схватил его за горло; хлыст покатился по полу.


Он слышал, как товарищ с радостным криком нападает на охраняющего его монгола. На лестнице четверо монголов, несущих Вонг Фата, замерли.


Трупный Мандарин перекатился между арками выпутываясь из мантии;


Ник, не отпуская его шеи, перекатился с ним на спину. Ужасный череп был в дюймах от его лица; изогнутый кинжал зашипел в воздухе, как змея. Ему удалось увернуться и встать.


В этот момент Вонг Фат со стоном пришел в себя, и первое, что он увидел, была голодная черепаха. Он издал ужасный крик, пронзивший барабанные перепонки. Увидев на ступеньку выше ногу в сандалии, он прижался к ней с силой, рожденной отчаянием. Вместе они с монголом рухнули с лестницы; его огромное тело с огромным ударом обрушилось на двух других. Это стало невероятным беспорядком тел и конечностей, через которые Товарищ прыгал между восторженными криками и нанесением ударов.


"Чжоу Чанг, Чжоу Чанг!" - закричала Ясунара, вставая.


"Ах да, Чжоу Чанг!" - повторил русский, хлопнув двумя монгольскими головами. Где этот улыбающийся негодяй с женским голосом?


В ответ раздался лязг стальной двери. Товарищ набросился на Ясунару и безжалостно сжал ее.


"А теперь, Лютня, Дочь Дракона ... Дочь Скверны!"


Она отчаянно пинала его ногой; затем она вонзил свои маленькие зубки в предплечье русского, который завыл от гнева и боли. Затем, выругавшись, он сильно ударил её по подбородку. Женщина неуклюже упала и неподвижно лежала на земле. Затем русский обратил свое внимание на монгола, бросившегося на Ника; Он поднял его и закрутил в воздухе.


Перед Ником Картером скелетоподобный Мандарин двигался как тень с кинжалом в руке. Нику, не любившему длительных убийств, было достаточно: обезоружив китайца, он поднял стилет для последнего удара ... и бросил его на землю. Внезапно он почувствовал необходимость убить этого безоружного зверя голыми руками.


С диким триумфальным криком Товарищ бросил монгола в бак. Произошло отчаянное взбалтывание воды, а затем испуганное лицо негодяя поднялось на поверхность, ища лестницу, только чтобы снова исчезнуть перед нападением чудовищной черепахи. Крик монгола заглушил бульканье; Пузыри и красные струи крови наполняли зеленоватую воду. Другой монгол, который был свидетелем этой сцены, даже не увидел кулака русского, который ударил его между глаз и повалил на тело Вонг Фата. Тогда товарищ бросился на помощь своему американскому другу.


Нику не нужна помощь. Он и Мандарин в замешательстве скатились в объятиях смерти; руки секретного агента сжали тощую шею Ла Гарры, игнорируя его отчаянную борьбу.


Когда давление наконец спало, Мандарин навсегда остался неподвижным.


Задыхаясь, Ник выпрямился, весь в поту. Увидев Хуго Юниора, он отправился его искать ... как раз вовремя. В нескольких футах от него товарищ сражался с толстым монголом, неспособным помешать другому прыгнуть на Ника. В этот самый момент Картер поднял стилет и воткнул его в грудь нападавшего, который с удивлением упал.


Ник быстро схватил кнут, который уронил Мандарин. Затем он огляделся; уцелевшие монголы упали на землю. Мандарин, император Запретного города и душа Когтя, лежал мертвым на земле, а над ним возвышался мускулистый силуэт человека, держащего кнут.


«Наверху», - приказал Ник, щелкая им над их головами. Ваш хозяин мертв. Двое из вас ... возьмите его труп и бросьте его черепахам, вашим любимцам. Идите!


Когда он снова щелкнул кнутом, двое из них вскочили на ноги, как автоматы, подняли отвратительный труп, подняли его по лестнице и бросили в резервуар. Среди бурлящей воды черепахи играли с едой ...


«А я должен быть безжалостным», - засмеялся Товарищ. Зачем ты это сделал?


«Потому что у меня ужасное предчувствие, что этот человек способен воскреснуть из мертвых». Казалось, он умирал раньше много раз.


«Я разделяю твои чувства», - согласился русский, который осторожно снял стилет с трупа монгола. Мы должны сохранить это очень полезное оружие.


-Пойдем отсюда. Я не знаю, где будет Чжоу Чанг, но если мы не поторопимся, он скоро вернется с войсками. Нам еще предстоит пройти долгий путь.


Товарищ направил стилет на дрожащего Вонг Фата.


- Выходи из дыры, толстяк; Если вы нам поможете, мы не заставим вас похудеть. Вы выведете нас отсюда.


Вонг Фат вышел из ниши.


«Да, да, но надо спешить!» - пробормотал он. Если они нас поймают


суд двенадцати священников с двенадцатью ключами будет против нас. Быстрее быстрее ...,


"Куда, глупый шарлатан?"


Слушая их разговор, Ник подумал о целесообразности взять с собой изогнутый кинжал мандарина, но решил, что от этого будет мало толку, и его также оттолкнула идея прикоснуться к нему. Товарищ нес стилет; у него был кнут. Подойдя к Ясунаре, он перекинул ее через плечо; она была легкой, как мешок с перьями.


"Зачем вы ее тащите?" - прорычал русский.


«Она может пригодиться в качестве заложницы».


«Может быть ... надо уходить». Веди нас, толстяк, и если ты когда-нибудь закричишь, это будет в последний раз, я тебе обещаю.


Уцелевшие монголы оставались неподвижными, словно в трансе. Ник вынул ключ из двери и запер ее, проходя мимо; невозможно было предсказать, как долго они будут оставаться в этом состоянии.


Таким образом они продвинулись через лабиринты к Северному коридору и подземному ходу. Где-то в недрах города зазвонили гонги; Вонг Фат умолял Будду защитить его, и Товарищ убеждал его. Ник молча последовал за ними, гадая, что приготовил для них ухмыляющийся злой Чжоу Чанг и где он находится.







Глава 15







Коридор, по которому их провел Вонг Фат, был длинным, темным и запутанным. Пройти было бы невозможно, если бы не горящие факелы, расположенные примерно через каждые десять метров. Мох покрывал стены.


«Рядом должна быть вода», - пробормотал Товарищ с эхом в голосе.


«Да, река», - согласился Ник. Я думаю, здесь должна быть подземная разгрузочная площадка, помнишь? Он соответствует карте и является прямым выходом к реке.


И все же они не слышали ни звука воды, ни шума, кроме вздохов Вонг Фата и эха собственных шагов. Вдруг они оказались на развилке туннеля; После некоторого колебания Вонг Фат указал, что им следует повернуть направо. Ник кивнул; выход к реке должен был быть в этом направлении. Признаков преследования не было; перспектива свободы вырисовывалась перед ними, и Картер, неся с собой Ясунару, почувствовал себя отдохнувшим, хотя и почти измотанным. Конечно, те же ощущения пережил и россиянин. Наконец они прошли через дверь, и холодный ночной воздух ударил им в лицо. Они были внутри пещеры с влажными стенами.


Но едва они продвинулись на несколько футов, как различные прожекторы, расположенные под разными углами, прорвались сквозь тьму и ослепили беглецов своим взглядом. Все они были пойманы, как мухи, посреди инсектицидного дождя.


«Не стреляйте, - послышался разумный голос Чжоу Чанга, - вы раните Дочь Дракона».


Вонг Фат застонал. Ник и товарищ почувствовали горький вкус поражения, когда считали себя так близкими к освобождению; это было нетрудно понять. Чжоу Чан знал, что они пройдут через этот выход, который был единственным, кроме охраняемой входной двери. Таким образом, он ждал их в изобилии вооруженных людей и фонарей.


-Мы попались. Стюарт, - горько пробормотал русский. Мы пытаемся убежать?


-Нет, подождите. Если нам придется умереть, мы возьмем с собой этого мерзавца Чжоу Чанга, где бы он ни был.


Словно в ответ на его слова снова раздался культурный голос китайца.


«Немного информации, уважаемые посетители ... Вы должны знать, что на вас направлено шесть пулеметов 50 калибра. В конце этой пещеры, длиной около ста метров, есть восходящий туннель, а за ним - высокие деревья. которые могут предоставить убежище. Однако снаряды, скорее всего, разнесут их на части прежде, чем вы продвинетесь на метр. С другой стороны, если они останутся на месте, стража будет искать их. Уверяю вас, что мы могли бы убить их прямо сейчас, но мы предпочитаем подождать; убийцы нашего мандарина заслуживают того, чтобы понести тысячу и одну смерть за свои гнусные действия. Хотя они могут убедить преемника мандарина, этого ничтожного слугу, позволить им жить ... один день, одна неделя, несколько месяцев. Кто знает? Все зависит от удачи ... и выбор за вами.


Выбора не было, и Вонг Фат, который знал это, потеряв рассудок от насмешливых интонаций в этом голосе, издал нечеловеческий крик и попятился. Мгновенно полдюжины пулеметчиков разом с оглушительным ревом начали огонь. Это было одновременно ужасающее и завораживающее зрелище; свинец зашипел, пронзил и ударил; Казалось, он появился из ниоткуда и разорвал толстое тело Вонга Фата, который даже не успел закричать, как превратился в клочья. Затаив дыхание, Ник отвернулся.


Разряды прекратились, хотя их эхо повторялось еще долго.


Товарищ бегло выругался; Ясунара зашевелилась, просыпаясь. Ник сдавил чувствительный нерв, и женщина снова упала.


"Понравилась демонстрация, друзья?" - спросил голос Чжоу Чанга, но они проигнорировали вопрос.


"Как вы думаете, откуда этот голос?"


- Сверху тот предполагаемый выход, которого я, кстати, больше не вижу.


«Я тоже, но мы знаем его примерное местонахождение». Мы идем туда под защитой этой Дочери Дьявола.


Они осторожно двинулись вперед, держа между собой обмякшее тело женщины.


"Замрите!" - скомандовал голос. Немедленно освободите Дочь Дракона. Они не могут укрыться её телом сразу со всех сторон, от всего моего оружия.


«Товарищ, не думаю, что это сработает», - прошептал Ник. Давай попробуем что-нибудь еще ... убить его.


«В таком случае у нас будет только одно». стилет и кнут. Один из нас может выбраться отсюда, спрятавшись за ней, и это должны быть вы, поскольку ...


-Нет; Меня интересует не только выход на улицу. Я хочу убить Чоу, который по-своему опасен, как мандарин. Давайте попробуем вытащить его ... и умрем в бою, а не в какой-нибудь камере пыток и не убегая, как крысы.


"Хорошо сказано, мой друг!" Вы ведете переговоры », - одобрил россиянин.


«Возьми ее за горло», - сказал Картер, когда Ясунара снова очнулась.


Заметив, что происходит, женщина ухмыльнулась.


"Итак, теперь вы, свиньи, умрете


«И ты с нами», - спокойно ответил Ник. А теперь заткнись, у нас есть дела. Чжоу Чанг! Покажи себя; мы разберемся с вами.


"Какую сделку они могут заключить?" Смеялся китаец в ответ. Я знаю, что они больше не будут признавать правду. У них есть только одна альтернатива: стоять и ждать или бегать и попрошайничать.


«Значит, тебе все равно, что случится с Ясунарой?» Тебе все равно, умрет ли она? Я уверен, что она очень тебя заботит. Покажите себя и достаточно близко, чтобы мы могли разумно разговаривать; иначе мы сломаем ей шею. Мы не притворяемся, Чжоу Чанг; мы ненавидим эту женщину и желаем ей смерти; Если вы задержитесь на мгновение, она будет задушена до смерти.


Товарищ сжал горло китаянке, которая кричала как обреченная душа. Странный ропот поднялся из теней, как хор других душ в муках. Наконец из темноты раздался голос, похожий на голос священника во время мессы:


«Покажи себя, плохой преемник Мандарина». Если Небесный Цветок получит какой-либо урон, ты тоже умрешь. Во имя Будды, выходите, как мы!


С пистолетом 45-го калибра Чжоу Чанг вышел из тени в дальнем конце пещеры и медленно двинулся к ним. С торжествующим возгласом товарищ отпустил Ясунаре шею; он отдернул руку, и стилет полетел по воздуху, как стрела, выпущенная из лука. Чжоу Чан, с выражением ужаса на лице, попытался избежать этого, бросившись на колени, но он не смог предотвратить проникновение лезвия в него с правой стороны сверху. С криком он выдернул нож.


Ник почувствовал, как корчится Ясунара; Внезапно он увидел, как она извлекла из своей одежды изогнутый кинжал, похожий на кинжал мандарина, которым она попыталась ранить его. Прежде чем она смогла повторить это, Ник сбил ее с ног, ударив по виску.


Несколько вещей произошло почти одновременно; Товарищ получил удар от Ясунары в лодыжку; выявились двенадцать силуэтов в мантиях и капюшонах. Женщина побежала к ним с протянутыми руками. Двенадцать странных мужчин были одинакового роста и одинаковых характеристик: гладкие лица, блестящие лысые головы и большие ключи, болтающиеся над их грудями. Ник задумался, были ли они агентами Когтя или, возможно, искренними верующими, которые бессознательно служили целям Мандарина. Кем бы они ни были, они образовали защитный круг вокруг Ясунары, но не пытались атаковать Ника или русского. Они подняли правые руки в знак благословения, и она поклонилась со странным смирением.


Встав на колени, Ник сорвал повязку со своих ног и вытащил продолговатую капсулу. Гвардейцы уже были около них, быстро окружили их с винтовками в руках. Голос Чжоу Чанга, гораздо менее приятный и размеренный, чем раньше, раздался еще раз:


- Быстрее, стойте в очереди на казнь, ..


Пальцы Ника отчаянно дернули за застрявшую газовую капсулу. Возможно, крошечный механизм повредили пыль и пот.


Два секретных агента посмотрели друг на друга.


«Стюарт, я знаю, что мы сейчас умрем», - прогремел русский. Я хочу, чтобы вы знали, что я X-17 и когда-то я был твоим заклятым врагом, но теперь нет.


Вы мужественный человек. Мы больше не сможем говорить, поэтому вы должны понять, о чем я говорю.


«Я понимаю, мой друг». И спасибо; Для меня было честью работать с вами.


Товарищ улыбнулся с почти счастливым выражением лица. Гвардия подняла винтовки.


«До свидания, Стюарт», - прошептал русский.


«Последняя попытка», - предложил Ник Картер. Мы отправим парочку к черту.


Запрокинув голову, Товарищ засмеялся.


«Пусть мы и там поработаем вместе!»







Глава 16







Чжоу Чан так и не отдал приказ, который собирался отдать.


Мандаринский кнут, которым владел Картер, летал, как кобра, когда он атаковал и обвивался вокруг ближайшего стражника, вращая его и вырывая оружие из его черствых пальцев. С победным боевым кличем Товарищ молниеносно ринулся в бой. Он закружился, как волчок, разбил кулаком лицо охранника и отобрал у него винтовку. Две другие винтовки безрезультатно извергали огонь; цели больше не было. Два приклада двинулись одновременно, и двое охранников упали; Все это длилось несколько секунд, но самая страшная угроза все же оставалась: снаряды пятидесяти калибра.


Ясунара и её двенадцать первосвященников были обездвижены; Крича от ярости, Чжоу Чан выстрелил из пистолета, но два секретных агента, действуя в полном согласии, уже лежали лицом вниз на земле и стреляли в лучи прожекторов. Один из них вышел разбитым; часть пещеры была в тени. За этим отражателем последовал другой, раненный пулей Товарища; Ясунара и ее жрецы бежали среди трепыхания одежд. Один или несколько пулеметов начали стрелять, но не по силуэтам Ника и русского, которые не были видны.


-Прекратить огонь! - крикнул Чжоу Чанг. Подождите, пока Дочь Дракона не покинет пещеру!


Ник трижды выстрелил в источник его голоса и с удовлетворением услышал крик. Стоя на коленях в окровавленном костюме, Чжоу, в свою очередь, выстрелил; Ник, уклоняясь, продолжал бежать, пытаясь открыть заклинившую капсулу.


Товарищ, кружившись, как дервиш, притормозил, чтобы выстрелить в группу священников, бегущих к невидимому выходу. Один из них с криком упал; Товарищ радостно взревел. Ник, продолжавший свой бег к устью реки, где был виден полукруг тусклого света, врезался в Ясунару; затем он схватил ее. Два священника бросились ей на помощь; Ник держал ее одной рукой за спину и размахивал винтовкой, прикладом которой он их отбивал. Краем глаза он увидел, как Чжоу Чанг рухнул на землю, уронив пистолет. Товарищ пришел на помощь Нику, которого окружили священники.


Ясунаре удалось освободиться, встать и убежать, за ней последовал русский. Гонги забили тревогу; Незаметная среди шума и смятения убегающих священников, женщина вытащила кинжал. Товарищ догнал ее и заключил в смертельные объятия. Несколько фигур ворвались в дверь коридора; Ник уронил незаряженное ружье и еще раз попытался задействовать капсюльный механизм. На этот раз ему это удалось; сорвал защитный колпачок и закричал, затаив дыхание:


"Товарищ, держись!"


Но Товарищ не мог убежать. Пойманная его объятиями, Ясунара снова и снова вонзала лезвие своего кинжала в его тело. Затем русский тяжело вздохнул и обеими руками обнял ее за шею.


«До свидания, дочь дьявола», - сказал он странно тихим голосом.


Торжественная улыбка женщины превратилась в гримасу ужаса; Хотя жизнь секретного агента ускользнула из-за его травм, он не ослабил давления. Они оба рухнули вместе.


Ник бросился на них, пытаясь вырвать руки своего напарника из горла Ясунары, но безуспешно. Смертоносный газ уже наполнил воздух подземной пещеры; Дочь Дракона умрет вместе с товарищем. Раздался скрип; Только тогда русский отпустил ее и она соскользнула на землю, сломав шею, как падающее дерево, русский тоже упал.


-Товарищ


- пробормотал Ник, становясь рядом с ним на колени. «Стюарт ... ты с честью выполнил». Большое спасибо ... мой большой ... друг


Вот и все. Товарищ закрыл глаза и молчал. Ник на мгновение взял его за правую руку; потом он встал и побежал. Почти сломя голову, он бросился в тусклый естественный свет, сияющий на дне подземного мира; священник прижал руки к горлу и упал, задыхаясь.


Хор несогласных криков поднялся из глубины пещеры; они тоже перестали дышать.


Больше не было времени думать о мертвых или даже представлять, что может случиться дальше; он мог только бежать, чувствуя пытку своих легких, которые, казалось, вот-вот взорвутся. Наконец он оказался снаружи и смог открыть рот, вдыхая свежий воздух.


Темная фигура, одетая в форму Стража, медленно шла перед темным входом в туннель, вооруженная карабином. Ник набросился на него и убив, снял с себя одежду и надел его.


Других признаков жизни не было; поблизости был слышен только тихий шум воды. Пора было идти.


Руководствуясь своим носом и шумом воды, Ник направился к реке, где ожидал найти лодку, но не смог ее найти. Затем он начал спускаться по берегу; наконец, за поворотом он заметил в реке нечеткий силуэт: лодка или что-то подобное, плывущее без огней.


Именно тогда его уши сказали ему что-то невозможное; кто-то насвистывал, и в мелодии не было ничего китайского. Это была старая американская песня:


"Лиззи Борден взяла топор


и дала своей матери сорок топоров;


когда она закончила, она дала своему отцу сорок один ".


Сначала его пересохшие губы не могли издать ответное шипение, но когда он это сделал, из лодки выглянула фигура и спросила по-китайски:


"Это ты рубишь вишневые деревья?"


«Да, это я, но на сегодня я перестал работать».


«В этом случае вы будете утомлены». Садитесь на борт и отдыхайте; Найти хорошего топорщика непросто. Мы рады, что нашли вас.


Он осторожно двинулся вперед с карабином наготове.


-Кто ты? Ты одинок?


«Настоящая Женщина-Дракон». Нет я не одинока; У меня есть товарищи с отличными мускулами и хорошим оружием. Торопитесь, в этой вонючей реке очень холодно.


Это была его Женщина-Дракон, такая же дерзкая, как всегда! Когда лодка подошла к берегу, кто-то протянул ему руку, чтобы помочь ему подняться; два мускулистых лодочника встретили его восточными американскими улыбками.


"Джули!" Это правда ты? - воскликнул Ник, оказавшись на борту.


«Это я, да, и я рада тебя видеть, хотя ты ужасно выглядишь». Её голос немного дрожал. Иди отдохни; мы готовим для тебя постель.


"Как ты узнала, где меня найти?"


"Выбирать было не из чего; Судя по вашему отчету, если вам удалось сбежать, ты должен быть здесь. Признаюсь, я не думала, что у тебя это получится. А Ла Гарра? Ты с ними покончил?


«С тройкой лидеров и бог знает сколькими его миньонами», - согласился Ник, хмурясь при воспоминании о товарище.


Как будто читая его мысли, девушка спросила:


"А русский?"


Ник сделал жест, означавший его конец.


«Мне он понравился», - сказал он, как будто это все объясняло. А теперь, Джули, пойдем со мной.


«Мы не одни, Ник, и тебе нужно отдохнуть». У нас всегда будет время завтра или послезавтра.


Веки Ника Картера закрылись. Как во сне, он услышал, как лодка набирает скорость. Мысли в замешательстве проносились в его голове. Така ... атака ... Товарищ ... Коготь. Утраченное оружие. Рука Джули ласкает ее лицо, прикрывая его одеялом. Иуда все еще жив, чтобы распространять свой яд.


Но Мандарин был мертв, его зловещие махинации навсегда закончились. По крайней мере, на данный момент угроза войны рассеялась. Когда-нибудь он тоже окажется с Иудой наедине... и он всегда сможет найти другую Вильгельмину, Гюго и Пьера.


Он заснул с прикосновением поцелуя на губах.









Checkmate in Rio


Картер Ник


Мат в Рио




Аннотации



Людей АХ в Рио больше не cтало. Фактически, весь разведывательный аппарат, который был построен с такой тщательностью и управлялся с такой хитростью, только что погас, как серия закороченных телевизионных трубок. Национальная безопасность, насилие и загадочная женщина ... Навести порядок должен был Ник Картер.






* * *




Ник Картер


Назначение: Рио


Город пропавших без вести


Дебютный гамбит


Миссис Карла Лэнгли


Пытливый репортер


Хьюго задает вопросы


Осада, погоня и золотой ключик


Исчезновение Снупа


Человек с черной повязкой


Ночная жизнь шпиона


Встреча в клубе


Ты войдешь в мою гостиную?


Своенравный вдовец


Шпионская ловушка Венеры


Музыка, чтобы умереть


И маленькая старушка закричала






* * *






Ник Картер


Killmaster


Мат в Рио





Посвящается служащим секретных служб Соединенных Штатов Америки








Назначение: Рио




Холодный ветер вашингтонского январского номера завыл вокруг здания на Дюпон-Серкл и проник в офисы Amalgamated Press and Wire Service на шестом этаже. Морщинистый старик с деревенской внешностью и тусклыми глазами не спускал глаз с увешанной булавками карты.


Взгляд Ника Картера метался с карты на пару ног. Они были одеты в нейлон, изящно скрещены и почти невероятно красивы. Офис Хоука обычно не был оборудован такими аттракционами. Как правило, он был оборудован только, обычной офисной мебелью и обычными средствами связи. Взгляд Ника переместился до колен. Отлично. Слегка округлые, но ни в коем случае не пухлые. Бедра упругие, почти как у танцора. Провокационный изгиб бедра. Плотно завязанная талия, которой каким-то образом удалось избежать этого скованного наручниками образа. Более чем интересная волна щедрой, сдержанной женственности; два холма удовольствия, мягко манящих. Или они были такими мягкими? В них возникла решительная тяга.


Ник резко посмотрел и мысленно вернулся к карте.


«Один за другим они выключились, как радио», - говорил глава AX. «И это не оставляет нам ничего из Рио - кроме тишины. Смотри».


Двое слушателей Хоука посмотрели. Не тайком друг на друга, как раньше, а на Хоука и настенную карту рядом с ним. Он выглядел странно испорченным, с его веселыми красными шпильками, разбросанными с востока на запад, с севера на юг, и лишь изредка с черной булавкой, обозначающей какую-то загадочную точку или катастрофу в Азии или Африке ... и группу из шести черных булавок на побережье Бразилии.


«Пять миллионов человек в Рио-де-Жанейро», - сказал Хоук. «Шесть из них - до недавнего времени - работали на разведку США. Все они отчитывались регулярно, тщательно и добросовестно. А затем, один за другим, они прекратили свое существование».


Хоук впился взглядом в Ника, как будто возлагая на него личную ответственность. Ник привык к такому виду. Это было такой же частью Ястреба, как зловонные сигары и педантичная манера поведения, которую он принял, вводя новейшее оружие в арсенал хорошо экипированного шпиона.


Темные брови Ника задумчиво сошлись.


«Было ли что-нибудь особенно значимое в их последних отчетах?»


Хоук покачал головой. «Я бы так не сказал. Они герои - и вы можете взглянуть на них вместе с досье, - но они не кажутся мне чем-то большим, чем рутина. Бразилия никогда не была одной из наших главных проблемных точек. . Единственная причина, по которой у ЦРУ было столько агентов в Рио, - это размер страны, ее население. Большой город, большая страна, наши хорошие друзья. Слива для красных, если бы они могли ее собрать. И, конечно же, правительство не заведомо стабильный. Нет, отчеты были довольно стандартными ". Его длинная пружинистая походка привела его к столу. Он открыл боковой ящик и достал сигару. Ник подготовительно втянул в себя свежий воздух.


«По сути, - продолжил Хоук, - они имели дело с личностями, политическими взглядами, продвижением по службе и борьбой за власть - обычное дело. Единственным нестандартным элементом был отчет о незаконной торговле оружием. Два агента упомянули об этом. . Мигель де Фрейтас и Мария Кабрал. Мне не нужно преподавать вам урок географии, чтобы указать, насколько Бразилия идеально расположена для чего-то подобного. Длинная береговая линия, чрезвычайно загруженный порт со всеми видами товаров, прибывающих и исходящих, и сухопутные границы с десятью странами. И элементы в некоторых из этих стран, у которых по той или иной причине чешутся руки.


Но по отчетам вы увидите, что ни у кого не было свойств того, что вы могли бы назвать лидером. Никаких имен, мест, дат, количества. Немного больше, чем слухи. Упоминается только потому, что хороший агент все упоминает. - Он надулся.


Едкий дым клубился вокруг головы Хоука. Ноздри девушки нежно задергались. Ник поймал ее взгляд, усмехнулся и увидел тень ответной улыбки. Он задавался вопросом, почему Хоук включил ее в эту встречу. Глава AX, всю жизнь холостяк, никогда полностью не принимал роль женщины ни в чем, кроме дома. Но когда ему приходилось использовать женщин-агентов, он использовал их вежливо, как настоящий джентльмен, и с совестью афериста.


«Теперь. Вам будет интересно, почему я попросил вас двоих приехать сюда. Ответ в том, что вы будете работать вместе. Работать. Вместе». Хоук обвиняюще посмотрел на Ника. Ник предпочитал работать в одиночестве, чтобы рассчитывать на собственные силы. Но он это сделал - ох, как он это сделал! - наслаждайтесь женским общением.


«Работаем, конечно», - согласился Ник. "Но как работать?"


«ЦРУ просило средство для устранения неполадок, - сказал Хоук. «Прежде чем они пришлют еще своих людей, они хотят знать, что там происходит. Они не могут рисковать, отвечая на официальные запросы, так что мы это. В частности, вы. чтобы узнать, что случилось с этими безмолвными агентами, почему это произошло, кто сделал это. Это, как вы понимаете, были шесть человек, которые якобы не знали друг друга. Почему все они перестают сообщать сведения друг другу в течение нескольких дней? Кто обнаружил, что существует связь между шестью людьми по имени Кабрал, де Фрейтас, Лэнгли, Бренья, де Сантос и Аппельбаум? "


"Аппельбаум?" Ник удивленно пробормотал. Хоук проигнорировал его.


«И что он сделал со своим открытием? Все эти люди мертвы, похищены, или они - или кто они? Вы двое едете в Рио, чтобы выяснить это. Вам, Картер, придется взять на себя роль это, я уверен, доставит вам удовольствие. К сожалению, я недостаточно хорошо знаком с мисс Адлер, чтобы предсказать, какова будет ее реакция ". Он слегка холодно улыбнулся второму из двух посетителей. «Тем не менее я совершенно уверен, что вы найдете ее кооператив».


Розалинда Адлер тепло улыбнулась в ответ. Ей нравился этот крепкий, крепкий старик, что бы он ни думал о женщинах. И еще ей нравилась внешность Картера. Высокий, с твердой челюстью, стальными глазами, почти дрожащий от контролируемой энергии; морщинки смеха в уголках глаз и рта, густые, слегка непослушные темные волосы; практически идеальный профиль; широкие плечи и жилистое сужающееся тело.


«Вы можете рассчитывать на меня», - сказала она.


«Я надеюсь на это», - коротко сказал Хоук. "Вот ваш новый паспорт, Картер, и краткая справка для начала. Ваш, мисс Адлер. Подробности появятся позже, и, конечно же, вам придется проконсультироваться с редактором перед отъездом. Свою историю вы можете оставить нам. Но вам придется разработать свои собственные планы на основе этого плана ».


Розалинда, широко раскрыв глаза от интереса, уже просматривала записку Хока. Ник пролистал свой экземпляр и присвистнул.


«Вы не хотите сказать мне, что на этот раз у меня будет счет с неограниченными расходами? К чему идет AX?»


«Банкротство, - сухо ответил Хоук, - если вы переусердствуете. Я ожидаю, что вы сделаете свою работу как можно быстрее. Но вам будет необходимо иметь доступ как в преступный мир, так и в высшее общество», а я не могу придумать лучшего способа. Хотел бы я ».


«Я уверен, что ты знаешь», - сочувственно сказал Ник. «Эээ… Мисс Адлер, однако. Не думайте, что я возражаю против ее компании - я с нетерпением жду возможности работать с ней. Но это не похоже на AX, чтобы отправлять женщин на такие работы. "


Это правда, что очень немногие и очень особенные женщины, принадлежавшие к AX, обычно тихо работали на заднем плане - так сказать дома - вкладывая свои таланты без вознаграждения в виде частого возбуждения и случайного гламура того, что Хок называл «полевой работой». . "


«Раньше такой работы не было», - сказал Хоук сквозь сине-черную дымку, образовавшуюся у него над головой. «Один из пропавших без вести - женщина. У некоторых из других есть жены. Вы можете найти женщину, которая играет важную роль в расследовании, занимающемся прялкой. Но даже если эта часть не сработает - а может и нет - Женщина-компаньон, которой вы можете доверять, - очень важная часть этой работы. Я хочу, чтобы вы знали. Я хочу, чтобы вас видели на публике. Но не всегда одиноким, торчащим, как больной палец. Мисс Адлер будет сопровождать вас всякий раз, когда она может быть полезно. Она может прикрыть вас, когда это может быть необходимо. По сути, она должна быть приманкой, слепцом. Кроме того, для кого-то вроде вас характерно иметь с собой женщину, выставляя ее напоказ, как собственность ".


"Кто-то вроде меня?" Ник придумал обиженный взгляд.


"Кто-то вроде Роберта М.


Милбэнка, - поправил Хоук. Есть еще вопросы, прежде чем вы изучите эти досье? "


«Угу. Есть ли способ узнать, согласно установленным срокам отчетов, в каком порядке исчезли эти шесть агентов?»


Хоук одобрительно посмотрел на него.


«Неплохой вопрос, если бы только был хороший ответ. Нет, нет. Я сказал, что отчеты были регулярными, но я не имею в виду, что они собирались как часы. Три отчета пришли в течение пары дней друг друга в начале декабря. Еще двое пришли через неделю. Шестой не пришел вообще. Предположительно, это был бы от де Сантоса - хотя любой один или несколько других могли бы сообщить еще раз за это время - который отправил свой предыдущий отчет в конце ноября, перед отъездом в отпуск. Он должен вернуться в Рио к настоящему времени, и он больше не докладывал. Я понимаю, что первым, кто подал отчет во время последней партии отчеты не обязательно должны быть первым исчезнувшим человеком. Все они могли сообщить - как они это делали - в течение десяти дней или около того, а затем исчезнуть в тот же момент, прежде чем у кого-либо из них появилась возможность сообщить об этом снова. "


Ник вопросительно поднял бровь. «В тот же момент? Я не думаю, что вы имеете в виду это буквально, но разве вообще вероятно, что они могли быть вместе? Разумеется, они не рискнули бы на такую ​​встречу?»


Хоук медленно покачал головой. «Нет, я не думаю, что это вероятно. ЦРУ тоже так не думает. Они должны были работать независимо, хотя каждый из них знал хотя бы одного из других, и давайте посмотрим, трое из них знали всех остальных. . У старожилов в группе, естественно, было больше всего информации. Вы тоже получите ее, когда закончите чтение. Что-нибудь еще, прежде чем уйти? "


Сверхсекретный агент AXE осознал внезапную тревогу своего начальника. Хоук прекратил говорить и хотел действовать.


«Нет, все, - сказал Ник, - кроме нашей домашней работы». Он поднялся. Отныне это будет отдел редактирования, документации, документации и операций, а также весь тесно связанный механизм, из которого состоит узкоспециализированное разведывательное агентство под названием AX - подразделение секретных служб США по поиску и устранению неисправностей. И для специального агента Картера, человека, которого Хок всегда вызывал для выполнения самых деликатных и опасных заданий.






* * *



Маленькая старушка весело брела по тенистой дорожке в Ботаническом саду. День был жаркий, почти знойный, и в такие дни она всегда искала прохладного комфорта в Садах. Ей особенно нравились огромные искривленные деревья джунглей, пересаженные из дикого сердца Бразилии, и огромные яркие бабочки, которые скользили по тропинке и иногда слегка касались ее лица, когда она гуляла по своей любимой дороге. Но больше всего ей нравился пруд; любил его успокаивающую сине-зелень, приятное кваканье лягушек и быстрое бегство маленьких золотых стрел под лилиями.


Неуверенными, но решительными шагами она перешла с тихой тропинки на извилистую дорожку вокруг пруда. Как обычно в будний день, здесь было спокойно; только птицы тихонько пели ей, и легкий порывистый ветерок шипел над водой, разбрызгивая рябь по перевернутым краям чудесных лилий.


Некоторое время она стояла, просто глядя на них и размышляя. Они были как столешницы. За исключением, конечно, краев, которые переходили в низкие стороны, как будто чтобы ничего не соскользнуло. Ну, тогда они были похожи на медные столешницы, которые она иногда видела в чужих домах, с забитыми краями, как большие круглые подносы. Эти листья были крепкими. Они плавали легко, но были сильными. Она даже слышала, что там сказано, что они выдержат вес ребенка. И она задавалась вопросом, может ли это быть правдой.


Теперь ни на одном из них не было ничего, кроме водяных жуков и маленьких облаков мух. И одна лягушка, довольно большая, но сидящая задумчивая и тихая. На ее глазах он прыгнул и умчался по своим собственным подводным делам. Скорость его перехода - а может быть, это был внезапный порыв ветра - вызвала легкое беспокойство среди кувшинок. Они покачивались и покачивались, и на мгновение она увидела узкий проход сквозь них.


Под ними было что-то темное и довольно большое. Выглядело так, будто это могла быть какая-то огромная рыба или, может быть ... ну, нет. Мысль о том, что это может быть какое-то бездомное животное, исчезла так же быстро, как и появилась. Возможно, жители Ботанического сада пробовали что-то новое в пруду. Иногда они поступали так. Ткните большие листья, узнайте, что под ними.


Старушка огляделась. Да, грабли были. Должно быть, один из садовников оставил его, когда отправился на быстрое кафе. Ее дрожащие пальцы потянулись к нему


d ее медленные шаги привели ее к краю воды. Осторожно, чтобы не повредить красивые листья, она окунула грабли между кувшинками. Ничего. Она ткнула резвее. Большие колодки разошлись. Теперь она увидела форму. В ней росло небольшое возбуждение. Ее руки немного устали, но колющие грабли взволновали длинные ножки подушечек, и что-то под ними двигалось.


Медленно, неохотно он поднялся на поверхность. Это действительно было похоже на животное.


Он лежал лицом вниз между раздвинутыми кустами кувшинок, тихо покачиваясь на маленьких волнах, созданных им самим. Грабли упали с ее пальцев, и ее губы отчаянно задвигались. По воде лениво плавала раздутая, полураздетая непристойность человека.


Смутно она слышала голоса. «Старушка, пожалуйста! Сеньора, уходи!»


Но старушка продолжала кричать.






Город пропавших без вести





«Несчастный богатый! Мое ​​сердце истекает кровью за них. Вы только посмотрите на них, которые лежат на этой колючей старой траве, грызут эти ужасные канапе с икрой и глотают противные напитки со льдом, горячее солнце обжигает их бедные обнаженные тела… волнуйтесь, волнуйтесь все, время. Где пообедать сегодня вечером. Что надеть. Как потратить второй миллион… »


- Тише, - пробормотал Ник. "Я думаю."


«Ты не спишь!»


Розалинда приподнялась на изящном локте и посмотрела на него. Удобно лежа на мягком махровом полотенце и груде подушек, он выглядел как султан на берегу моря. На самом деле море было на некотором расстоянии от бассейна, но это не повлияло на иллюзию. Что действительно портило его, так это не султанское тело Ника: обтекаемое, мускулистое, энергичное даже в состоянии покоя, оно имело больше общего с телосложением олимпийского спортсмена, чем с телом восточного плейбоя.


«Ник Картер, ты мошенник. С тех пор, как я была крошечным шпионом, я слышала о твоих подвигах. О твоей смелости, твоей хитрости, твоей бдительности, твоей суперсиле, твоей молниеносной скорости ...»


«Ты не слышал обо мне, ты читал комиксы о Майти Маусе». Но его глаза распахнулись, и на этот раз они остались открытыми. Он зря терял время. Двух маленьких обрывков дорогой ткани, украшавших ее, было достаточно, чтобы любой мужчина был настороже и гадал, как они остаются на месте. Может быть, они этого не сделают. Он с интересом посмотрел на нее.


«Но мы ничего не добьемся, если будем просто бездельничать, как праздные богачи!»


«Мы праздные богатые, дорогая». Ник приподнялся и потянулся за сигаретой. «И тебе лучше к этому привыкнуть. Я знаю, что это ужасный рывок после всех этих лет честного пота, но пока ты не расслабишься и не получишь удовольствие, мы не сможем делать наши дела. Для начала, ты можешь». Я постоянно выкрикиваю мое имя. Кто-то вроде Иуды может прятаться под гортензиями, злобно злобно глядя на него, когда он подслушивает Все. Я Роберт, а ты Розита. В беззаботные моменты - и потому что я грубый Американец - я могу называть тебя Роз. И если ты будешь вести себя хорошо, я позволю тебе называть меня Боб ».


Она сердито посмотрела на него. «Я позвоню тебе - о, хорошо. Но я не кричал. Хотя, кажется, я должен, чтобы ты не заснул. Роберт, милый». На ее прекрасном лице появилась сладкая улыбка. «Почему бы нам не встать со своих задних сторон и не выступить, как рабочие шпионы? Вы всегда проводите расследования в горизонтальном положении?


«Не всегда. Зависит от их характера». Его глаза весело заблестели. «Но нет ничего плохого в том, чтобы немного поплавать и немного подумать, прежде чем окунуться в дела. Это все часть действия. Кроме того, я как раз собирался поговорить с вами. Когда я достаточно отдохнул».


Розалинда подняла идеально изогнутые брови и почтительно посмотрела на него. «О, радость безграничная! Честь незаслуженная и невероятная! Ты действительно собирался со мной разговаривать?» Она понизила голос и заговорщицки зашипела. «Но вы не думаете, что нас могут подслушать? Не думаете ли вы, что кто-то мог проскользнуть в мою спальню и ловко спрятать микрофон в моем купальном костюме?»


Ник уделил ее купальнику самое пристальное внимание. Он почти ничего не скрывал.


«Нет, я так не думаю», - заключил он после тщательного осмотра. «Но подойди ближе, чтобы я была уверена». Он внезапно ухмыльнулся, обнажив белые зубы. «Уверен, что никто не может подслушать».


Некоторое время она просто смотрела на него, пытаясь решить, считает ли она его невыносимым или непреодолимым. Затем, все еще не решившись, но с неохотной улыбкой, она медленно подошла к нему.


«Расскажи мне все», - сказала она.


Ник взял ее за руку и слегка сжал.


"Я знаю не больше, чем вы. Но мы должны проанализировать то, что мы знаем, и посмотреть, что мы можем с этим сделать. Шесть доверенных агентов пропали без вести, мы знаем это.


Представитель выставил это как положено, а потом остановился. ЦРУ инвестирует как можно лучше, но не может сделать слишком много, не привлекая чрезмерного внимания ко всему делу. И они не могут рискнуть выслать своих собственных людей, пока не узнают, что произошло. Прямо сейчас один или несколько из этих шести могут пролить все, что знают ».


"Надежные агенты?" Розалинда нахмурилась. «Они лучше умрут».


Лицо Ника было серьезным. «Это редко бывает так просто. Когда вы не занимаетесь маневром и кинжалом, вы не ходите с L-таблетками, засованными под язык. Сначала пролейте, а потом умрите. Есть много способов заставляя людей говорить ".


Розалинда вздрогнула. Уродливая ментальная картина посвященных людей, которых заставляют говорить, ужасно контрастировала с ярким солнечным светом и запахом чистого моря, окутавшим их, и, что еще более шокирующе, с беззаботной роскошью пляжа Копакабана в Рио. Выбранный ими отель был самым роскошным и экстравагантным в городе. Миллионер-нуво Милбэнк и его декоративный компаньон не остались без признательности ни за подлинную элегантность, ни за жестокую иронию, которая привела их к такому великолепию в поисках шести исчезнувших коллег, которые могли умереть или умереть от немыслимых и ужасных пыток.


Рука Ника сжалась на ее руке.


«Ты не совсем старая закаленная сумка, не так ли? Знаешь, тебе не нужно вмешиваться в более изнаночную сторону этого дела. Если ты просто прикроешь меня…»


Она убрала руку. По какой-то причине он почувствовал покалывание, и она не была уверена, что сейчас подходящее время для нее.


«Если вы предполагаете, что я не могу этого принять, не делайте этого. Я могу и буду. Но мне не нужно притворяться, будто я наслаждаюсь мыслью о смерти от пыток. Или самим фактом. Я думаю, что это возможно, чтобы стать слишком закаленным. "


Он взял ее руку обратно. «И вы думаете, что это возможно. Что ж, возможно, вы правы. Но это то, чем мы можем заняться позже, в нерабочее время. А пока, что у нас есть? Массовое исчезновение. Каждый из наших агентов уходит. погаснет, как перегоревшая лампочка. Вопрос: Могли ли они все быть вместе? Или сначала одна, а потом другие? Если так, то у нас есть пара мрачных возможностей, которые следует рассмотреть. Одна из них могла быть предателем и выдал остальных. Или одного из них можно было бы найти и заставить выдать остальных. Потому что, если бы все они не были вместе, когда что бы ни случилось, один из них должен был выдать остальных. Они этого не сделали. не работают вместе; между ними не было очевидной связи, все, что могло быть замечено каким-то общим врагом. Итак, либо кто-то предоставил информацию, которая была нужна кому-то другому, либо они нарушили прецедент и собрались вместе по какой-то особой причине ».


«Но согласно их последней пачке отчетов, - вставила Розалинда, - ничего особенного не происходило, ничего, что предполагало бы особую встречу. Кроме того, конечно же, это не до кого-то из них». чтобы они созывали собрания? Особенно, не посоветовавшись предварительно со своим домашним офисом? Я просто не могу поверить, что они бы это сделали ".


«Нет, я тоже не могу», - согласился Ник. "Я могу только думать, что если бы была такая встреча, ее заставили, и это возвращает нас к вопросу о предателе - или о ком-то, кого обнаружили и заставили говорить. Было бы полезно, если бы мы знали, кто был первым и кто был последним. По крайней мере, я так думаю. Но это одна из вещей, которые я узнаю, только спросив, я думаю ".


Некоторое время они молчали. Из бассейна доносились радостные крики и прохладные брызги.


"Кого вы спросите?" - в конце концов спросила девушка.


«Выжившие». И тон его был мрачным.


"Ой как?"


"Так или иначе." Он выпустил ее руку и огляделся, осматривая прохладную траву и огромный голубой бассейн. Ничего не изменилось; Похоже, никто не двинулся с места, кроме аккуратных молчаливых официантов, которые скользили взад и вперед между столиками у бассейна. Никто не ходил, не гулял или не бездельничал рядом с Розалиндой и Ником. Они могли бы быть на необитаемом острове, настолько изолированными от нескольких ярдов лужайки и характера их профессии.


«К завтрашнему дню, я думаю, мы сможем стать более общительными», - сказал Ник, удовлетворенный их конфиденциальностью. «Чем больше людей мы встретим, тем больше мы сможем узнать».


Розалинда беспокойно зашевелилась. «Вы имеете в виду, что мы просто задаем вопросы, а ответы падают нам на колени?»


"Не совсем." Он сел и уставился на бассейн. «Мы очевидны, когда можем себе позволить быть, и тонкими, когда должны быть. Подумайте над списком и посмотрите, что напрашивается само собой. У нас есть шесть направлений для расследования. Первое: Жоао де Сантос, репортер новостей "Рио Джорнэл", англоязычная ежедневная газета. Молодой парень, двадцать семь лет, но относительно старожил. Работает в США с детства шести лет.


. Женат, один ребенок, простая, но комфортная семейная жизнь. Хороший нюх на новости, опытный фотограф. Эксперт по работе с микрофильмами. Один из троих, знавших всех остальных. Несмотря на то, что он был первым, кто прекратил посылать отчеты, есть большая вероятность, что он ушел последним ".


Розалинда вопросительно подняла бровь. Он снова взял ее за руку, и она снова ощутила мучительное покалывание.


"Почему?" он ответил. «Потому что вся семья уехала в отпуск вместе, и мы знаем, что жена и ребенок вернулись. И недавно. Мы думаем, что они все вернулись вместе. У нас есть немного больше, чем нужно, но не намного. Но он сделал это. знаю всех остальных, и он был хорошим репортером. Может быть, он и сейчас.


«Затем у нас есть Мигель де Фрейтас. Холост, тридцати пяти лет, владелец небольшого клуба под названием« Лунная пыль ». Работал на нас чуть больше трех лет. Не один из тех, кто знал всех остальных, а один из них. двое сообщили о торговле оружием. Другой была Мария Кабрал. Тридцать девять лет, замужем за финансистом Пересом Кабралом. Одна дочь от предыдущего брака. Она действительно знала личности остальных пяти - она ​​вступила в ряды почти восемь лет назад. На самом деле, она была чуть ли не лучшим источником информации в этих краях. По-видимому, очень милая женщина. Красивый дом, множество социальных контактов и участие в нескольких деловых проблемах. Ее отчет, кстати, был первым из декабрьской партии . И, как правило, она была более регулярной, чем другие. Ее главным конкурентом в сфере отправки отчетов был Карлос Бренха ... "


«Сорок семь лет, не замужем, что-то вроде педанта, помощник хранителя Национального музея Индии», - сказала Розалинд. «Дайте мне сигарету и дайте мне немного умереть. Прикурите для меня, пожалуйста. Я намерен привыкнуть к этим маленьким любезностям со стороны моего богатого любовника ... Спасибо. Замкнутая жизнь, мало друзей, но со склонностью одинокого человека собирать сплетни, которые иногда можно было перевести в неопровержимые факты. Часто сообщалось по радио, хотя его предупреждали, что это может быть опасно. Так что, возможно, он был первым, кого поймали ».


«Он вполне мог быть», - согласился Ник. «Хотя он всегда утверждал, что был чрезвычайно осторожен. Но он мог допустить только одну ошибку. Кто следующий в списке? О, да - давайте не будем забывать, что единственным известным контактом Бренхи с остальными был человек из книжного магазина. его через минуту. Сначала займемся Пирсом Лэнгли ".


"Подожди минуту!" Розалинда внезапно села. «Возможно, мы совершили ошибку. Ой, извини, любимый, я не должен так волноваться на публике. Минуточку, пока я тебя целую. У меня внезапное желание».


Одна прекрасная рука обвила его шею; одна пара мягких, сладких губ слегка коснулась его щеки. Ник взъерошил ее темные волосы и поцеловал в кончик носа.


«Надеюсь, у тебя часто бывает такое желание», - пробормотал он, удерживая ее чуть дольше, чем это было абсолютно необходимо.


«Часть действия», - напомнила она ему сквозь зубы. «Хорошо. Прекрати. У меня была мысль, и я не хочу, чтобы она ускользнула». Ник отпустил ее, не сводя глаз с ее пикантного лица. «Вы знаете, возможно, более чем один из них выдал других. Послушайте. Бренха могла быть первой. Он знал только одного человека. Но этот человек знал другого. И тот, кого он знал, знал кого-то другого. была какая-то ужасная цепочка, одна за другой вынуждали выдавать другое имя! Так что мы не ограничены тремя, которые знали их всех ".


Ник подавил стон. «Господи, - тихо сказал он. "Ты прав." Он задумался на мгновение, отметив ее бледный цвет и сияние в глазах. «Но, тем не менее, это не повлияет на то, как мы это делаем. Это неприятная мысль, которую нужно иметь в виду, но с ней или без нее у нас все равно было бы шесть дел. Тем не менее ... если это Так случилось, что этот бизнес будет еще сложнее, чем я думал. Хорошо. Пирс Лэнгли. Он знал всех остальных, чего бы это ни стоило. Американский бизнесмен, торговец ювелирными изделиями, экспортер драгоценных камней. Сорок пять , женат, жена значительно моложе. Кажется, некоторые трудности. Но хороший оперативник с полезными связями в бизнесе и правительстве. Странно, в каком-то смысле, что он не знал о торговле оружием. Тем не менее, кто знает, он мог бы заняться этим позже, если бы у него был шанс. Может быть, это более важный фактор, чем мы думали. Может быть ключом ко всему этому. А потом у нас есть ... "


«Джон Сайлас Аппельбаум», - сказала Розалинда с легкой улыбкой. «Мне нравится это имя. Надеюсь, с ним все в порядке». Слабая улыбка исчезла. «Американец по происхождению, прожил в Рио почти всю свою жизнь. Владеет книжным магазином Unicorn в центре города. Еще один из тихих мужчин. Пятьдесят три года, не женат, живет один в маленькой квартирке, заваленной книгами. Любит посидеть в уличном кафе. в обеденное время и в нерабочее время, чтобы наблюдать за происходящим вокруг. Также часто гуляет по Ботаническому саду.


Ха случайный незаметный контакт с де Сантосом и Бреней. Не могу придумать ни одной причины, по которой он должен быть первым или последним. Выглядит нейтрально и безобидно. И, я думаю, довольно симпатичный старик ".


Она выпустила не похожее на леди облако дыма и уставилась на загорелого человека с обвисшим животом на трамплине. Мужчина посмотрел на воду, подумал и осторожно попятился.


"Богатая жирная бесполезная задница!" - внезапно сказала Розалинда.


Ник укоризненно кудахтал.


«Это не способ говорить о нас, богатых. Давай, давай оденемся и пойдем по городу. Или ты хочешь сначала еще раз окунуться?»


Она покачала головой и натянула миниатюрный махровый халат. «Э-э-э. В следующий раз пойдем на пляж. С нашим ведром шампанского».


Он надел свою великолепную пляжную куртку и помог ей подняться. Слегка обняв ее за талию, они медленно пошли к входу купающихся в отель.


Что-то - вероятно, шестое чувство, которое заставляло его насторожиться во время опасности или когда что-то прекрасное проходило поблизости, - заставило его взглянуть на террасу, выходившую на бассейн. Его взгляд прыгнул на изображение, поймал его и удержал, даже когда его быстрый взгляд отвелся. Ему хотелось поднять руку, весело помахав рукой, но он тут же передумал. Это определенно было бы шагом за пределы характера Милбанка.


Тем не менее лунолицый мужчина с добродушными глазами смотрел на них сверху вниз с более чем случайным интересом, и официант рядом с ним, несомненно, указывал вниз и упоминал их имена.


"Что это такое?" - пробормотала Розалинда.


«Думаю, игра началась», - сказал Ник и повел ее под террасу. «Нами восхищаются».


•'Мы?"


Он слегка покачал головой. «Монтес и Милбанк, я должен сказать. Почему нет? Вот для чего мы здесь».


На самом деле, совсем не удивительно, что на них стоит пристально смотреть. Если все пойдет хорошо, грядущие дни будут полны взглядов и шепота, указаний пальцами, веселых улыбок и завистливых вздохов.


Мальчики из «Документов» хорошо справились со своей работой. Они создали персонажа и рассказали ему историю жизни, в которой был гений манипуляций и несколько миллионов незаконно заработанных долларов. Они организовали трудный перевод огромных сумм наличных из Нью-Йорка в Бразилию и обеспечили почти незамеченный побег, а также поместили историю растратчика акций Роберта Милбанка и его «экзотической любовницы» Розиты Монтес в каждую крупную газету США. Вскоре за этой историей последовали слухи о новом появлении Милбанка в Рио и подтверждение в бразильских газетах. Был даже намек на то, что Милбанк, находящийся в Рио-де-Жанейро от долгой руки экстрадиции, возможно, ищет, во что вложиться.


«Вся эта история - ткань лжи», - заявил Милбанк по прибытии в аэропорт Галеан (через Каракас) с мисс Монтес на руках. "Когда он будет проверен незаинтересованными властями, сразу станет видно, что на самом деле дефицита нет. Никаких подтасовок не было. Такие средства, как у меня, - и я не вижу причин отрицать, что у меня есть определенные ресурсы - пришли ко мне в результате законных деловых операций. Я не стесняюсь ни успеха, ни получения дохода любым способом, который я считаю нужным ». Затем очаровательная улыбка мелькнула на красивом лице Милбэнка (которое с помощью какой-то странной и тонкой алхимии мало походило на лицо Ника Картера), а присутствующие женщины-репортеры вздохнули про себя и почувствовали слабость в коленях.


Позже в тот вечер Ник не был удивлен, когда половина посетителей непомерного ресторана Skytop повернулась, чтобы уставиться на него и его дорогую восхитительную даму и обменяться спекулятивными шепотами. Было вполне понятно, что метрдотель по запросу составил список всех мест, где можно было найти незаконные азартные игры, и ожидал, что он получит хорошую плату за свою информацию. И необычно большие вклады в Sacha's и Nova York не сильно повлияли на Ника.


Он даже не особенно удивился, когда на следующее утро они вернулись домой рано и обнаружили, что их великолепный десятикомнатный номер был тщательно и аккуратно обыскан. Они были осторожны, чтобы не оставить ничего, что могло бы послужить поводом для компрометации или потратить. Но казалось, что игра началась.


Розалинда уставилась на лопатчатый отпечаток пальца на тонкой пленке порошка на крышке бюро.


«Как вы думаете, кто это мог быть? Нас уже не выяснили?»


Ник покачал головой. «Любопытный посыльный, горничная, воришка, может быть, даже администрация. Я буду недовольно кричать утром. А пока иди сюда. Позволь мне помочь тебе отцепить».


Она холодно посмотрела на него. «Спасибо, я помогу себе».


"Нет, правда, у меня это хорошо получается


Такие вещи."


Пальцы слегка коснулись ее спины. Она повернулась.


«Готов поспорить, что да. Послушайте, у нас здесь десять комнат». Странно, подумала она, как она дрожит внутри. «Пять для вас, пять для меня. Итак, спокойной ночи, мистер Автомобиль - Милбанк!»


Осторожно, он. потянулся к ней. Он мягко коснулся ее обнаженных плеч. Он легко привлек ее к себе, так что ее высокая упругая грудь прижалась к его груди. Он нежно поцеловал ее веки. К сожалению, он выпрямился.


«Хорошо, Роз. Я пойду делать упражнения йоги».


Он отстранился от нее и направился к соседней двери.


"Что ты будешь делать?" Она с удивлением смотрела на его удаляющуюся спину.


Он повернулся в дверях.


«Упражнения», - грустно сказал он. "Спокойной ночи милый."






Дебютный гамбит





Он провел большую часть следующего дня, проклиная их краткую остановку в Каракасе. Это тоже было частью действия. Но это была дорогостоящая перевязка: два неопознанных тела были обнаружены в Рио, когда Картер жил в Венесуэле. Но, как можно было бы заметить, если бы кто-то потрудился прочесть вчерашнюю газету вместо того, чтобы тайком наводить справки между заплывами и мартини, теперь они были идентифицированы.


Один из них, найденный в бухте где-то у подножия горы Сахарная голова, когда-то был Жоау де Сантосом, известным и талантливым журналистом. Некоторое время потребовалось, чтобы найти тело, а затем опознать его. Почти наверняка его падение произошло в результате несчастного случая.


Другим был Джон Сайлас Аппельбаум, добродушный владелец книжного магазина и друг молодых интеллектуалов, которые собирались в его магазине и в соседнем кафе, чтобы решать мировые литературные проблемы и занимать деньги друг у друга. Аппельбаум стал жертвой жестокого убийцы. Его череп был треснут, а на теле было несколько ножевых ранений. Его нашли под кувшинками прекрасного пруда в Ботаническом саду, который он так любил. По-видимому, он был под водой много дней, может быть, три недели. Точно сказать было невозможно.


Де Сантоса нашли три дня назад, через день после того, как он упал.


Тогда почему, черт возьми, он так долго не докладывал?


Миссис де Сантос была убита горем и ни с кем не разговаривала.


Хозяйка г-на Аппельбаума была потрясена и многозначительно разговаривала со всеми, что поставило ее на первое место в списке допрашиваемых. И полиция уже этим занималась.


Ник поискал в газетах - как текущих, так и недавних - упоминания имен де Прейтас, Лэнгли, Бренха и Кабрала. Единственное, что он придумал, - это фраза о том, что миссис Карла Лэнгли посетила какое-то светское мероприятие без сопровождения мужа, который уехал по делам.


«По делу». Рот Ника превратился в мрачную складку. Поскольку двое коллег Лэнгли уже были найдены мертвыми, маловероятно, что Пирс Лэнгли смог бы пережить свою последнюю деловую сделку. Что до остальных, ему вообще нечего было делать. Департамент звукозаписи AXE давно проверил газеты, журналы и выпуски новостей за предыдущие недели и не нашел никаких существенных упоминаний ни о каком из шести пропавших без вести. Последняя подпись де Сантоса перед отпуском была датирована 30 ноября. Пение в клубе Moondust было продлено владельцем Мигелем де Фрейтасом по многочисленным просьбам. Вот и все.


Ник решил потратить еще один день, и только один, на то, чтобы зарекомендовать себя как зажиточный плейбой с чутьем на изящные манеры, щедрый образ жизни и глазом на красивых женщин. После этого ему придется начать намазываться немного тоньше.


Но к этому времени он практически был убежден в нескольких вещах: что де Сантос был последним, кого схватили и умерли последним, что все они были мертвы, не прятались и находились в процессе пыток, что от них избавились. поодиночке, а не как группа. Все это было основано на том немногом, что он знал о де Сантосе. Если ему не повезло и его прикрытие не подбросило что-нибудь еще, он начал бы с репортера. Его сердце упало на несколько ступеней при мысли о допросе вдовы репортера. Но так случилось, что у него не было возможности сразу.


Ник оставил бумаги на их частной веранде и отправился искать Розалинду. Близился обеденный перерыв, и он был голоден. Из ванной доносились плескания. Он заглянул в дверь. Мокрая губка проплыла мимо его уха.


"Убирайся отсюда!"


Ник усмехнулся. «Успокойся, Роз. Я просто хочу проверить с тобой сигналы и назначить свидание за обедом. Продолжай делать то, что ты делаешь; со мной все в порядке».


«Со мной не все в порядке». Она впилась в него взглядом и отступила под пузыри, ее слегка оливковая кожа и угольно-черные волосы встали дыбом.


ярко контрастируя с мыльной белизной.


Он прямо рассмеялся. "Афродита застенчиво прячется под пеной. Я оставлю вас через минуту, а затем я хочу, чтобы вы поторопились. Мы собираемся потратить немного денег, и у меня, возможно, не будет возможности поговорить с вами еще какое-то время Так что слушай. " У него были свои вполне обоснованные причины быть уверенным, что их нельзя будет подслушать и что их комнаты больше не будут подвергаться обыску. Об этом позаботились его собственная изобретательность, беседа с руководством и небольшая сумма денег.


Розалинда собрала мыльную пену под подбородок и посмотрела внимательно, хотя позволила себе тихий мятежный шепот.


"Вы выбрали для этого подходящее время, не так ли?"


"Ага. Хорошо, теперь. Я нанял машину, и когда вы будете готовы, мы пообедаем в Месбле, а затем отправимся в Жокей-клуб. Если повезет, мы наладим несколько контактов. После этого , мы можем обнаружить, что действуем независимо друг от друга. Но давайте сначала установим какую-то закономерность. Примерно так: мы будем вместе почти все время. Но когда мы расстаемся - публично - вы делаете прическу и я пью на тротуаре. Или вы ходите по магазинам, а я на пляже смотрю на девушек. Если я выберу свидание или что-то - скажем, деловой контакт, тогда вы изо всех сил стараетесь придерживаться группа людей. Хорошо? "


«Денди», - согласилась Розалинда. «Я был бы не против возможности немного расправить крылья. Но чего все это должно достичь?» Одна рука потянулась к мылу, остановилась в воздухе и поспешно переставила палатку с пеной.


«Единение», - сказал Ник, с надеждой глядя на нее. "Предположительно, когда мы разлучаемся, каждый из нас делает что-то, что можно объяснить, то, ради чего мы якобы пришли сюда. И когда никто из нас не видит, что делаем что-либо из этих беззаботных вещей, вполне можно предположить, что мы мы вместе в нашем любовном гнезде занимаемся чем-то другим ".


«О. Понятно. На данный момент все? Потому что я тоже проголодался».


«Вот и все, - сказал Ник. Он глубоко вдохнул и искусно выдохнул на пирамиду пузырьков, обнажив небольшой кружок восхитительной бело-розовой мягкости.


"Черт тебя подери!"


Он закрыл дверь, посмеиваясь. Жаль, что ему всегда приходилось закрывать дверь.






* * *



Он был прав. Было почти слишком легко встречать заинтересованных незнакомцев. И такие приветливые незнакомцы.


И ему, и Розалинде невероятно повезло на скачках. Одержимые успехом, они сели в лаунж-баре и позволили Рио прийти им навстречу. Рио так и сделал, с распростертыми объятиями и любознательными лицами.


«Вам везет, сеньор Милбанк! Везет с лошадьми, везет в любви! У вас чудесная страна, но они не понимают удачи! Как жаль, что вам пришлось уехать. Но мы счастливчики! Добро пожаловать на наши берега. Добро пожаловать в наш город. Пусть он тебе так понравится, что останешься навсегда! "


«Спасибо, друг. Но ты прав - я счастливчик!» - восторженно сказал Ник. «Выпейте с нами. Пожалуйста, все выпейте вместе с нами!» Он махнул рукой и весело улыбался, пока не подумал, что его лицо расколется.


"Но леди…?"


«Леди это обожает», - сказала Розалинда. Она взглянула тающим взглядом на говорящего, пузатого мужчину с ясными глазами, который напомнил ей человека из магазина деликатесов по соседству. «И твои друзья. Вы все присоединитесь к нам, не так ли? Пожалуйста!»


"Как я мог сопротивляться?" - галантно сказал мужчина.


Группа быстро росла. Радостный Милбэнк привлек их, наполнил бокалы, рассказал о своей удаче и вслух поздравил себя с тем, что нашел таких замечательных новых друзей в этой великой и гостеприимной стране.


«Антонио Тейшейра, сеньор Милбанк… и ваша прекрасная леди. На этот раз вы будете пить с нами?»


«Мисс Монтес, вы испанцы, да? Мексиканец? Но вы немного говорите по-португальски? Ах, хорошо! Но сеньор не знает? Нет? Но он выучит!»


«Моя жена Мария…» - глаза Ника блеснули. Мария была коренастой маленькой женщиной, носившей украшения, которые нельзя носить рядом с ипподромом. «На пятьдесят, - недобро подумал он. «Может быть, вы почтили нас визитом? Моя визитка. Диас, вы запомните имя. Как знаменитый исследователь».


«В Икарахи есть все. Итак, казино закрыто, но всегда можно найти развлечение, если знать, где это искать. Достаточно только спросить…»


Голоса ревели и шептались, намекали и приглашали. Каким-то образом сформировалось твердое ядро, которое увлекло Ника и Розалинду обратно в город и поселилось вокруг них в Ночи и Дне. В клубе кипела субботняя ночная жизнь. Группа Milbank, опять же, притягивала других, как магнит.


Потекло шампанское и хайболлы.


«За человека, который выиграл большую лотерею Уолл-стрит в США и выиграл сегодня снова!»


Ник однажды танцевал с Розалиндой и потерял ее из-за высокого молодого человека с черными волосами и ослепительной улыбкой. Он вернулся к их столу и сел. Чудом он остался почти один. Когда он придвинул свой стул, оставшаяся пара за его большим столиком у ринга извинилась, улыбнувшись, и вышла на танцпол. Это оставило его наедине с женщиной, которую он раньше почти не замечал. Посмотрев на нее внимательно в первый раз, он удивился, как он мог быть таким упущенным. Она смотрела на него, как будто хотела запомнить его лицо и положить изображение себе под подушку. Оценивая ее, он увидел красноватый свет в ее густых темных волосах и медленную кривую улыбки на ее чувственных губах. Он чуть не упал в глубокие колодцы ее глаз.


«Привет», - сказал он, сглатывая, как школьник. «Простите, что смотрю. Боюсь, вы стали для меня сюрпризом. Я знаю, что мы встретились несколько минут назад, но из-за всей этой неразберихи я не расслышал ваше имя. Я Роберт Милбанк».


«Я знаю», - сказала она, ее улыбка стала шире. «А теперь мой Родриго унесся с твоей… Розой, не так ли?»


«Росита».


«Да, Розита. Итак, нас бросили вместе. Надеюсь, ты не против, что мы взломали твою вечеринку? Родриго так хотел с тобой встретиться».


"О, Родриго, а?" Итак, это бледно-яркое существо было в компании с жиголо-лицом. Казалось, они вряд ли подходят друг другу. "Что заставило его так беспокоиться?"


Женщина пожала плечами. Она была моложе, чем он думал сначала, может быть, двадцать шесть или семь лет. «Он думает, что богатые американцы очаровательны. И он, кажется, думает, что кое-что из этого отразится на нем».


"Хм." Взгляд Ника поискал пары на танцполе и нашел Розалинду и ее партнера. «Он определенно, кажется, достаточно старается».


Она откровенно рассмеялась. «Родриго всегда так танцует. Ты ведь не ревнуешь?»


«Господи, нет. Как я могу быть в твоей компании? Почему бы нам не танцевать и не вызывать у всех ревность?»


«Я надеялся, что ты спросишь».


Она поднялась с плавной грацией. Ее прикосновение к его рукам было легким, но электрическим, а движения ее тела - тонкими, ритмичными. Сладострастная музыка окутывала их и уносила прочь. Их тела и движения были настолько идеально согласованы, что ни один из них не осознавал механику танца. Ее ноги двигались вместе с его, и все, что она чувствовала или думала, переводилось в гармоничное, почти жидкое движение.


"Вау!" - подумал Ник и на время отдался удовольствию своих чувств. Танец раздвигал и сближал их, заставлял чувствовать тепло друг друга, и пульсации, которые переходили от одного к другому, текли так плавно, что двое из них были почти одним целым.


Ник почувствовал, как его пульс участился, когда в момент музыки ее бедра коснулись его. «Смотри на себя, приятель, - сказал он себе, желая, чтобы его кровь остыла. Его пульс замедлился, и ощущение мягкого фокуса покинуло его, но ощущение совершенной физической гармонии осталось.


Бит изменился. Его партнер улыбнулась ему.


«Вы великолепно танцуете», - сказала она, ее голос был чем-то очень похожим на удовлетворение, а ее глаза - двумя сияющими лужами.


«И ты тоже», - искренне сказал Ник. «Это опыт, который у меня очень редко бывает».


"Даже с… Розитой?"


«Розита - профессиональная танцовщица», - сказал Ник, не совсем отвечая на вопрос. Гибкое, отзывчивое тело женщины покачивалось вместе с ним. «Знаешь, я до сих пор не знаю твоего имени».


«Карла», - пробормотала она.


"Карла". Вдали прозвенел аккорд воспоминаний. "А Родриго твой…?"


Она рассмеялась и очень, очень слегка отодвинулась.


«Родриго - мое ничто. Я Карла Лэнгли. Миссис Пирс Лэнгли. Мистера Лэнгли сегодня нет с нами. На самом деле мистер Пирс Лэнгли бывает с нами очень редко».


Чувства Ника вернулись в норму.


"Он не любит выходить?"


«Он этого не делает», - согласилась она. «Ему ничего не нравится. Все… Он вроде как усталый человек». Ее нос сделал что-то высокомерное - не очевидное, но безошибочное.


«Это очень плохо», - сочувственно сказал он. «Но вы имеете в виду, что он на самом деле остается дома и побуждает вас встречаться с… ну, с такими людьми, как Родриго?»


«Ободряет меня! О нет. Он ненавидит Родриго. И он предпочел бы, чтобы я осталась с ним дома. Но теперь его нет дома. Это дает мне шанс слегка распустить волосы». Она немного напряглась, и на ее лице промелькнула тень раскаяния. «Пожалуйста, не поймите меня неправильно, Роберт. Пирс никогда не был социальной бабой, но он никогда не отказывал мне в чем-либо. Я не должен разговаривать с вами так».


"Почему нет?" сказал Ник, позволяя руке блуждать в наводящей на размышления маленькой ласке. «Почему бы тебе не сказать то, что ты имеешь в виду? Люди всегда должны быть самими собой - даже если они рискуют


быть неправильно понятым. И я не думаю, что я тебя неправильно понял. - Он расчетливо посмотрел ей в глаза, затем слегка коснулся губами ее волос.


Ее пальцы сжались на его плече, и ее бедра задрожали от музыки.


«Тогда спроси меня, - прошептала она. "Спросите меня."


«На твоих условиях», - прошептал он в ответ, не совсем понимая, что она имела в виду. "Кому ты рассказываешь."


Ее веки задрожали. "То, что о ней?"


«Я держу струны», - высокомерно сказал Ник. «Я делаю, как мне нравится».


«Тогда завтра? Просто - короткая встреча?» Он был поражен тем страстным взглядом, который появился в ее глазах. «Может быть, Загородный клуб? Было бы вполне естественно, что член вас там познакомит».


Музыка закончилась, и они стояли на полу, все еще обнимая друг друга. Розалинда и ее одолженный Родриго пронеслись мимо, с любопытством поглядывая на них.


«Тогда для начала поздний обед. А потом - пляж, парус, что угодно». Ее глаза умоляли его.


«Это звучит замечательно, - сказал он. "Вы позволите мне забрать вас?"


Она покачала головой. «Я встречу тебя там. Пойдем, сядем. Я чувствую, что за мной наблюдают».


Они почти последними покинули танцпол. Медленно они вернулись и присоединились к остальным. Ник отказался смотреть в глаза Розалинде. Он увидел, как на лице Карлы появилось закрытое выражение. Через несколько минут она ушла, держа Родриго за руку.


«А теперь идет милый внимательный молодой человек», - пробормотала Розалинда.


«Идет сальный спив», - недобро сказал Ник. «Я думаю, нам пора уходить. Давай».


Они ушли в хоре библейских прощаний и приглашений.


"Вы помните, где вы поставили машину?" - с сомнением сказала Розалинда. Даже Nightbird Rio погасил огни, и заброшенные тротуары выглядели темными и незнакомыми.


«Конечно, я знаю. В любом случае, Jaguar не так просто сбить с толку. Поверните направо. Кстати, вы почерпнули что-нибудь полезное от своего постоянного партнера по танцам вечера, Clammy Hands, который каждый раз ползал по вашей груди? Я посмотрел в вашу сторону? "


«Тебе следует поговорить», - с негодованием сказала она. «Я думал, ты и эта бледная тварь сделаешь это прямо здесь, на танцполе».


«Что делать? Ничего - не говорите по буквам. Эта бледная штука, дорогая - девушка вашего парня - одна из наших целей. Миссис Карла Лэнгли».


"Ох ох!"


Они были так заняты обдумыванием этого различными способами, что не видели двух огромных теней, которые ждали в дверном проеме возле «Ягуара».


«Итак, - сказала Розалинда, - это была Карла Лэнгли».






Миссис Карла Лэнгли





«… Два месяца до двадцати шести лет. В сентябре прошлого года замужем четыре года. Детей нет. Образование, Рио, Нью-Йорк, Лиссабон, выпускная школа. Оба родителя - американцы. Дорогая, но не слишком требовательная одежда и предметы домашнего обихода ; очевидно, вполне удовлетворены материальными условиями жизни. Брачные отношения менее удовлетворительны, по-видимому, из-за разницы в возрасте ... "


Приговоры из досье Карлы приходили в голову Ника и смешивались с его личными наблюдениями. Кости черно-белых слов уже наполнялись плотью и окрашивались мнениями.


На взятую напрокат машину светил уличный фонарь. Привычка заставила его изучать отполированные поверхности в поисках новых отпечатков пальцев и замков, которые могли бы показать следы взлома. Он открыл дверь для Розалинды. Она села в «Ягуар» изящно, но осторожно.


Ник подошел к своей стороне машины. Он открыл дверь и внезапно повернулся на подушечках ног, короткие волосы на затылке неприятно встали.


Двое мужчин в масках материализовались из темноты и почти напали на него. У одного был пистолет, а у другого, похоже, не было оружия. Рука Ника качнулась, даже когда его тело повернулось. Он рассек воздух быстрой и смертоносной дугой, которая разорвалась на шее стрелка. Мужчина ахнул и попятился. Нога Ника стремительно вылетела вверх, а твердый край его правой руки врезался в хрящи уже покрытого мясом носа. Пистолет загремел где-то на тротуаре, мужчина застонал и упал на колени. Ник снова поднял ногу, одним глазом не отрываясь от скорчившейся фигуры второго человека, и ударил пяткой по шее стрелка. Колени мужчины расплавились, и он упал.


Уличный фонарь осветил два разрозненных объекта. Один из них был ножом, направленным вверх к животу Ника. Другой, похоже, был серебряным шипом, падающим на голову второго нападавшего.


Вечерняя туфля Розалинды с шипами ударила второго человека по голове. Он застонал от болезненного удивления, и восходящий нож потерял цель и инерцию. Ник


в то же время и позволил метающемуся клинку промелькнуть мимо него. Он сжал тисками руку с ножом, когда атакующий потерял равновесие. Он снова повернулся, опуская руку под свою, а колено вверх. - рявкнул он. Мужчина задохнулся и упал. Ник, игнорируя маркиза Куинсберри, но не правила рукопашного боя, ударил его, когда он упал. Он пнул его, на самом деле, аккуратно и болезненно. На этот раз стон был голосом из ада.


Ник достал нож и пистолет и бросил их в свою машину.


«Молодец, Роз. Спасибо», - сказал он и опустился на колени, чтобы быстро обыскать двух нападавших.


«Это было глупо с их стороны», - сухо сказала она. «Они должны были заставить тебя защищать меня».


«Возможно, они думали, что я не буду», - рассеянно сказал он. «Посмотрите вокруг, убедитесь, что никто не идет».


Она смотрела в ночь.


«Даже мышь. Нужна помощь?»


«Нет. Просто продолжай смотреть. Я не хочу ничего объяснять или связываться с полицейскими».


Его пальцы мастерски пробежались по двум комплектам одежды.


К своему удивлению, он обнаружил удостоверения личности, ключи, небольшие суммы наличных, корешки билетов и отметки от стирки. Он сорвал темные платки-маски и увидел щетинистые лица, искаженные больше болью, чем угрозой. Их кошельки и потрепанные карты ничего для него не значили. Он все равно взял их, вынул деньги и оставил их в карманах. Его брови задумчиво нахмурились.


"Может, мы возьмем их с собой?" - спросила Розалинда с ноткой нервного напряжения в голосе.


«Тащить их за волосы через холл Copa International? Нет, спасибо. Мы оставим их там, где мы их нашли». Говоря это, он скатил стрелявшего в тень и прислонил к стене в нише дверного проема. "Более менее." Он повернулся к другому. «Они были достаточно внимательны, чтобы сообщить мне имя, адрес, номера телефонов и даже детские фотографии».


"Что?"


"Да, необычно, не правда ли?" он согласился и затащил нож в квадрат тьмы подальше от уличного фонаря. Мужчина жалобно застонал. Ник швырнул его на плитку и увидел, что его глаза распахиваются.


«Так ты снова с нами, Мак?» Импульсивно, Ник подавил желание сказать «Кто тебя послал?» и вместо этого сказал: «Что, черт возьми, за идея? Ты ищешь тюремного заключения - или я снова тебя побью?»


«Сукин американец», - отчетливо сказал мужчина. «Проклятый богатый вор». Он плюнул вверх. Ник резко повернул голову, но почувствовал, как брызги попали ему на щеку. Тыльной стороной ладони ударил мужчину по лицу.


«Вор? Разве ты не такой?»


Мужчина издал непристойный бессловесный звук. «Ты, ты грязь. Все, что у тебя есть. Ты украл это. Автомобиль, женщину, все». Он застонал и схватился за свою мучительную руку. «Иди сюда, устрои грандиозное шоу на свои паршивые деньги. К черту тебя, свинья. Если хочешь, позови полицию. Ублюдочный мошенник!»


"Роберт!" Голос Розалинды был настойчивым. «Оставьте их, ради бога. О них не стоит беспокоиться. Они ничего не получили. И я не хочу делать глупостей с полицией. Пожалуйста, дорогая…»


"Готов поспорить, что ты не будешь!" Агонизирующий голос был насмешкой. «Сколько она тебе обошлась из украденных денег? Я читаю газеты, я знаю, что ты ...»


Рука Ника врезалась в ухмыляющееся лицо и закрыла ему рот.


"Вы знаете, что бы я сделал, если бы я был вами?" - сказал он, источая ледяную ненависть. «Я лежал там и молился, чтобы полицейские не приходили. А потом, когда мне стало немного лучше, я бы уехал из города. Потому что, может быть, я пойду в полицию, а может, и не стану. Но я знаю, где тебя найти - ты и твой друг ". Он многозначительно постучал по карману пальто. «И твоя милая маленькая жена и твой хныкающий ребенок. Ты выбрал не того парня, чтобы сойтись, мистер. Но ты ничего не получил, так что, может быть, я тебя отпущу. Может быть».


Мужчина сказал что-то грязное. Бандит зашевелился и застонал. Из тихой ночи раздался мужской голос, возвысившийся в веселой ранней утренней песне.


"Роб, давай!" Голос Розалинды был нетерпеливым, когда она села в машину.


Чья-то рука и нога снова злобно ударили. Было еще два болезненных звука. Ник забрался на водительское сиденье, и вскоре «Ягуар» скатился в поток машин, направлявшийся к пляжу Копакабана.


Наконец Розалинда заговорила.


«Вы действительно думаете, что они были на уровне? Я имею в виду… кошерные мошенники?»


"Почти положительно". Ник кивнул, позволяя «Ягуару» набрать скорость. «Я проверю их при первой возможности, но я чувствую до мозга костей, что они честные головорезы. Профессиональный риск быть грязно богатым. И очевидный. И теневой. Кстати, почему« Роб » ? "


«О, я не знаю», - сказала Розалинда.


конечно. «Почему-то ты не похож на Боба».


"Хм." По какой-то причине это напомнило ему Карлу. «Слушай, у меня завтра горячее свидание с этой женщиной из Лэнгли. Как ты думаешь, ты сможешь…?»


«О, я справлюсь», - прервала она. «Не теряли ли вы времени зря? Не думаете ли вы, что для вас еще немного времени, чтобы начать играть с другими женщинами?» Почему-то она выглядела раздраженной.


«Это немного», - признал он. «Но я всегда буду возвращаться к моей единственной настоящей любви - которая не дает мне попасть в спальню».


"Хм!" Розалинда скривила губы, но глаза ее были задумчивы.






* * *



Глубокие оранжевые лучи позднего полуденного солнца падали на залив и медленно растворялись в темнеющей воде. Ник и Карла, залитые солнцем и покрытые солью, лежали на огромном пляжном полотенце, которое она принесла. Обед в клубе был недолгим; день на невероятно уединенном пляже был долгим и ленивым. Время от времени они наслаждались небольшим возлиянием из фляжки, которую она принесла.


Однажды Ник спросил: «Что это, афродизиак?»


Она улыбнулась ему из-под опущенных век и ответила: «Только если ты найдешь это так».


Теперь он лег, глядя сквозь пальмовые листья. Это был самый уединенный пляж, который он когда-либо видел. Они плавали, смеялись и пили, и лишь несколько раз видели людей где-нибудь поблизости. Они говорили почти обо всем, кроме того, что имело значение для каждого из них. Глаза Карлы были живы, а лицо залито солнцем и, возможно, чем-то еще.


«Давай, Роберт. Еще одно быстрое плавание до захода солнца!»


Радостно смеясь, он поднял ее на ноги. Вместе они побежали к воде. Ник проплыл вперед и нырнул ниже, затаив дыхание и ожидая ее. Сильные руки потянулись к ней, когда она скользила мимо, и они оба смеялись, пока не задохнулись. Затем они побежали обратно через пляжную полосу в свое укромное место между деревьями.


«Давайте снимем эти мокрые вещи и насухо вытираемся полотенцем», - весело сказала Карла. «А потом давай полежим здесь и посмотрим, как с неба улетучиваются цвета».


Ник уставился на нее. "Ты имеешь в виду…?"


Она рассмеялась его удивлению. «Почему бы и нет? Мы взрослые, не так ли? Разве вам иногда не нравится чувствовать, что все ваше тело может свободно дышать морским воздухом, впитывать его?» Она стягивала ремни, пока говорила. «Не волнуйся - нас никто не увидит. Конечно, если ты не хочешь…»


«Конечно, я хочу», - сказал Ник. «Просто я один из тех заторможенных американцев, о которых так много слышно». Немного неловко, прикрывшись полотенцем, он снял свои шорты, пристально глядя на низко висящую пальмовую ветвь, с уверенностью зная, что будет дальше.


Она лежала на полотенце, красивая и обнаженная.


Он лег рядом с ней. Мгновение она смотрела на облака в вечернем небе. Затем она повернулась к нему и положила одну прохладную руку ему на лицо.


«Роберт… разве я тебе не нравлюсь?»


«Конечно, Карла. Более чем немного», - пробормотал он. «Ты красивая, ты возбуждающая. И ты замужем. Если мне что-то не нравится, так это муж, скрывающийся на заднем плане». Но его нежно поглаживающая рука сняла укол с его слов.


«Это не брак! Это вообще не брак!» - яростно сказала она. «А почему тебе до того, что я замужем, если нет?»


На этот вопрос было трудно ответить. Он нашел время, притянув ее к себе и красноречиво поцеловав.


«Карла… это не имеет ничего общего с ханжеством. Но я осторожен. Ради тебя и себя я не хочу, чтобы рассерженные мужья лаяли нам по пятам. Например, ты знаешь, где он сейчас? вы следовали. "


"Ха!" Она издала презрительный звук. «Он не посмеет. Он знает, что потеряет меня навсегда, если попробует. В любом случае, его нет в городе».


«Но ты же не знаешь где? По крайней мере, ты так сказал. Конечно, ты должен знать…»


Она резко отодвинулась от него с таким разгневанным выражением лица, что он понял, что должен сменить мелодию, иначе он потеряет ту маленькую нить, которую теперь держал в руках.


«Карла! Разве ты не видишь, как ты меня привлекаешь? Я не могу не спрашивать тебя об этом. Карла… пожалуйста». Он приподнялся на загорелом локте и склонился над ней. «Боже, ты такой милый». Он вздохнул и прикрыл глаза. Его рука скользнула по мягким линиям ее шеи и подбородка… скользнула вниз, чтобы почувствовать контуры одной высокой острой груди… скользнула ниже и почувствовала шелковистую мягкость. Он задавался вопросом, когда она его остановит.


Ее тело корчилось под ним.


Цвета сошли с неба, и их место заняла мягкая тьма.


Его губы вернулись по курсу, намеченному его пальцами


«Укусите меня. Укусите меня!» - умоляла она, стиснув зубы.


Он укусил ее. Несколько раз в разных местах.


Затем она наклонила его голову и поцеловала жадно, умело. Ее пальцы блуждали по его телу. Ее полузакрытые глаза блестели в полумраке, дыхание участилось. Несмотря на себя, он почувствовал, как его собственный пульс участился. Казалось, ее растущая страсть превратила ее в яркое и красивое существо. Задворки его сознания напомнили ему Пирса Лэнгли, человека. В другом углу ему холодно сказали, что эта женщина изменила по собственному желанию, и это может быть его первым и лучшим шагом к пропавшему агенту. Перед его мысленным взором возникло бездумное пятно.


Ник почувствовал, как ее ноги раздвинулись под ним, почувствовал, как напряжение его собственного тела скользит, как будто в темный, неизвестный колодец, который превратился в волнистый пруд, а затем в кружащийся водоворот. Он позволил себе уйти, весь в себе, за исключением той части, которая всегда была агентом, готовым к опасным и неожиданным. Его грубый голос сказал ему теперь, что он должен спешить, что это будет адское место, где можно попасться.


Она ахнула и укусила. Ее тело дрожало и искривлялось от желания. Ее ноги обвились вокруг него, а ее мускулы напряглись, чтобы извлечь из него всю силу, которую он мог дать. Ему не нужно было притворяться нежностью, которую он не чувствовал; она отдалась яростно и безудержно, требуя от него такой же жестокости и животной силы. По-своему она была великолепна - совершенно заброшенная, необычайно опытная, яростно физическая.


Ему казалось, что он тонет в волнах ее желания, хотя он знал, что сам создает волнения. Смутно он подумал о Розе и по какой-то причине он почувствовал некую ненависть к себе и к женщине, которая содрогалась под ним.


Наконец он всплыл, задыхаясь; и, наконец, она глубоко вздохнула и выпустила его - яростно сжимая его, как будто сама тонула - в серии коротких мучительных стонов экстаза.


Потом она лежала почти тихо, вздыхая и дрожа.


Он заставил себя бормотать что-то мягкое, бессмысленное, хотя его побуждением было схватить одежду и бежать. Но через мгновение она открыла глаза, и они были наполнены счастьем и удовлетворением. А потом ему захотелось проклясть себя и попросить у нее прощения.


«О, Боже…» - сказала она и снова вздохнула. «Так сильно. Так внезапно. В следующий раз…» Она затаила дыхание и посмотрела ему в глаза. "Будет следующий раз, не так ли?"


Наконец, он заставил себя действовать. Это была его реплика.


Он медленно отошел от нее, зная, что ее аппетит не удовлетворяется, а разжигается, что ее желание иметь его тело будет расти и продолжать расти. Он знал это так же точно, как если бы она рассказывала ему весь день.


"Там будет, не так ли, Роберт?"


Он хрипло вздохнул. Стыд - Роберта Милбанка или Ника Картера, он не знал, кто именно - заставил его подняться на ноги и обернуть полотенце вокруг талии.


«Карла. Карла, послушай меня». Он упал на колени рядом с ней. Его голос был твердым и разумным, мягко умоляющим. «Ты должен рассказать мне о своем муже. Не потому, что я хочу подглядывать. Не потому, что я тебе не доверяю. А потому, что мне просто не нравится мысль о том, что я не знаю, где он. Мне не нравится идея Родриго тоже. Разве вы не понимаете? "


Она слегка напряглась и открыла рот, чтобы что-то сказать.


"Нет, подождите!" - настойчиво сказал он. «Не сердитесь. Не портите все это. У нас может быть что-то чудесное вместе, ты и я». Его голос внезапно стал жестким. «Но мне не нравятся сложности. Мне не нравятся загадки - и я не люблю соревнования. Я просто хочу знать, как вы можете позволить себе так небрежно относиться к нему. Где он и когда он вернется ? Неужели это так много нужно от вас? "


Настала ее очередь дотянуться до чего-то, что могло бы прикрыть ее обнаженное тело.


"Вы всегда проявляете такой интерес к мужьям?" - ледяным тоном спросила она.


«О, Боже», - очень тихо сказал он. Он поднялся на ноги и некоторое время смотрел на нее.


«Тебе не приходит в голову, - спокойно сказал он, - что ты тот, кто меня интересует?» Он отвернулся и начал одеваться.


Она смотрела на него сквозь сгущающуюся тьму.


«Я не знаю, где он», - сказала она наконец. «Я не видел его уже несколько недель. Он позвонил мне из своего офиса и сказал, что ему нужно уехать по делам. Он не сказал, куда, и я не спросил. И он не сказал, как долго он будет быть далеко. Я давно отказался от забот ".


Она начала натягивать одежду.


«Он звонил тебе из офиса, и его не было несколько недель»). И он не был с тобой на связи? Часто ли он делает такие вещи? » Ник перебросил вопросы через плечо.


«Нет, я полагаю, что нет», - признала она. "Он обычно не задерживается


так долго. И он звонит ".


В голове Ника было множество вопросов, но он не осмеливался рискнуть их задать. Он застегнул рубашку и задумчиво задумался. Было хотя бы отдаленно возможно, что Пирс Лэнгли действительно уехал по делам. Но он в этом сомневался. И его сомнения росли с каждой минутой. Двое уже найдены мертвыми, умершие с разницей в несколько недель. А Лэнгли?


«На этот раз прошел почти месяц», - сказала она задумчиво, как бы разделяя его мысли.


«Хм. Тогда он может вернуться в любой день. А когда он вернется, я сдаюсь, не так ли? Нет, Карла. Я не так играю. Я не хочу делиться с тобой. И я не хочу». Не хочу, чтобы его выставляли дураком. Что было бы, если бы он сегодня внезапно пришел домой и начал искать тебя здесь? "


Она презрительно засмеялась. «Он никогда не смотрит сюда».


Ник повернулся к ней лицом. «Никогда? Как часто он должен это делать?»


"Черт тебя подери!" - воскликнула Карла. «Черт тебя побери! Ты лучше меня? Чего ты от меня хочешь? Что ты от меня хочешь?» Она была на ногах, полуодетая, глаза горели гневом и мучением.


«Ничего особенного», - разумно сказал Ник, как будто он потерял интерес. «Просто узнай, где он и когда он вернется. И избавься от этого Родриго тоже. Мне плевать, что я просто один из стаи». Его глаза преобладали над ее, и она подавила ответ, который сорвался с ее губ. «Я привык получать то, что хочу». Внезапно он улыбнулся своей очаровательной улыбкой. «Конечно, в данном случае это ничего не значит, если ты тоже не хочешь меня».


Они молча закончили одеваться. Карла наконец заговорила.


"Как я могу узнать?"


«О, - сказал Ник, ловя сигарету, - ты, должно быть, знаешь некоторых из его деловых знакомых. Узнайте, с кем он разговаривал в последний раз, что он сказал, если он связался со своим офисом. Мне не нужно говорить вам, как. "


«Что, если я не смогу? Что, если я не узнаю?»


Он пожал плечами. «Должен сказать, я думаю, что это довольно странно». Он собрал полотенца. «Давай вернемся в клуб за твоей машиной. Разве ты не хочешь, чтобы я отвез тебя прямо домой?»


Она смотрела на него. "Вы имеете в виду - мы не видим друг друга сегодня вечером?"


"Ну, я думаю, это лучше, не так ли?" - дружелюбно сказал Ник. «Сначала мы выпьем…»


"А потом ты не хочешь меня снова видеть, не так ли?"


Ник уронил полотенца. «О, дорогая, нет! О, Карла, это не так». Он срочно обнял ее. «Пожалуйста, не думайте так». Его язык нашел ее язык в страстном поцелуе. Ее глаза были полузакрыты, а губы блестели.


"Пойдем," мягко сказал. «Просто позвони, когда будешь готов меня видеть».


Он знал, что она точно знала, что он имел в виду. И он знал, что она позвонит.






Пытливый репортер





Было уже за полночь, когда человек, который не был ни Ником Картером, ни Робертом Милбанком, покинул роскошный номер в отеле Copacabana International. Он был молод, но сутулый. Сильные черты его лица скрывала борода, которая обычно ассоциируется с рассеянными профессорами или жителями Гринвич-Виллидж. Его стальные серые глаза были искажены за толстыми очками, а костюм, хотя и хорошо скроенный, свободно свисал с его фигуры. Но он двигался быстро, глаза насторожились.


Сначала он убедился, что коридор пуст. Он нашел лестницу, прошел три пролета, а затем поднялся на лифте на этаж улицы. Оттуда он пошел к Excelsior Copacabana, провел несколько минут в баре, а затем поймал такси и отправился в отель Serrador в центре города.


Перед отъездом из Интернационала он вместе с Розалиндой ознакомился с сегодняшними событиями и планами на следующий день.


«Я не уверена, что это был тот же мужчина», - сказала она. "Я мельком увидел его только после того, как вы заметили, что за нами наблюдают. Но это круглое лицо выглядело знакомым. Он был с группой, но было трудно сказать, принадлежит ли он к ним, или они просто Во всяком случае, он сказал, что свяжется с вами. Я знаю, что он задумал для меня - он сказал что-то о сделках с сумками из аллигатора и аметистами - но для вас я думаю, что это девичьи шоу и азартные игры ».


"Сильвейро, а?" - сказал Ник, дергая себя за бороду. «Интересно, это его настоящее имя?» Полагаю, он не сказал, когда позвонит ».


«Нет», - сказала она, разглядывая его новое лицо. «Он просто ухмыльнулся и сказал, что рискнет найти нас через какое-то время. А затем он улыбнулся своей жирной улыбкой и ушел».


«Хорошо, мы подождем его», - сказал Ник. «А теперь послушайте. Я оставил слово, что нас не беспокоить до позднего утра. Когда вы уйдете, возьмите табличку с двери и тайте отсюда как можно ненавязчивее. Я встречусь с вами в музее между тремя и три тридцать. Пожалуйста, постарайтесь выглядеть немного менее роскошно, чем обычно, чтобы вас не привлекали


толпа поклонников ".


"В музее?" - пренебрежительно сказала она. «Вероятно, это будут только я и мыши».


«Ага, берегись этих мышей. И сделайся сама, как мышь. Хочешь Кольт, на всякий случай?»


«Нет, спасибо. Я не хочу, чтобы меня поймали с чем-то подобным. Кстати, как вы целовались с мадам Лэнгли?»


Лицо Ника напряглось из-под бороды. «Если ты можешь вынести незнание, я бы сразу не спросил. Но если она позвонит, пока ты здесь, просто ... э-э ... возьми сообщение. Или, если она оставит записку, прочти ее и избавься. этого. " Во время выступления он распространил несколько статей о своей персоне. Люгер, стилет и небольшой круглый шар, который мог быть пластиком, металлом или каким-нибудь сплавом.


"Да это же Вильгельмина!" - сказала Розалинда, широко открыв глаза и приподняв прекрасные брови. «И Хьюго, не так ли? Я думала, ты их потерял».


Бородатое лицо расплылось в ухмылке.


"Я тоже. Но - это забавный старый мир, это так. Я их вернул. Я расскажу вам, как на днях. Это настоящая история. А пока - де Сантос и Бренха. Если вам нужно Мне срочно позвоните в комнату 1107, Серрадор, и спросите Нолана. Я буду слышать телефон, даже если нахожусь в другой комнате. Все готово. на завтра? "


Она кивнула. «Да, это будет легко. Но кем ты будешь, когда я тебя увижу?»


"Хм." Он задумался на мгновение. «Я думаю, это подойдет. Пока не нужно слишком часто переключаться. Ищите Майкла Нолана, бородатого мальчика-репортера. И позаботьтесь о себе, хорошо?» Ник повернулся к ней и взял ее лицо руками. «Я не хочу, чтобы с тобой что-то случилось. Проверяйте замки и окна, когда я уйду, и не делайте ничего опрометчивого завтра. Мы только начинаем, и мне нужно, чтобы вы были рядом».


«Ну, это не очень похоже на это», - начала она, но он заставил ее замолчать бородатым поцелуем в губы.


«Не открывай дверь посторонним», - сказал он легко. «Просто проверьте, свободен ли берег, и я уже в пути».


Коридор был пуст.


В понедельник, вскоре после часа дня, он во второй раз открыл дверь комнаты 1107 отеля «Серрадор». Первый раз случился через несколько часов после их прибытия ближе к концу прошлой недели. В то же время миссис Марлен Вебстер из Далласа, штат Техас, зарегистрировалась в комнате 1109 и потребовала полного уединения на выходные. Майкл Нолан, бродячий корреспондент Washington Herald, дал понять руководству, что намерен использовать свою комнату только в качестве штаб-квартиры для поездок из города в глубь страны. Он бывал там редко.


Ничего не указывало на связь между Майклом Ноланом и миссис Марлен Вебстер, несмотря на запертую соединительную дверь. Документы очень хорошо оформили бронирование. Руководство не должно было знать, что и леди, и джентльмен могут открыть почти любую дверь с легкостью самого опытного взломщика.


Ник запер за собой дверь комнаты 1107. Привычка заставляла его проверять дверцы шкафов, ящики бюро, окна, пыльные поверхности и сантехнику. Кровать, которую он оставил помятой во время своего первого визита, поправили, но больше ничего не изменилось. Потрепанный багаж и немного одежды Нолана остались нетронутыми.


Он достал из кармана небольшой набор и быстро возился с запорным механизмом, который прикрепил к соединительной двери во время своего первого визита. Через несколько секунд он вошел в комнату 1109 и осмотрел багаж миссис Вебстер.


Багаж миссис Вебстер был чудом изобретательности. Помимо обычного набора женских украшений, в него входили некоторые устройства, известные только AX и аналогичным специализированным службам. Косметичка миссис Вебстер была особенно хорошо подогнана. Когда его сняли с верхних полок, он показал коротковолновое радио, известное AXEmen как Оскар Джонсон.


Сообщение Ника Хоуку было коротким и загадочным:


ПРЕСС-ТУР ЗАВТРА ПОДДЕРЖКА ПОЛНОМОЧИЯ, ЕСЛИ НЕОБХОДИМО. НОЛАН ПО НОВОСТЯМ БУДЕТ ПОМОЩНИКОМ ПО АНТРОПОЛОГИЧЕСКОЙ ИСТОРИИ. ГЛАВНЫХ ПЕРЕРЫВОВ ЕЩЕ НЕТ.




Ответ Хоука был еще короче. ПРОВЕРИТЬ. ПОДДЕРЖИВАЕМЫЕ УЧЕТНЫЕ ДАННЫЕ.


Это было немного, но это означало, что штаб-квартира AX будет знать, куда направляются агенты Картер и Адлер, когда в последний раз получали известия. Картер, с полными полномочиями для прессы, будет проверять Rio Journal. А Розалинда Адлер будет в Национальном индийском музее.


Ник воспользовался ванной Марлен Вебстер и рассыпал ее ароматный порошок на полке и на полу. Подойдя к кровати, он натянул одеяло и помял подушку. Затем, немного приоткрыв здесь ящик и бросив туда женскую туфлю, он запер Оскара Джонсона на ночь и вернулся в комнату 1107.


В течение пятнадцати минут он выполнял упражнения йоги, которые позволяли ему выжиматься из узких углов и надолго задерживать дыхание многие минуты,


затем он забрался в кровать Майкла Нолана и заснул как младенец.


Утром он немного поправил бороду и пошел дальше.


Главный редактор англоязычной газеты Рио тепло приветствовал его. Его очень интересовало, что бродячий репортер Washington Herald и стрингер Amalgamated Press and Wire Service - да, да, конечно, он уже получил их телеграфное уведомление - должны интересоваться местной криминальной историей.


Тон Ника был серьезным, и он дернул себя за бороду.


«Конечно, вы понимаете, сеньор, - сказал он на вполне приемлемом португальском языке, - что на данный момент мой запрос носит конфиденциальный характер. Позже - полиция. Но теперь - вы понимаете, как обстоят дела с любым, кто отслеживает историю, - предпочитают поговорить напрямую с руководителями ". Он унизительно улыбнулся. «По крайней мере, я всегда предпочитал работать независимо от власти как можно дольше».


Редактор понимающе улыбнулся.


«Но, естественно. Репортеры везде одни и те же. Но почему у вас должен быть такой интерес к ничтожеству, подобному Аппельбауму? Любопытная история, да, но определенно не важная?»


«Возможно, не само по себе», - сказал Ник. «Но мне интересно, до вас дошло, что еще один американец, торговец драгоценностями Пирс Лэнгли, пропал без вести в течение нескольких недель? И что ваш репортер, Жоао де Сантос, был знаком с ними обоими? Это может ничего не значить. конечно, но в этом есть что-то любопытное, не правда ли? " Он надеялся, что его собственные вопросы не покажутся слишком любопытными.


«Наш собственный де Сантос? Но…» Глаза редактора сузились. "Откуда вы знаете, что он знал других?"


Ник грустно вздохнул. «Понимаете, у Аппельбаума есть семья в Штатах. Довольно дальние родственники, но он имел обыкновение писать им. Видимо, он мало общался, да и писать было не о чем. Поэтому он упомянул своих друзей и книги, которые ему нравились больше всего, и тому подобное. Теперь, когда он какое-то время не писал - ну, вот как все началось, понимаете. А потом, когда его тело было обнаружено, и сразу после этого де Сантос был найден мертвым, и Лэнгли пропал без вести, ну, мой офис телеграфировал мне разобраться в этом ".


Это была довольно искаженная история, но у него были телеграммы и документы, подтверждающие его. У него также был естественный интерес главного редактора к Жуану де Сантосу.


"Но Лэнгли! Что ты имеешь в виду, он пропал?"


Ник пожал плечами. «Ни его дом, ни его офис не имеют ни малейшего представления, где он находится, и он отсутствовал на несколько недель. Это может быть чисто личное дело или какое-то очень секретное дело - кто может