КулЛиб электронная библиотека 

Вольтрон: Звёздные паладины (СИ) [Rainbow_Dream] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



====== Пролог ======

Космический корабль резко развернулся — ледяной шар, ярко блеснув в свете далёкого солнца, вынырнул из-за Плутона. Четвёртый спутник самой дальней карликовой планеты был пустым и безжизненным. Не было ничего, что могло бы хоть на краткое время удержать взгляд от бесконечной пустыни, — вдаль, на миллионы километров, уходила плоская поверхность изрытого кратерами ландшафта. Лёд покрывал большую часть спутника, делая жизнь на его поверхности невозможной.

Это была первая миссия Мэтта Холта, на которую он отправился вместе со своим отцом. Сама по себе она не казалась чем-то особенным — всего лишь взять на пробу образцы льда, но исследования могли указать на признаки инопланетной жизни. В конце концов Кербер — самая дальняя точка солнечной системы, дрейфующая по своему замкнутому маршруту далеко за пределы пояса Койпера. Экспедиция была не из лёгких, но с ними Широ — герой Гарнизона — так что всё пройдёт максимально без инцидентов.

Несколько часов спустя «Эос» — небольшой исследовательский корабль — опустился на планету. Необходимое оборудование было установлено и настроено. Всё остальное — дело техники. Лёд извлекался ровными блоками с точностью до миллиметра. Мэтт аккуратно доставал их один за другим, укладывая в специальный контейнер. Сэм Холт то и дело наклонялся вперёд и поглядывал через его плечо.

— Осторожнее, Мэтт. Этот лёд очень хрупкий.

— Я знаю, пап.

На лице юноши играла счастливая, почти детская улыбка. Любому другому эта работа показалась бы скучной рутиной, но Мэтту она казалась чем-то вроде увлекательного научного эксперимента.

— Разве это не здорово, Широ? — не отрываясь от своего занятия, Мэтт поднял глаза.

— Меня лёд в такой восторг не приводит, — Широ улыбнулся.

Странный парень — настоящая легенда, но с ним так легко.

— И что же приводит тебя в восторг? — Мэтт с интересом посмотрел на него.

Сэм нахмурил брови — что за панибратство?

— Космос, — просто ответил Широ. — Звёзды, планеты. Все места, где мы ещё не были.

Мэтт заметил, что тот не отрываясь глядит в бесконечный чёрный космос. Юноша улыбнулся.

— Да ты, оказывается, романтик, — весело сказал он.

Широ не ответил. Стекло скафандра немного скрывало выражение лица, но Мэтт отчетливо увидел в его глазах блеск восхищения.

Только подумать, он, Широ, лучший пилот Гарнизона, согласился на эту скучную по мнению командования миссию! Но чего стоит однообразная жизнь в Гарнизоне, когда где-то там сияют холодные, но такие манящие своей красотой звёзды? И как тоскливо, наконец оказавшись так близко к ним, осознавать, что в космосе они одни, а бескрайние манящие миры — всего лишь мираж.

И всё же безжизненный ледяной Кербер был ближе к мечте, чем Гарнизон с его бессмысленными попытками отыскать внеземную жизнь. Как это глупо считать Кербер — воплощением этих самых мечтаний, радоваться кускам льда, когда настоящая мечта впереди — там за пределами галактики. Широ готов был отдать всю свою жизнь за одну лишь возможность — заглянуть за этот предел.

Мэтт застыл, поразившись трогательности момента, продолжая вглядываться в лицо Широ — что-то мелькнуло в отражении его скафандра. Корабль? Мэтт обернулся.

🌟 🌟 🌟

Айверсон нервно расхаживал из угла в угол. Приборы монотонно пищали. Поисковые сканеры беспрерывно работали в течении нескольких часов.

— Галактический Гарнизон вызывает «Эос». Вы слышите нас? Широгане? Холт? Ответьте!

Вероника повторяла это снова и снова, но ответом ей была тишина, лишь изредка прерываемая треском помех. Не было никаких сомнений, что коммуникационное устройство корабля было либо повреждено, либо — что менее вероятно — намерено заглушено.

— Простите, сэр, похоже связь прервалась.

— Это я уже понял, — коммандер Айверсон выглядел раздраженным. Словно, это вина Вероники в том, что она по своей глупости не может связаться с кораблём. — Что по радарам?

Инженер по связи Адам забегал пальцами по консоли, пытаясь засечь пропавший корабль.

— Показатели неточные, сэр.

— Что вы имеете ввиду?

— Что-то искажает сигнал, — Адам побледнел. — Если верить показателям, в районе Кербера было замечено около десятка кораблей.

— Сэр, вы же не думаете, что… — Вероника так и не решилась закончить, ведь сама мысль о десятках инопланетных кораблей близ Плутона казалась абсурдной.

Чёртовы бюрократы! Они не выделят и цента. Несколько часов назад Айверсон разговаривал с высшим командованием. Они отказали ему в снаряжении спасательного челнока. Чего стоят для них жизни двух неизвестных учёных и пилота?! Особенно, если это — не твои друзья или родственники. Айверсон сжал кулаки. Его ребята там, в холодном космосе, ждут помощи. А помощь не придёт.

Айверсон заложил руки за спину:

— Продолжайте поиски.

— Запускаю протокол поисковой миссии. Какие временные параметры, сэр? — не оборачиваясь спросил Адам.

— Пока не найдём.

====== Глава 1. Созвездие пяти львов ======

Да, так они и сказали — что не остановятся до тех пор, пока корабль не будет найден, а его экипаж — возвращён на Землю. Поиски продлились несколько недель, а затем дело было закрыто.

Галактический Гарнизон — громкое название для организации, чьи корабли ни разу не покидали солнечной системы. Но такие энтузиасты как Сэм Холт верили, что однажды люди достигнут глубокого космоса и название обретет смысл. Мэтт всегда грезил космосом, а Пидж — высокими технологиями и робототехникой — так почти вся семья оказалась в Гарнизоне. А теперь она осталась здесь одна.

Засунув фотографию брата в сумку, Пидж побрела по коридору, ругая про себя Гарнизон с его дурацкими правилами.

— Пидж.

Она оглянулась. Джеймс Гриффин (сам!) спешил к ней. Только не пялиться!

— Пидж, — парень взглянул на неё из-под прядки, упавшей на глаза. — Мне жаль, что вы провалили тест. В ноль. — Джеймс засунул большие пальцы в карманы брюк. — У вас какие-то проблемы?

«Да с Лэнсом у нас проблемы. Кретин самоуверенный, а не капитан», — пронеслось в голове у Пидж. Девочка грустно улыбнулась.

— Я мог бы помочь тебе с навигационной настройкой, если тебе сложно даётся этот курс.

«Да я сама тебе фору дам!» — внутри Пидж негодовала.

— Это очень мило с твоей стороны, — она вздохнула. — Было бы неплохо.

— Не переживай так, Пидж. Навигация — непростая штука, многие споткнулись, — Джеймс на секунду задумался. — Сегодня после пятой пары в библиотеке устроит?

— Хорошо. И… Спасибо, Джеймс, — Пидж неловко улыбнулась.

«Опять. Опять не получилось улыбнуться очаровательно, или хотя бы, мило», — Пидж отвернулась. Такой красавчик. Какие у неё шансы? Да ещё и это прозвище — наверное, никто уже и не помнит, что её настоящее имя — Кэти, а вовсе не Пидж.

Коридор наполнился гулом, топотом и под улюлюканье и смех кадетов торнадо по имени Лэнс налетело на неё из-за угла, сбив с ног. Повезло, что не Ханк, появившийся за ним следом. Сумка отлетела в сторону. Ноги Пидж взлетели в воздух, описав дугу, и она неуклюже распласталась на полу.

— Слушай, бро, — здоровяк задыхался от бега, — это было очень глупо! Он же нас видел!

— Конечно, видел.

Грозная фигура Айверсона перекрыла коридор, не давая ни шанса на отступление, а за его спиной уже собралась толпа любопытствующих.

Перевернувшись на четвереньки, несчастная Пидж принялась поспешно собирать рассыпавшиеся книги. Подняв глаза, она встретилась с сочувствующим взглядом Джеймса. Только не это! — опозориться в его присутствии!

Тем временем Айверсон вовсю отчитывал Ханка и Лэнса. Кажется, это уже пятый раз за неделю.

— …Пробраться на запрещённую территорию и зачем? Чтобы сделать селфи! Так, МакКлейн?! Селфи?! На секретном объекте?!

— Сэр, они сами нас спровоцировали, — сказал Лэнс, кокетливо склонив голову набок и невинно хлопая ресницами.

Изящный, веснушки, голубые глаза, длинные ресницы, пухлые губки. Ну почему природа ему всё это так щедро отсыпала, а ей не досталось ни одного из этих бонусов. Мальчишеская фигура, непослушные волосы, непримечательная внешность. Пидж вздохнула.

— Как? — на скулах Айверсона заиграли желваки.

— Табличкой «Не входить», — Лэнс заговорщицки понизил голос.

— Так, МакКлейн, ты занимаешь это место только потому, что лучшего пилота вашего курса отчислили за нарушение дисциплины. Не играй с судьбой.

Стоявший позади Лэнса Джеймс фыркнул:

— Лучшего? Этот выпендрёжник заслужил отчисления.

Лэнс повернулся к нему:

— Мне показалось, или это — зависть? А, Гриффин?

— Зависть? — процедил Джеймс.

— Ну, он же был лучше тебя, — Лэнс произнёс это как неоспоримую истину.

— Не тебе меня оценивать, грузовой пилот, — последние слова Джеймс выпалил, словно это было оскорблением. — Я видел, как ты летаешь — тебе только песок и возить.

Лэнс уже готов был накинутся на Джеймса, но вовремя вспомнил, что Айверсон никуда не уходил и всё ещё стоит рядом.

— Кому я только что говорил про дисциплину? — спросил он, не к кому конкретно не обращаясь.

Лэнс и Джеймс переглянулись, не зная — продолжать спор или всё же не стоит. Айверсон вздохнул:

— Да пошли вы, — коммандер устало направился прочь.

— А ему так можно? — удивился Лэнс.

— Нет, — ответила Пидж. — Но уверена, трибунал его оправдает. Ты невыносим.

Джеймс обернулся:

— Не повезло тебе, Пидж, — он бросил взгляд на стоявших рядом Ханка и Лэнса. — Попасть в Команду неудачников.

Джеймс Гриффин ушёл, а Лэнс снова разошёлся:

— Мы ещё встретимся, Гриффин! Один на один! И я засыплю тебя песком!

Ханк миролюбиво улыбнулся:

— Пошли, бро. Сегодня вечером опять будем пробовать?

— Конечно. Я же ещё не получил своё селфи.

— Ребята, я с вами, — Пидж закинула сумку на плечо.

Собравшиеся уже было уходить друзья остановились. Лэнс обернулся:

— И почему ты решила, что мы возьмём тебя с собой?

— Только так вы будете уверены, что я не сдам вас Айверсону.

— Ах, ты ж мелкий шантажист! — Лэнс обижено надулся, а Ханк посмотрел на Пидж со всей серьёзностью на которую был способен:

— Ты знаешь, что это опасно? Нас могут расстрелять.

— Ханк, вам от меня не отвязаться, — она демонстративно развернулась.

«К тому же, после такого фиаско, в библиотеку я точно ни ногой», — вздохнула Пидж и направилась в аудиторию.

— Я понял.

🌟 🌟 🌟

Как только стемнело трое кадетов покинули свои комнаты и отправились воплощать свой план.

— Ханк, ты нас палишь!

Лэнс возмущенно уставился на друга, который никак не хотел, а точнее физически не мог, спрятаться. Сам-то Ханк был в тени, а вот его живот…

— Не пали нас, слышишь? — Лэнс прижался к стене, изображая из себя супершпиона.

— Слышу. И что? Я же не могу вжать свое богатырское тело в стену? — Ханк старательно пытался повторить действия друга.

Лэнс скептически оглядел его:

— Ты просто жирный.

— Я могу сейчас заорать и тогда нас точно поймают.

— Ладно-ладно. Просто втяни свой богатырский живот и пойдем уже, — Лэнс двинулся вдоль стены походкой розовой пантеры.

Пидж закатила глаза — интересно, с ними всегда так? Если честно, они не так уж и плохи, когда не выставляют её в неприглядном свете перед преподавателями и, что более важно, перед симпатичными кадетами. С глупыми шуточками Лэнса и под дружеские подтрунивания Ханка куда веселее продираться через кусты.

Не смотря на проблемы, возникшие из-за жирного — ладно, ладно, богатырского, только не ори, — тела Ханка, им всё же удалось подобраться к закрытой территории.

Секретный объект представлял из себя огороженный высокой сеткой ангар. Около дюжины военных бродили вокруг. Не зная, что делать дальше, троица затаилась в кустах, сохранивших кое-где остатки жёлтой листвы. Ханк и Лэнс стали яростно спорить, предлагая идеи — одна безумнее другой. Пидж же решила воспользоваться заминкой, чтобы изучить территорию.

— Странно, здесь знак высокой радиации, но радиации-то нет.

Ханк и Лэнс замолчали, удивлённо уставившись на неё.

— Как ты узнала? — спросил Лэнс.

Пидж показала на устройство, которое стащила из лаборатории пару часов назад.

— А вы вошли сюда без прибора? Идиоты!

Лицо Лэнса стало испуганным:

— Чёрт, радиация. Ханк, посмотри, я всё такой же великолепный?

— Никогда таким не был, — весело заявил Ханк, за что получил дружеский удар в плечо.

— Да тихо, вы! Нам нужно придумать как…

Земля содрогнулась. Громкий взрыв прогремел где-то слева от них. Серое облако взметнулось над корпусами Гарнизона. Топот и крики наполнили вечерний воздух.

— Ч-что случилось? — Пидж осторожно выглянула из-за плеча Ханка — и когда она успела за него спрятаться?

— Не знаю, — Лэнс высунулся из кустов, стараясь рассмотреть, что происходит. База опустела — солдаты бросились к корпусам. — Не может быть! Это же Кит! Кит Когане!

— Кто? — не поняла Пидж.

— Как ты вообще узнал его с такого расстояния? — удивился Ханк. — Оу, так это он взрыв устроил?!

— Бежим, он хочет первым узнать тайну секретной зоны!

— Кто такой Кит?! — настойчиво выясняла Пидж.

Но Лэнс уже ринулся через ограждение, Ханк и Пидж поспешили за ним. Тем временем парень в красной куртке возился у входа в ангар. Стальные двери медленно поползли вверх, и парень проскользнул во внутрь. Следом юркнул и подоспевший Лэнс. Ханк и Пидж отстали, задержавшись у ограждения, а потому и к ангару пробрались последними.

Точнее последней была Пидж:

— Эй, богатырь, пропусти даму вперёд! Ты меня тормозишь!

Ворота были приподняты домкратом всего лишь на полметра, что не очень-то подходило для габаритов Ханка. Пидж протиснулась в ангар мимо приникшего к самой земле в своих попытках пробраться внутрь Ханка. И как раз вовремя, чтобы увидеть, как чёрная тень накинулась на Лэнса, повалив его на землю. Не ожидавший нападения Лэнс истошно вопил, чем сильно смутил нападавшего.

— Прекрати визжать, — парень с непослушными чёрными волосами и привлекательной — о, боже, что с тобой, Пидж? — внешностью пытался зажать Лэнсу рот.

— А ты меня отпусти, — Лэнс уворачивался.

— Кто ты вообще такой? — парень недовольно нахмурился.

— Серьёзно? Серьёзно?! — Лэнс тут же вывернулся, стоило нападавшему ослабить хватку. — Мы были соперниками! Кит и Лэнс!

Кит озадаченно оглядел его, пытаясь вспомнить, где же они могли ранее встречаться. Лэнс уже собирался съязвить, что у Кита должно быть амнезия, ведь забыть кого-то вроде него — просто немыслимо, но…

— Эм, ребята, а что это за штука?

Голос Ханка эхом разнесся по ангару, привлекая к себе внимание всех присутствующих. Парень остановился перед огромным сверкающим шаром, скрывавшем в своих глубинах нечто необычное для секретной базы. Четыре металлические лапы когтями упирались в бетонный пол, огромный механизм возвышался над ними. Синий корпус состоял из отдельных частей, которые были соединены между собой. Голова с ярко выраженными глазами, носом и ушами придавали роботу сходство с представителями кошачьих. И к тому же, он был снабжен оптическими сенсорами. Броня отсвечивала, отражая свет силового поля.

— Гигантская робокошка, — восхищённо выдохнул Лэнс.

— Скорее лев, — Кит указал на хвост, имеющий что-то вроде кисточки на конце.

Пидж присмотрелась к «кисточке». Да это же лазерное оружие! Не верится, что Гарнизон смог создать что-то подобное.

Кит запрокинул голову, стараясь полностью рассмотреть льва:

— Да, это стоило взрыва. Превзошло все мои ожидания.

— А что ты ожидал найти? — Лэнс заглянул в лицо Кита.

Кит отпрянул:

— Да ничего определённого, — он пожал плечами. — Если на территории Гарнизона появился секретный объект, однозначно ждёт что-то интересное.

— Хм, — Лэнс обернулся и направился к силовому полю, отделявшему льва от остальной части ангара.

Пидж дёрнула Ханка за рукав, но тот уже и сам заметил:

— Лэээнс, это плохая идея.

— ¡Cálmate{?}[исп. «успокойся»], Ханк! Что такого может произойти?

— Человек!.. Сквозь силовое поле!.. — Пидж была просто вне себя. — Ни-че-го. Кстати, я тогда заберу твою муравьиную ферму?

— Это ещё почему? — удивился Лэнс. — Она мне ещё нужна и…

Тихий смешок со стороны Кита заставил его замолчать.

— Я понял. Но всё же…

Лэнс потянулся к полупрозрачной глади защитного поля — там, где его пальцы почти касались поверхности, вспыхнули голубые искры. Раскрытая ладонь легла на невидимую преграду, несколько секунд и — поле исчезло. Глаза механического зверя вспыхнули жёлтым светом, и он пришел в движение. Массивные лапы распрямились. Склонив морду к полу, лев распахнул пасть, — и опустился трап.

— ¡Guay!{?}[исп. «Ура!»] Кажется, я ей понравился, — радостно сообщил Лэнс остальным. — Кому же я не понравлюсь? — добавил он, улыбаясь.

Лэнс подошёл к трапу, уходящему в львиную пасть.

— Чья эта странная фантазия? Что это? Для чего? — Лэнс расхаживал между передних лап. — Ханк, вот если бы ты делал робота, боевого робота, ты бы сделал его в виде льва? — Лэнс потрогал стальную лапу.

Ханк пожал плечами. Пидж критично рассматривала механизм:

— Мы не знаем, для чего он предназначен; возможно, такая конструкция самая оптимальная.

— А вдруг он для уничтожения кадетов, вот заберёмся внутрь, а он нас на атомы разложит, — Ханк задумался. — Хотя Айверсон сделает с нами то же самое.

Лэнс усмехнулся:

— Тогда терять нечего! — и протанцевал по трапу внутрь металлического льва. Остальные последовали за ним.

Внутри роболев больше походил на космический корабль, чем на робота: в туловище располагалась просторная грузовая палуба, а в голове — капитанский мостик. Всю переднюю стену занимал экран, отображающий изображение с оптических сенсоров. Пространство перед экраном, потолок и боковые панели были напичканы датчиками, рычагами и кнопками. Устроившийся в кресле пилота Лэнс с интересом рассматривал консоль управления.

— Ты же не собираешься ничего нажимать? — с надеждой спросил Ханк.

— Ingenuo{?}[исп. «наивный»]. Что ты такое говоришь, Ханк? — Лэнс притворно ужаснулся. — Конечно, собираюсь!

Лэнс начал жать все клавиши подряд, а затем — шипение, гудение, тряска, — и лев под визг пассажиров взлетел, пробивая крышу ангара.

— Ребята, кажется, она со мной разговаривает! — Лэнс был в восторге.

— О чём ты говоришь?

— Да это кошка Оптимуса Прайма! Трансформеры захватили Землю! — Лэнс округлил глаза. — Я избранный! Я первый захваченный! И вы тоже! Это великий момент! Кит, ты рад?

— В экстазе.

Снова визг — кошка зигзагами устремилась вверх. Ангар остался далеко позади. Корабль покинул верхние слои атмосферы, оказавшись в межзвёздном пространстве. Изображение космоса на экране исказилось. Далёкие звёзды закрутились в вихре, в центре которого зияла дыра.

Ханк прильнул к стеклу экрана:

— Это же не чёрная дыра?

— Ты чего, конечно же, нет, — Пидж стала рядом. — Похоже на портал.

— Дай я, — Кит, перегнувшись через кресло пилота, попытался оттеснить Лэнса от управления.

— Не-не-не, это моя киса! Вот найдёшь свою и будешь командовать. И вообще это не я делаю.

— В смысле?

— Это она, — Лэнс обвел взглядом капитанский мостик.

— Аааа! Я не хочу умирать! — паникующий Ханк обнял Пидж.

— Сейчас узнаем насколько глубока кроличья нора, — Кит облокотился на кресло пилота, устремив взгляд навстречу неизвестности.

— Строишь из себя бесстрашного капитана? — фыркнул Лэнс.

Лев пронёсся сквозь портал.

— И где мы?

На них надвигалась неизвестная планета, точнее — они на неё. Поля и холмы — всё это отдаленно напоминало Землю. Лев приземлился на поверхность. Все двигатели заглохли. Наступила тишина. Лев снова был неподвижен.

— Я ещё раз спрашиваю, где мы?

— Лэнс, успокойся, никто не знает, — Пидж оттолкнула Ханка.

Сквозь открытый вход (или выход?) виднелся космический корабль — замок из стекла и металла. Четыре ускорителя равномерно расположились вокруг корпуса словно башни, навевая дух средневековья. Ханк первый выбежал наружу, радуясь твердой земле под ногами.

— Судя по Ханку, воздух нам подходит, — Пидж спустилась следом. — И куда, а главное зачем нас доставил этот странный корабль?

Счастливый Лэнс повернулся к Киту:

— Не завидуй, самурай. Тебе придётся предложить мне что-то ооочень интересное, если ты хочешь, чтобы я им поделился, — он похлопал по спинке кресла.

— Жвачку? — Кит выудил из кармана открытую пачку.

— Серьёзно? — Лэнс наморщил нос.

— Ну, как хочешь, — Кит закинул пластинку в рот, причмокнув. — Ммм, апельсиновая.

— Ладно, умеешь же ты убеждать, — Лэнс сцапал с ладони Кита всю пачку и, напевая что-то вроде «Лэнси-Лэнси-Лэнс», двинулся вниз по трапу.

— Хм. Всю забрал, — Кит усмехнулся.

🌟 🌟 🌟

Корабль-замок был огромен и, судя по гулкому эху, заброшен. Его полутёмные коридоры совсем не внушали доверия. Лэнс стал у входа, развернувшись к остальным.

— Кит, догоняй! Или все открытия достанутся мне! Первооткрыватель старинных замков Лэнс-чёртов-МакКлейн! — и скрылся в туннелях замка.

Помедлив долю секунды, Кит сорвался с места.

— Кит! Лэнс! — Ханк растерянно вглядывался в темноту.

Пидж оглянулась: в лучших традициях ужастиков группа разделилась — Кит и Лэнс уже исчезли в глубинах замка. Похоже, Лэнс нашёл компанию по себе. Хотя две сорвиголовы — это уже перебор.

— Ханк, чё стоим? Ты идешь первым, — Пидж подтолкнула друга.

— Почему я? Дамы же вперёд.

— Не-а. К тому же это ты любитель «Подземелий и драконов».

— Вот не люблю я бродить в полутьме, — толстяк обречённо двинулся по коридору.

Пидж шла за ним следом, глядя по сторонам — и не видела ничего, кроме точно таких же коридоров, уходящих во тьму. Все двери, попадавшиеся на пути, были заблокированы. Неожиданно Ханк тихо заговорил:

— Замок временем скрыт

И укутан, укрыт

В нежный плед из зелёных побегов.

Пидж не поверила своим ушам. Ханк и стихи? Парень продолжал, на ходу рассматривая стены:

— Но развяжет язык молчаливый гранит —

И холодное прошлое заговорит

О походах, боях и победах.

Пидж остановилась:

— Красиво, что это?

— Любимый стих мамы, — Ханк обернулся.

— Не похоже на африканский фольклор, — усмехнулась девочка.

Ханк смутился:

— Я только наполовину африканец.

— Оу, а наполовину нет? — Пидж пыталась загладить промах, что не очень-то получалось.

— Молодец, умеешь складывать дроби. По-твоему, я должен в набедренной повязке тумбу-юмбу у костра выплясывать. А я тонкая душа. Под этим толстым телом.

— Богатырским, — поправила Пидж. (Ханк усмехнулся, уже хорошо). — Извини, Ханк. А что там дальше было, в стихе?

— Время подвиги эти не стерло… Дальше не помню.

— Любимый стих мамы? Не помнишь?

— Пидж, отстань, — Ханк отмахнулся. — Я и так тебе много раскрыл. И вообще меня больше притянула гармония цифр, а не стихов.

Лэнс несся вперёд по, казалось, бесконечному туннелю. Шаги Кита звучали позади — звук в заброшенных коридорах разносился далеко. Лэнс обернулся — где же Кит? — и тут же врезался в стену. За спиной раздался короткий смешок:

— Ты точно хороший пилот — без корабля не вписался в поворот, — Кит подошёл тихо, словно кошка. Он присел, изучая пол: — Пыль на полу, замок давно заброшен.

— Да ты следопыт! — Лэнс облокотился о стену рядом. — И много ты за́мков облазил?

— Заткнись, — Кит пальцами обследовал скрытую панель: — Замок словно спит. Всё отключено.

— Кит, здесь могут быть сокровища. Несметные богатства, — Лэнс заглянул ему через плечо. — Кит, а что ты будешь делать, если нападут рыцари-лучники?

— Отдам им тебя, а ты их заговоришь до смерти.

— Ау! Кто-нибуууудь!

— Не делай, так, — Ханк завертелся на месте. — Вдруг тебе ответят.

— Эй, ребята! — эхом разнеслось по коридору. Ханк дёрнулся. — Сюда!

— Пошли, герой. Это Лэнс, — Пидж первая пошла на голос. Она обернулась через плечо: — Ханк?

— Чего? — парень поправлял сбившуюся бандану.

— Слушай, а ты наполовину африканец, наполовину белый. Наполовину математик, наполовину поэт.

— Точно. Всё наполовину.

— Ну, ты стопроцентный ботан.

— Ах ты ж.

— Это что ещё за Стоунхендж? — Пидж обвела взглядом огромную комнату, в середине которой по кругу выстроилось с десяток капсул, каждая высотой 2 метра. Лэнс как раз пытался заглянуть в одну через матовое стекло.

— Лэнс, ты ужастиков не смотрел? Вот выпрыгнет на тебя лицехват, — Ханк исследовал комнату по периметру, не решаясь подойти ближе.

— А вдруг там Фрай? Поделится пиццей, — Лэнс облокотился на панель у капсулы, задев несколько кнопок.

— Фрай? А вдруг там Кан Синкх? Я тебя спасать не буду, — Кит обернулся. — Что за гул?

Стекло вдруг стало прозрачным, и капсула раскрылась. Девушка редкой красоты упала на руки Лэнса. Её белые волосы резко контрастировали с тёмной кожей.

— Да я сегодня везунчик! Hola, belleza.{?}[исп. «Привет, красотка»]

Девушка распахнула глаза:

— Ты кто такой? И… Что с твоими ушами?

— А что с моими ушами?

Лэнс заметил, что уши девушки были по-эльфийски заострёнными.

— Ты не алтеанин, — она оттолкнула его. — Где мой советник?

— А где ты его оставила? — Лэнс сосредоточенно ощупывал свои уши.

Девушка бросила на него непонимающий взгляд. Вторая капсула распахнулась так же неожиданно, как и первая.

— Ещё один эльф, — Кит сложил руки на груди.

— Коран!

Эльфийка подбежала к ещё не пришедшему в себя мужчине, который был намного старше её. В отличии от девушки, он обладал густой рыжей шевелюрой. Этот колоритный образ дополняли рыжие усы.

— Нет-нет, Аллура, сегодня у меня выходной…

— Коран, — девушка трясла сонного эльфа. — Стоп, — она отвернулась от Корана. — Вы как сюда попали?

— На синем льве.

— Синем льве? — Аллура выбежала в центр. Перед ней выросла голографическая панель. — Какой сейчас год? — её пальцы быстро мелькали в воздухе.

— На Земле 2221, — Пидж разглядывала инопланетную диковинку. — Голографическая панель управления? Круто!

— Что такое Земля? — спросила Аллура, не оборачиваясь.

— Земля — это та низкоразвитая планета, где Блейтз оставил Блю, — Коран наконец-то пришёл в себя. — Квизнак, такие криоперегрузки не для моего возраста.

— Ты не представляешь насколько ты прав, Коран. Ты на десять тысяч лет старше, чем думаешь, — Аллура оглянулась через плечо.

— Что? — Коран делал наклоны в стороны как заправский гимнаст.

— Мы были в криозаморозке десять тысяч лет. А остальные, Алтея?

Коран оглянулся — остальные капсулы так и не распахнулись.

— Больше никого нет. Мне жаль, принцесса. Я попробую разузнать, что изменилось в мире за это время, — Коран занял место Аллуры. Девушка поникла.

— А у вас тут есть что-нибудь покушать? — Ханк заглянул Аллуре в лицо. Он всегда был не против перекусить.

— В смысле?

— Ну, мы — биологический вид. Нам нужно кушать, — Ханк похлопал себя по животу.

— Приготовишь нам что-нибудь, хозяйка? — поддержал друга Лэнс. — Ты же девушка. Вы это умеете.

Аллура гордо выпрямилась:

— Во-первых, я принцесса, а во-вторых, ты — очень наглый гость.

— Скорее, пленник. Это же твоя кошка нас сюда притащила? — Лэнс наклонился к Аллуре. — А пленников положено кормить.

— Вероятно, Блю выбрала нового паладина, — заметил Коран, не отрываясь от работы.

— Кто её активировал? — Аллура посмотрела на Лэнса. — Не говори, что ты.

Вместо ответа Лэнс ослепительно улыбнулся.

— Ну да, очередной Блейтз, — прокомментировала Аллура. — Бедная девочка скучает. У неё… определённые стандарты, — добавила она, усмехнувшись.

Коран отвернулся от консоли с мрачным лицом:

— Принцесса, Алтея уничтожена. Похоже больше алтеан не осталось.

— Кто такие алтеане? — спросил Лэнс.

Стараясь сдержать слёзы, Аллура резко дёрнула Корана на себя, взяв его под руку:

— Алтеане, — и присела в реверансе.

— Выжившие, — Коран накрутил ус.

Через час (или варгу, как говорят алтеане) вся компания собралась на кухне, которая по сути являлась обычным пищеблоком.

— И вы называете нас низкоразвитыми? Да на Земле вашу слизь ели бы только бактерии, — Пидж с отвращением отодвинула тарелку.

— Значит не голодная, — Коран убирал со стола.

После активации замок наполнился светом, его коридоры уже не казались мрачными, а кухня и вовсе была очень уютной. Коран, хлопочущий у стола, создавал ощущение, что они находились в гостях у дядюшки. Правда, космического дядюшки. За — квизнак его знает — сколько световых лет от дома.

— Готова поспорить, что представители вашей расы очень стройные, — надулась Пидж.

— А ведь правда, — Коран застыл с тарелкой в руках. — Аллура, я хочу попробовать кухню галра.

Развалившийся на стуле Лэнс встрепенулся:

— Кто такие галра?

— Мерзкие завоеватели, — Коран выбрасывал так и не съеденную слизь в жужжащий утилизатор.

— Империя Галра уничтожила нашу родную планету, — Аллура сжала кулаки, — а сейчас является угрозой для всей вселенной.

Коран выглянул из-за её плеча:

— Под властью Империи практически вся галактика. Кстати, принцесса, угадайте кто император? Заркон. Представляете, Заркон. Всё ещё Заркон.

Аллура покачала головой:

— Как это возможно?

— Во вселенной много загадок и возможностей, — Коран щипнул себя за ус.

— Значит пришло время вернуть Вольтрона, — взгляд Аллуры стал жёстче.

— Ваш отец не хотел этого.

— Его решение стоило Алтеи. Будем менять направление, — Аллура резко встала из-за стола. — Блю уже выбрала паладина. Вы четверо сможете стать хорошей командой.

— Погоди минутку, принцесса, а как же Земля? — Ханк очнулся от послеобеденной дрёмы. — Мы больше никогда не увидим свою планету?

— Ты серьёзно хочешь отказаться от возможного приключения? — Лэнс развернулся к другу. — Айверсону мы насолили по полной. Не думаю, что он будет рад нас видеть.

Ханк не отступал:

— А как же наши родители?

Аллура перегнулась через стол:

— Вы мне нужны. К тому же, как скоро галра доберутся и до вашей планеты?

Пидж посмотрела на Аллуру:

— Сколько вообще львов? И что такое Вольтрон?

— Вольтрон — это непобедимый воин, робот, равных которому нет во вселенной. При его создании отец, — Аллура вздохнула, — использовал метеорит, прилетевший из другого измерения, поэтому Вольтрон неуязвим, а ещё потому, что он состоит из коллективного разума львов и их паладинов, — она прошлась вдоль стола за спинами сидящих. — Все действуют в бою в едином порыве, как одно целое. Блю — уже здесь. Сейчас вы отправитесь за Еллоу и Грин…

Лэнс не дал ей закончить:

— Эй, дамочка, ты отправляешь нас неизвестно куда и даже не хочешь объяснить, что это за львы и зачем они нужны, — он откинулся назад, положив локти на спинку стула. — Нет, я люблю квесты, но хотя бы смысл игры расскажи.

Аллура остановилась возле Лэнса, сложив руки перед собой:

— Когда-то мой отец, король Альфор, создал львов для защиты галактики. Каждый лев выбирает себе паладина согласно своей сути. Блю, — она положила руки на спинку стула Лэнса, — это вода, хаос, непредсказуемость.

Лэнс посмотрел на неё снизу-вверх.

— Она любит выбирать открытых общительных людей, — Аллура улыбнулась ему. — Грин, — Аллура перешла к Пидж, — это воздух, порядок, логика. Ты, Пидж, саркастичная, а значит — умная, ты ей понравишься.

Принцесса развернулась к Ханку:

— Еллоу — земля, надёжная и оберегающая всех. Я знаю, что он выберет тебя, Ханк, потому что ты добряк и надёжный.

— Я? — Ханк указал на себя.

Аллура кивнула.

— Рэд — это огонь, самый непредсказуемый и вспыльчивый, как и положено огню, — Аллура встала за Китом. — Добиться его расположения не легко. Он будет испытывать своего паладина.

Аллура перешла к пустующему месту во главе стола:

— Их лидер, Блэк — это чистая энергия, соединяющая всех вместе. Он выберет лишь того, кто может уравновесить в себе все четыре стихии, — она опустила руки на спинку стула. — Вместе они собираются в Вольтрона, — Аллура подняла глаза. — Но даже один лев — уже что-то.

— То есть, мы должны найти всех? — Пидж положила подбородок на руки. — А зачем было их разделять?

— Это очевидно, — хмыкнул Кит. — Если поражение неизбежно, глупо отдавать самое мощное оружие врагу, — он вопросительно посмотрел на алтеан. Коран кивнул.

— Они решили, что так будет лучше, — Аллура посмотрела на Кита. — К тому же Вольтрон остался без чёрного паладина. А сейчас, спустя десять тысяч лет, не осталось никого.

— А почему синий лев оказался именно на Земле? — спросил Лэнс.

— Это было решение Блейтза, — Коран пожал плечами. — Каждый паладин сам выбирал, где спрятать своего льва. Кроме Блэка — его было некому спрятать, поэтому он здесь, в замке. Но он не проснётся без четырёх львов. Сейчас у нас есть Блю — она связана с другими и теперь мы знаем, где их искать.

🌟 🌟 🌟

Шаттл мягко опустился, затих двигатель.

— А ты неплохо управляешься с алтеанским шаттлом, Кит, — Ханк уже загнал жёлтого льва, расположив его рядом с Блю и Грин.

Юноша фыркнул:

— Я вообще очень талантливый.

— Неудивительно, что Лэнс всё время говорит о тебе.

— Серьёзно? — Кит аккуратно спрыгнул на пол.

Он бросил взгляд на Блэка, всё ещё заключённого в своей сфере.

— Чувак, ты у нас легенда, — доверительно произнёс Ханк. — А Лэнс возглавляет твой фан-клуб. Вот даже сегодня поцапался с Гриффином из-за тебя.

Кит хмыкнул:

— А этот парень набирает баллы. Пожалуй, дам ему автограф.

На лице Ханка появилась ухмылка:

— Обязательно предложи ему это. Он будет в восторге. Если Пидж не убила его после вылазки. Отправить их вместе — ещё тот троллинг.

— Эльфийка-тролль? Ха, — Кит усмехнулся. Ребята покинули ангар.

Их миссия прошла успешно. Прошлый паладин Еллоу перестраховался — им изрядно пришлось побродить по пещерам, чтобы отыскать жёлтого льва. Еллоу выбрал Ханка своим новым паладином — Аллура была права.

Ещё в коридоре Ханк и Кит услышали недовольный голос Пидж:

— Никогда не отправляйте меня с Лэнсом. Он всю дорогу ныл.

— Наверное, потому что ты завела меня в болото, — скулил в ответ Лэнс.

— Нас.

— Это не важно. Себя ты можешь заводить куда угодно, а я не люблю болота.

Лэнс и Пидж сидели по разные стороны дивана, умудряясь каким-то образом и спорить, и игнорировать друг друга. При виде вошедших Кита и Ханка Аллура просияла. Непонятно, что радовало её больше — появление нового льва в ангаре или то, что ей больше не придётся слушать перепалку новоявленных паладинов.

Кит опустился между Лэнсом и Пидж, устало откинувшись на спинку дивана:

— Аллура, у меня всё ещё нет льва. Как насчёт Блэка?

Принцесса нахмурилась:

— Он не просто механизм. Лев сам выбирает своего рыцаря, а не — наоборот, — Аллура сложила руки. — К тому же, Блэк не активируется пока не будут собраны остальные. Нам нужно привести Рэда.

— Так отправляемся, — Кит махнул рукой в сторону двери.

— Он находится на корабле галра. Это слишком опасно.

— Это кто же додумался спрятать его на корабле галра? — Лэнс хохотнул.

Аллура развернулась к нему:

— Его забрали как трофей, — глаза девушки вспыхнули. — После победы над моим отцом. Он был паладином Рэда и погиб в бою, когда отправился на мирные переговоры на Дайбазаал. Это оказалось ловушкой, — она обвела взглядом собравшихся: — Вы не знаете насколько опасны галра. Вы всего лишь дети, — печально добавила Аллура.

Неловкая тишина на некоторое время воцарилась в комнате. Лэнс принялся сосредоточенно рассматривать ногти, стараясь не смотреть на Аллуру — это надо же было так ляпнуть. Кит решительно встал с дивана:

— Мне всё равно. Я отправляюсь за своим львом, — в движениях Кита читалась усталость, но парень уверенно двинулся к выходу.

Аллура стала перед ним, преграждая дорогу:

— Не удивлюсь, если ты ему понравишься, — слабая улыбка тронула губы Аллуры. — Но я не отпущу вас хотя бы без базовой подготовки.

— Наша подготовка включает историю галра, умение использовать баярды, алтеанское оружие и пилотирование львами, — уточнил Коран.

— Ну, вы пока потренируйтесь, а я полетел, — Кит бесцеремонно приподнял Аллуру за талию и, отодвинув в сторону, вышел.

Аллура насупилась:

— Он однозначно понравится Рэду. Если не Блэку.

Лэнс встрепенулся:

— А на чём это он собрался?.. Кииит, подожди!

🌟 🌟 🌟

В информационном отсеке уже несколько часов шла лекция.

— Я сейчас засну, — Лэнс устало откинулся на спинку стула.

— Эй, я подошёл к самому интересному! Галра — это древняя воинственная раса. Воинский дух у них в крови. Равных им нет во вселенной…

Лекция, сопровождаемая голографическими изображениями, была бы куда интереснее, если бы Коран не подходил к этому так серьезно. Даже Пидж, которая поначалу восторгалась реалистичными голограммами планет, кораблей и людей, устало потирала глаза, стараясь не задремать.

— Коран, я же просила кратко, — стоявшая позади алтеанина Аллура вздохнула — Коран был хорошим рассказчиком, но порой его действительно заносило.

— Кратко? — рассеяно переспросил он. — Если кратко, у вас нет шансов. — При виде кислых мин паладинов, Коран примирительно поднял руки: — Ладно-ладно. Алтеане придумали в эпоху своего расцвета…

Пидж застонала:

— Он опять это начинает.

— Ладно, — не выдержала Аллура, — пошли в тренажерный зал.

🌟 🌟 🌟

У нового состава паладинов наступили трудные времена: каждый день их ждали уроки истории от Корана, изнуряющие спортивные упражнения, командные тренинги, обучение искусству ведение боя и обращения с алтеанским оружием, а ещё слизь — на завтрак, обед и ужин. (Правда, к концу второго дня Ханк не выдержал — стал готовить сам, — и жизнь стала получше. Даже Коран и Аллура признали кухню Ханка и отказались от слизи.) После такой усиленной программы от Корана ребята передвигались по замку как зомби, еле волоча ноги. Только Кит был бодр и доволен — похоже, он оказался в своей стихии.

— И это всё ещё базовая подготовка, — Лэнс растянулся на диване.

— А чем ты недоволен, Лэнс? Приключения же! — Ханк плюхнулся на пол рядом с другом. Стянув с головы бандану, он принялся усиленно вытирать ей лицо от пота. За эту неделю он явно сбросил несколько килограмм.

— Ноги убрал, — Пидж попыталась освободить диван от Лэнса.

— Я устал больше всех! — Лэнс демонстративно зарылся лицом в диванные подушки.

Кит подошёл к ним — мокрые пряди прилипли ко лбу, а в остальном он выглядел так, словно вернулся с прогулки.

— Нужна помощь, Пидж? — Кит присел на подлокотник.

— Ладно-ладно, — Лэнс со стоном сел.

Кит и Пидж рухнули по разные стороны от него.

— Раньше у меня были проблемы со сном, — Пидж откинулась на спинку дивана. — Система подготовки паладинов — лучшее средство от бессонницы!

Не прошло и двух минут как в дверях под всеобщий разочарованный вздох показался Коран:

— Отдохнули?

— Да, Коран! — Кит в два прыжка оказался возле алтеанина.

— Что за щенячий восторг? — Лэнс скривил губы.

Пидж неохотно встала:

— Ну, хоть кто-то доволен.

Зал был пуст — тренажеры появлялись после соответствующих настроек. Второй этаж занимала платформа для наблюдателей, где уже находилась Аллура.

— Сегодня у нас будет тренинг по командной работе. Эта тренировка сплотит вас и выработает командный дух, — Коран расхаживал перед паладинами, словно генерал перед войском.

Кит отвернулся от группы, изучая зал. От его внимания не скрылись соты в стене — за ними явно что-то есть.

— Мы уже сплочены. Дружно ненавидим эти тренировки, — ворчливо отозвался Лэнс.

— Неправда, — сверху раздался голос Аллуры. — Киту нравится.

— Предатель, — Лэнс толкнул Кита плечом.

Корана нисколько не смутил пессимистический настрой большей части команды:

— Это технология, по которой тренировались все паладины. Здесь важно спасти не себя, а — напарника.

— А меня кто спасёт? — Ханк явно нервничал.

— Твой напарник, — Коран назидательно поднял вверх руку, — Поэтому здесь самое важное не уходить от опасности, а отражать удары. Не будем тянуть яппера за хвост. Приступаем! — сияющий Коран направился к центру комнаты.

Аллура запустила программу, и четыре массивных шестиугольных диска зависли над полом.

— Намечается сёрфинг? — Лэнс толкнул один из них коленом — диск плавно качнулся.

— Почти, — Коран приглашающе махнул рукой. — Запрыгивайте. Кит напротив Лэнса, Ханк и Пидж соответственно. — Алтеанин размахивал руками, словно регулировщик, — Спиной к центру, носами наружу. Ещё раз напоминаю, если увернёшься, не отразив удар, вылетит напарник и твой тыл будет открыт.

— А ничего, что Ханк прикроет Пидж намного лучше, чем Пидж Ханка? — здоровяк притоптывал ногой, проверяя насколько надёжен диск.

— По размеру судишь обо мне ты, — Пидж наконец-то забралась на диск. — Да прибудет со мной сила!

Лэнс в это время изображал крутого сёрфера на гребне волны:

— Кит, гляди как могу!

Кит фыркнул:

— Лэнс, если ты накосячишь, я исключу тебя из своего фан-клуба.

— Что?

Ханк неожиданно захохотал. Да так, что Лэнс чуть не упал, потеряв равновесие.

— Да начнётся потеха! — Коран тем временем присоединился к Аллуре на наблюдательной платформе.

Ячейки в стене открылись. С лёгким жужжанием комнату наполнил рой шарообразных дроидов. Они резко замерли в воздухе, не предвещая ничего хорошего.

— Да сколько их тут? — Кит принял боевую стойку. Каждая мышца напряжена словно у пантеры перед прыжком.

— Готовы? — Коран демонстративно поднял палец над кнопкой.

— Нет-нет-нет! — Ханк завертел головой.

— Готовы, — Коран закусил губу от удовольствия и нажал.

Дроиды хаотично заметались по комнате — каждый словно свихнувшийся дикобраз выбрасывал из себя десятки лучей-игл.

— Мамочки! — Ханк резко присел.

Пидж вскрикнула — несколько лучей обожгли её и она, на секунду зависнув, упала на пол — её диск растворился. Через долю секунды Ханк оказался рядом под недовольное цоканье Корана и презрительный лучше-прикроешь-взгляд Пидж.

— Кит, Кит, ты же меня хорошо прикрываешь? — Лэнс чувствовал себя вентилятором — с такой скоростью ему приходилась отражать летевшие лучи.

— Заткнись! — Кит оставался хладнокровным, чётко отражая все удары.

Слаженная работа паладинов приятно удивила Аллуру — две фигуры посреди паутины метавшихся по комнате лучей.

— Довольно-таки неплохо для первого раза, — заметила она.

— Может ускорим? — Коран потянулся к пульту.

— Нееет! — протяжно донеслось снизу.

— Ускорим!

Гул перешёл в высокочастотный вой. Паутина лучей стала гуще.

— Чёрт, Лэнс! — почувствовав жжение в плече, Кит успел спрыгнуть до того, как диск исчез.

Лэнс обернулся и, получив укол в грудь, неуклюже упал на спину перед Китом.

— А мы неплохая команда, — Кит протянул руку, помогая другу подняться.

Дроиды-дикобразы вернулись в свои ячейки в стене. Коран и Аллура спускались по лестнице.

— Коран, за что? Что это было? — Лэнс театрально надул губы.

Алтеанин развёл руками:

— Галра вас слушать не будут: помедленнее, дай перезарядить баярд, собрать Вольтрона… — голос и шаги Корана затихали.

Замерев у выхода, Аллура обернулась:

— А вообще вы даже не представляете какие вы молодцы.

Лэнс улыбнулся:

— Да, мы такие. Пошли, напарник.

Кит указал себе за спину:

— А лузеров забираем?

— Эй! Я-то тут причём? Это Ханк запаниковал!

Пидж и Ханк присоединились к друзьям и четверо паладинов поспешили покинуть зал — вдруг Коран решит устроить внеплановую тренировку.

Коран ожидал их в зале отдыха.

— Ну, что, вы прошли базовую подготовку, — подвёл итог алтеанин, когда все собрались. — Двенадцать варг на отдых…

— Я надеюсь, варга — это час, — буркнула Пидж.

Коран продолжал:

— …И можно начинать подготовку…

— Что?! Опять подготовка?! — Лэнс подскочил на месте.

— …К полёту за львом, — невозмутимо закончил Коран. — Кстати, у меня хорошая новость — на планете Фэйв сейчас проходят сезонные гладиаторские игры. Этот шанс нельзя упустить, — он заложил руки за спину. — По такому случаю туда прилетают почти все галровские корабли. В том числе и с нашим красным котиком, — задрав голову и глядя в потолок, Коран придался воспоминаниям. — Галра умеют не только воевать, но и развлекаться с размахом. На мой взгляд игры — это способ выпустить пар уставшим воинам. Казарменный образ жизни, выправка, приказы…

— Бесконечные тренировки. Так, Коран? Похоже, нам тоже надо выпустить пар, — Пидж устала, но не до такой степени, чтобы отказаться от сарказма.

— И главное, что игры — это как водное перемирие в джунглях. Даже не верится, что это — всё те же галра. Такие веселые, даже дружелюбные, — Коран горько усмехнулся. — Это яркое развлекательное событие. И даже другие расы, кто посмелее, слетаются посмотреть. А там есть, на что посмотреть, — он прищурился. — Ох, уж эти игры — гладиаторские поединки, демонстрация новых кораблей, великолепные фестивали, грандиозные парады, ярмарки, аттракционы.

— Гладиаторские игры?!

— Слет кораблей?!

— Фестиваль?!

— Аттракционы?!

Оживившиеся паладины окружили Корана как цыплята наседку.

— Ну, вижу вы устали, — Коран оглядел ребят. — Встретимся через двенадцать варг, — и круто развернувшись на каблуках, покинул комнату.

— Не, ну не сволочь? Самое яркое событие галактики, но об этом я вам не расскажу, — передразнил алтеанина Лэнс.

🌟 🌟 🌟

Двенадцать варг на отдых оказалось очень мало для уставших паладинов.

— Подъём-подъём, вставай-вставай, штанишки надевай, в душ беги скорей — так велел сенсей! — эхом разносилось по коридорам замка.

— Ненавижу Корана и его стихи, — Кит возглавил шествие в душ.

Лэнс пытался наверстать упущенные минуты сна, воспользовавшись дружеским плечом Ханка. Усатая физиономия вынырнула из-за угла:

— А вы ещё не в душе? Пять добошей на еду, пять добошей на душ — через десять добошей жду вас на капитанском мостике, — физиономия исчезла и через секунду выглянула. — Пидж и Аллура уже в столовой, — и исчезла снова.

— Врёт. Пидж явно ещё пускает слюни на подушку, — Ханк дёрнул плечом: — Лэнс, не наглей.

Синий паладин пробормотал в ответ что-то нечленораздельное. На лице Кита появилась хитрая усмешка — он кивнул в сторону душевых кабинок. Ханк быстро закивал в ответ. Дотащив Лэнса до одной из них, Ханк распахнул дверь и втолкнул сонного паладина внутрь.

— Что за?.. — не успел Лэнс опомнится, как Кит нажал кнопку на панели в стене и быстро закрыл дверь. Ледяной водопад обрушился на синего паладина.

— Ненавижу вас больше чем Корана! — Лэнс наугад перебирал кнопки. — Да какая же из них выключает чёртову воду?!

— Зря не слушал объяснения Аллуры, да? — донеслось из-за двери сквозь смех.

— Рад видеть вас бодрыми и в хорошем настроении.

Под описание Корана подходила лишь Аллура. Угрюмые паладины расположились в отдельных креслах напротив большого демонстрационного экрана. Коран вышел на трибуну, всем своим видом показывая, как он обожает выступления.

— Итак, это галровский флот.

На экране появились изображения кораблей разных типов.

— Вот линкор императора, — Коран приблизил изображение, — а это — крейсер Сендака. — Вот и сам император собственной персоной. Запоминайте — серая кожа, жёлтые глаза, грозный вид, — Коран указал на огромную фигуру в доспехах. — Он самый опасный из галра, — докладчик обнял себя за плечи и округлил глаза. — Равных ему нет — он выходит победителем из любого боя, будь это бой на мечах или на космических кораблях, один на один или массовое сражение. Он просто безжалостный монстр. Он беспощаден к врагам и к своим солдатам, — Коран был слишком эмоционален, словно отыгрывал драматическую роль в театре. — Это — Хонерва, жена Заркона.

Кадр сменился — с экрана смотрела измождённое лицо, наполовину скрытое капюшоном. Жёсткие черты и иссушенная фигура сильно контрастировали с грозным императором.

— Она — серый кардинал, вершитель судеб, сила, стоящая за троном и правящая из тени. На службе у неё армия друидов, пострашнее воинов Заркона. Говорят, что она — ведьма, — Коран усмехнулся, — но я думаю, что она просто сумасшедший учёный. И в заключении, Сендак и Марвок. По нашим данным Рэд находится у них, — Коран сошёл с помоста. — Амбал — это Сендак, полурослик — без обид, Пидж — это Марвок. Сендак — доверенный коммандер Заркона, талантливый боец и стратег. Он — опасный соперник, а вот его помощник Марвок — слабое звено. Действуйте через него.

Коран погасил экран:

— Ну, чё сидим?

Пидж возмущённо вскинулась:

— Стоп! А как попасть на корабль? А план действий? А где конкретно Рэд?

— А мне откуда знать? Разберётесь на месте. Я вас высажу и уйду в гиперпространство. Кстати, вы же понимаете, что летите не на львах? И не на алтеанских шаттлах.

— Своим ходом что ли? — Лэнс изобразил руками крылья.

— У нас есть галровский шаттл.

— И кто его поведёт?

— Кит, конечно.

— А почему это именно Кит? — возмутился Лэнс.

Ханк хлопнул друга по плечу:

— Потому, что Коран видел, как ты летаешь.

— А как же маскировка? Мы не будем выделяться из толпы? — Пидж всё ещё не могла поверить, что Коран отправлял их вот так сразу без какого-либо плана действий.

— Там будет много рас. К тому же, галра сами по себе очень разнообразные, — Коран усмехнулся. — Раса галра очень любвеобильна. Столько полукровок… Ну, вам ли не знать?

— Что? — не поняла Пидж.

— Всё пора-пора-пора! — Коран подтолкнул паладинов к двери. — Верните загулявшую кису!

🌟 🌟 🌟

Шли последние приготовления — до отлёта на Фэйв оставались считанные минуты. Коран снова и снова перепроверял общее состояние шаттла, Кит и Пидж вместе отлаживали систему навигации, Ханк копался в инженерном отсеке, а Лэнс проверял все ли хорошо выполняют свою работу, но по сути просто мешался под ногами.

Наконец, Коран похлопал по корпусу и провозгласил:

— Можно лететь, мои паладины.

— Они же мои паладины, — Аллура стояла позади Корана с заплечной сумкой.

— А куда это мы собрались? — Коран выставил вперёд ногу, преграждая Аллуре путь. — Принцесса останется в безопасном замке.

— Принцесса не останется, — Аллура попыталась протиснуться мимо Корана. Безрезультатно. — Ты сам сказал, что этот шанс нельзя упускать. Такое грандиозное событие. Я хочу узнать галра изнутри, почувствовать их культуру, — Аллура в восхищение прижала руки к груди и устремила вдаль мечтательный взгляд. Мысленно она была уже там. Но полёт фантазии оборвался:

— Изучай по архивам.

Аллура насупилась, затем гордо выпрямилась и гневно произнесла:

— Ты забываешься, Коран. Я — принцесса Алтеи. Я решила и отправлюсь на Фэйв с миссией.

— Ты отправишься в свою комнату и будешь сидеть взаперти целых три квинтанта!

— Тиран усатый! — поникшая Аллура зашагала к выходу из ангара. Через пару шагов, она остановилась, бросив на Корана самый жалобный взгляд, на который была способна. Коран оставался непреклонен. Аллура шумно вздохнула, сняла сумку и побрела прочь, волоча её за собой по полу.

Проводив принцессу взглядом, Коран обернулся к столпившимся у шаттла паладинам:

— Задраивайте шлюз. Через пять добошей откроется ангар, — Коран развернулся. — И не теряйте со мной связь, если хотите вернутся.

Шаги Корана гулко отдавались в затихшем ангаре. Пидж уселась в кресло навигатора и полностью погрузилась в мир цифр. Ханк задраивал шлюз. Лэнс хотел было предложить свою помощь, но у него появилась идея получше: прошмыгнув мимо удивлённого Кита, он удобно устроился в кресле пилота и нажал кнопку активации. Панель не загорелась.

— Что за чёрт? — Лэнс повторил. Безрезультатно.

— Уступи место профессионалу, — Кит похлопал его по плечу.

Недовольный Лэнс встал. Кит занял его место и нажал ту же самую кнопку. Панель загорелась.

— Что за цыганские фокусы? — Лэнс, не веря своим глазам, наклонился, рассматривая панель, а потом и руки Кита. — Секрет в твоих перчатках, да?

— Лэнс, просто ты — второй пилот. Садись, — ухмыляясь, Кит кивнул на место рядом с собой.

— Ладно, погреюсь в лучах твоей славы, — Лэнс занял второе кресло. — Укротитель галра-шаттла.

Ханк немного нервничал, а потому всё ещё раз проверил в инженерном отсеке и со спокойной душой направлялся на своё место, когда услышал шорох в грузовом отсеке. Ханк насторожился и осторожно открыл дверь. Из-за ящиков на четвереньки упала Аллура. Она со страхом подняла глаза:

— Ханк, фух, это ты, — Аллура заглянула ему за спину и вернулась в своё укрытие. — Ты меня здесь не видел.

— Чё? — Ханк заглянул поверх коробок.

— Я инкогнито, — Аллура обняла колени.

— Эм. Ты — принцесса.

Аллура фыркнула:

— Смешно. Официально я сейчас в своей комнате. Если Коран узнает… Не выдавай меня, Ханк. Тсс.

— Знаешь, тебе повезло, что не Лэнс ведёт корабль, — Ханк попятился и закрыл за собой дверь. Когда он наконец занял своё место рядом с Пидж, шаттл уже покинул ангар.

— Может сделаем мёртвую петлю, Кит? — Лэнс наклонился к нему через кресло и заиграл бровями.

— Почему бы и нет? — глаза Кита заблестели. Он откинулся на кресло и потянул штурвал на себя.

— Эй, ребята, это — плохая идея. Очень плохая идея! — Ханк запаниковал. — Там Аллура в грузовом отсеке!

— Чего? — обернулись Кит и Лэнс.

Пидж не отрывалась от голографической карты:

— Заяц на шаттле.

🌟 🌟 🌟

Равнины и горы, кое-где покрытые снегом, замёрзшие озера, минимум растительности — вот что из себя представляла планета Фэйв. Суровый край, впрочем, как и сами галра.

Шаттл опустился, занимая свободную площадку — таких было немного. Галровские корабли простирались до горизонта и ещё дальше, а народу в доке было так много, что яблоку негде было упасть.

— Похоже, Коран не преувеличивал, — Лэнс первым выбрался из шаттла. — Эй, Ханк, не забудь выгрузить Аллуру.

— Ой, а она всё ещё в грузовом? Странная! Почему она не вышла? — Пидж спрыгнула на землю.

— Наверное, потому, что она боялась, что Коран будет выходить с вами на связь, а ещё потому, что она не знала, что Ханк её сдал, — помятая Аллура разминала поясницу и бросала гневные взгляды на Ханка, который, понурившись, пытался проскочить мимо неё.

— И как нам найти здесь корабль Сендака? — Кит оглядывался по сторонам.

— Ну, конечно, он не будет стоять без охраны вместе со всеми. Тут явно есть номера люкс, — Пидж достала портативный компьютер.

— Значит, будет логично, если инженеры займутся поиском корабля, — Аллура задумалась. — Лэнс, пойдёшь с ними — ты слишком шумный и привлекающий внимание.

— Это комплимент? — Лэнс надул губы. — Вы там будете веселиться, а мы, значит, должны взламывать корабль.

— Мы с Китом лучше смешаемся с толпой.

— И не будем дико восторгаться всему подряд, — добавил Кит, обходя Лэнса.

Аллура подставила кулачок для удара. Заговорщики стукнулись.

— Выбился в любимчики, — фыркнул Лэнс и демонстративно отвернулся к Ханку и Пидж.

— Эй, Лэнс, — Кит остановился у выхода из дока, — принести тебе сувенирчик с ярмарки?

— Сволочь, — Лэнс с завистью смотрел, как Кит и Аллура, смеясь, исчезают за поворотом.

— Ничего, Лэнс, будет весело, — Пидж хлопнула его по спине.

Как и говорил Коран, галра сильно отличались между собой — одни больше походили на животных, другие были ближе к людям и алтеанам. Большинство имело фиолетовую кожу, заострённые или кошкоподобные уши, острые клыки и узкие зрачки глаз. Кит и Аллура продирались сквозь толпу, стараясь не останавливаться возле разноцветных палаток, диковинных аттракционов, уличных артистов, и не поддаваться всеобщему веселью — всё-таки у них миссия.

Портативный передатчик пискнул. Кит остановился:

— Аллура, мы засекли Сендака, — Кит проверил наручный компьютер.

Аллура включила коммуникатор:

— Ребят, хорошая новость — Сендак здесь.

— А у нас плохая новость, — отозвалась Пидж. — Нас не пропустили. Тут сенсорный распознаватель ДНК. Нам нужен образец, лучше — кровь, а ещё лучше — кровь Сендака. У него явно доступ ко всему.

— Так, понятно. Кровь Сендака нам не достать, — Аллура вздохнула. — Нужен новый план. Встречаемся у арены. Пидж. Пидж? Она не отвечает, — принцесса повернулась к Киту, а того и след простыл. — Кит?

Аллура растерянно оглядывалась по сторонам. Потоки толпы обтекали её, полностью поглотив в себе Кита.

— Лэнс слишком шумный, зато Кит слишком тихий. Тихо смылся, — принцесса стала пробираться на нижний ярус амфитеатра.

Огромная луна зависла над ареной, освещая её своим золотистым светом. Но и сама арена мерцала тысячами огней, наполняя эту суровую планету атмосферой праздника и таинственности. Весёлая публика возвращалась на свои места после перерыва между поединками. Аллура легко затерялась в этой разношёрстной толпе и, заняв место неподалёку от выхода, разглядывала окружающих — не промелькнёт ли среди зрителей знакомое лицо? Вокруг шутили, делали ставки, нетерпеливо предвкушая продолжения зрелищ. Гул толпы сливался с отдалённым шумом океана.

А на противоположной от Аллуры стороне Кит разглядывал голографическую панель участников. Здесь любой мог вызвать на бой кого он захочет, хоть самого Заркона. Но желающих зарегистрироваться было мало, вероятно, все уже сделали выбор. Кит просматривал список имён.

— Не определился с соперником? — галра с кошачьей физиономией облокотился о колонну, дружелюбно улыбаясь.

— Определился, — Кит кивком откинул волосы. — Сендак.

— О, да ты отчаянный, — улыбка на секунду исчезла. — Как записать твоё имя, гладиатор?

Кит задумался, а затем усмехнулся:

— Регулус.

🌟 🌟 🌟

— Ой, ё, — Пидж еле успела отключить наручный компьютер и отвернуться от блестящей панели на корпусе крейсера. Сендак неожиданно вынырнул из толпы и направлялся ко входу корабля, то есть туда, где стояла она, Пидж. Остальные успели заметить его раньше: Лэнс рванул влево, Ханк — вправо, и в поле видимости Сендака оставалась только она одна. Почему же ничего не придумывается? Пидж двинулась навстречу Сендаку и выставила вперёд руку, останавливая его: — Стоять. Паспорт!

— Что? — Сендак замер на месте, глядя сверху-вниз и, казалось, не мог поверить в происходящую ситуацию.

— Паспорт! — грозно повторила Пидж.

— Ты кто такая?

— Охрана.

— Мелковата.

— А то Марвок — гигант!

— Аргумент, — Сендак ухмыльнулся, обнажив клыки. Пидж дёрнулась. — Марвок нанял? — он поднял Пидж за шиворот, убирая со своего пути. Приблизившись к лифту, коммандер положил ладонь на сенсор. — Марвок? Или не Марвок? — обернулся Сендак.

Маленького охранника уже не было. Галра упёр руки в бока:

— Лотор, значит.

Неожиданно запищал коммуникатор:

— Коммандер Сендак, вам брошен вызов на арене.

— Даже не удивлён, — Сендак отключил наручную панель. — Интересно кто — принц собственной персоной?

А маленький охранник догнал двух своих подельников, и вся троица рванула к арене.

🌟 🌟 🌟

Аллура вертела головой, стараясь не пропустить друзей. На её плечо легла рука. Аллура вздрогнула, но через секунду рядом присела Пидж:

— А здесь теплее, чем в доках. Или это от бега кажется?

— Не кажется. На всех стадионах регулируется температура.

— А на наших — нет, — Лэнс перепрыгнул через широкую скамью, устраиваясь справа от неё. — Поэтому на наших стадионах согреваются алкоголем.

— Это как?

— Внутрь. Напиваются — и теплее, и веселее.

Аллура зависла, обдумывая сказанное. Появившийся Ханк потеснил несколько галра и тоже уселся, даже успев прихватить с собой сладости.

— А где же Кит? — Лэнс обернулся в поисках паладина.

— Квизнак, на редкость неудачная вылазка — миссию провалила, Кита потеряла, — Аллура вздохнула.

— Аллура, где Кит? — Ханк перегнулся через Пидж.

— Просто пропал! Растворился в толпе! Понятия не имею, где он! — громко зашептала Аллура.

Звук горна объявил начало следующего боя. Толпа одобрительно загудела.

— А веселье продолжается! Желающих сражаться не уменьшается! — подвижный галра декламировал с голографического экрана, зависшего над ареной. — Гладиатор-зачинщик поединка Регулус!

На арену вышел совсем юный воин без доспехов и яркого облачения. Чёрная майка и свободные штаны, непослушные тёмные волосы, прядь, упавшая на глаза. Лэнс встал с места:

— Ханк, скажи, что это не Кит.

— Хорошо, Лэнс, это не Кит.

— Регулус вызывает Сендака! — разнеслось по арене.

— Что делает этот чёртов Когане? — Ханк тоже встал.

На арену вышел Сендак, в разы превышающий Кита. Словно лев против котёнка.

— Кто ты такой? — Сендак оглядел соперника.

Галра-оружейник вынес участникам клинки. Кит с сомнением взял маленький кинжал, но оказавшись в его руках, тот засиял и превратился в настоящий меч.

— А, чёртов полукровка, — осклабился Сендак, приняв боевую стойку.

Лэнс неожиданно сорвался с места и кинулся вниз — в сектор участников. «Идиот! Самурай чёртов! Что он делает?!» — Лэнс бежал, перепрыгивая через несколько ступенек за раз, и расталкивая недовольных зрителей. Всё тот же галра-кот, принявший заявку Кита, развернулся:

— Что хотел, парень?

— Как остановить бой? — задыхаясь, проговорил Лэнс.

Галра удивился:

— Это невозможно. Вызови кого-нибудь другого.

— Совсем-совсем невозможно? — Лэнс умоляюще прижал руки к груди.

Галра покачал головой и ушёл вглубь к воротам арены.

— ¡Malditasea{?}[исп. «чёрт возьми»], не уходи! — Лэнс крикнул ему в спину, а затем тихо добавил: — Сендак же убьёт его.

— А ты здесь впервые.

Лэнс повернулся и увидел парня с русыми волосами, собранными в хвост — вылитый землянин, только галровские доспехи выдавали воина Империи.

— Это же бой не на смерть. За всю историю никто не погиб. Было бы глупо убивать достойного бойца, — он пожал плечами. — Правда, ранения бывают жуткие, — парень посмотрел вдаль за зрительные ряды и вспомнил, как принц галра вытащил его с арены, когда он был слаб и неопытен в бою. Лишь небольшой шрам на щеке напоминал о том времени, когда он был горе-гладиатором, а теперь он — генерал. — На моей памяти только один гладиатор потерял руку.

— Твой любимый Чемпион? — облаченная в похожие доспехи девушка с синими волосами и такого же цвета кожей хлопнула землянина по плечу.

Парень с дерзкой ухмылкой обернулся к ней. Лэнс не стал слушать дружескую перепалку. Перепрыгнув через низкий бортик, скрылся в служебных помещениях амфитеатра.

Кит атаковал. Несмотря на свою громоздкость, Сендак с лёгкостью увернулся и ударил парня рукоятью меча. Кит избежал падения, сделав кувырок вперёд, и отпрыгнул в сторону как раз вовремя — Сендак сделал выпад. Паладин рванулся влево, совершив ложный манёвр, перепрыгнул через соперника и атаковал его в плечо. Галра с трудом отразил удар.

— А ты не плох, полукровка, — перебросив меч из руки в руку и обратно, Сендак начал серию коротких ударов, оттесняя Кита к краю арены.

Мощные удары обрушивались на паладина. Кит не мог сдвинуться с места, изо всех сил удерживая оборонительную стойку. Меч пришлось держать двумя руками, чтобы отражать яростную атаку воина галра. Коммандер нанёс боковой удар, Кит отразил, открыв грудь. И Сендак свободной от меча рукой ударил под дых. Парень упал, согнувшись. Коммандер откинул его пинком под живот. Кит тяжело дышал, пот заливал глаза. Во рту чувствовался металлический привкус крови. Сендак снова занёс меч, и Кит нырнул под руку соперника, уверенно взмахнул клинком. Внезапный удар сбил его с ног. Падая, Кит лихорадочно махал клинком. Оказавшись на земле, паладин перевернулся на спину, и меч Сендака упёрся ему в грудь. Кит судорожно дышал. На губах играла хищная улыбка. Он в изнеможении откинулся на землю. Раздался сигнал окончания боя.

— Победа Сендака!

Сендак приветственно поднял руку, глухо застонал и схватился за плечо:

— Чёрт, щенок успел укусить.

Отдав меч оружейнику, Кит покинул арену, скрылся за воротами, прошёл в коридор, где было поменьше людей, и, прислонившись к стене, съехал по ней.

— А галра — серьёзный противник, — Кит устало закрыл глаза. Шум в голове стихал, бешеные удары сердца сменились обычным ритмом.

— Какого чёрта, Когане?

Кит открыл глаза. Лэнс стоял напротив, сложив руки. На лице тревога. Шумное дыхание. Волосы растрепались.

— МакКлейн, выключи мамочку.

Лэнс присел — у него дрожат руки? Кто из них был на арене?

— Я в порядке, Лэнс.

— Хреново выглядишь. По тебе галра прошёлся? — Лэнс невесело усмехнулся.

Кит вытер струйку крови у рта.

— Знаешь, что меня удивляет: почему Сендак, а не Заркон? — Лэнс сел у стены рядом с Китом. — Если уж получать по морде — то от самого императора.

Парни рассмеялись. Вдали появился знакомый дуэт — землянин с синеволосой девушкой. В этот раз они сопровождали эффектного молодого рыцаря с осанкой достойной короля. Фиолетовая кожа, длинные белоснежные волосы, правильные черты красивого лица и ярко-фиолетовые глаза — словно сказочный принц явился из древней легенды. Благородство сквозило в каждом жесте.

— Хочешь вызвать его на бой? — обратился принц к землянину — тот бросал взгляды назад в галерею коридоров, надеясь, что это останется незамеченным.

— Не получится, — отрапортовала синеволосая девушка. (Слова и осанка выдавали верного солдата.) — Он уже в списке. У него старые счёты с Майзаксом.

Принц перевёл взгляд с девушки на Кита и Лэнса и направился в их сторону. Проходя мимо, он обронил на ходу:

— Так долго продержаться против коммандера Заркона — неплохой бой для новичка.

Принц скрылся за поворотом. Проводив взглядом таинственного рыцаря, Лэнс обернулся к Киту:

— Чему ты радуешься? — на лице Кита нечасто можно было увидеть улыбку.

Кит смотрел за спину Лэнса, а после резко перевёл взгляд на него. Лэнс, застигнутый врасплох, замер. Блестящие тёмно-фиолетовые глаза, в которых, казалось, отражался свет далёких галактик, были столь выразительны, что у Лэнса перехватило дыхание.

— Кровь Сендака, — Кит разжал ладонь — кожаная перчатка была пропитана кровью. — У нас есть ДНК.

— Ничего себе сувенирчик с ярмарки, — Лэнс очнулся от размышлений. Разве могут у человека быть такие глаза? Всё ещё немного рассеянный, он помог другу подняться. Они обернулись, пытаясь определить, где выход.

— Кит?

К ним спешил гладиатор с обнаженным торсом — ещё один землянин, только рука металлическая и так много шрамов. Уверенная походка выдавала опытного бойца. Кит растерянно смотрел на приближающуюся фигуру:

— Широ.

В этом коротком слове, так тихо произнесённом, Лэнс услышал и радость ребёнка, и усталость путника, и что-то очень личное, китовское. Лэнс впервые видел друга таким беззащитным. Вот он какой, настоящий Кит. Секунда — и дерзкая маска снова вернулась на место. Кит вздёрнул подбородок:

— Привет, Широ.

Приблизившись, гладиатор схватил Кита за плечи — он рассматривал паладина со всех сторон, вглядывался в лицо, не веря своим глазам.

— Как такое возможно? — Широ наконец отпустил Кита, отступая на шаг назад.

— Хотел отделаться от младшего брата? — с нахальной улыбкой Кит откинул голову назад, умудряясь смотреть на рослого Широ свысока. Непокорная прядка снова упала на глаза.

Широ нахмурился:

— Тебе нужно не только на Земле суету навести, но и вселенную на уши поставить? Ты должен быть в Гарнизоне, — Широ сделал ударение на последнем слове.

— А он не знал, что тебя выгнали? — Лэнс завертел головой.

— Нет, Лэнс, до этого не знал, — Кит обречённо вздохнул: «Ну, вот, сейчас Широ опять включит режим старшего брата».

— Меня не было год, — на лице Широ промелькнула тень беспокойства. — Когда тебя успели выгнать?

«Ну, конечно», — Кит опустил глаза:

— Через неделю.

— Айверсон, — выдохнул Широ. — Он обещал, что присмотрит за тобой.

— Айверсон тут не причём. Адмирал Санда исключила меня.

— Старая карга.

— За это и исключила, — улыбнулся Кит.

— А Айверсон что?

— Последнее, что он сказал: «Когане, ты сволочь. Широ же меня прибьёт».

Широ засмеялся.

— Чемпион, твой выход, — галра-кот выглянул из-за угла.

— Чемпион? — эхом повторили Кит и Лэнс.

Широ махнул коту и развернулся к Киту:

— Что ты делаешь на Фэйве?

Кит бросил взгляд в сторону арены:

— Иду по стопам брата.

— Жди меня здесь. Я только разберусь с Майзаксом, — и, провожаемый удивлёнными взглядами паладинов, Широ направился на арену. На его губах играла довольная усмешка. Толпа взорвалась.

— Это правда твой брат? — спросил Лэнс.

— Да. Широ, — Кит не отрываясь смотрел на арену.

Широ играл со своим соперником словно кот с мышью (и это при том, что Широ был в разы меньше): дразнил, а затем наносил удары под одобрительные возгласы толпы. Перепрыгивал через соперника, отталкиваясь от него же в прыжке, при этом оставляя следы от меча на доспехах Майзакса. Где он так наловчился?

— Сам развлекается, а меня бросил на Земле, — Кит повернулся к Лэнсу. — Я продумывал столько вариантов, что могло случится, но не думал, что он забудет обо мне.

— И всё же он беспокоится о тебе.

Следя за соперником только краем глаза, Широ крутанул меч в руке, нанёс удар, подставив металлическую руку, словно щит, под меч Майзекса. Изящный разворот, и, продолжавший ослепительно улыбаться, Широ взбежал по ящероподобному хвосту Майзекса, в прыжке нанёс мощный удар ногой с разворота. Ящер рухнул на колени. Широ стал сыпать удары кулаками, отбросив свой меч. Майзакс распластался на земле. Пока тот ругаясь вставал, Широ в кувырке поднял меч и стал обходить арену:

— Ну, что, Майзакс, ещё или заканчиваем на сегодня?

Грация и мощь сквозила в каждом движении Широ. Кажется, он наслаждается этим. Кит фыркнул:

— Выпедрёжник.

Лэнс насмешливо поглядел на Кита:

— Вы точно братья.

Тем временем бой достиг апогея. Широ с разворота рубанул соперника. Не сумев отразить удар, Майзакс упал на одно колено, а в следующую секунду над ним завис меч.

— Чемпион победил! — возвестили над ареной.

— Как всегда, — галра-кот довольно улыбнулся и шутовски отвесил поклон, проходящему сквозь арку Широ.

Внимание Кита привлекла знакомая фигура — принц готовился к выходу на арену. Галра-кот подал ему шлем. Толпа взорвалась ещё больше, приветствуя нового бойца. Широ сделал жест следовать за собой, и Киту пришлось отвлечься от созерцания боя загадочного рыцаря.

— Широ, кто это? — Кит забежал вперёд, останавливая брата и кивком указывая на арену.

Широ обернулся:

— Принц Лотор, сын Заркона. Его многие презирают, но ещё больше любят. Война бы уже давно закончилась, если бы он был во главе Империи.

— За что же тогда презирают? — Кит выглянул из-за Широ.

— Полукровка, — брат пожал плечами.

— Сендак назвал меня так же, — нахмурился Кит. — Широ, я — полукровка? Почему галровский клинок отозвался? Потому что я — галра?

— Твоя мать была галра, — Широ двинулся по коридору.

— Серьёзно? — встрял Лэнс.

— Я никогда её не видел, — тихо сказал Кит, догоняя брата.

— Я тоже не видел. Твой отец рассказывал об этом.

Проходящий мимо галра похлопал Широ по плечу:

— Хороший бой, Чемпион. Быстро ты его уделал.

Широ в ответ улыбнулся и склонил голову к Киту:

— Мне это казалось нелепой выдумкой. Думал бедный Джон двинулся, — Широ на ходу улыбался и не переставая кивал толпящимся в коридорах галра, каждый из которых хотел лично поздравить его.

— Где же он её нашёл? — Кит пробирался сквозь встречный поток.

— Я не знаю, — Широ кивнул в толпу. — Твой отец был военным. Охранял какую-то зону. Не знаю, какую. Рассказывал, что у него был роман с какой-то инопланетянкой. Вот ты бы поверил в это? — Широ подтолкнул Кита и Лэнса к выходу. — Она непонятно куда испарилась, а он остался, отец-одиночка с повреждённой психикой и тягой к алкоголю. Причём, рассказывал он это вдрызг пьяный, — Широ остановился у лавки и жестом указал на напиток. — Я тебя и забрал. Потому что такой горе-папаша угробит мальчишку.

Бармен протянул напиток:

— Я угощаю.

Расплатившись улыбкой, Широ сделал глоток.

— Драма как в мексиканском сериале, — пробормотал Лэнс, едва успевая за братьями.

— Ты мне этого не рассказывал.

Широ передал Киту бутылку с напитком. Кит отхлебнул и не глядя отдал Лэнсу. Лэнс недоверчиво повертел бутылку, понюхал — неплохо, заглянул глазом внутрь как в подзорную трубу.

— Что он делает? — донёсся голос Широ.

Кит обернулся:

— Похоже не доверяет твоим вкусам. Пей уже, Джек Воробей. Мята освежает.

— Капитан Джек Воробей, — Лэнс отхлебнул. — О боже, да это же мохито. Даже вкуснее.

Кит усмехнулся и обернулся к Широ:

— Почему ты за мной не вернулся?

— Я, конечно, свободный гладиатор, но доступа к кораблям у меня нет.

Сзади на Широ всем весом навалился галра сильно смахивающий на викинга:

— Чемпион, я в восторге! — галра явно побывал во многих переделках: столько протезов — что осталось от него самого? К тому же, он был немолод — седая борода указывала на почтенный возраст. — Жду — не дождусь, когда ты меня вызовешь. Слабо, Чемпион?

— Я ещё не дорос до этого. Подожди немного, — Широ похлопал викинга по предплечью.

Из-за Лэнса вынырнула девушка:

— Чемпион, ты был великолепен, — она стала напротив, покачивая бёдрами.

Широ оценивающе глянул на девушку, нахально усмехаясь. Кит закатил глаза:

— Мачо.

— Заходи к нам, для тебя всё за счёт кафе, — послав на прощание воздушный поцелуй, девушка скрылась в толпе.

— Да ты же наслаждаешься этим, — Кит осуждающе сжал губы.

— Да, — Широ довольно улыбнулся. — Он выпил весь напиток?

Лэнс поперхнулся.

— Ты даже и не пытался вернуться, — прошипел Кит.

Широ опустил глаза, оправдываясь:

— Эгоистично, конечно, но мечта того стоит. Вернуться в Гарнизон — это же не жизнь.

Широ осторожно бросил извиняющийся взгляд из-под белой чёлки. «Это седая прядь?» — у Кита защемило сердце, но он заглушил эмоции — всё-таки Широ его бросил.

— Ну и наслаждайся дальше. А мне нужно на корабль Сендака, — Кит потянул Лэнса в зрительные ряды.

— Эй, успокойся, — Широ поспешил за друзьями. — Принимай поражение достойно.

Кит остановился и улыбнулся, показав клыки:

— Широ, я охотно соглашусь на реванш Сендаку, но сейчас мне надо забрать красного льва, — Кит продолжил пробираться между рядами, разглядев мощную фигуру Ханка среди зрителей.

— Какого льва? Кит, вот ты явно сын своего папы! — Широ еле поспевал за ним. — Кстати, Кит, я очень рад, что у тебя появился друг.

Кит резко остановился.

— Друзья, — он указал себе за спину.

— Оу, наконец-то перестал строить из себя одинокого волка?

Толпа неистово загудела. На арене загадочный рыцарь показывал воинское мастерство, изящно уходя от соперника, легко совершая невероятные прыжки, приземляясь с грацией кошки и неистовством льва. Аллура выглянула из-за плеча Кита:

— Ты нам представишь своего друга?

— Это Широ, мой брат, который всю жизнь мечтал о звёздах и далёком космосе, а теперь торчит на этой планете на потеху галра.

Широ посмотрел на него исподлобья:

— Ты хочешь, чтобы я пошёл с тобой на корабль Сендака?

Аллура вспыхнула:

— Ты рассказал о нашей миссии?

— Первое правило бойцовского клуба нарушено, — объявил Ханк

— Ну, почему? Он же не рассказал о Вольтроне, — Лэнс облокотился Киту на плечо.

— Широ? — Пидж протиснулась между друзьями.

— Кэти?

Пидж кинулась ему на шею. Широ подхватил её, закружил в воздухе и поставил на землю.

— Кто такая Кэти? — Лэнс выглянул из-за Кита.

— Я Кэти, идиот! Кэти Холт! Широ, если ты здесь, то и Мэтт… Он жив? А отец? — она умоляюще подняла глаза.

— Да, они живы.

Бой подошёл концу. Галра-кот объявил победу принца Лотора. Принц эффектно снял шлем и длинные белые волосы водопадом заструились по плечам. Лотор опустил меч острием вниз в знак окончания боя. Толпа резко затихла и лишь один голос запоздало произнёс:

— Принц в изгнании не побоялся явится на… — фраза оборвалась.

Говоривший испуганно глянул на арену — принц Лотор смотрел прямо на него.

— Не побоялся, — бархатный голос громко разнёсся над ареной. — Трок, хочешь бросить мне вызов? Нет?

Галра-задира не отвечал.

— Спустись и добудь свою победу, — принц прошёлся по арене.

— Ты уже сражался, — на арену вышел галра-кот.

— Есть же привилегия у принца в изгнании? — Лотор не отводил взгляда от Трока.

— Я не хочу разговаривать с покровителем полукровок, — язвительно произнёс Трок.

— Так сражайся молча. Или чистокровный галра испугался полукровки?

Пока они говорили к Троку пробрались несколько фигур. Трок обернулся и сглотнул застрявший в горле комок — его окружили генералы Лотора.

— Тебе придётся идти на арену, — сверкнула белозубой улыбкой девушка очень экзотической внешности.

Аллура завороженно смотрела на арену. Да что там Аллура — вся публика как единый организм не сводили глаз с принца. Лотор удерживал внимание каждого. Как сказал Широ, принц никого не оставляет равнодушным, всех цепляет — по-разному, кто его любит, кто ненавидит. Вот и сейчас, когда взгляды были устремлены на арену, все наблюдали шоу Лотора как загипнотизированные.

Трок спустился к принцу, тревожно озираясь. Галра-кот сунул ему в руки меч и, объявив начало боя, поспешно удалился. Принц приглашающим жестом позвал соперника. Не найдя пути отступления, Трок атаковал. Лотор танцующим движением легко отступил в сторону, — и меч Трока просвистел в воздухе, так и не достигнув цели. Взметнулись белые волосы — Лотор снова оказался лицом к противнику, даже не подняв меч. Трок снова ринулся в бой, но он словно дрался с тенью.

— Твоя техника безупречна — отдаю должное. Вот только атаки одинаковы.

Трок опять набросился как разъярённый бык. Лотор отодвинулся в сторону, и, в невероятном прыжке оттолкнувшись от Трока и совершив сальто, приземлился за его спиной.

— Твоя тактика устарела, — Лотор улыбался, оставшись всё таким же безукоризненно элегантным, точно сошёл с обложки журнала.

— Хочешь запугать меня? — Трок тяжело дышал.

— Не люблю вселять страх, — принц следил, как противник обдумывает дальнейшие действия. Напряглись мускулы на ногах — ожидается прыжок. — Мне по вкусу преданность.

Лотор ринулся на Трока, опередив его атаку. Меч Лотора сверкнул в вечернем свете фонарей и опустился на оружие Трока. Пронзительный скрежет металла. Трок отбросил обрубок своего клинка:

— Когда-нибудь ты ошибёшься и проиграешь.

— Это будут мои ошибки, но и мои победы — тоже только мои. Я сам творю свою судьбу, сам выберу свой путь и свою смерть, и для этого воину галра нужен только меч, — Лотор скользнул взглядом по своему мечу.

— Ты говоришь за всех галра, принц в изгнании.

— Мне не нужен титул, чтобы быть лидером, — Лотор повернулся к толпе. — Галра забыли, что значит быть свободными. Вы стали рабами войны. Заркон твердит какие галра герои, а мы стали монстрами для вселенной, мы побеждаем слабых, — принц повысил голос. — Геройство у нас в крови, но настоящий герой недостойной битвы не допустит. Пора вспомнить о чести, о заветах предков. Vrepit Sa, — Лотор ударил кулаком в грудь.

— Vrepit Sa, — раздались одиночные голоса.

Галра вставали один за одним, руки взметались вверх, кулаки замирали на уровне сердца:

— Vrepit Sa, Vrepit Sa, Vrepit Sa.

На лицах было написано, что это — нерушимая клятва, величайшая тайна народа галра.

Широ ударил металлической рукой в сердце:

— Vrepit Sa, — грудь загудела. — Быстро сделайте тоже самое. Не выделяйтесь.

Аллура прижала кулачок к груди, развернувшись к арене:

— Не верю, что я это делаю.

Пидж зашипела:

— Ханк, не та рука! К сердцу надо!

Здоровяк засмущался и быстро поменял руку. Лэнс прислонился к Киту:

— Кит, что такое Vrepit Sa?

— Откуда я знаю? — Кит тряхнул головой. — Я галра десять минут.

— Они не начнут песни петь? А то я слов не знаю, и ты не подскажешь.

— Заткнись, Лэнс, — Кит еле сдерживал улыбку.

— А не пора ли нам на корабль? — Ханк не был в настроении петь песни.

— Мы не можем досмотреть? — Аллура продолжала прижимать руку к груди, хотя уже практически все прекратили и только некоторые сентиментальные галра застыли с этим сакральным жестом.

— Аллура, — Лэнс вплотную подошёл к алтеанке. — И что же так заинтересовало нашу принцессу?

— Культура галра, — Аллура засмущалась.

— Ну да, — Лэнс наклонился к ней, бросив выразительный взгляд на арену. — Очень… горячая культура.

Аллура стала пунцовой.

— Аллура, — Пидж грозно смотрела на принцессу, — если ты хочешь романтическое свидание с галра, то там нас ждёт Сендак.

— Что? — повернулась Аллура.

— Что-что? Уходить пора.

Вся компания стала протискиваться к выходу.

— Широ, ты с нами? Или ты слишком стар для этого? — Кит поравнялся с братом.

— Что? — Широ удивился.

— Ну, вон, поседел на своих аренах, — Кит кивнул на седые пряди. — Может тебе надо к камину — молочка попить в кресле-качалке?

— Я не старый, — зашипел Широ. — И поседел я не на арене. В другом месте, — буркнул он и ускорил шаг.

🌟 🌟 🌟

Пользуясь тем, что все галра были под впечатлением от Vrepit Sa, отряд лазутчиков беспрепятственно проник к крейсеру. Пока Пидж колдовала с сенсорным замком, команда тревожно переминалась у корпуса корабля.

— Широ, ты сказал: брат и отец живы. Ты давно их видел?

— Сэма месяца три назад. Он в лабораториях на какой-то планете. С другими учёными что-то разрабатывает. Не переживай, он в своей стихии, — Широ сочувствующе улыбнулся. — А Мэтта часто вижу. Вероятно, он и на игры прилетел. Лотор же здесь. А Мэтт — генерал Лотора.

— Широ, Мэтт здесь, на планете? — руки Пидж застыли в воздухе.

— Возможно, но в этот раз я его не видел.

— Я найду их, — Пидж решительно вскинула подбородок.

Двери лифта распахнулись.

— Широ, как ты думаешь, что там? — Кит первым ступил внутрь кабины, мерцающей фиолетовым светом.

— Откуда знать старику? — проворчал Широ. — Скорее всего дроиды, да может охранная система сработать.

Турболифт, издавая мерный гул, начал движение. Казалось, мир за прозрачными стенками кабинки растворился.

— Ханк и Пидж, займитесь охранной системой. Остальное мы берём на себя, вы не отвлекайтесь, — Кит занял выжидательную позицию у выхода.

— А чё ты командуешь? — возмутился Лэнс.

— Потому, что я лучший, — ухмыльнулся Кит под удивлённый взгляд Широ.

Лифт замер. Двери разъехались.

— Трудно будет на них не отвлекаться, — пробормотал Ханк, всматриваясь в коридор, переполненный дроидами. Настроены роботы были на холодный приём — в их сторону повернулись с десяток бластеров.

— Широ.

— Что Широ?

— Ты же у нас гладиатор.

— Теперь уже бывший, — Широ метнулся вперёд, оттолкнув с дороги Кита.

Сбив ближнего дроида, он оторвал от него часть конечности и, вооружившись его бластером, откатился в сторону. Кит подхватил отключившегося робота, прикрывая себя и команду от выстрелов. Выглянув из-за панели в стене, Широ точными попаданиями уничтожал противников. Коридор наполнился свистом рассекаемого лазером воздуха. Дроиды падали один за другим. Стоял запах плавленого металла и паленого пластика. Кит укрылся за грудой металлических тел. После нескольких неудачных попыток, ему всё же удалось вырвать бластер у подстреленного дроида, и двое братьев начали оттеснять дроидов от лифта, давая остальной части команды возможность пробраться к пульту.

Пидж и Ханк склонились над консолью. Пальцы Пидж забегали. Ханк давал рекомендации, заглядывая ей через плечо. Аллура включила голограммную карту корабля:

— Ребят, я нашла Рэда.

— Что? — Лэнс, до этого безуспешно пытавшийся по методу Широ оторвать бластер, подошёл к Аллуре.

— Запоминай, Лэнс, — принцесса уступила место за картой.

— По левому коридору до сектора «D», два яруса вниз, левый коридор в сектор «H». Налево, вниз, налево — понял.

— Ребята, плохая и хорошая новость, — Пидж отошла от консоли. — Охранную систему мы отключили, но сигнал тревоги сработал раньше. Сендак знает, что мы здесь.

— Марвок тоже. И зачем вы тут намусорили?

Невысокий галра с торчащими ушами в сопровождении двух дроидов направлялся к ним с правого сектора. Два выстрела уложили его охрану. Марвок испуганно огляделся — из коридора вышли Кит и Широ.

— Теперь точно все, — усмехнулся Кит. Он явно был счастлив возможности сражаться с братом плечом к плечу совсем как много лет назад в детской игре.

— Чемпион, — Марвок развёл руками в приветственном жесте. — Ты корабль перепутал — Хонерва не здесь. Это — корабль Сендака.

— Широ, — Кит склонил голову, — Хонерва? Жена Заркона? У тебя что-то с женой императора? Отчаянный!

— Это. Всё. Сплетни, — Широ бросил на Кита гневный взгляд.

— Хотел бы я их услышать, — сказав это, Лэнс, на всякий случай, спрятался за Ханка.

— Это всё из-за того, что Хонерва сделала мне руку, — Широ продемонстрировал металлический протез.

— Это интересно, почему? — Марвок переплёл руки на животе. — Из-за доброты душевной? — пропел он. — Да ещё новые технологии.

— Заткнись, Марвок! — рявкнул Широ. — Может быть ты не заметил, но ты в плену.

— Ты же не убьёшь его? — Аллура встрепенулась.

Широ навис над Марвоком:

— Он доложит Сендаку. Надо решить, что с ним делать.

Марвок уселся на сломанного дроида:

— Вы это при мне будете обсуждать? Хотя обсуждайте — вдруг мне не понравится.

Широ схватил Марвока в охапку:

— Отправим его на шаттле куда-нибудь. На Балмеру, например.

— Эй-эй, мне нельзя на Балмеру, — Марвок задёргал ногами. — Мы её недавно захватили. Меня там не любят!

— Значит, решено: летишь на Балмеру, — Широ направился к шаттлу.

— Ну, Чемпион, ну пожааааалуйста, — прокатилось по коридору.

Недоумевая, команда последовала за ними.

Вскоре Марвок был привязан к креслу пилота. Аллура вводила координаты.

— А хотите узнать про Широ и Хонерву? — Марвок с интересом наблюдал за ними.

— Нет, — зарычал Широ.

— Да! — хором отозвались остальные.

— Какие вы дружные, — усмехнулся Марвок. — Говорят, что он — её фаворит. Любимчик.

— Врут, — Широ нахмурился.

— Она никем другим лично не занималась, а такой подарок как роборука… Не знаю, за какие заслуги. Знают только Широ и Хонерва, уединившиеся в тот день. Вот только вошёл он к ней нормальным, а вышел — седым, — Марвок гадко захихикал. — И что же было на том свидании, а, Широ?

— Между нами промелькнула искра, — хмуро отозвался Широ. — Хорошенькое свидание — я, Хонерва и новые технологии. Императрица очень изобретательна в своих экспериментах. Я тогда мечтал умереть, — Широ кивнул Аллуре и направился к выходу. Аллура, проводив его сочувствующим взглядом, молча пошла следом. Шрамы на теле видно сразу, а вот шрамы на душе разглядеть труднее.

— Широ, Широ, может я просто уйду? Я тебя не видел, ты — меня.

— Нет, Марвок, единственно куда ты отправишься — в круиз на Балмеру. И прекрати распускать слухи обо мне и зарконовой жене! — захлопнув шаттл, Широ обернулся: — Она не в моём вкусе, — добавил он, глядя на Кита.

Кит отвернулся и, опираясь о стену, рассмеялся, уткнувшись в локоть. Крейсер выстрелил шаттлом.

— Лэнс?

— Два яруса вниз, коридор налево до сектора «H», — крикнул Лэнс через плечо, продолжая отстреливаться.

Ханк, Пидж и Аллура пробирались к месту назначения. А остальные прикрывали, отвлекая на себя внимания дроидов.

— Сколько вообще на боевом крейсере бывает боевых дроидов? Им конца и края нет, — Ханк спрыгнул с лестницы и оглянулся. Сверху доносился шум сражения. — Здесь чисто, — коридор налево, освещённый более тусклым, чем на верхних ярусах, светом, заканчивался герметичной дверью, больше похожей на шлюзовую камеру, чем на вход в другой отсек. — А вы уверены, что нам туда?

— А ты хотел, чтобы там было написано «Секретный груз здесь» и стрелка? — Пидж присоединилась к другу.

Аллура вместе с остальной командой заняли оборонительную позицию у шахты лифта.

— Чёрт, Ханк, слишком сложно, — Пидж тщательно изучала незнакомую технологию. Дверь была напичкана разными датчиками и устройствами.

— Хм. Автономное питание, — Ханк рассматривал блок, спрятанный в глубине трубок и проводков. — Остаётся только короткое замыкание. Эй, мастер по взрывам, поможешь?

Кит направился к нему.

— Как много нового я о тебе узнаю, — бросил Широ вслед.

Кит присел на корточки возле Ханка. Тот указал на слабое место в системе:

— Двери слишком толстые и прочные. Нужно вырубить это устройство, не повредив ничего вокруг.

Кит, Ханк и Пидж отошли на несколько шагов назад. Кит прицелился и расстрелял блок. Дверь с шипением распахнулась, и вот он трофей — осталось только взять. Красный лев манил из глубины силового шара. Корпус Рэда занимал практически весь отсек. Кит рванул к нему и прижал ладонь к силовому полю. Ничего.

— Да ладно! — Кит ударил кулаком. — Рэд, да ты издеваешься?! Ты должен пустить нас! Рэд!

— Я говорила, что он противный, — Аллура стала рядом. — Игнорировал папу неделями, прежде чем пустить.

— И что мне делать?

— Ты должен доказать, что достоин.

— Рэд, я притащил сюда Блю, вызвал на бой Сендака и завалил кучу дроидов — что тебе ещё надо?

Рэд остался неподвижен.

— Чёртов кошак, — Кит отвернулся. — Придётся угнать крейсер.

— Видимо, да, — согласилась Пидж. — Неделями мы тут не сможем обороняться.

Кит с надеждой бросил взгляд на Рэда через плечо.

— Он не ведётся на это, — сказала Аллура. — Просто поверь.

🌟 🌟 🌟

Сендак уже несколько минут беспрерывно вызывал Марвока, мешая ему сосредоточиться. Очередная попытка дотянуться до наручного коммуникатора — ура! Голографическая панель воспроизвела трёхмерное изображение коммандера.

— Марвок, ты где? Ты связан?

— Лечу на Балмеру.

Сендак недоверчиво прищурился:

— Возвращайся.

— У меня нет управления, коммандер. Меня похитили и отправили на Балмеру.

— Кто?

— Чемпион, алтеанка кажись, — Марвок закатил глаза, вспоминая, — полукровка — скорее всего из лоторовских — ну ещё там… трое.

— Чёрт. Красный код, — бросил Сендак короткий приказ через плечо.

Взвыла сирена.

— Сэр! Сэр! Вы меня заберёте?

Экран погас. Заберёт или не заберёт? Марвок откинулся на спинку кресла.

🌟 🌟 🌟

Уже ставшее привычным фиолетовое освещение корабля резко сменилось на тревожно-красное. Корабль наполнился жуткой какофонией из металлического скрежета опускающихся перегородок, шумной работы двигателей и свиста воздуха.

— Широ, что это?! — Пидж испуганно оглядывалась по сторонам.

В глазах Широ мелькнула догадка:

— Они откачивают кислород. Мы в ловушке.

— Нет! Не может быть! Где выходы?! — Лэнс заметался по отсеку.

Ханк отошёл от лифта:

— Этаж заблокирован.

— Пидж, отключи! — Лэнс тяжело дышал, впрочем, как и все.

Пидж покачала головой:

— Это вряд ли можно сделать с корабля. Здесь всё отключено.

— У нас спасательные капсулы на каждом ярусе, — Аллура ринулась в коридор. Последовав её примеру, ребята разбрелись по сектору. Дышать становилось тяжелее.

— Здесь! — как можно громче постарался крикнуть Кит. Он потянул ворот. Когда есть воздух, его не замечаешь, а сейчас как его не хватает.

Ребята еле переставляли ноги. Они хватали ртом воздух, словно выброшенные на берег рыбы. Широ одобрительно похлопал брата по плечу и принялся открывать капсулы:

— Их лишь пять. Так, девочки вперёд.

— Нет, надо решить правильно и по-честному, — Аллура держалась за стену.

— Решим, — Широ затолкнул испуганную Пидж внутрь капсулы. На автомате, сказались годы службы в Гарнизоне, пристегнул её ремнями и нажал старт. Перепуганное лицо Пидж скрылось за матовым стеклом. Капсула покинула корабль. Сопротивляющаяся Аллура тоже была помещена внутрь капсулы и отправлена следом. — Лэнс, — Широ кивнул на капсулу.

— Я не девочка.

— Не тяни, времени мало, — Широ подтолкнул Ханка и Лэнса. — Пристегнитесь! — и катапультировал их. — Теперь ты, — Широ повернулся к Киту.

— Нет, — Кит, пошатываясь, сложил руки, в глазах темнело.

— Кит, не спорь. Я старше, — Широ еле держался на ногах, прислонившись к стенке у капсулы. Он улыбнулся: «Уйти вот так после красивой победы, да ещё спасая своего братишку с друзьями. Неплохо, Широ».

— А эти галра не забояться о комфорте, — Лэнс вылез из капсулы, потирая ушибленные бока. Аллура и Пидж уже бежали к нему. Ханк приближался с другой стороны, перевязывая предплечье банданой.

Широ держался из последних сил:

— Кит.

— Вдвоём.

— Не получится. Погибнем оба.

Кит вздохнул и прикрыл глаза:

— Ладно, — Кит обнял брата. — Широ, — выдохнул он. Затем неожиданно толкнул его внутрь капсулы и нажал на кнопку. Последняя капсула покинула корабль. «Дело сделано», — Кит сполз по стене и потерял сознание.

— Дрянной мальчишка, — Широ выбил дверь ногой, не дожидаясь открытия капсулы. Эти несколько секунд показались ему вечностью. Широ рванул к крейсеру, зная, что это бесполезно. Как глупо думать, что не увидишь Кита, потом найти его, и теперь вот так потерять навсегда. Откуда-то слева выскочил Лэнс, догоняя его:

— Кит! Кит! Где Кит?!

— Никогда не слушался, — Широ задыхался от бега.

Лэнс остановился. Словно земля ушла из-под ног. Почему ноги стали ватными? Весь мир раскололся на тысячи осколков. И каждый осколок отозвался болью. Чёртов Кит!

Сквозь мрак Кит слышал рык, тяжёлую поступь, скрежет разрываемого металла и свист врывающегося воздуха. Сознание медленно возвращалось. Красное пятно. Кит улыбнулся и, шатаясь, встал. Красное пятно приняло очертания Рэда.

— Пришёл всё же, вредный кот.

Рэд склонил голову, и Кит поднялся в кабину пилота.

Широ остановился, тяжело дыша и опираясь руками о колени. Он поднял взгляд, прикидывая расстояние до корабля — ещё так далеко. Вдруг яркой вспышкой в воздух взметнулся красный лев. Обшивка крейсера была искорёжена — лев разодрал её когтями изнутри.

— Йо-хоу! Он сделал это! — Аллура подпрыгнула. На скулах девушки ярким орнаментом вспыхнули огненные лепестки, придавая ей ещё большую схожесть со сказочной феей-небожительницей. Вспыхнули яркой вспышкой и медленно, сбрасывая излучающую мощность, погасли, оставляя чуть заметный контур на коже.

Лев сделал круг над ними и приземлился. Команда забралась внутрь и присоединилась к Киту на капитанском мостике. Кит развернулся на кресле:

— Соскучились? — Кит дерзко вскинул голову и ему тут же прилетела оплеуха от Широ. — Ну, спасибо, что не железной рукой.

— А она у меня кстати ведущая, — добавил Широ, потирая ушибленную руку.

— В следующий раз постараюсь не выжить, — буркнул Кит, поднимаясь с пола. Щека горела. Кит бросил гневный взгляд на брата, а затем заметил какое выражение лица было у Лэнса — взгляд ударил посильнее, чем оплеуха Широ. В его глазах было столько боли, и отчаяния, и страха, и упрёка. Да что это с ним? Кит замер и обвёл взглядом всю команду — они переживают за него?

Кит вернулся в кресло пилота и мысли вихрем понеслись у него в голове: на стадионе Широ сказал, что Кит больше не волк-одиночка. Он был не прав — Кит только сейчас почувствовал себя частью стаи. «Точнее прайда», — усмехнулся Кит. Лев взлетел.

🌟 🌟 🌟

Шаги коммандера гулким эхом отдавались в пустых коридорах разрушенного крейсера. Груды металла, куски обшивки, тела дроидов — и конечно же пустой ангар. Красный лев пропал.

Коммандер сел перед экраном информационного центра. Вздохнул и нажал вызов.

— Сэр, коммандер Сендак хочет связаться с нами, — отрапортовала синеволосая девушка.

— Соедини, — Лотор кивнул.

Голограмма Сендака в полный рост возникла перед Лотором.

— Лотор, где лев?

— Ну, здравствуй, Сендак, — Лотор скучающе откинулся на спинку кресла.

— Император будет в ярости. За твою голову и так назначена награда.

— Ох, эта отцовская забота, — Лотор лениво поглаживал свой подбородок. — Сендак, это очень мило, но я не понимаю, о чём ты.

Сендак потерял самообладание:

— Слышь ты, яркая звезда на нашем галра небосводе, Регулус значит — альфа льва! Ну и где мой лев, альфа?

— Что? Он — о чём? — синеволосая встала позади принца.

— Ну да, ну да. Это же не ты подослал эту дерзкую девчонку. Паспорт — это очень смешно, когда непонятно-что не пускает меня на мой собственный корабль. Следом мальчишка, юнец… Давайте унизим Сендака странным боем. Вот будет ржака, если проиграет. Полукровке, да, Лотор? И апофеоз этого шоу — льва нет. Где лев, Лотор? — кошачьи уши Сендака нервно задёргались.

Лотор замер в недоумении. Но лишь на секунду.

— Ты полагаешь, что я его украл? — промурлыкал он. — Хочешь осмотреть мой корабль, коммандер? Оу, — принц подхватил на руки проходящего мимо чёрного кота. — А это случайно не он? А, он же не красный.

— Ты объявил мне войну, Лотор, — выдохнул Сендак.

Экран погас.

— Не обращай внимания, Кова. Ты лучше льва, — принц погладил кота.

— Чего он хочет? — синеволосая наклонилась к Лотору.

— Что за игру ведёт Сендак? Зачем он это выдумал? — парень с внешностью землянина отвернулся от консоли.

— Это не его стиль, Мэтт, — Лотор встал. Кот перебрался на плечо принца. — К тому же, мальчишка действительно был. Похоже, скоро мы увидим Вольтрона, — он обернулся к девушке. — Акша, отыщи Зетрид и Эзор. Пора улетать.

🌟 🌟 🌟

Рэд влетел в ангар, присоединившись к остальным львам. Путешествие подошло к концу. Пассажиры покинули корабль. Пидж неуверенно спускалась по трапу. Она ещё не могла прийти в себя после заварушки на корабле Сендака — ничего себе боевое крещение. Широ остановил Кита:

— Знаешь, Кит. Всё же ты — неотъемлемая часть моей мечты.

— Я должен кинуться тебе на шею? — хитро улыбнувшись, Кит направился к остальным.

Широ покачал головой:

— Дерзкий мальчишка. Совсем как я.

— А вы не могли не в последний добош мне сообщать о прибытии? — Коран театрально надулся, встречая паладинов. — Я вам не группа быстрого реагирования. О, да вас больше, чем улетало. Кажется, ты лишний, — он ткнул пальцем в Лэнса.

— Очень смешно. Это Широ, брат Кита, — Лэнс кивком указал себе за спину и устало прислонился к стене.

Аллура, прикрываясь Ханком, осторожно пробиралась к выходу из ангара.

— Аллууура, — протянул Коран.

— Ой, ребята, вы вернулись! Ну и как всё прошло? — принцесса выпрямилась, натянув на лицо широкую улыбку.

— Квизнак тебя побери! Ты должна была сидеть в своей комнате!

— Ребят, — Кит решил помочь принцессе, — а я, оказывается, галра.

Коран повернулся к нему:

— Ну и что? Мы знали, — и снова отвернулся: — Аллура…

— Как знали? — Кит захлопал ресницами.

— А почему, ты думаешь, я тебе дал управлять галровским кораблём? Чёртова штука не заводится, если ты — не потомок галра, — Коран снова повернулся к Киту и, подбоченясь, продолжал: — Да у тебя в бою глаза меняются — зрачки становятся узкими.

— Как у котика, — умилённо добавила Аллура. — А ещё клычки. Вот здесь, — она указала в уголки своего рта.

— Ты серьёзно этого не замечал? — Коран усмехнулся.

— А дантисты не удивлялись? — подхватил Лэнс.

— Широ, как ты меня водил к дантистам? Широ? — Кит обернулся в поисках брата.

Широ стоял напротив Блэка, всматривался в львиную морду со светящимися жёлтыми глазами. Жёлтыми! Кит переглянулся с остальными.

— А где силовое поле? — Пидж обернулась.

Лев с шумом расправил огромные металлические крылья. Рык Блэка разнёсся на весь ангар и его подхватили остальные львы. Чёрный лев опустил голову.

— Лев признал своего паладина, — Аллура улыбнулась. — Добро пожаловать в команду. Теперь мы готовы собрать Вольтрона.

====== Глава 2. На узких перекрёстках мироздания ======

Луч заходящего солнца скользнул по безмятежной поверхности водной глади. Океан пытался дотянуться до Лэнса, касаясь его ступней ласковым прибоем. Лэнс нежился на тёплом песочке, слушая умиротворяющий шум волн и любуясь закатом. Краски неба беспрестанно менялись, но каждый миг был великолепен. Парень вздохнул полной грудью. На берег нахлынула волна, окатив его брызгами и оставив после себя на мокром песке краба. Обычного краба, который поднял свои маленькие клешни и бочком двинулся по направлению к Лэнсу. Лэнс убрал ноги, пропуская обитателя океана. Но краб изменил свой маршрут и опять-таки пополз к Лэнсу, с каждым шажочком становясь всё больше, и больше, и больше, нависая над ним всем своим хитиновым телом. Лэнс попятился назад. Краб протянул свою огромную клешню и крепко схватил парня за плечо. Лэнс дёрнулся и…

Проснулся. В полумраке комнаты над ним нависла грозная фигура. Приглушённое ночное освещение выхватывало из тени очертания стола, кресла, плазменного экрана, шкафа, этажерки и не вписывающегося в этот интерьер Широ. Лэнс приподнял голову:

— Широ, что ты здесь делаешь? Кит в другой комнате.

— Я знаю. В последний раз повторяю — подъём.

В ответ на это Лэнс укрылся одеялом с головой. Широ бесцеремонно стащил одеяло, а потом и самого Лэнса с кровати. Вцепившись в подушку, парень попытался устроиться на полу, но Широ встряхнул его и поставил на ноги. Вытащив сопротивляющегося Лэнса из комнаты, Широ отобрал у него подушку и вернулся в спальню.

— И тебе доброе утро, — мрачно пробурчал Лэнс.

Прохладный воздух коридора окончательно прогнал сон. Лэнс повернулся и увидел прислонившегося к стене Кита — руки сложены на груди, глаза закрыты.

— Тебя так же разбудили? — Лэнс зевнул и потянулся, оголяя плоский живот. Ресницы Кита дрогнули.

— Широ по-другому не умеет, — Кит потёр глаза. — С ним всегда так весело. Первый урок самостоятельности у меня был в десять лет. В Диснейленде. Когда он меня потерял.

— Потерял? Это когда ты сбежал с колеса обозрения? — донеслось из комнаты.

— Ты сбежал с колеса обозрения, серьёзно? — Лэнс недоверчиво покосился на Кита.

Широ появился в дверях:

— Буквально. До его остановки. Бросил меня одного, а я боялся высоты.

— Пилот? Ничего ты не боялся. Мог бы тоже спрыгнуть.

— Я давил на твою совесть, — Широ отзеркалил младшего брата, сложив руки на груди.

— У меня её нет.

— Поищи.

— Она лежит очень далеко. Вместе с твоим мнением, — вызывающе парировал Кит.

Широ фыркнул и направился в соседнюю спальню.

— Да ты был рисковым маленьким галра, — Лэнс стал возле Кита, прислонившись плечом к стене.

— Я сбежал на самом подъёме, — Кит развернулся лицом к другу, уголки его губ дрогнули. — Там было метра четыре.

Лэнс усмехнулся:

— Всего-то, — он невольно потёр рукой шею, неожиданно смутившись под взглядом тёмно-фиолетовых глаз. — И что за ночное свидание он нам устроил?

— Романтика по-шировски, — хмыкнул Кит. Лэнс выдохнул — Кит больше не смотрел на него, переключившись на что-то. — Это он Пидж несёт?

Лэнс повернулся и едва успел отскочить; Широ сгрузил хмурую девочку на пол у стены, направляясь в следующую спальню. Пидж подтянула колени к груди. Она походила на растрёпанного чертёнка.

— Ну, почемууу? — Пидж сверлила взглядом пространство перед собой.

Лэнс сочувствующе погладил её по голове.

— Широ, Широ, ты чего?! Мы же в одной команде! — донеслось из комнаты Ханка.

В следующую секунду в коридоре появился и сам Ханк — перепуганный, в одних трусах. Увидев Пидж, он засмущался и хотел было вернуться в спальню, но, обернувшись, столкнулся взглядом с Широ. Выбирая между двух зол, Ханк предпочёл стыд. Здоровяк неловко прошлёпал босиком по коридору, присоединяясь к остальным. Подошедший следом Широ скомандовал:

— Быстро в душ и в спортзал, а мне ещё Аллуру поднимать.

Оставив паладинов в душевых, Широ пересёк гостиную и направился в противоположное крыло, где находились покои хозяев замка. Или попросту, комнаты алтеан. Остановившись возле двери, отсвечивающей нежно-розовым, паладин настойчиво постучал:

— Аллура. Ваше высочество. Уже пять утра. У нас утренняя тренировка. Пооодъём.

— Какая тренировка? — из-за двери раздался сонный голос Аллуры.

— Утренняя. Тебе уже пора быть в душе.

— Я, кажется, принцесса.

— Я, кажется, сказал «ваше высочество». Ты — часть команды и должна тренироваться. Бегом в душ.

Дверь открылась. Хмурая принцесса в пижаме, с взлохмаченными волосами побрела мимо Широ в душевую, которая находилась напротив её спальни. Широ же принял позу охранника, широко расставив ноги и сложив руки за спиной, давая понять, что сопротивление бесполезно.

— Я не привыкла так рано вставать. Вот Корану повезло, — дверь за Аллурой закрылась.

— О, точно! Ещё же Коран! — Широ развернулся к соседней двери.

Невыспавшиеся злые паладины, а также Коран и Аллура собрались в тренажёрном зале. Ханк растерянно оглядывался по сторонам:

— А почему мы здесь? А как же завтрак?

— А завтрак после тренировки, — Широ вышел на середину зала. Пока паладины были в душе, он разложил маты и расставил тренажёры. Коран скептически оглядел спортивный инвентарь:

— Где ты нашёл это старье?

— Порылся в ваших кладовых.

Коран пнул мат:

— Так старомодно.

Кит прыснул со смеху:

— По старинке. Да, Широ?

— Я не старый, — Широ поставил руки на бёдра. Мускулы на груди напряглись. — Между нами разница семь лет.

Кит склонил голову набок:

— Кто знал, что это — такая пропасть.

Усмехнувшись, Широ похлопал рука об руку, привлекая общее внимание:

— Пора начинать тренировку.

— У меня нет сил, — заныл Лэнс.

— Я обещаю, что они у тебя появятся. Ну-ка, давайте десять кружков по залу, — махнул рукой самопровозглашённый тренер.

Ребята нерешительно двинулись по кругу, один за другим.

— Коран, тебя это тоже касается, — Широ пальцем указал в конец шеренги. Алтеанин, ворча себе под нос что-то про «квизнак» и «обнаглевших чёрных паладинов», потрусил по кругу, сильно отставая от бегущих.

Кит, обогнавший остальных на целый круг, пробежал мимо брата:

— А ты чего не бежишь?

— А я уже с четырёх часов потренировался, — Широ неодобрительно покачал головой, наблюдая за Ханком, которого начинал перегонять Коран.

Широ, как заправский сержант, подгонял словами и действиями команду Вольтрона. После десятого круга, измученные и счастливые от того, что пытка окончена, паладины попадали на маты. Наивные! Широ присел на корточки возле тяжело дышавшей Аллуры:

— Эй, принцесса Аллура, на перекладину, — он подал руку, помогая встать.

Девушка испуганно захлопала ресницами:

— Подтягиваться? — она попятилась по мату.

— Нет. Держишь ноги под прямым углом пять минут, — Широ широко улыбнулся.

— Что? Коран, почему он командует? Я же принцесса! Сделай что-нибудь, Коран, — Аллура взглядом искала советника.

— У меня нет власти над ним, — Коран лежал на матах, глядя в потолок и широко раскинув руки.

— Квизнак, — Аллура отпихнула от себя протянутую руку Широ, поднялась и угрюмо побрела к турнику. Под пристальным взглядом тренера, принцесса повисла на перекладине и с гордым видом начала упражнение.

Широ одобрительно хмыкнул.

— Кит, Лэнс, к штанге. Кит приседать. Лэнс жим лёжа, — кинул Широ через плечо, не спуская глаз с Аллуры.

Кит, похлопал друга по плечу и наклонился над штангой. Лэнс улёгся на скамью.

— Лэнс, не просто жим лёжа, а со штангой, — Широ успевал следить за всеми.

Лэнс вздохнул:

— Я без страховки не буду.

— Ах да, новичок, — Широ направился к Лэнсу, бросив на ходу Ханку, который удобно лежал на боку, подперев голову, и с довольной физиономией наблюдал за мучениями других:

— Ханк, ещё пять кружков.

— Опять? Почему? — лицо Ханка уже не выглядело таким блаженным.

— Жир сгонять. Так, а где Пидж? — Широ крутанулся и заметил прячущуюся за спортивный комплекс девочку. — Молодец. Хочешь на кольца? — Широ подсадил поникшую Пидж и занялся Лэнсом. — Лэнс, вверх-вниз.

Расслабленный парень не успел заметить, как в его руках оказалась штанга.

— Не-не-не, я не готов, — заскулил паладин. — Широ, убери.

— Когда посчитаю нужным, тогда уберу. Качайся, — Широ стоял в изголовье у парня, инструктируя остальных: — Пидж, давай. Развела, свела, развела… упала. Ну, ничего, ещё три подхода. Коран, зал для стариков не там. Вернись на маты! — громогласный рёв Широ прокатился по залу.

— Что? — Коран обреченно застыл на полпути к выходу.

— Руки за голову и сорок подъёмов.

Широ проводил взглядом Корана, усмехнулся, глядя на нелепо болтавшуюся, но такую старательную Пидж и зацепился взглядом за брата, который скучающе и без особых усилий приседал со штангой на плечах.

— Кит, ты слишком счастлив, — Широ оставил Лэнса, подошёл к Киту и добавил ему на штангу по блину с каждой стороны.

— Спасибо, — протянул Кит, с трудом удерживая стойку.

— Всегда пожалуйста, — Широ прислонился к стене, его тёмные глаза насмешливо блеснули.

Коран корчился на матах:

— А не слишком ли большую нагрузку ты нам даёшь? Сегодня же первый день.

Широ прохаживался по залу как по арене:

— Молодец, Коран, заметил. Сегодня у нас лёгкая тренировка. Разминка. Завтра я вас нагружу по полной.

Довольный своей работой, Широ ещё раз обвёл взглядом всех своих подопечных. Тренер наконец-то освободил Лэнса от штанги. Парень сел, взмокшая футболка прилипла к телу:

— Всё, adios, я домой.

— А как же приключения? — бросил на бегу задыхающийся Ханк.

Пидж подтянулась и снова сорвалась:

— Безудержное веселье, Лэнс.

Широ снова похлопал рукой об руку:

— Всё! Теперь в душ и завтрак. После завтрака военная стратегия. Тридцать минут для тренировки мозгов.

Пидж оживилась:

— Теория. А почему так мало?

— За тридцать минут переварится еда. А потом тренировка в бассейне.

Девочка вздохнула:

— А счастье было так близко.

Ханк беспокойно топтался возле Широ:

— А я плавать не умею.

— Тем хуже для тебя, — бросил ему тренер.

— А насколько глубоки алтеанские бассейны? Это важно, — завертелся Ханк, но так и не получил ответа.

После лёгкой, по словам Широ, тренировки Кит сидел у стены, согнув одну ногу в колене, а другую поджав под себя. Руку парень устало положил на колено:

— Широ, это только полвосьмого, а у меня нет сил даже на душ. Ты теперь должен мне массаж.

— Ага, конечно, — Широ присел напротив брата. — Массаж я могу сделать только Аллуре. Остальные в душ. Без массажа.

Алтеанка встрепенулась. Она попыталась подойти к Широ соблазнительной походкой, но получилось очень рвано, рывками, — мышцы дрожали после нагрузок. Аллура приблизилась, села, поджав под себя ноги, и заглянула Широ в лицо. Он вопросительно приподнял бровь.

— Широ, — Аллура в полуулыбке приоткрыла рот, — я тебе нравлюсь? Да? Давай я тебя поцелую, а после завтрака не приду на тренировку.

Широ похотливо посмотрел на неё. Тыльной стороной левой руки нежно, едва касаясь, провёл по её щеке:

— Нет. Но ты всё равно можешь остаться и поцеловать меня, — добавил он, нахально ухмыляясь.

Аллура насупилась:

— Нет, — показала язык, поднялась и ушла.

Кит, наблюдавший это с близкого расстояния, рассмеялся. У выхода из спортзала стоял Коран, сложив руки на груди и пронзая Широ взглядом.

— Ты даже не предлагай, — бросил Широ, проходя мимо.

🌟 🌟 🌟

Сендак нервно мерял шагами коридор имперского линкора, в ожидании приёма у императора. Изредка он останавливался, бросая хмурые взгляды на Марвока. Чёртов помощник упустил красного льва. Но вина всегда на командире. Он сам его назначил. Всё-таки надо было брать Тейса. Сендак тяжело вздохнул. К императору он предпочитал приходить с докладом о своих успехах. Впрочем, как и все. Даже услышав хорошие новости, грозный император уничтожал взглядом. Что же будет, когда он сообщит о провале? Многие, да почти все, после таких аудиенций не возвращались.

Двери в тронный зал распахнулись. Даже отсюда из коридора была видна мощная фигура на троне. Сердце коммандера забилось, словно испуганная птичка в клетке. И это у него, бывалого воина, который так много раз встречался с опасностью лицом к лицу. И ни разу не отступил, не уронил достоинства. И сейчас не уронит. Сендак выпрямил спину и вошёл в зал, Марвок семенил, прячась за его спиной.

Тронный зал был огромен. Он мог вместить на приёмах всё командование. Но сейчас длинная дорожка до трона была как путь на эшафот. Холодное чёрное пространство с мириадами звёзд давило своей мощью сквозь прозрачный купол тронного зала так, что каждый чувствовал себя таким маленьким и незначительным. Слабая фиолетовая подсветка наполняла и без того мрачное помещение фантасмагоричными тенями. Заркон любил полумрак. И в такой атмосфере походил на огромного дракона в своей пещере.

Сендак преклонил колено:

— Император, — и застыл с рукой на сердце. — Vrepit Sa.

Заркон не удостоил его взглядом. Просить пощады у дракона бесполезно, так нечего и унижаться. Как бы соблазнительно не было желание спасти себе жизнь. Сендак выпрямился перед троном. Марвок же остался на коленях, подобострастно глядя на Заркона снизу-вверх. Как он жалок, в другой обстановке стоило бы его пнуть.

— Император, на Фэйве было нападение на мой корабль. Льва забрали.

Заркон медленно перевёл взгляд на коммандера. Холодные глаза пронзали насквозь. Император возвышался каменной глыбой.

— Империя держится на сильных галра. Слабые нам не нужны. А ты слаб, — выплюнул Заркон.

Император шумно поднялся с трона, блеснуло лезвие меча. Заркон тяжёлой поступью направлялся к Сендаку.

— Оставь их мне.

Заркон остановился, склонив массивную голову в полуобороте:

— Мои воины — не твоя забота.

Зашуршала ткань накидки. И как всегда неожиданно, словно явившись из тени, возникла императрица.

— Они итак уже почти мёртвые воины, так отдай их мне, — лицо императрицы было скрыто капюшоном.

Заркон выпятил квадратный подбородок, смерил взглядом Сендака и, дав согласие взмахом руки, вернулся на трон.

— Вы будете охранять мои лаборатории. А сейчас пошли вон, — тихо произнесла Хонерва и заскользила в коридор.

Сендак на ватных ногах последовал за ней, но в коридоре императрицы уже не было. Среди воинов усердно поговаривали, что она ведьма или призрак. А самые дерзкие говорили, что её боится сам Заркон.

— Ну, вот понизили. Теперь мы охранники, — Марвок поравнялся с Сендаком.

Коммандер остановился, закипая внутри:

— Марвок, я тебя сейчас убью.

🌟 🌟 🌟

Система подготовки паладинов от экс-гладиатора Широ оказалась жёстче, чем алтеанская. Лэнс пробирался в ангар к своему льву, надеясь спрятаться и переждать там очередную тренировку. Как он будет объясняться с Широ? «Лучше просить прощение, чем разрешение», — усмехнулся Лэнс.

— Привет, красотка, — Лэнс положил ладонь на металлическую лапу.

Глаза Блю вспыхнули жёлтым. Лэнс прислонился к лапе спиной:

— От Широ совсем спасения нет. Эй, Блэк, выбрал же ты себе… За что, Блэк? — крикнул парень чёрному льву. Опустив голову и сложив руки, он вздохнул: — Может, зря ты меня выбрала? Мне кажется, я бесполезен.

Расслабленный Лэнс чуть не упал, синий лев неожиданно пришёл в движение и лёг на пол, опустив голову к своему паладину.

— Ой, ты меня жалеешь? — Лэнс положил ладонь на нос Блю.

«Это ты себя жалеешь. А я сделала правильный выбор».

— Что? — Лэнс отшатнулся. — Это всё Широ меня довёл. На два голоса сам с собой я ещё не разговаривал, — он почесал подбородок. — Да ещё один голос девчачий.

— Лэнс, ты установил связь со своим львом? — Аллура подошла незаметно.

— А, это ты. А я думал, уже третий голос добавился, — обернулся Лэнс.

— Я горжусь тобой, — Аллура положила руку Лэнсу на плечо. — Ты первый это сделал. И пока единственный, — добавила она хмуро.

Лэнс уже было хотел нахваливать себя, какой он необыкновенный и талантливый. Но…

— Так, — глаза Аллуры гневно сверкнули. Лэнс в ожидании замер. — Пора разобраться с этим тренером, внести свои корректировки, — принцесса решительно направилась к выходу.

Лэнс поспешил догнать её, послав на прощание Блю воздушный поцелуй:

— Эй, красотка, не скучай. Я не могу такое пропустить.

Аллура уверенно направлялась в тренажёрный зал. С каждым шагом она распалялась всё больше и больше, и в зал влетела как фурия:

— Широ! — вспыхнула яркими алтеанскими метками девушка.

— Вы опоздали, — повернулся к ним Широ и замер на долю секунду, удивлённо рассматривая её лицо.

— А почему мы должны приходить?! — Аллура шла, не останавливаясь, пока не подошла вплотную. — Ты замучил нас своими тренировками! — она ткнула ему пальцем в грудь. Лэнс с довольной улыбкой выглядывал из-за её плеча. — Паладины львов не видят! О существовании баярдов не догадываются! Да я не могу никак сказать, что у паладинов есть доспехи! Вы ни разу не собрали Вольтрона! Зато Коран может пять добошей простоять в планке! Заркон будет поражён!

— Даже король Альфор так не мог, — раздался голос Корана из глубин зала.

Кит подошёл к Широ:

— Паладин не мог простоять в планке? Какое упущение! Широ на него нет.

— Ладно, вместо вечерней тренировки покажешь свои доспехи, — Широ сложил руки на груди.

— Нет, график теперь буду устанавливать я. Тренировки с тобой лишь две варги в день, — Аллура похлопала рукой об руку, изображая Широ. — А сейчас тренировка окончена. Мы идём смотреть баярды и доспехи.

Аллура направилась к выходу, остановилась и замерла. За ней никто не шёл. Она вопросительно посмотрела на Широ.

— Потому, что я тут главный, — усмехнулся он. — Идём смотреть баярды, куколка.

Коран театрально распахнул двери:

— А сейчас вы окажетесь в святая святых! — он резко развернулся, преграждая всем путь. — Почувствуйте этот момент.

— Не тяни, — Лэнс вытянул шею, пытаясь заглянуть в комнату.

Коран сделал несколько шагов назад по мозаичному полу, оказавшись в центре просторного зала:

— Взирайте! Эти доспехи сделал сам король Альфор! — алтеанин махнул рукой.

За Кораном на невысоком постаменте стояла статуя коронованной особы, по-видимому, короля Альфора. Каменный король, гордо приосанившись, одной рукой опирался на меч. Величественный взгляд гармонировал с доброй улыбкой. От статуи веером расположились прозрачные цилиндры, по три с каждой стороны. За стеклом цилиндров как в музее висели шесть комплектов разных цветов.

— Ну, чего встали? Облачайтесь! — Коран открыл первый шкафчик.

— Чур, розовый — не мой, — Кит отошёл подальше.

— Конечно, не твой, красный паладин. Шестой розовый комплект, не оснащенный баярдом, король сделал для принцессы.

Коран достал комбинезон из синтетического материала, напоминающего смесь резины и пластика, металлические пластинки на грудь, предплечья, бёдра и голени.

— Раздевалка для девочек — напротив, — Коран направился к выходу. Аллура поспешила за ним, прихватив перчатки, ботинки и шлем.

— Это нечестно, я всё не донесу, — Пидж с комбинезоном и шлемом в руках оглянулась. — Здесь есть джентльмены?

Лэнс тоже оглянулся, каждый увлеченно доставал свой комплект:

— Извини, Пидж, нету.

Вернувшийся Коран навис над Пидж:

— Почему ещё не в раздевалке?

— Ну да, ну да. Я же не принцесса, — возмущённая Пидж демонстративно нагрузила Корана элементами своего костюма. — И, по-моему, это не мой размерчик.

— Они безразмерные — подстраиваются под пользователя.

Нагруженный Коран пошёл из комнаты вслепую, ногой нащупывая дорогу. Пидж семенила за ним следом, разглядывая странную деталь — полумесяц с перекладиной между концов.

— Баярды пока не трогать! — крикнул Коран, выходя из комнаты.

Облачённые в доспехи паладины снова собрались в тренажёрном зале.

— Пора привыкать к своему оружию, — Коран дёрнулся, проходя мимо мата. — Баярд принимает именно тот вид оружия, который паладину необходим, а также активирует дополнительные способности вашего льва.

Широ крутил баярд. Аллура покосилась на него:

— Ты неправильно держишь баярд.

— Как можно держать его неправильно?

— Но ты же держишь.

Злорадный смешок Кита заставил обоих повернуться.

— Что? Наш тренер не такой уж и идеальный? — Кит поднял вверх руку. Пальцы сцеплены на перекладине, полумесяц с двух сторон лёг по руке.

Смущённый Широ перевернул свой баярд.

— Вот Кит — молодец! — Аллура спародировала командный голос Широ.

Кит подставил ей кулачок для дружеского удара.

— А теперь соединитесь своим сознание с баярдом, — Коран сидел в центре зала в позе лотоса. — Пусть баярд будет частью вас, продолжением вашей руки.

У Широ полумесяц вспыхнул и развернулся в обоюдоострый меч. Через долю секунды и у Кита загорелся баярд. Меч Кита сильно походил на гладиус, наподобие того, с которым он сражался на арене.

— Ой, а у меня что-то пошло не так, — Лэнс продемонстрировал снайперовскую винтовку.

Аллура отвернулась от Кита и Широ, которые уже сражались на мечах:

— Лэнс, он превращается в то, что подходит именно тебе. Некоторые паладины могут вызывать несколько видов оружия. Вот у Заркона было три.

— Что? В смысле у Заркона? — Лэнс перестал разглядывать в прицел тренажеры.

Аллура на секунду задумалась:

— Заркон был чёрным паладином. Он был защитником вселенной. До того, как стал её самым большим кошмаром.

В зале повисла тишина.

— Так вот почему Вольтрон не защитил. Не было лидера, — Кит остановился, глядя на принцессу.

— А Блэк всегда так выбирает. Широ-то вон как нас кошмарит, — усмехнулся Лэнс.

— Ты решил всё у Заркона отобрать? — Кит толкнул брата плечом. — Жену, льва.

— Это. Всё. Сплетни, — возмущение Широ потонуло в дружном смехе.

Разрядив обстановку шуткой, паладины вернулись к своим баярдам. Кит и Широ продолжили поединок на мечах. Лэнс за перегородкой стрелял по несчастным дроидам. Сладкая месть после лазерного шоу на дисках.

— Ура, ура, ура! Ребята, у меня получилось! Ребята, гляньте! — Ханк держал на плече массивную базуку.

— Ну, нет. Здесь ты тренироваться не будешь, — Коран смерил взглядом пушку. — Вот высадимся на наш полигон. Там и потренируешься.

— Полигон? — Широ отвлёкся, пропуская удар. — Эй, нечестно сражаешься.

Кит хмыкнул.

— Есть одна планета, — Коран встал. — Там очень опасные существа, — он принял максимально устрашающее выражение лица. — Остались. Остальные погибли.

— А что случилось? — Ханк снял пушку и дёрнулся оттого, что она вернулась в состояние баярда.

— Хонерва, — Коран сложил руки и оглядел присутствующих. — Не знаю, что она там творит, но цветущие живые планеты умирают. Остаются лишь мёртвые камни. Да неорганические существа. Вроде тех, какие будут на полигоне.

— Так они неживые?

— Это неэтично, Лэнс, — бросил Коран через плечо. — По их мнению, мы неживые. Они выглядят как куски металла, притворяющиеся ящерами.

— Милые зверушки, — Кит свернул меч.

— И тем не менее. Даже если они захотят вас убить, а это скорее всего так и будет, вы не должны причинять им вред. Нельзя вмешиваться в историю планеты, — Коран назидательно поднял вверх палец.

— Твою ж мать! — все обернулись на Пидж. — Это я не о металломонстрах, — она нервно трясла баярд.

— Пидж, не расстраивайся, — Аллура перехватила руку девочки. — Бывает, что не сразу открывается.

— Эй, зато у нас с тобой внеплановый отдых, — подбодрил её Ханк, на что Пидж постаралась улыбнуться.

🌟 🌟 🌟

Кит ворочался в постели. Было уже далеко за полночь, но сон не шёл. Да и как можно уснуть, когда в животе урчит от голода?

— Похоже, Ханк меня не докармливает, — Кит откинул одеяло, вставая.

Приоткрыв дверь, он чёрной кошкой выскользнул в коридор. Кинул взгляд на соседнюю дверь. Наверное, Лэнс видит уже десятый сон. Казалось, сам замок спал. Кит напряг слух, ни звука. В полумраке парень стал пробираться на кухню. Пол коридора слабо подсвечивал, а вот кухня была погружена во тьму. Кит усмехнулся: «Паладину, тем более галра, не нужен свет, чтобы добыть желанный бутерброд», — и открыл дверцу холодильной камеры.

Из середины кухни донёсся хруст. Кит дёрнулся и рефлекторно принял боевую стойку. Одним прыжком он добрался до выключателя и зажег свет. У стола застыла Аллура, прикрывая глаза от света одной рукой и сжимая надкушенный бутерброд в другой.

— Да ты у нас ночная жрица, а не принцесса, — Кит насмешливо смотрел на Аллуру, склонив голову набок.

— А то ты водички пришёл попить. Выключи свет, остальные мотыльки слетятся, а бутиков на всех не хватит.

Кит щёлкнул выключателем и вернулся к заветному холодильнику. Вынырнув с тарелкой бутербродов, он устроился прямо на полу:

— Жизнь становится лучше. Присоединяйся.

— Только не говори, что бутики лучшее, что есть в этом мире, — Аллура плюхнулась рядом.

— Ты права. Пицца лучше. И мороженое. И шоколад, — Кит с наслаждением уминал сыр с булкой. Тусклый свет проникал через дверной проём. Кит не видел лица Аллуры. Только чувствовал, как соприкасаются их плечи.

— На Алтее ничего такого нет. На ней много чего нет. Раньше я считала, что Алтея идеальная.

— Ну, алтеане прикольные, — сказал Кит, причмокнув.

— Жаль, что другие алтеане так и не узнали о землянах. Знаешь, Кит, — Аллура в темноте дотронулась до его руки. — Я очень рада, что Блейтз оставил Блю именно на вашей планете. Что я узнала тебя. И Широ. И Лэнса. И Ханка с Пидж.

— Какие вы, алтеане, сентиментальные.

— А вы, земляне, красивые, — девушка повернулась к Киту и лёгким поцелуем застенчиво коснулась краешка его рта, смущенно опустив глаза. Ресницы Кита взмахнули испуганными бабочками. Парень обернулся, медленно подался вперед и прижался губами к мягко-нежным губам принцессы. Грубо, неловко. Аллура замерла, затаив дыхание и приоткрыв губы для первого в её жизни поцелуя. Горячие губы Кита обжигали, захватывая и отпуская, неумело-сладко терзая и трепетно-невинно лаская, едва касаясь. Он остановился и резко отстранился от Аллуры, словно испугавшись своей дерзости. Кит потупился, разглядывая кончики своей обуви, и перевёл взгляд на принцессу:

— Ты бутерброд доедать будешь?

— Ну, Кииит. Конечно, буду.

— Паладин! — кухня озарилась светом, Кит недовольно прищурился, а Аллура уткнулась ему в плечо. — И принцесса! Ночью! На кухне! Жрёмс, — Коран застыл в осуждающей позе, а именно широко расставив ноги и уперев руки в бока. — Это вредно. Бегом по своим спальням. Нет, чтобы романтическое свидание. Пожрать, — усы Корана нервно дёргались. — Молодёжь.

И паладин с принцессой выскочили в коридор мимо недовольного советника.

🌟 🌟 🌟

Планета, выбранная Кораном в качестве полигона, представляла из себя печальное зрелище — безжизненный кусок камня, на котором не то, что растений, даже атмосферы не было. Тренировки проходили в полном боевом облачении, словно в открытом космосе. Паладины совершали учебные вылеты из замка, по настоятельной рекомендации Широ установленном на равнине, чтобы был хороший обзор. И, конечно же, силовое поле постоянно защищало корабль-замок.

Опасность подстерегала на каждом шагу. Планета была нестабильна: землетрясения, вулканы, метеоритные дожди, перепады гравитации… Да ещё обитатели планеты невзлюбили пришельцев. И всячески хотели от них избавиться.

— Их можно понять, — говорил Коран. — То Рэд землю выжжет, то Блю её льдом покроет.

Тренировки проходили в свободном режиме. Каждый паладин изучал способности своего льва самостоятельно. Рэд уже продемонстрировал свою неимоверную скорость и бесконечные манипуляции с огнём, а Блю проявила способности Снежной королевы, замораживая всё вокруг, да ещё и оказалась снайпером. Она без промаха била лазером, установленном в её хвосте.

Два льва взмыли в небо — Кит и Лэнс предпочитали тренироваться вместе.

— Эти шалопаи снова улизнули, не предупредив, — Коран проводил взглядом исчезающих за холмами львов через видовое окно и обернулся к принцессе.

Аллура, сенситив как многие алтеане, совсем загрустила на планете. Она утверждала, что чувствует её боль. Да, ещё мысли о первом поцелуе не давали покоя, странным коктейлем осели в голове, где основной ингредиент — чувство вины. Кит поначалу смущался, встречаясь с ней после того ночного перекуса, и Аллура, конечно же, выбрала тактику «ничего не было», после чего Кит заметно повеселел, и девушка снова прочно заняла место друга.

— Ещё пара квинтантов, и мы покинем это место, — Коран, не одарённый этой способностью, пытался подбодрить как мог.

— Но планете не станет от этого лучше, — Аллура помедлила, она не сразу поняла, о чем говорит советник. Девушка лежала, уткнувшись лицом в диван.

— Ты не можешь спасти весь мир, Аллура, — советник сел рядом. — Лучше порадуйся успехам паладинов, — он похлопал её по спине.

— Я видела, что только трое из них вылетали на поверхность, — Аллура приподнялась на локте. Кит предпочитал компанию Лэнса.

— Насколько я помню, Грин больше по части воздуха и растений. Камни — не её конёк. Зато Пидж открыла её способность к маскировке, — Коран усмехнулся, заметив заинтересованность, мелькнувшую во взгляде Аллуры. — А вот Ханк, — Коран накрутил ус, — явно отлынивает. Камни по его части — тренируйся не хочу. Ханк же обнаружил только бронебойность Еллоу и сказал, что тренируется устойчиво стоять, а на самом деле предавался гедонизму.

— Ел?

— Да, прямо в Еллоу.

Аллура, к радости Корана, засмеялась.

— Эй, Кит, готов погонять монстриков? — в наушниках раздался радостный голос Лэнса.

— Тебя же Коран убьёт, — засмеялся Кит.

Рэд сделал крутой вираж и ушёл к краю горизонта, набрав предельную скорость. Мелькнула красная молния и Рэд неожиданно появился возле Блю.

— Лэнс, давай попробуем смотреть глазами львов. Аллура давно твердит об этом.

— Это вслепую падать на землю? Так себе идея.

— Да ладно. Будет весело, — Рэд взмыл вверх.

— Сказал тот, кто не установил связь со своим львом, — Блю понеслась вдогонку.

Зависнув на выбранной Китом высоте, львы развернули морды к земле.

— Ты уверен, Кит? Выключаем сенсоры?

— Да. Ты отключил?.. А теперь вниз.

Львы понеслись к земле, стремительно набирая скорость.

— Кит, когда земля? — голос Лэнса трещал в наушниках.

— Откуда я знаю? Тебе лев должен показать. Что, не показывает?

— Угу. И подло молчит.

Два льва рухнули на землю, подняв облако пыли. Грохот, сопровождаемый скрежетом металла, эхом разнёсся в горах.

— Так и не показала, — отстегнувшись от кресла пилота, Лэнс направился к выходу. — Кит? Есть ещё дурацкие идеи?

Остановившись у выхода, паладин стал вглядываться в пыльное облако, пока не увидел силуэт Кита. Стоило Лэнсу спуститься с трапа, Блю поднялась на лапы и взмыла вверх.

— Обиделась, что ли? — Лэнс проводил льва взглядом.

Рядом раздался приглушённый скрежет металла.

— Кит!

— Я вижу, Лэнс. Доставай баярд.

В пыльной мгле замелькали тени.

— Видимость хреновая, — силуэт Кита пригнулся. Над ним пронеслась тень.

Лэнс закружился на месте. Вдалеке засветился красноватый меч Кита. Лэнс активировал баярд и оцепенел — у него в руке появился клинок. Он упустил всего лишь мгновение, но как говорит Широ, одна секунда решает исход битвы. Чёрные металлические лапы упёрлись ему в грудь, и ящер подмял Лэнса под себя, клацая зубами прямо над его лицом. Лэнс никак не мог выбраться из-под монстра.

— Кит! Кит! Бро!

Лэнс неуклюже нанёс удар клинком, но лапа плотно прижала руку с мечом к земле. Доспехи на груди опасно затрещали. Лэнс закрыл глаза, прощаясь с жизнью. И вдруг стало легче. Монстр исчез. «Всё-таки Кит?» — Лэнс встал. Блю яростно разметала всех ящеров и держала периметр, защищая паладинов.

— Всё же прибежала мамочка, — Лэнс отвернулся от Блю. — Кит, ты в порядке? Мне что-то так на базу захотелось.

Кит наконец-то подошёл:

— Ты делаешь успехи, — он кивнул на меч.

— Вот только не знаю, как им сражаться. Никогда раньше меч в руках не держал.

— Тебе повезло. Я мастер в этом деле. Могу дать пару уроков, — Кит крутанул свой меч.

— Ловлю на слове, — усмехнулся Лэнс и направился к Блю. — Пошли в моего льва.

— Нет, улетай, — Кит остался стоять на месте. — У меня единственный шанс наладить связь. Рэд не прибежит, если я не буду на волосок от гибели.

— Кит, — Лэнс оторопел.

— Я сказал, улетай, — паладин круто развернулся и пошёл прочь.

Кит проследил за улетавшей Блю и оглянулся на металлических монстров. После отлёта льва они снова осмелели. Кит поднял меч: «Так, видимо, сражаться придётся долго. А потом возможно вырублюсь и очнусь в Рэде». Кит принял боевую стойку, поднял голову и увидел, что к нему уже несётся Рэд: «Да неужели?». Рэд на лету раскидал ящеров и улёгся колечком вокруг Кита.

— Значит, скоро и говорить со мной будешь, — Кит убрал меч.

«Подумаю».

— Да! — довольный Кит зашёл в Рэда.

Красный лев взлетел.

— Лэнс, у меня получилось! — Кит просто визжал от восторга.

— Знаешь, Кит, мне только что Блю сказала, что Рэд — выпендрёжник, — зазвенел в наушниках голос Лэнса.

🌟 🌟 🌟

Широ ответственно подходил к тренировкам, кто бы сомневался. Блэк летал не только по полигону, но и вылетал в межзвёздное пространство. Широ часто совершал одиночные вылеты. И, оставив Блэка, осматривал окрестности, пытаясь разобраться, что случилось с этой планетой. Что за странные технологии используют галра?

«Всего один день остался. Нужно проверить этот разлом», — Широ, по обыкновению, оставил Блэка на вершине холма и направился к обрыву. По его наблюдениям, там было логово или гнездо ящеров. Вот из обрыва выполз металлоящер, подтверждая догадку паладина. Широ усмехнулся: «Всего один. Столкну в обрыв». Он разбежался, готовясь к прыжку, и еле успел затормозить, прокатившись по земле. За первым ящером показались ещё два, следом ещё, и ещё. Целое стадо. Широ круто развернулся и бросился со всех ног прочь. Но ящеры оцепили его, очень быстро и скоординировано, словно управляемые единым сознанием. Паладин активировал баярд и начал отбиваться мечом. Слабые попытки. А на верху холма стоял Блэк. «Блэк!» — мысленно позвал Широ. Лев не отзывается. Стоит себе невозмутимо.

Широ оглядывался, продумывая план отступления из этого окружения. Два ящера решили напасть одновременно. Единственный шанс. Ящеры неслись прямо на него. В последний миг Широ пригнулся, распластавшись по земле. Столкнувшиеся монстры с металлическим грохотом попадали на землю. И паладин, ухватившись за боковую пластину, забрался на спину одного.

— Йо-хоу!

Ящер бешено прыгал, стараясь скинуть наездника. Распугав собратьев, осёдланный монстр выбрался из основного стада. Широ, выждав подходящий момент, спрыгнул с ящера на выступ в скале и стремглав кинулся к Блэку. Запыхавшийся паладин взбежал по трапу.

Вернувшись в замок, Широ не успел отойти от последней схватки, как возмущённый Коран заставил его снова лететь к обрыву. Дабы удостовериться, что ни одна металлическая морда не пострадала.

— Что это? — Коран строго указывал на гору металла, лежавшую довольно-таки далеко от обрыва.

— Металлолом, — фыркнул Широ, оставаясь у трапа Блэка и наблюдая, как Коран с видом натуралиста исследует местность, всё же стараясь не отходить от льва дальше десяти метров.

— Я же просил тебя не убивать! — Коран осмотрел груду металла, сделав вывод, что это было местным жителем. — Ты вмешиваешься в ход истории планеты!

— Они вмешивались в ход моей истории, — Широ сложил руки с недовольным видом. — И, возможно, это не я… Коран!

Неожиданно металлолом принял форму. И став ящером, медленно двинулся на защитника местной фауны. Тот попятился и бросился к паладину:

— Широ, Широ, быстро убей его!

— Ну, что ты, Коран. Как я могу вмешаться? — Широ не двинулся с места. — Видимо в истории этой планеты будет один съеденный алтеанин. Думаешь, они оценят, что ты — деликатес? — добавил Широ взлетевшему по трапу Корану.

Вернувшись в замок хмурый Коран прошёл на капитанский мостик, сообщив по пути ошеломленным паладинам:

— Тренировка исчерпала себя и закончена. Улетаем через тик.

Аллура, сохраняя серьёзное и даже сочувствующее выражение лица, проводила Корана взглядом и выскочила в коридор, где прислонилась спиной к стене и позволила себе, нет, не засмеяться, всего лишь улыбнуться, но советнику и этого было бы достаточно для смертельной, по его словам, обиды. На мостике раздавались жалобы Корана, по-видимому, он изливал душу Ханку и Пидж.

В нескольких метрах от неё Лэнс, Кит и Широ обсуждали корановскую вылазку, громко смеясь, совсем не заботясь о самолюбии Корана. Аллура улыбнулась им, когда парни её заметили. Кит по-дружески подмигнул, парень находился в приподнятом расположении духа, Лэнс при этом панибрацки положил ему локоть на плечо — да, это явно начало чего-то. А Широ вопросительно кивнул, вздёрнув подбородок. Аллура отрицательно покачала головой из стороны в сторону.

Широ уже успел отстегнуть защиту и щеголял по замку, оставаясь в облегающем комбинезоне, выставив напоказ весь рельеф мускулатуры: широкую грудь, переплёт бицепса и трицепса, кубики на животе и даже боковые мышцы пресса. Аллура смущённо отвела взгляд и осторожно заглянула в дверной проём мостика. Коран, Ханк и Пидж колдовали у консоли, подготавливая корабль к старту. Коран при этом говорил, что квизнак никак не переводится. Квизнак — это квизнак.

— Двойные стандарты у твоего советника, — раздался слишком близко голос Широ. Аллура ахнула и обернулась, оказавшись лицом к лицу с паладином. От него кожей чувствовался жар, пыл, оставшийся после сражения. Взмокшая прядь чёлки сексуально прилипла ко лбу, дерзко-нахальная улыбка обезоруживала и, как показалось принцессе, бесстыдно раздевала, а манящие бездонно-тёмные глаза не сводили с неё взгляда, да и сама Аллура не могла отвести свой взгляд, вспыхнув предательски выдающими метками на щёчках. Корабль дёрнулся и поплыл вверх. Аллура смутилась, протиснулась мимо соблазнителя и, не объясняясь, убежала по коридору в свою комнату, оставив ухмыляющегося Широ.

— Эй, мачо, ты зачем алтеанку в краску вогнал? — обернулся к брату Кит.

— Даже не пытался, — сверкнул глазами Широ.

А смущённая алтеанка проскользнула в свою спальню, закрыла дверь и, упав на кровать, покраснела, зардевшись вишнёво-бордовым цветом. Она закрыла лицо руками, стесняясь саму себя, все же стараясь успокоить бешено колотящееся сердце да усмирить пробудившегося, неведомого ей до этого дня странного демона. Картинно-красивые алтеане на приёмах, следующие этикету, совсем не вызывали в её душе такую бурю эмоций, как эти земляне. Или галра. Аллура вспомнила прекрасно-опасного галрийского принца. Демон засмеялся дерзким смехом Кита, блеснул нахальным взглядом Широ и замер улыбкой галрийского принца.

🌟 🌟 🌟

После полигона прошла неделя. Замок выбрал для своей временной базы более тихую планету. И жизнь снова вошла в прежнее русло. Только Коран ещё не мог отойти. И из корабля наотрез отказывался выходить.

Львы всё чаще совершали вылеты. И, к радости Аллуры, делали успехи. Пидж, наконец-то, восстановила связь с Грин, открыла её способности создавать ураганы и управлять растениями. И теперь девчонки, Пидж и Грин, на весь день улетали из замка веселиться, как говорила Пидж. Вот только баярд так и не активировался. Ханк же научился на Еллоу управлять землей, правда с пинка Широ. Сам чёрный паладин открыл способность Блэка телепортироваться. И передвигался по планете только таким образом. Кит и Лэнс добавили в копилку своих открытий выстрел молнией у Рэда и эхолокацию у Блю. Физические же тренировки, к огорчению Широ, ушли на второй план. Но он, по-прежнему, гонял команду нещадно.

Перед ужином Кит тренировался с роботами-гладиаторами: «Ещё один подход — и в душ». Напоследок — усиленная программа. Последняя атака. Кит выдохся:

— Закончить тренировку!

Робот не остановился, второй гладиатор тоже приготовился вступить в бой.

— Закончить тренировку!

Роботы не отключались. «Что за сбой?» — Кит отразил удары и отступил к панели управления. Стоп. Ладонь обрушилась на кнопку экстренного отключения. Стоп. Роботы-тренеры не слушались. Похоже, они намеревались убить его. Кит снова мечом отразил удар одного, ногой оттолкнул следующего, и молнией юркнул за дверь. Ударил по панели, автоматика не сработала, дверь осталась открытой. «Да что за чёрт?!» — Кит рванул по коридору.

Лэнс ворча, чистил шлюзовые камеры:

— Почему алтеане, высокоразвитая раса, придумали роботов-тренеров, но не придумали роботов-уборщиков? У меня же кожа огрубеет! — парень снял рабочие перчатки и отступил, проверяя свою работу. — И квизнак знает, что такое, у них нет наушников и плееров. А то, что Коран включает на весь замок, и музыкой не назовешь.

Свист сзади заставил его дёрнуться. Шлюзовая камера захлопнулась. По таблу побежал обратный отчёт. Лэнс в недоумении уставился на панель. Автоматика переключала клавиши, шаттл готовился к старту. «Это шутка?» — Лэнс принялся усиленно жать все клавиши.

— Как? Я же ничего не трогал, — пот струйкой скатился по лицу. — Только, с тобой такое может случится, Лэнс. Кит! Широ! Коран! Кто-нибудь!

Лэнс подбежал к шлюзу, ногами упёрся в боковую панель и руками старался раздвинуть двери.

Кит мчался по коридору на предельной скорости, но роботы быстро сокращали расстояние между ними. Один из них забежал вперёд, с разворота начав атаку. Кит пригнулся, увернулся и спрятался за угол, выкроив секунду восстановить силы. Переводя дух, он оглянулся в поисках укрытия. Шлюзовые камеры и… Лэнс, который с несчастным видом барабанил в шлюзовое окошко.

— Что такое? — Кит поднял глаза. Над шлюзовой камерой быстро мелькали цифры: 13, 12, 11, 10…

Робот-гладиатор атаковал из-за угла, Кит проскользнул над самым полом между ног робота-гладиатора, докатился до стены и нажал на кнопку экстренного открытия двери, успев увернутся от дроида. Не сработало. Кит мечом разбил панель. Шлюз с шумом открылся. Лэнс буквально выпал из камеры, откатившись к стене. Кит метнулся дроиду за спину и толкнул внутрь шлюзовой камеры. В прыжке оттолкнувшись от стены, сбил второго и ногой с разворота отправил его в уже закрывающийся шлюз. Камера закрылась. 2, 1. Шаттл выкинуло. Кит стоял, тяжело дыша:

— Что случилось с этими гладиаторами? Восстание роботов какое-то, — он убрал баярд. — Не хочу больше тренироваться с дроидами. Уж лучше Широ. А ты-то куда собрался? — Кит махнул в сторону шлюза.

— Шаттл сошёл с ума. Ты меня спас, — Лэнс обнял Кита. И Кит легко погладил его по спине. Лэнс замер, подняв глаза на друга: — Замок хочет нас убить. Корабль сошёл с ума.

Ханк, насвистывая, зашёл на кухню. Перекусить перед ужином.

— Жирный я, видите ли. Только попробуйте в сладостях меня ограничить. Вон, нагрузки какие.

Ханк направился к холодильной камере. Сзади раздался плюх. Именно, плюх. И по плечам и затылку растеклась слизь. Возмущённый и оскорблённый Ханк развернулся. Напрасно, — прилетело в лицо, лишая паладина возможности видеть нападающего.

— Коран! Ко-тьфу! — Ханк протёр глаза. — Что?

Автомат со слизью целенаправленно атаковал Ханка, который сам был уже как слизняк. Ханк отвернулся к стене, прочищая глаза и рот и отплёвываясь.

— Это что такое получается, Широ такую систему защиты от меня поставил? Коран!

Автомат принялся стрелять ещё больше, словно из брандспойта. Ханка распластало по стене. Бедолага начал протискиваться вдоль стены к выходу. Это очень усложняла слизь, целиком покрывшая пол. Конечно же, Ханк поскользнулся, упал и заскользил на спине по комнате как жук, дёргая руками и ногами.

Коран издалека увидел зелёные струи, вылетавшие из кухни и оставлявшие мерзкие пятна на стене и огромные лужи на полу. Он решительно вошёл в кухню:

— Ханк, я возмущён до предела, что за веселье ты тут устроил?

Огромный кусок слизи сбил Корана с ног. Коран тем же способом, что и Ханк, на спине прокатился в центр комнаты.

— Ханк, не смешно. Выключи.

— А похоже, что я тут веселюсь? — две жертвы вместе крутились в центре комнаты, словно бильярдные шары. — Похоже твой дурацкий аппарат заревновал к нормальной еде и отомстил.

— Ханк, давай ты меня прикроешь, а я проберусь к синтезатору.

— Нет, я уже весь в синяках.

— Тогда толкни меня посильнее. Я сверну голову этой дурацкой шланге.

Ханк отпихнул Корана ногами и откатился к стене. Коран же заскользил к синтезатору еды, схватил шланг и засунул свихнувшийся раздатчик в утилизатор. Зажужжало, задымилось и затихло. Коран на четвереньках выбрался из кухни и устало плюхнулся на пол коридора:

— Сломалось. Возможно, навсегда.

Ханк выбрался следом:

— Хоть одна хорошая новость.

Пидж снова провалила попытку активировать баярд. И теперь направлялась к Аллуре за советом. Да кого она обманывает? На самом деле, за утешением. Постучав в нежно-розовую дверь комнаты алтеанки, она приоткрыла её.

— Аллура, — Пидж просунула голову. Принцесса, лёжа на кровати, перелистывала виртуальные страницы. Пидж сделала шаг и кубарем вкатилась в спальню: — Это гравитационная ступенька?

— Что? — Аллура было кинулась к паладину, но её чем-то придавило к кровати. — Пидж, я не могу встать.

Пидж, расплющено лёжа на полу, с трудом повернула голову в бок:

— А зачем ты тогда установила другую гравитацию в комнате? — она попыталась встать на четвереньки.

— Я? Да я даже не знаю, где это устанавливается, — Аллура ползком начала двигаться к краю кровати. Было ощущение, что на ней лежит груз весом с центнер, а то и два. Сантиметр за сантиметром. Вот и край. Аллура спустила ногу и… взлетела под потолок. Желудок чуть не вывернулся. — Пидж!

Пидж воздушным шариком взлетела рядом.

— Аллура, где у тебя настройка комфорта?

— А я откуда знаю? Этим всем Коран занимается.

Пидж попыталась плыть в воздухе. Брассом.

— Не получилось, воздушный паладин? — Аллура перевернулась и, ухватившись за выступы потолка, добралась до Пидж.

— Очень смешно, — Пидж фыркнула.

Аллура, всё ещё держась за потолок, пнула её к выходу, и сама направилась туда, перебирая руками. Пидж вынырнула в проход и, попав в зону обычной гравитации, упала на пол. Туда же вылетела кувырком и Аллура, ударившись о противоположную стену. Принцесса встала, держась за плечо.

— Чёрт, — Пидж потирала ушибленное колено, сидя у стены.

А из гостиной к ним приближался ужасного вида Коран.

— Коран, не подходи. Мне и так досталось, — принцесса отшатнулась от него. — Гравитация в моей комнате сошла с ума.

— Квизнак знает, что происходит! Кухня пыталась нас убить, — Коран стекал на пол коридора.

— Слизью, — добавил Ханк.

Из-за его спины вынырнули Кит и Лэнс, брезгливо обходя над стенкой.

— Коран, и часто ваш замок такое вытворяет? — спросил Кит.

— И мы, кстати, тоже пострадали, — Лэнс прислонился к стене, — Коран, роботов-гладиаторов больше нет. Как и спасательной капсулы.

— Что?

— Гладиаторы двинулись. Пытались убить Кита. А капсула решила меня скинуть. Отправить в далёкую-далёкую галактику.

— Что-то с центральной матрицей главного компьютера. Нужно проверить, — Коран крутанулся на каблуках. — Идём все вместе. Пока замок не пришёл в себя оставаться одному опасно.

Широ стоял у входа в компьютерный отсек. С безмятежным видом, сложив руки на груди. В коридоре показалась пострадавшая команда. Возглавлял шествие Коран, больше походивший на слизняка, чем на советника. За ним — Ханк, выглядевший сейчас как слизняк-охранник, хромающая Пидж, растрёпанная Аллура, испуганный Лэнс и, ну, конечно, как всегда подтянутый Кит — остров спокойствия в этом бушующем море. Широ довольно хмыкнул.

Коран подозрительно глянул на чёрного паладина и проскочил внутрь отсека.

— Что за квизнак? А… А где кристалл?

— Что? — вся команда высыпалась в комнату за советником.

— Вот здесь, — Коран, еле сдерживаясь, указал в центр, — в этом прозрачном цилиндре находился главный кристалл. Знаете, почему главный? Он запитывал всё здесь. От него работал компьютер. Понятно, почему замок двинулся. Кто-то сломал его, — Коран оттолкнул Лэнса и направился прямиком к Широ. — Кто-то сломал кристаллик. Не знаешь, металлической лапкой его так жмяк? А, Широ?!

— Это нестандартная ситуация, — Широ был невозмутим.

— Что? — возмущение повисло в воздухе.

— Ну, я вижу, все справились. Молодцы, — Широ собрался покинуть комнату.

— Молодцы, значит, — Коран в два прыжка перегородил ему дорогу. — Без этого кристалла замок не двинется с места. И даже кислород, гравитация и температура зависят от него.

Широ насупился.

— Кристалл находится на очень опасном астероиде. Знаешь, Широ, почему он опасен? Потому что он — плотоядный! — Коран обходил Широ. — Готов сунуться в живую пещеру? И выжить. Потому что тебе ещё замок в порядок приводить, — Коран вышел из отсека. — Отправляться нужно прямо сейчас. На шаттле. Потому что львы в отключке. И Ханка можешь взять. Он мне на кухне надоел.

— Эй! — Ханк обиженно поплёлся в душ. А может плотоядная пещера не так уж и плоха? Лучше уж так, чем оставаться в свихнувшемся замке.

Когда шаттл вылетел, Коран уселся на капитанском мостике:

— Этот кристалл можно добыть в пещерах. А ещё купить в торговом центре, — он, обернувшись, подмигнул команде. — Чё приуныли? Мы можем на аварийном режиме добраться до одной космической торговой станции. Благо, недалеко от неё, — Коран вводил настройки.

— А… зачем… Широ? — Кит высказал общее недоумение.

— А у Широ нестандартная ситуация, — Коран был очень доволен.

🌟 🌟 🌟

Эсминец «Синклайн» обогнул встречную планету и затерялся в поясе астероидов. Мэтт вручную прокладывал курс. Акша стояла рядом, следя за радарами. От её взгляда не укрылось, как напряжён пилот. Всё-таки маневрировать в поясе астероидов сможет не каждый. Акша улыбнулась и развернулась к принцу:

— Корабли Сендака не рискнули последовать за нами, сэр.

— Отлично, — ресницы принца дрогнули, и он устремил прямой взгляд на Акшу. У Акши всё оборвалось внутри. Внешне она осталась спокойна. Ни один мускул не дрогнул на её лице.

Лотор восседал (именно восседал) в кресле капитана, которое от его присутствия становилось не иначе как троном. Принц есть принц. Нога закинута на ногу, руки вальяжно легли на подлокотники. И эта прядка, упавшая на глаза. В какой миг на него не посмотришь, можно поставить время на паузу и смело писать картину. Акша смутилась. Она всё ещё была под прицелом глаз. Задумавшись, она видимо долго не отвечала.

— Акша, — бархатный голос Лотора окутывал, как мягкий плед. — Что с тобой?

— Сэр, может вы скажете Сендаку, что лев не у нас?

— Он не поверит. К тому же, это дело принципа, — уголки губ поползли вверх. Сердце Акши пропустило удар.

— Если Лотор станет императором, то только из вредности, — бросил Мэтт, не оборачиваясь.

Принц засмеялся.

— А вас, кажется, было больше, — Лотор лениво рассматривал свои коготки, подперев голову рукой.

— Сэр, — Акша заволновалась, но уже по другой причине, — Эзор и Зетрид не смогли пробиться к нам. Ещё до входа в систему. Мы вернёмся за ними?

— Нет, риск не оправдан, — Лотор переплёл пальцы. — Поступим как обычно. Какая там ближайшая обитаемая планета?

Мэтт вывел корабль на безопасный маршрут:

— Торговая станция 712. В этой же системе. Через пару планет.

— Вот туда и отправимся.

— Сэр, их корабль повреждён. Они не дотянут, — Акша подошла ближе.

— Это их проблемы. Они генералы и должны решать нестандартные ситуации, — тон голоса Лотора давал понять, что тема закрыта.

— Сэр, позвольте мне за ними отправится, — отчеканила Акша, став на вытяжку.

— Ой, делай, что хочешь, — Лотор потянулся, а затем встал с трона. — А мы с Мэттом повеселимся. Давно не занимался шоппингом.

Акша поспешила отвернуться от соблазнительного принца и направилась к своему истребителю. В голове вихрем кружились мысли. Как легко он может отказаться от своей команды. Он и бровью не поведёт, если Эзор и Зетрид не выйдут живыми из этой переделки. А они остались прикрывать его, Лотора. Это всё так очевидно, принц даже не скрывает. Но она всё равно остаётся болезненно преданной. За один взгляд, за одну мимолётно брошенную улыбку, хотя знает, что преданность эта в одностороннем порядке. Это слишком большая привилегия для принца — к кому-то привязываться. Акша завела корабль и, покинув «Синклайн», нырнула в пояс астероидов.

🌟 🌟 🌟

Пидж никак не могла прочитать до конца код. Эмоциональная тирада Корана не давала ей сосредоточиться. Она вздохнула и направилась в гостиную. Ещё в коридоре была слышна перепалка алтеан:

— Ты не пойдёшь в центр!

— Пойду!

— Тогда нужно замаскироваться, чтобы никто не понял, что мы алтеане. Ты наденешь шлем и не будешь его снимать.

— Это глупо! Как я буду делать покупки?

Пидж вошла в гостиную. Коран и Аллура спорили, стоя друг напротив друга. Кит и Лэнс удобно расположились на диване, словно в кинотеатре, синхронно переводя глаза с советника на принцессу и обратно. Пидж плюхнулась между ними.

— Мы замаскируемся под одну расу. Со слабым иммунитетом, — Коран сложил руки на груди. — Они везде ходят в герметичных костюмах. И в закрытых шлемах. И, что важно, — Коран пальцем ткнул в шевелюру Аллуры, — шлем переходит в капюшон и может спрятать твои волосы.

Как обычно, Коран развернулся на каблуках и вылетел из комнаты. Аллура пошла за ним.

— Что я пропустила? — Пидж завертела головой.

— Папочка не выпускает принцессу погулять. Кстати, Кит, — Лэнс положил руку на спинку дивана и перегнулся через Пидж. — Когда ты дашь мне пару уроков?

Кит отзеркалил Лэнса:

— Попроси меня.

— Оууу, — многозначительно протянула Пидж, наклонившись вперёд и закрыв глаза ладонью, за что получила дружеский удар в плечо от Лэнса.

В дверном проёме появилась Аллура. Лэнс присвистнул, Кит мельком взглянул и быстро перевёл взгляд, еле заметно покраснев. Чёрный костюм соблазнительно облегал фигуру принцессы. На ремне, перетянувшем бёдра, висела дорожная сумочка. Хомут на шее переходил в капюшон. Следом вошёл Коран в таком же облачении.

— Коран, а ты уверен, что так она меньше привлечёт внимание? — Кит скользнул взглядом по изгибу бёдер Аллуры.

— Оу, — Лэнс завис, пялясь на грудь под комбинезоном. — А где ты достал эти костюмы? — Лэнс наконец-то заставил себя отвернуться от принцессы и еле сдержал смех, увидев Корана в облегающем костюме. — Коран, ты как реклама секс-шопа.

— Это какая ж раса так ходит? — фыркнула Пидж.

🌟 🌟 🌟

Акша подлетала к окраине системы. Вираж — и она легла на заданный ранее курс. Здесь корабли Сендака атаковали их. Акша включила радар. Ничего. Где же Эзор и Зетрид могли спрятаться? Она включила многомерную карту. Может, на этом третьем спутнике? А что более вероятно, на том астероиде. С расщелиной. Или пещерой. Идеальное место.

Акша набрала скорость. Облетев астероид, загнала истребитель в пещеру и посадила корабль. Шум двигателей перекрыл гулкий гром и скрежет металла. Вернее, металла её истребителя. Что-то раздирало корабль. Акша снова запустила двигатели на полную мощность. И не успела взлететь. Каменный отросток пещеры разбил переднюю часть истребителя. Девушка протиснулась сквозь разломленный корпус и откатилась в сторону.

Каменный отросток молотил, разбивая истребитель в труху. Акша лихорадочно соображала. А отросток исчез в глубинах пещеры. И на смену ему появилась шипящая жидкость, которая заливала пол, растворив в себе корабль. Девушка зацепилась за неровность стены, перебралась на уступ. Ещё один уступ. И она была снаружи. На астероиде. Одна.

А на третьем спутнике готовился ко взлёту корабль. Девушка экзотической внешности сидела в кресле второго пилота. У неё была ярко-красная кожа и соблазнительная, по меркам землян, фигура. Самое необычное в её внешности была каплевидная форма черепа, перетекающая в хвост. В кресле первого пилота расположилась галра довольно-таки крупного телосложения.

— Ох, Зетрид, я надеюсь, что принц нас подберёт, — экзотическая красавица перегнулась через кресло.

— Естественно. Это же наш устав, — Зетрид вбивала координаты оптимального маршрута. — Как-нибудь дотянем на этой развалюхе.

— А если он не будет ждать нас на этой… Как её там? Станции.

— С чего бы ему предавать нас, Эзор?

— Разве для предательства нужны причины? — Эзор вернулась в своё кресло.

🌟 🌟 🌟

Небоскрёбы космической торговой станции уносились вверх под самый купол. Мерцали огни зданий и автомобилей. В небе горели голографические рекламы. У входа в торговой центр остановились три землянина и два замаскированных алтеанина. Торговый центр представлял собой прозрачную сферу, состоящую из нескольких ярусов. Башни, сады, зеркала — казалось в него засунули всё, что можно.

— А здесь есть, где развернутся, — хмыкнула Пидж.

Коран опустил шлем:

— Заходим, — матовое стекло полностью скрыло его лицо.

При входе на них водопадом обрушились шум голосов и музыка. Атмосфера веселья и праздничной суеты захватила паладинов.

— Итак, все помнят, что мы пришли за кристаллом? — Коран развернулся к остальным. Потоки людей обтекали их со всех сторон.

— Это скучно. Мы не можем разделиться? — Аллура вертела головой.

— Так даже лучше, — согласился Коран. — Пойдёшь со своим напарником, — он кивнул на Кита.

Аллура приметила самый соблазнительный ярус, куда она потащит Кита и повернувшись к нему заметила потухший взгляд Лэнса. Да и сам Кит, натянутый как нерв, смотрел на Лэнса из-под чёлки каким-то извиняющимся взглядом. Вздохнув, она взяла под руку советника:

— Знаешь, Коран, Лэнс меньше всего готов к твоей компании. Пусть мальчишки идут сами, — она с удовольствием заметила, как снова загорелись глаза Лэнса. — Мы быстренько купим кристалл, а потом погуляем.

— Хорошо. Только шлем не снимать. Идём за кристаллом.

— Таков путь, мандалорец? — прыснул Лэнс.

Кит, заметно повеселев и расслабившись, подтолкнул к алтеанам Пидж:

— Малыша Йоду не забудь.

И мальчишки, смеясь, затерялись в толпе.

— Не переживай, — Аллура наклонилась к Пидж, — за следующим поворотом сбежим.

Эзор и Зетрид пробирались по среднему ярусу.

— Эзор, надо было ждать снаружи.

— Ну, конечно, и пропустить веселье, — Эзор высунула кончик языка. — Что ты думаешь насчёт вон того кафе? — она показала пальчиком.

Зетрид остановилась, разглядывая кафе. Непонятно откуда взявшаяся тележка врезалась ей в спину, переворачиваясь.

— Ну, бегемотина! Не обойдёшь, — расстроенный грузчик начал собирать товар.

— Ой, зря, — наклонилась к нему красотка.

И вместе с этим громила выдернула грузчика из кучи вновь рассыпанного товара, посадила в тележку и толкнула по лестнице на нижний ярус. Несчастный грузчик кубарем покатился вниз. Издалека показались охранники.

Коран деловой походкой вышагивал по торговому центру, рассказывая спутницам истории из своего прошлого визита в это место. Аллура снова наклонилась к Пидж:

— Беги.

Пидж отступила и позволила толпе унести себя. Аллура последовала её примеру. И как раз вовремя.

— Итак, девочки, — Коран обернулся. — А где девочки? Сбежали… Ну, Аллуру я хорошо замаскировал, — и он развернулся к прилавку. Щелчком пальцев привлёк внимание опешившего продавца и облокотился о прилавок: — Мне нужно это. Вы меня понимаете?

Принц галра в сопровождении генерала вынырнул из толпы и остановился у фонтана.

— Такой спокойный фонтан в этом шумном улье, — Лотор обводил взглядом весь торговый центр.

— Готов поспорить, что Эзор и Зетрид уже здесь, — Мэтт указал на отряд бегущих охранников. — Мне кажется, я даже вижу мелькающий хвост Эзор. Поднимемся к ним, Лотор?

— Пусть девочки повеселятся, — Лотор направился в секцию книг.

Пидж увидела компьютерную секцию, но не сразу выбралась из толчеи. Наконец-то, поработав локтями, ей это удалось. И она вернулась к заветной секции. Вон он — инженерный процессор для новейшего сокета!

— Сэр! Сэр! — Пидж поднялась на носочки, заглядывая за прилавок.

Продавец подошёл и пренебрежительно в пол-оборота заглянул сверху-вниз.

— Это, — она указала пальцем. — Сколько это стоит?

— Пятьсот кредитов.

— А может пятьдесят?

Продавец хмыкнул и отошёл.

— Сэр! Сэр! Но мне это очень нужно! Может договоримся?

Он ещё раз оценивающе смерил её взглядом:

— Нет.

— Давайте я вам остальное потом занесу? Мне очень это нужно, — Пидж бочком передвигалась вдоль прилавка, следуя за продавцом.

— Нет.

Продавец отвернулся от назойливой девчонки и демонстративно стал копаться в задних контейнерах, давая понять, что разговор окончен. Зря. У Пидж был очень большой соблазн. Она крутила головой, переминалась с ноги на ногу и всё же… сгребла процессор, бросила пятьдесят кредитов на прилавок и убежала.

— Охрана! — донеслось ей вдогонку.

Лэнс бегал вокруг Кита как собачка на прогулке. Его внимание привлекал каждый яркий прилавок, аттракцион или кафе. Кит усмехнулся — этот центр словно отражение Земли, только публика очень разношёрстная.

— Кит, смотри! Кафешка! — Лэнс схватил Кита за руку и потянул под разноцветные зонтики. — Это же какао! Сто лет не пил какао! — он кинул кредитки на прилавок. — Два какао. И пончики, — Лэнс облизнулся. — Я хочу этот пончик.

Кит фыркнул. Забрав свой заказ, дымящееся какао и пончики с необыкновенным ароматом, они уселись под зонтиком.

— Не знал, что ты умеешь расслабляться, — Лэнс потягивал какао. — Ты был такой серьёзный в Гарнизоне.

— Я и сейчас сама серьёзность, — Кит слизнул пудру с пончика.

Лэнс фыркнул:

— Вы с Широ совсем не похожи. Вы же не кровные родственники? — он запихнул себе в рот половину пончика.

— Нет, Широ знал моего отца, — Кит отхлебнул какао.

— Он усыновил тебя? — с трудом выговорил Лэнс, прожёвывая пончик.

— Скорее убратил, — усмехнулся Кит. — Забрал, когда мне было десять. Он был кадетом, — Кит откусил кусок пончика. — Ммм, как вкусно. Но строгим папочкой Широ был уже тогда.

Неожиданно повисла неловкая пауза. Хотя, почему неловкая? Очень даже уютная. Кит глянул на веснушчатое лицо Лэнса, блаженно попивающего какао и подумал, как это всё правильно — сидеть вот так, расслабившись, и наслаждаться моментом. Это из тех мгновений, которые вспоминаются спустя годы. Кит уже стал замечать, как в уголках губ Лэнса прячется улыбка и стал привыкать к этому озорному блеску глаз. Кита занесло. Чёрт, неужели это от какао?

— Это виртуальный джампинг?! — Лэнс подскочил с места. — Я хочу это попробовать. Кит, держи моё какао, — Лэнс запихнул в рот остатки пончика и рванул в секцию игр.

Кит тряхнул головой, чтобы избавиться от нахлынувших эмоций. Когда он с двумя стаканчиками какао пробрался к джампингу, Лэнс уже стоял в центре конструкции, состоящий из обручей, натягивая маску. Кит прислонился к решётчатому забору и принялся спокойно попивать своё какао, наблюдая за вращающимися обручами с визжащим и смеющимся внутри Лэнсом. Не успел Кит выкинуть стаканчик, как…

— Киииит, — шатаясь, Лэнс сбежал с игровой платформы, — ты должен это попробовать.

Лэнс затолкал Кита на платформу и натянул на него маску. Обручи загудели и завращались. Кит падал с огромной высоты, пролетая мимо облаков, вершин деревьев, гор. И взлетал снова. И снова. И снова…

— Это было незабываемо, — Кит, смеясь, спускался с платформы. Торговый центр вращался вокруг Кита, словно качели-карусели.

— А я что говорил, — Лэнс приобнял Кита за плечи. — А это что?

Лэнс снова потащил Кита куда-то. Кит шёл как моряк по палубе:

— Лэнс, нет, — центр перестал вращаться. И Кит наконец-то смог спокойно разглядеть рисунки на полу. — Dance Dance Revolution?

— Типо того, — Лэнс потащил Кита на танцпол, состоящий из разноцветных плиток с непонятными символами.

— Как вообще танцевать на этом?

— Нестандартная ситуация, — Лэнс подмигнул ему, запуская игру. Танцпол заполнился виртуальными танцорами. Загремела музыка. — Давай, Кит.

Танцоры выполняли синхронные движения. Кит и Лэнс не отставали. Чем дальше, тем замысловатее, нелепее и смешнее становились движения. Было весело. Мальчишки периодически сбивались, дурачась и корчась от смеха. В последнем движении Лэнс проскочил по полу Киту под ноги. Кит, всё внимание которого было сосредоточено на виртуальном аниматоре, не заметил Лэнса и упал на него. В последний момент, Кит успел выставить руки, зависнув над другом в паре сантиметров. Огромные голубые глаза, в уголках которых спряталась хитринка, захватили всё внимание Кита. Весь мир поплыл. У Кита перехватило дыхание.

— Это нападение галра? — засмеялся Лэнс.

— Экспансия, — Кит махнул головой, вставая. Грациозно, как кошка. Прядка волос коснулась щеки Лэнса. Легко, словно дуновение ветра или прикосновение лепестка, или крыла бабочки. Чёртова прядка-провокатор.

Лэнс лежал на спине. Кит склонился над ним:

— Лэнс?

— Иду, — Лэнс подскочил.

Замаскированная, по мнению Корана, Аллура была в центре всеобщего внимания. Проходя мимо секции книг, она оставляла позади застывшую публику. Аллура не шла, а скорее плыла по коридору. Качая бёдрами влево-вправо, словно танцуя, принцесса прошла мимо Лотора. Грудь, обтянутая плотной тканью, колыхалась при каждом шаге. Грация сквозила в каждом движении. Вот она выносит вперёд ножку, выдвигая бедро, по нему скользит рука. Затем другая ножка, лёгкий поворот головы.

— Хм, — принц проводил взглядом девушку, направляющуюся в секцию искусств.

Аллура целенаправленно шла, не замечая ни реакции публики, ни то, что за ней следит не только принц галра. Два амбала не сводили с неё глаз, ожидая на выходе из секции.

— Интересно, — Лотор захлопнул книгу.

Аллура тем временем уже добралась до желанной витрины. Краски, мольберты, статуэтки — глаза разбегались от изобилия ассортимента. Аллура остановила свой выбор на красках и кисточках, расплатилась, спрятала покупки в сумку и направилась к выходу. Покинув секцию, она заметила фонтан в самом центре яруса. И в этот момент кто-то схватил её, прижав к себе. Она обернулась, столкнувшись взглядом с амбалом неприглядной внешности. Зелёная кожа, вывернутые ноздри — тролль из фэнтези.

— Потерялась, цыпочка?

Аллура попятилась и упёрлась затылком в чью-то грудь. Здоровенные руки ухватили её и потащили за угол. Проходящая мимо парочка похабно усмехнулась.

Два тролля тащили её в тёмный коридор. Один из амбалов толкнул девушку вперёд. Аллура ударилась о стену.

— Ну, что, посмотрим какого цвета у неё кожа? — тролли двинулись к ней.

Аллура лихорадочно соображала, куда бежать. Коридор заканчивался глухой стеной и ни одной двери. И проскочить не получится. Аллура выпрямилась:

— Если вы меня не отпустите, пожалеете. Вы не знаете, с кем связались, — гневная тирада принцессы не остановила нападающих. Их похотливые физиономии приближались. — Уберите руки, грязные мародёры!

Один из амбалов схватился за её ремень и потянул к себе:

— Что же ты можешь сделать одна?

— А с чего вы взяли, что она одна? — бархатный голос, проникающий сладким потоком в самое сердце девушки, заставил нападающих застыть, как солнечный свет фэнтезийных троллей. На пол коридора легла тень, и мощная фигура загородила выход. Белоснежные волосы сверкнули в свете неоновых ламп. Аллура узнала принца Лотора.

— Ой, простите. Надо было как-то сказать, что она из ваших, — заюлили мародёры, отпустив Аллуру и даже ощутимо став меньше перед принцем.

Аллура так нелепо и замерла, прижимаясь к стене, позабыв об опасности и не сводя глаз со своего спасителя. Такой прекрасный, такой сильный, такой благородный… Такой невыносимо манящий, до сладко-тоскливой боли в груди.

— Ярлыки повесить? — усмехнулся Лотор. — Я подумаю об этом.

Мародёры протиснулись мимо Лотора, вжимаясь в стену и втягивая животы, только бы лишний раз не прогневать принца. Проскользив мимо, они резко рванули прочь. В коридоре появился, усмехаясь, Мэтт. Лотор окинул взглядом глубоко-фиолетовых с далёкими искрами-тайнами глаз, окаймлёнными белоснежными ресницами, изящную фигуру девушки:

— Осторожнее в таких местах. Мэтт, проводи, — бросил он через плечо, изгиб губ сложился в очаровательно-соблазнительно-опасную незабываемую и немного хищную улыбку, — Эти двое точно не вернуться, но здесь много разного сброда, — принц развернулся. Взметнулись белые волосы, и Лотор ушёл.

Мэтт, всё ещё усмехаясь, пропустил Аллуру вперёд:

— А их-то можно понять, — хмыкнул он.

— Я вообще не хотела надевать этот костюм, — Аллура выглянула в коридор, но прекрасный принц уже скрылся в толпе. — Мой друг настоял.

— Ты уверена, что друг? Он, по-видимому, решил от тебя избавиться.

Мэтт предложил свои услуги джентльмена, и Аллура взяла его под руку. Парочка направилась к фонтану. Аллура взглянула на Мэтта:

— А ты не галра.

— Не галра, — спутник был немногословен. Кажется, Мэтту было не до неё. Всё его внимание было сосредоточено на одной из секций торгового центра. Аллура вытянула шею. Кажется, компьютерная.

— Ладно, я доберусь сама, — принцесса оглядывалась в поисках своей команды. И тут она заметила, что была уже возле фонтана. Отсюда открывалась панорама всего центра.

Мэтт осознал свою нетактичность:

— Ни в коем случае. Я пообещал принцу, поэтому я тебя передам с рук на руки, — Мэтт сел на край фонтана, шум которого тонул в гомоне центра.

— Я не девушка в беде, — Аллура развернулась к нему. На её шлеме отразилось многоцветие огней у фонтана.

— Да ладно. Ну, и где тут твои? — Мэтт развёл руками.

— Не знаю. Чёрт, в этом шлеме плохо видно.

— А зачем ты его носишь?

— Эм, я не могу его снимать… в толпе, — Аллура вспомнила наставления Корана. — У нашей расы слабый иммунитееет. А тут так много рааас, — протянула Аллура. — Со своими микробами.

— Ага, а ты адреналинщица? Или во всём друг виноват? — Мэтт глянул на неё исподлобья, усмехаясь.

— Что?

— Да в таком виде ходишь. С тебя же явно могут шлем снять. И не только, — хмыкнул Мэтт.

Аллура присела возле парня, скрестив руки на груди:

— Вот попадётся мне Коран. Советник, квизнак, — Аллура развернулась. — Мэтт?

— Да?

— И давно ты с принцем?

— Это в каком смысле? — Мэтт склонил голову, саркастично усмехаясь.

— Служишь у принца, — Аллура смутилась.

— А это, леди, я ни с кем не обсуждаю.

Кит и Лэнс, нагулявшись вволю по торговому центру, возвращались к фонтану довольные и немного уставшие. Лэнс, к изумлению Кита, стал немногословен.

— Ты на танцполе язык прикусил?

Парень лишь хмыкнул в ответ, вернувшись к своим мыслям. Он украдкой бросал взгляды на друга. Как глупо он завис на танцполе. И из-за чего? Какой-то прядки волос. Так странно.

Завернув за угол, Кит увидел очень знакомую парочку галра:

— Лэнс, назад…

Но тот уже был замечен.

— Коммандер, коммандер, это же он! — Марвок дёргал за руку Сендака, не сводя глаз с Лэнса.

Кит вынырнул из-за угла, схватил Лэнса за плечо в то же мгновение, когда повернувшийся Сендак идентифицировал их как похитителей льва. Парни помчались сквозь толпу, Сендак рванул следом. Переметнувшись из одного людского потока в другой, Лэнс увидел бегущую впереди Пидж:

— Пидж, с дороги!

— Ага, сейчас! За мной гонится продавец.

— А за нами Сендак!

Преследователей стало значительно больше. И непонятно, кого возглавлял Сендак, а кого — продавец процессора. Кит перемахнул через перила, Лэнс — следом, а возмущенная Пидж стала пролазить сквозь. С бешено колотящимся сердцем, она с трудом пролезла, казалось, это заняло целую вечность. И устремилась за беглецами, мелькавшими в потоке. Всё слилось в единую массу, и только мелькали впереди убегающие, проскальзывая на поворотах. Все трое юркнули под лестницу, забились как можно дальше. Мимо пронеслись ноги многочисленной погони. Пидж выдохнула, обернулась и…

— Стоп, я ж не с вами!

Рядом с ней в такой же позе застыли две девушки-галра.

— Кого-то ты мне смутно напоминаешь, — краснокожая красавица блеснула острыми зубками. — У тебя есть родственники?

— Эзор, ты тупая? У всех есть родственники, — галра более крупных размеров с трудом размещалась в укрытии. — Ну, или были.

Коран договорился о честной сделке. Хотя продавец так не считал. До сегодняшнего дня он вообще думал, что его невозможно вывести из себя. Коран вертел в руках кристалл, взвешивал, стучал по нему, даже пытался понюхать через шлем. Да к тому же странный клиент был в латексном костюме, до неприличия облегающем его фигуру и подчёркивающем то, что нормальная одежда скрывает.

— Нуууу, похоже не подделка. Теперь цена. Она у вас, батенька, завышена.

Кит и Лэнс промчались мимо Корана. Толпа преследователей неслась за ними, как стадо слонов.

— Мне некогда. Я вам потом деньги занесу, — протараторил Коран, пряча кристалл и пятясь.

— В смысле некогда?

Бегущая толпа скрыла из виду странного покупателя. Продавец, ругаясь, перепрыгнул через прилавок, увеличивая собой количество преследователей.

Аллура не знала, как бы вытянуть своего спутника на разговор о принце. Вдруг шум и топот привлёк внимание принцессы, Мэтта и всех-всех-всех в торговом центре. Вдалеке она заметила своих паладинов. Кит и Лэнс возглавляли гонку. Толпа ураганом неслась за ними, а по параллельной полосе бежал Коран, и в отстающих — Пидж.

— Что за… — Аллура встала. — Вот и нашлись мои. Мне пора.

Аллура развернулась попрощаться и… Что-то смутно знакомое. Широ, Пидж, Фэйв.

— Мэтт?

— Номер Лотора не дам, — усмехнулся парень.

— Мэтт Холт?

Пронесшийся мимо Коран зацепил на бегу Аллуру за руку. И она скрылась в толпе, оставив недоумевающего генерала.

— М-да, — Мэтт озадаченно потёр переносицу, наблюдая как в толпе мелькает латексная фигура немолодого мужчины, сверкая далеко не идеальной формы ягодицами. — Очень странная раса. Которая, к тому же, знает моё земное имя.

Кит и Лэнс основательно закрутили преследователей в водоворот. Центр наводнили охранники и имперцы. И те, и другие рыскали по секциям, заглядывали в каждый угол. Кит дёрнул Лэнса к книжному отделу. Проскакивая между перегородками, как в высокой кукурузе, они проскользнули мимо какого-то галра и упёрлись в тупик. Обернувшись, паладины столкнулись с прямым взглядом принца Лотора. Усмешка на губах, в руках книга «Квантовая механика в космологических моделях»:

— Становится всё забавнее.

Тяжело дыша, в конец книжного ряда ввалился Сендак:

— Я так и знал! Так и знал! — Сендак медленно приближался. — Ты собрал всех полукровок. Этого! — он ткнул пальцем в Кита. — И я не знаю, что это такое! — он махнул на Лэнса. — Там, где полукровки, там Лотор!

— Это лишь твои догадки, — Лотор перелистнул страницу.

— Тогда отдай мне мальчишек, — Сендак наконец-то восстановил дыхание и выпрямился.

— Они не принадлежат мне, чтобы отдавать, — Лотор наблюдал за ним краем глаза.

— Тогда отойди.

— Не хочу. Я тут книги рассматриваю.

— Лотор, ты нарываешься на неприятности.

— На какие? Бой с тобой? Это не неприятность. Это честь, — Лотор захлопнул книгу и положил руку на эфес меча.

Из-за Сендака выглянул Марвок (оказывается он всё это время был в тылу коммандера):

— Бой продлится недолго, сэр. Я за охраной, — маленький галра развернулся.

Тяжёлый фолиант прилетел ему в затылок. Марвок никуда не пошёл, свалившись без чувств.

Сендак двинулся на принца, обнажив меч. Лотор развернулся, блеснуло лезвие. Принц молниеносно, одним движением, выбил оружие Сендака, ребром другой руки нанёс точный удар по шее. Коммандер рухнул без сознания.

— А, действительно, бой продлился недолго, — принц переступил через Сендака и присел возле лежавшего на полу Марвока: — Квантовая физика тяжела для тебя, — он подобрал книгу.

Лотор кинул несколько кредитов на прилавок и вышел с книгой в руках. Притихшие Кит и Лэнс, оглянувшись друг на друга, протиснулись мимо ещё не пришедших в себя Сендака и Марвока и ринулись к выходу.

«Синклайн» взмыл в воздух. Почти вся команда была на борту. Лотор погрузился в чтение, предоставив генералам управление эсминцем. Мэтт, всё ещё гадая, откуда та незнакомка знает его по давно забытому земному имени, взял на себя пилотирование, Зетрид — навигацию. А Эзор прохаживалась по мостику.

— И всё же та девчонка… О! Мэтт, — Эзор заглянула в лицо парня. — Слушай, Мэтт, ведь бывает же, что вырастили кого-то из пробирки, без родственников?

— А биологический материал откуда? — вставила Зетрид.

Мэтт недоуменно покосился на них.

— Я подумаю, — Эзор улеглась поперёк кресла.

🌟 🌟 🌟

Акша проверила показания жизнеобеспечения. Синтезатор кислорода работал. Влажность и герметичность в норме. Акша в который раз обошла астероид. Сколько же она уже здесь? Снова послала сигнал бедствия. Безрезультатно.

Ханк взглянул на радар:

— Приближаемся. Нам сюда. На самый крупный астероид в этом поясе.

Широ кивнул. Всю дорогу он был очень молчалив, продолжая злиться на Корана.

Оценив скорость несущегося потока, Широ без особых усилий зашёл в пояс, обошёл несколько астероидов и посадил шаттл на неровную поверхность. Ханк поёжился, вспоминая о плотоядности астероида.

— Нужно дополнительно закрепить шаттл, — Широ вышел и начал возиться снаружи. Ханк, не решаясь последовать за ним, сидел, засунув ладони между коленями. Он наблюдал, как напарник вручную выдвигает дополнительные крепления шаттла. Какой маленький этот астероид. Ханк повернул голову. Да он размером с дом. Ханк повернулся в другую сторону. Человек? Девушка? Парень протёр экран.

— Чемпион! Вот Мэтт расстроится, что не полетел со мной, — девушка скучающе облокотилась о нос шаттла.

— Генерал! — Широ скопировал интонацию Акши. — Что ты здесь делаешь?

— Если бы я была Мэттом, то караулила бы тебя. А так — нет, у меня другие заботы.

Ханк вылез из шаттла. Широ закрепил последний рычаг:

— Ханк, не спускай глаз с этой красотки, — он подмигнул Акше. — И не подпускай к шаттлу. А я за кристаллом, — Широ скрылся в темноте пещеры.

— Ханк, значит, — девушка обернулась.

— Ханк Гаррет, — засмущался тот. — А ты?

— Акша, — она улыбнулась и протянула руку.

Ханк, не веря в реальность происходящего, пожал руку девушки. Пусть через перчатку, но девушке! Ханк поднял глаза. Какая она красивая!

— А вы правильно сделали, что посадили корабль снаружи. Я не догадалась. Загнала внутрь, — девушка грустно опустила глаза. — И теперь мой корабль в пещере наполовину разобран, а я застряла здесь, и никто не придёт на помощь, — она отвернулась.

— Как никто? Мы же здесь, — Ханк дотронулся до её плеча. — Я хороший инженер. Где твой корабль?

— Там, — Акша махнула в сторону пещеры. — Но он в очень плохом состоянии, — девушка развернулась, отведя бедро в сторону. — Там опасно.

— Я сам приведу твой корабль. Оставайся здесь, — Ханк побежал в пещеру.

— Конечно, останусь, — она усмехнулась вслед влюблённому паладину.

Шаттл бесшумно стартовал. Акша сидела в кресле пилота:

— А он — славный малый, — она усмехнулась. — Надо же, ещё встречаются такие добряки. Жаль его.

Акша задумалась. Затем настроилась на последнюю волну связи.

— База, у нас проблемы. Мы застряли на астероиде. Без корабля. Кстати, шаттл угнали, — и отправила звуковое сообщение на ретранслятор. «Да к тому же, Мэтт не простит, если Чемпион погибнет», — девушка направила шаттл в район станции, включив поисковый радар.

Широ зашёл в пещеру, достал баярд и осмотрелся. Слишком гладкая пещера. Следы от кислоты на стене. Надо быть готовым в любую минуту бежать на предельной скорости. Он лёгкими шагами, стараясь остаться незамеченным, стал пробираться вглубь. Чем более узкой становилась сама пещера, тем больше она погружалась во мрак.

Парень осторожно заглянул внутрь узкого проёма, сквозь который мог пройти только один человек. За проёмом пещера вновь расширялась. Пол обрывался, и Широ не решился проверить насколько глубоко. А наверху сталактитами свисали кристаллы.

Он развернулся к стене и принялся нащупывать на гладкой поверхности какие-нибудь неровности. Зацепившись, метр за метром начал пробираться вверх. Неожиданно пещера содрогнулась. Из глубины до самого потолка поднялся столб шипящей жидкости. Широ прижался к стене. Вдох-выдох. Осталось совсем немного. Снова метр за метром. Осталось только руку протянуть. Парень ухватил кристалл. Не поддаётся. Он принялся раскачивать сталактит словно зуб. Ничего. Паладин активировал баярд и стал вырезать кристалл. Пещера содрогнулась в агонии. Стены заходили ходуном. Внизу зашумел водоворот. Он убрал меч и еле успел подхватить падающий кристалл. Спрятав его, парень стал спускаться.

Спуск был ещё сложнее. Приходилось уворачиваться от плюющейся кислоты. В конце спуска Широ рискнул и, перемахнув невиданное по его меркам расстояние, проскочил сквозь узкий проём. Оглянувшись, он увидел, что к нему приближается какой-то монстр. Бросившись бегом из пещеры, он снова оглянулся. Не монстр. Каменный кнут. Широ пригнулся. Кнут полоснул по стене пещеры.

— Ханк, какого чёрта? — Широ чуть не врезался в парня, растерянно застывшего у входа. — Я же тебе сказал!..

Два паладина выкатились из пещеры, чудом избежав яростного удара каменного кнута.

— Акшин корабль там. Она потерпела крушение.

Широ глянул вдаль:

— Ага. А где наш корабль?

Ханк повернулся. Пусто. Корабль исчез.

— Ах, ты ж влюблённый тупой Ромео, ты просто отдал этой девице наш шаттл, — разгневанный Широ мерял шагами площадку перед пещерой. — Наверно, ты знаешь, как перенастроить этого монстра, чтобы на нём полететь?

Ханк, на всякий случай, отошёл подальше:

— Ну, Широ, но она была такая искренняя.

— Придурок, ты бы даже не завёл галровский корабль, — Широ сел на выступ.

«Чёрт, Блэк, как же тебя не хватает», — подумал Широ.

«Я здесь», — пронеслось в голове у Широ. Он глянул на Ханка, перевёл взгляд на звёздное пространство. К нему летел Блэк.

— Широ, ты же не полетишь один? — Ханк всё же решил подойти.

— Была такая мысль.

Ханк и Широ направились навстречу льву.

🌟 🌟 🌟

Коран, Пидж и Аллура сидели в гостиной и обсуждали странное голосовое сообщение. При этом советник утверждал, что Широ просто блефует, развлекается где-то с девицами по притонам да шлёт подозрительные голосовые. Уж, он-то, Коран, знает.

Уверенные шаги Широ разнеслись по замку, тяжёлая семенящая поступь Ханка неуверенно аккомпанировала. Внимание находящихся в гостиной было сразу же сосредоточено на входе. Чёрный паладин вошёл с видом победителя, торжествующе предоставив трофей.

— Достал, значит, — Коран изучающе склонился над кристаллом. — Только зря в центре деньги потратил.

— Ты же не заплатил за него, — фыркнула Пидж.

— Что? Вы это о чём? — Широ стоял с растерянным лицом и кристаллом на протянутой руке.

— Ах да, точно, — советник направился к выходу, но вдруг резко развернулся. — Твой кристалл, Широ, будет запасным. У нас уже есть один. Но ты, как вижу, справился с нестандартной ситуацией, — довольный Коран перевёл взгляд на диван. — Ханка только жалко. Он двинулся? Но это не удивительно, он с тобой пять варг был, — Коран аккуратно взял кристалл и вышел.

Широ бросил взгляд на команду: предатели! Девчонки окружили Ханка, который словно Будда сидел на диване и блаженно улыбался в пустоту.

Аллура обернулась:

— Что ты с ним сделал?

— Я? Да я сам кристалл достал. А всё, что сделал этот придурок — корабль потерял, — Широ сложил руки. — Нет, не потерял. Отдал алтеанский корабль в руки галра.

— Женщине? Отдал женщине же, галра? — Аллура склонила голову.

— Да, — сдвинул брови Широ.

— Так это она голосовое прислала? Что шаттл угнали, — Аллура вскочила.

Широ озадаченно замер, обдумывая её слова.

— Кооооран, голосовое настоящее, наш шаттл у галра. Широ не блефовал, — Аллура повысила голос, выходя из гостиной. Возмущенный Широ последовал за ней. — Можно больше не скрываться! И знаешь, твоя маскировка опасная, она мне чуть не стоила жизни.

— Ты преувеличиваешь, — советник, вернувшись из компьютерной, столкнулся с принцессой в коридоре, Широ тоже был тут как тут.

— Да, ладно. Я чуть не стала жертвой, — Аллура еле скрыла улыбку, вспоминая белокурого принца. Она бы согласилась ещё раз встретиться с теми троллями, лишь бы снова увидеть его. — Ты бы меня ещё голой отправил!

— Ты сама сбежала!

— Не важно!

Перебранка разносилась на весь замок, и Широ не упустил шанс поучаствовать:

— Ты отпустил её одну?! Почти голой?! Гений! — паладин был доволен, что хоть как-то восстановил своё самолюбие, стараясь по ходу разговора разобраться, о чём речь. Аллура благодарно посмотрела на паладина, а советник с высокомерно-обиженным видом — «спелись против меня?!» — задрав нос и заложив руки за спину, гордо вышагивая, ретировался, оставив своих противников одних.

Довольный Широ перевёл взгляд на хрупкую фигурку принцессы.

— Нельзя было вам с ним идти. Я бы не отпустил, — он улыбнулся ей, тепло, даже ласково-заботливо, а не дерзко-провокационно, как чаще бывало, и Аллура удивлённо взмахнула длинными ресницами, увлекая в синеву глаз. — Тебя особенно нельзя отпускать одну, без охраны, — Широ подушечками пальцев коснулся её щеки, очертил мягкую линию скул и приподнял её подбородок. — Красоту надо защищать.

Паладин коснулся её губ лёгким воздушным поцелуем. Как бабочка касается полупрозрачными крыльями, или облетевший лепесток нежнейшего юницвета. Аллура закрыла глаза, прижавшись губами к горячим губам Широ. Парень от неожиданности распахнул глаза и, обнимая, притянул к себе. Аллура выдохнула, доверчиво прижимаясь, в груди загорелось яркое солнышко, горячим светом растекаясь по телу.

Широ целовал властно, страстно, настойчиво. Поцелуем, которым свёл с ума ни один десяток девушек, и ещё одна снова воском плавится в его руках, покорно отдавшись его воле. Парень разомкнул долгий поцелуй, усмехнувшись недовольно-протестующему полустону-полувздоху, сорвавшемуся с жаждущих продолжения ласки покрасневших губ принцессы.

Аллура опустила глаза, залившись стыдливым румянцем и тускло-далёким манящим светом алтеанских меток. Широ нежно прорисовал кончиками пальцев контур точёного подбородка и изящный изгиб губ девушки.

— Мне нужно идти, крошка, как бы не хотелось продолжить срывать твои сладкие поцелуи, — Широ поднял на неё опасно-чёрные глаза, стрельнув откровенно-нахальным взглядом, и, оставив ошарашенно-счастливую девушку, скрылся за поворотом коридора.

Лэнс и Кит, облачённые в тренажерные костюмы, направлялись в зал, когда услышали голоса вдалеке.

— Широ вернулся? — Кит прислушался, склонил голову. — Я должен это видеть.

Ребята свернули в гостиную. На диване сидел Ханк с глуповатой улыбкой. Пидж подозрительно косилась на него.

— А я знал, что Широ любого доведёт до такого состояния, — усмехнулся Кит и шёпотом спросил, наклоняясь к Пидж. — Что с ним?

— Корабль профукал. Отдал галра, — Пидж пожала плечами. — Широ на него ооочень зол.

— Ты зачем корабль отдал, бро? — Лэнс наклонился к Ханку через спинку дивана.

— Первый раз девушка была так близко. Первый раз я держал в своих руках руку девушку, — Ханк подтянул колени к подбородку.

— В смысле? А я? — Пидж даже наклонилась к нему.

— Ты бы ещё маму вспомнила, — Ханк сидел с идиотской улыбкой. Такой счастливый идиот. — Извини, Пидж, но Лэнс больше девушка, чем ты.

— Что?! — Лэнс наклонился с другой стороны к Ханку.

— Минус два друга, — засмеялся Кит. — Пошли потренирую тебя, мисс.

Лэнс опустил свою катану и вытер рукавом пот со лба. Кит в ожидании стоял, склонив голову.

— Если скажешь, что я бью как девчонка, я… — Лэнс задумчиво поднял глаза к потолку.

— Что?

— Ничего, — парень надул губы.

Кит засмеялся:

— Вставай в боевую стойку.

Лэнс отставил ногу, присел и поднял клинок. Кит поправил друга, ногой отодвинув его ногу.

— Лэнс, расслабься, — он опустил локоть парня. — Ты весь в комок сжался. Это хорошо для оборонительной позиции. Не для нападения, — Кит стал напротив: — Нападай.

Лэнс сделал пару выпадов. Кит нехотя, поддаваясь, отбил удары, позволяя оттеснять себя. Противник атаковал движением меча снизу, — и… Кит упал. Лэнс оцепенел, переводя взгляд с друга на меч. Тот усмехнулся, прыжком вскочил на ноги и сделал подсечку. Лэнс оказался на полу. Кит прижал его сверху, упёршись коленом в грудь. Победитель опёрся на руки над головой поверженного соперника и наклонился, опасно усмехаясь хищной улыбкой, сверкнув острыми галровскими клычками:

— Не стоит недооценивать врага, — он встал. — На сегодня хватит.

Кит развернулся, на этот раз Лэнс сделал подсечку. Но проворный галра увернулся и снова оказался теперь уже верхом на противнике.

— Хотел превзойти учителя? — Кит наклонился к самому уху парня. — Вставай, самурай, — и быстро поднялся, оставив на щеке прикосновение своей чёртовой прядки.

— Это же ты самурай, — сказал Лэнс, поднимаясь.

— Теперь это ты, — Кит кивнул на катану. — Дарю тебе это прозвище. Как достижение первого уровня тренировок с Китом.

Аллура после ухода Широ замерла в коридоре с таким выдающим с потрохами выражением счастливого лица, что, пройди мимо неё сейчас Коран, он бы был озадачен и, скорее всего, догадался. Аллура поспешила спрятаться в своей комнате, всё ещё храня на губах следы поцелуя. Она прошлась пальчиком по губам, улыбаясь своим воспоминаниям, оставшись наедине с собой, со своей тайной, за плотно закрытой дверью. Сегодня, определённо, её день. День прекраснейшей из принцесс Аллуры. Принцесса накрутила на пальчик локон, мысленно присваивая себе этот титул. Именно, прекрасная принцесса, которую спас сам принц Лотор. Прекрасная принцесса, поцелуя которой добился чёрный паладин, Чемпион. Ах! Она потянулась на кровати с грацией кошки. Эмоции переполняли, и светящаяся принцесса решила заняться творчеством, чтобы все свои эмоции выплеснуть на холст. К тому же надо испробовать купленные краски.

Аллура стояла в своей каюте перед мольбертом, вся перемазанная краской. Подперев рукой подбородок, она вдохновенно всматривалась в картину. Двери распахнулись и деловым шагом в комнату вошёл Коран. С гостиной доносились вечерние разговоры паладинов. Такие, какие бывают именно вечером, после долгого дня.

— Аллура, и чего это ты уединилась? Мм, ты рисуешь. Посмотрим, — Коран стал рядом с Аллурой и долго рассматривал её творение. — Это, я так понимаю, Алтея. Ну, заметно. Юницветы, — Коран указал на розовые пятна, которые должны были изображать цветы. — Гм. А почему король Альфор в такой странной позе?

— Его убили, — Аллура поджала губы.

— А… Почему он своей позой символизирует, что Алтея уже точно проиграла?

Аллура вспыхнула опасно-красно-пурпурным светом меток. Сорвала рисунок с мольберта и смяла его. С гордым видом она прошла через коридор в гостиную и бросила своё творение в утилизатор. Туда же полетели краски.

— Что это с ней? — паладины следили за её движениями.

— Алтеане все очень творческие, кто рисует, кто музицирует, кто пишет, — Коран сопровождал принцессу до утилизатора и обратно. — А у Аллуры никогда не получалось, — добавил он шёпотом, глядя, как за принцессой закрылась дверь.

После ужина Ханк прошептал Киту, смеясь и указывая на душевые:

— Проверим, научился ли он чему-нибудь?

Кит хмыкнул, и парни пробрались к кабинке, где уже шумела вода. Ханк тихонечко приоткрыл дверь, купальщик даже не заметил. Просунув руку, Кит по старой схеме, не глядя, нажал пару кнопок. Дверь громко захлопнулась. Жуткий визг — нет, крик баньши! — раздался из кабинки. Купальщик пытался выйти, но Кит держал дверь снаружи.

— А Лэнс и визжит как девчонка, — растянулся в улыбке Ханк.

— Почему это я визжу как девчонка? — Лэнс заглянул через открытую дверь.

— Лэнс? А кто там? — Кит кивнул на кабинку, в недоумении хлопая ресницами.

Лэнс облокотился о дверной проём:

— Аллура. Девчонки же просили не заходить. У них душевые после нестандартной ситуации ещё не работают.

Кит сглотнул и вопросительно посмотрел на Ханка.

— Что за дурацкие шутки?! — визжала кабинка.

— Я тут главный! — Кит понизил голос до мягкого баса Широ и подал знак друзьям.

В дверь же перестали колотить изнутри. Ребята рванули из душевых в гостиную, где уселись в ряд на диван, тяжело дыша. Широ, сидя в кресле и листая датапад, покосился на них и вернулся к своему занятию. По коридору раздались шлёпающие звуки шагов, и в комнату влетела мокрая Аллура. С волос стекала вода, оставляя на полу лужи. Халат был практически мокрым, полотенцем она вытираться не стала. Ослепительно белые лепестки мерцали на скулах.

— Значит, ты тут главный?! — Аллура нависла над недоумевающим Широ.

— О, крошка, — Широ окинул взглядом фигуру девушки, которую не скрывал мокрый халат, так предательски прилипший к телу. — Даже в душе думаешь обо мне?

— По-твоему, это смешно?! — принцесса выбила датапад, который отлетел к ногам смирно сидящих на диване паладинов.

— Интересный у тебя метод соблазнения, — Широ, мокрый от стекавшей с Аллуры воды, дёрнул девушку к себе на колени. Она вскочила:

— Да как ты смеешь?! Лучше бы свою энергию потратил на то, чтобы собрать Вольтрона!

— Рапунцель просидела в своём замке и считает, что один железный рыцарь спасёт весь мир. Так не делается, — Широ встал, оглядев одежду и претенциозно глядя на принцессу. — Ты меня намочила.

— И как же делается, умник? — Аллура скрутила волосы, выжимая воду прямо на пол.

— Империя сильна и могущественна. Она за десять тысяч лет приобрела много инструментов для побед. Первое, — Широ стал загибать пальцы, — галра сильные воины. Второе, тех, кто мог им противостоять, они уже уничтожили. Третье, Хонерва использует передовые технологии в военных целях. А мы? — Широ изобразил руками весы. — А мы всему этому противопоставим кусок метеорита в виде Вольтрона.

— И что ты предлагаешь? — вошедший Коран недоумевал, что за странный военный совет: мокрая принцесса принимает доклад от мокрого Широ, а трое паладинов, не двигаясь, сидят на диване.

— Нужно найти союзников. Снаружи и изнутри.

— В смысле, изнутри? — Коран сложил руки.

— В любой империи есть те, кто недовольны и готовы идти против системы, — Широ продолжал декламировать. — Пора выйти из тени. Корабль всё равно у галра, спасибо Ханку. Скрываться бессмысленно.

В зал вошла Пидж, и как опоздавший студент, втиснулась на диван, пытаясь понять, что пропустила. Широ продолжал:

— Используем ситуацию, заявим о себе. И внешние союзники сами выйдут на связь. Найдём союзников среди галра. А ещё у нас не хватает мозгов.

— А я знал, что ты по части мускулов, — фыркнул Кит.

— Заткнись, Кит. У Хонервы на службе лучшие учёные, а у нас ни одного.

— Я, кажется, могу промониторить сеть галра, поищу отступников, — задумалась Пидж. — А что до мозгов?

— Хонерва собирает пленных учёных в свои лаборатории, — Коран активировал трёхмерную модель. — Вот тюрьма, на окраине этой системы, — он ткнул пальцем в карту, — где находится всего лишь один учёный. Возможно, самый ценный. Его зовут Слав, — Коран развернулся к остальным. — Нам нужен Слав.

— А, может, нам нужен Сэм? — подняла голову Пидж. — Где-то там мой отец.

— Нет, нам нужен Слав. Я нашёл информацию, что он — гениальный учёный.

— Как Илон Маск? — спросил Лэнс.

— Кто? — кинул через плечо Коран.

— Да, вы издеваетесь! Какой к чёрту Слав?! Там. Мой. Отец.

— Пидж, — Аллура подошла к дивану, — мы не можем сейчас сунуться в лаборатории Хоне…

— А что вы можете?! Да вы уже проиграли Империи. Не вам возглавлять армию, — Пидж залезла на диван, чтобы быть одного роста с алтеанкой. — Я видела ваши решения, советник косячит по полной. Да и принцесса не лучше, — разгорячённая Пидж сжала кулаки. — Если бы ты, Аллура, не полетела на Фэйв, капсул хватило бы на всех. Если бы не отправила Кита с Лэнсом, мы бы не выгребли в центре.

— Знаешь, что, Пидж, — Аллура скрестила руки на груди, — твой брат куда тактичнее тебя. Надо предложить принцу Лотору поменять вас.

— Мы пойдём за Славом потому, что там нет флота галра, — громогласно закончил совет Широ.

Наступила напряжённая тишина. Широ повернулся к Аллуре:

— Ну, что, детка, ко мне?

Аллура фыркнула, отбросила назад волосы и направилась в коридор.

— Или к тебе? — крикнул ей вслед Широ.

Коран неодобрительно хмыкнул и пошёл за принцессой.

— Я так и не понял, — Широ развернулся и пошёл в свою комнату.

Пидж слезла с дивана:

— Обменять меня хочет… Брат тактичный. А… Откуда?.. Аллура, подожди! — Пидж бросилась из гостиной.

На диване остались Кит, Лэнс и Ханк. Ханк обнял себя за плечи:

— Ничего себе суету навели.

🌟 🌟 🌟

На станции, расположенной близ звезды, сильно припекало солнце. Учёные работали на солнцепёке практически без защиты. Под пристальным взглядом Марвока. Сэм Холт прищурился и приступил к работе, насвистывая. Заметив Марвока, забубнил себе под нос под хихиканье коллег:

— Солнышко, солнышко жгучее, — он сделал вид, что не замечает Марвока, — вокруг только галра вонючие.

— Это обидно. Ты захотел к Славу? — Марвок грозно, насколько это возможно, смотрел снизу-вверх. — Мы его по вашей коллективной просьбе в отдельную тюрьму отправили, а он для нас очень ценен.

— Он чудило, — фыркнул Сэм.

🌟 🌟 🌟

Хонерва в своей тайной лаборатории, куда не было доступа самым доверенным, села в центр исчерченного рунами пола.

— Кова, — Хонерва настроилась и мысленно стала звать кота. Он явился быстро. Преломилось пространство, и в изгибах реальностей появился чёрный кот. Хонерва поманила его. Что-то шевельнулось в глубинах её памяти. Когда-то он сопровождал, неизменно следуя за ней. Давно, ещё до изменений. Теперь он следует за её сыном. Рука потянулась в привычном жесте, кот подставил спину. Погладь. Хонерва дёрнулась. Нет места сантиментам. Она схватила кота и запихнула в клетку. Специальная клетка была заранее изготовлена с использованием антиматерии. Хонерва отнесла клетку с испуганным котом в центр установки. Над клеткой вспыхнул кристалл. И ему отозвались рунные камни, расставленные вокруг ровным кругом. — Пора поговорить с сыном.

🌟 🌟 🌟

Аллура осторожной ночной мышкой поцарапалась в дверь и тенью проникла в спальню, не нарушая тишину заснувшего замка, как только сонный Широ появился на пороге, потирая глаза.

— Широ, — принцесса проскользнула мимо непонимающего паладина, — что с тобой не так?

— Аллура, — удивлённо произнёс паладин, задумчиво сжав губы «в следующий раз Широ не будет столь очаровательным», — такой поздний визит, — он прикрыл дверь, обернувшись к ночной гостье. — Не спится? — усмехнулся парень.

Девушка обняла себя за плечи, откинув назад белоснежные волосы.

— Значит, всё же ко мне, — тихо проговорил парень.

Аллура взмахнула ресницами:

— Широ, я… я не понимаю…

Паладин впился поцелуем, прижав её к себе. Язык раздвинул губы и бесцеремонно протолкнулся в рот, сплетаясь с языком девушки. Опьяняющий поцелуй яркой молнией отозвался в мозгу, земля ушла из-под ног Аллуры. Сигнально вспыхнули метки-маячки. Она закрыла глаза, уплывая на волнах новых ощущений, не заметив, как оказалась на кровати. Широ склонился над ней, рука парня прошлась по изгибу бёдер, он коленом раздвинул ей ноги. Широ продолжал целовать, оставляя цепочку жарких поцелуев на скуле. Аллура запрокинула голову, открывая нежную кожу шеи, изогнулась в талии, вжимаясь в парня животом. Широ снял с себя футболку, демонстрируя мышцы, перекатывающиеся под гладкой кожей. Он дерзко усмехнулся, прикусив кончик языка, и потянул вниз платье, оголяя плечо девушки. Горячее тело парня обжигало через тонкую ткань платья. Аллура, испугавшись своей смелости, пальчиками дотронулась до его груди, испещренной шрамами.

Широ стянул с девушки платье, отбросив его на пол, и покрыл пламенно-волнующе-упоительными поцелуями дразнящих губ её шею, спускаясь к груди. Аллура мелко задрожала от прикосновения разгоряченного тела к её обнаженной коже и, внезапно испугавшись, отстранилась. Широ остановился, приподнявшись над девушкой. Аллура смотрела широко распахнутыми, испуганными как у загнанной лани глазами.

— Не бойся, я тебя не обижу, — Широ нежно поцеловал её трепетные губы.

— Я не готова, — засмущалась Аллура.

— Я это понял, — улыбнулся Широ, замерев на секунду. Парень опустил голову, челка коснулась щеки девушки. Он подтянул к себе вторую подушку, укладываясь рядом. — Спокойной ночи, принцесса.

Аллура благодарно обняла его, уткнувшись лицом в плечо.

— Ты такой хороший, — всхлипнула девушка. — А я такая глупая. Что я делаю?

Широ перебирал её волосы:

— Вовсе нет, ты очень милая девушка. Хотя…

— Что? — подняла голову Аллура.

— Иногда ты поступаешь странно, как, скажем, сегодня после душа.

— Я странно себя веду? — Аллура рывком села на кровати. — Я? Не ты?

— Ты, — Широ перевернулся на спину, заложив руки за голову.

— Ах, я? — вспыхнула Аллура, вскочив с кровати и поспешно натягивая платье. Яркими бабочками порхали в полутьме спальни огненные метки. — Да, как ты… Какой ты…

Она вылетела из спальни, хлопнув дверью, и вернулась, снова распахнув её настежь:

— Придурок!

Дверь хлопнула ещё сильнее. Аллура грозной тучей летела по коридору в свою спальню. Ханк вжался в стену, оставаясь незамеченным, и на цыпочках, стараясь не шлёпать босыми ногами, при этом прижимая к себе снятые тапочки, прокрался до комнаты Кита. Ханк, не стучась, прошмыгнул за дверь. И зажмурился, прикрыв глаза от ярко вспыхнувшего света.

— Ну, привет, — Кит, сложив руки на груди, вопросительно смотрел на парня.

Ханк кивнул на дверь:

— Аллура.

Кит, склонил голову, прислушиваясь.

— Она ходила Широ бить, — зашептал Ханк. — За душ, бро, — он обречённо закивал головой. — Нам капец. Признаешься ему?

— Ещё чего, — потянулся Кит. — Сам пусть выпутывается, — он подмигнул Ханку. — У моего братца очень нестандартная ситуация.

Кит в спину подтолкнул Ханка к выходу:

— Ты, Ханк, иди, пора баиньки.

Ханк пытался сопротивляться, но оказавшись в коридоре перед захлопнувшейся дверью, поплелся в свою комнату, по-прежнему прижимая тапочки к груди.

🌟 🌟 🌟

Корабль-замок вынырнул из гиперпространства и вышел на орбиту планеты, расположенной неподалёку от станции. Зелёный лев включил маскировку, полностью став невидимым как для глаз, так и для радаров, и вылетел из замка по направлению к тюрьме.

— Ребят, удачи, — протрещал в наушниках голос Ханка. — Я закодировал эту волну. Пидж, не выходи из эфира.

— Оки-доки, — зелёный паладин проверила показатели. — Коран был прав, ни одного патруля поблизости.

— Это очень странно, — Широ перегнулся через кресло пилота к радарам. — Самый ценный учёный без охраны.

Кит, Лэнс, Широ и Аллура должны были высадиться на станции и сейчас стояли позади Пидж, не сводя глаз с приближающейся космической тюрьмы.

— Ещё раз повторим, — Широ повернулся к десантной команде, развернув голографическую карту на наручном компьютере, — Пидж нас высаживает и подключается к системе. Кит и Лэнс идут в левый сектор, — Широ провёл пальцем по схеме, ребята сосредоточенно следили за его траекторией. — Вот здесь камера. Мы с Аллурой идём в правый сектор, — палец Широ переместился. — Здесь тоже закрытая камера. Видимо, в одной из них Слав.

— А почему я иду с тобой? — Аллура всё ещё злилась.

— Потому, что я не могу отпустить этих невинных мальчиков с такой коварной соблазнительницей, — подмигнул ей Широ.

Аллура фыркнула.

Грин спустилась на поверхность. Команда Вольтрона остановилась у входа в станцию.

— Готовы? — спросил Широ. — Пидж, открывай.

Паладины достали баярды. Шлюзовая камера с шипением распахнулась, и они высыпались в пустой коридор, тревожно озираясь. Дверь сразу же закрылась, оставив их в непроглядной тьме. Свет от баярда Широ упал на голые серые стены. Метров через двадцать горел тусклый фиолетовый огонёк.

— Будьте предельно осторожны, — Широ первым двинулся вглубь. — Возможно, это ловушка.

Лэнс и Кит, не говоря ни слова, последовали за ним. Аллура тихо вздохнула и пошла следом. Добравшись до развилки, Широ кивнул мальчишкам:

— Расходимся, — и свернул в свой сектор. — Аллура, доставай бластер.

Кит и Лэнс пробирались по сектору, сверяясь с картой. Пустынный коридор, слабая подсветка, ни дроидов, ни воинов галра, и даже никакого захудалого надсмотрщика.

— Пидж, мы на месте. Открывай, — Кит остановился у шлюза. Слишком легко и быстро они сюда добрались. Длинный глубокий коридор заканчивался одной камерой и выглядел он как-то странно, словно подсобное помещение, а не тюрьма. Шлюзовая камера не оборудована датчиками. Только кнопки «открыть-закрыть». Даже лампа под потолком была всего одна. Обычная лампа. На галровской станции. Кит снял шлем. И что за запах мокрой шерсти?

— Я могу открыть только всё сразу. Широ, ты готов? — донеслось в наушнике.

— Дай нам ещё время, — издалека пробивался сквозь треск помех голос Широ.

Лэнс тоже снял шлем, крутанулся и опёрся о стену:

— Ну, и чем займёмся?

— А чего бы ты хотел, Лэнс? — Кит усмехнулся, скользнув по Лэнсу взглядом. Лэнс покраснел. Довольный провокатор по имени Кит облизал острым язычком тонкие губы, хищно сверкнув клычками.

Широ ускорил шаг. Аллура еле поспевала за ним, отвлекаясь на странный свет. Не галровский фиолетовый, а холодный голубой — он тревожно разливался по коридору. Аллура почувствовала чей-то страх, и отчаяние, и боль предательства. Не человека. Кого-то более беззащитного. Принцесса остановилась, не в силах игнорировать зов о помощи и направилась на свет.

— Аллура, — зашептал Широ, она не обернулась. Паладин, ругаясь, догнал её. — В чём дело? — парень остановил девушку, крепко сжав предплечье.

— Кому-то нужна помощь, — она не сводила глаз с бокового коридора.

— Аллура, нет. Мы уже рядом. Кит и Лэнс ждут, — Широ потянул её за собой, возвращаясь на прежний маршрут.

— Иди сам, — Аллура, упираясь ногами, вырвалась из крепкой хватки паладина, отступила назад, оборачиваясь, неожиданно сорвалась с места, свернув направо, и побежала к комнате, так зовущей её.

— Чёрт, чёрт, чёрт! — Широ последовал за ней, очень быстро догнав. Аллура ещё не успела скрыться за поворотом. Парень прижал её к стене, не пуская в странную комнату. Сквозь приоткрытую дверь просачивался холодный магический отблеск, в комнате ровным светом горели испещрённые загадочными символами камни. Широ осторожно заглянул внутрь, Аллура, прижавшись к нему вплотную, стараясь не дышать, вытягивала шею, всматриваясь, что же её так манило. Широ сжал губы, отстраняя девушку от неприглядно-печального зрелища, но Аллура уже успела заметить: в центре под искрящимся, словно сгусток энергии, кристаллом в клетке затухал кот. Голубая энергия ровной струйкой подымалась в центр кристалла.

— У тебя очень мало времени, принц Лотор. Здесь пространство не преломить. Кот в ловушке. И это ненадолго, — монотонный голос эхом разнёсся по комнате, отразился от стен и достиг Широ. Взгляд паладина стал жестче:

— Хонерва.

— Бывшая? — фыркнула Аллура.

— Это всё слухи. Аллура, уходим.

Она мотнула головой:

— Там кот. Мы не можем его оставить.

— Широ, у нас нет времени, — в наушниках затрещал голос Пидж, — охрана зашевелилась.

Паладин сомневался, грустно глядя на принцессу:

— Сначала Слав, мы не успеем. Шлюзы открываются.

— Иди, я справлюсь, — Аллура чуть не плакала.

— К чёрту Слава, — вздохнул Широ, — идём!

— Открывай, Пидж! — Аллура остановила Широ, развернув к себе, и положила ладони ему на грудь. — Иди, пожалуйста. Потом вернешься за мной.

— Широ, — завизжала Пидж, — шлюзы!

— Ладно, Аллура, жди здесь. Не суйся одна, я быстро вернусь. — Широ побежал в свой сектор. Он был в начале коридора, в конце которого уже начала открываться шлюзовая дверь.

Парень вломился в камеру. Это была даже не камера, а шкаф какой-то. Практически всё место занимала кровать, над которой горела неоновая лампа. За занавеской был умывальник с туалетом, и маленький столик сразу у входа. Всё это было так компактно укомплектовано, что даже свободно пройтись по камере было невозможно. На кровати сидело странное существо — ни то сова, ни то гусеница — и безэмоционально смотрело на Широ. Паладин окинул взглядом узника — глаза как блюдца, птичий клюв, три пары рук и хвост. Существо отвернулось от Широ и принялось палочкой чертить чёрточки на стене.

— Эй, дружище, ты Слав? — парень стоял в проёме, облокотившись на дверь шлюза. Существо никак не отреагировало. — Ты Слав? — Широ дотронулся до его плеча.

Инопланетянин испуганно дёрнулся и забился в дальний угол кровати. Широ вздохнул. Он задумался, глядя в упор на существо.

— Не важно, Слав ты или нет, — Широ протиснулся мимо столика, сгрёб существо в охапку и стал протискиваться назад к выходу. Гусеница угрём выскользнула и прошлёпала в своё укрытие, забравшись на кровать и сжавшись в комок. Широ выругался и выкинул столик в коридор. Существо вперило в него свои глаза-блюдца:

— Этот столик на 95,10% вероятности привлечёт внимание охранников. Они придут сюда через 3,72892 минуты.

— Слав, значит. Выходи.

— Нет. 48% вероятности, что я могу упасть с кровати и 22%, что меня придавит дверью, — Слав отвернулся.

Широ уткнулся лицом в локоть:

— Чёрт. Чёрт! Чёрт!!! — Широ решительно направился к Славу, схватил извивающего чудика и потащил к выходу: — И 100%, что я вытащу тебя отсюда, живым или мёртвым.

Шлюзовая дверь с шумом начала задвигаться, едва он ступил в коридор.

— Нет!!! — завопило существо. — Тут столько стыков. Ты хочешь меня убить.

— Если не заткнёшься, я подумаю об этом, — Широ закинул замолчавшего Слава на плечо и покинул сектор.

Дверь с шумом открылась. Огромная камера светом обрушилась на паладинов. Зелёный газон, лампы, имитирующие солнечный свет, крошечный бассейн посреди камеры, бревно у стены, под потолком висит колесо, вроде качелей из покрышки. Мебели нет совсем.

Ребята прошли внутрь, осматриваясь. В углу лежало существо. Покрытое шерстью, хвост кисточкой, клыки устрашающе торчат.

— Может это — Слав? — Лэнс наклонился к лицу существа. — Эй, ты Слав?

— Йеп! — рявкнуло существо.

— Отлично, пошли.

Существо не двинулось. Кит, оставаясь у двери, с сомнением смотрел на переговоры со Славом:

— Все учёные странные?

— Слав, у нас нет времени. Идём, — Лэнс хлопнул его по спине. Слав зарычал, кинувшись на паладина. — Аааа! Кит! — Лэнс выпрыгнул из камеры. Слав прыжками последовал за ним, растерянный Кит замыкал эту процессию.

Аллура даже не дождалась, когда Широ скроется за поворотом, проскользнула в комнату, перебежками добралась до круга, всё ещё оставаясь незамеченной. Она начала протискиваться между высоких светящихся камней, слишком тесно стоящих, чтобы их не зацепить. Что и случилось: рунные камни рухнули, как домино. Один за одним, наполнив комнату грохочущим шумом. Дым от разбившейся конструкции клубами разошёлся по лаборатории.

Аллура, не останавливаясь и не обращая внимание на погром, устремилась к коту. Она со всех сил потянула клетку на себя. Обожгло пальцы, клетка не поддалась, оставшись висеть в воздухе. Кот внутри лежал без движения. Жив ли? Аллура дёрнула дверцу, ничего. До неё донёсся шум многочисленных шагов. Принцесса суетливо завертела головой в поисках инструмента, чего-нибудь, чем можно взломать эту клетку. Ничего. Разве что… кристалл наверху. Он просто завис над клеткой. Принцесса схватила кристалл, голубые волны от него прошлись по руке. Разбив им замок клетки, Аллура открыла дверцу и, схватив полуживого кота, рванула из комнаты.

Шум отвлёк императрицу от разговора. Хонерва отвернулась от экрана, не в силах поверить в происходящее. Что пошло не так? Она пыталась разглядеть сквозь занавесу дыма.

— Невозможно. Ничто живое не может… Это алтеанка? Вот же тварь! Главный кристалл!

Взору Широ предстала запыхавшаяся алтеанка с котом, прижатым к груди.

— Не послушалась, — сверкнул глазами паладин. — А это что? — Широ кивнул на кристалл.

— Оу, это вещь Хонервы. Ну, возвращать не буду. Бежим!

Они припустили по коридору, Аллура с котом и Широ со Славом. Теперь Широ еле поспевал за ней. На развилке принцесса столкнулась плечом с Лэнсом, чуть не выронив кота. Слав №2 прокатился под ноги Широ, и чёрный паладин рухнул между двух Славов.

— А кто из них Слав? — подбежавший Кит оказался в центре этой катавасии. — Собака, кот или сова?

Лэнс заглянул через плечо друга:

— Кот выглядит самым умным.

Сова обиженно надулась:

— Очень смешно. А яппера верните. Сендак без собачки скучать будет, а когда он скучает — разносит пол-вселенной похуже Заркона.

— Собачки? Собачки Сендака? Чёрт! — Кит обернулся к Лэнсу. — Ты принёс, ты и отдавай.

— Кстати, вот и хозяин, — Слав указал в коридор, по которому уже нёсся коммандер.

Вся компания, не сговариваясь, бросилась к выходу.

— Пидж, выпускай! — закричал Широ. Дверь шлюза зашипела.

Сендак неумолимо приближался. Лампы загорались одна за другой, заливая коридор светом и освещая беглецов и преследователя. Похитители начали протискиваться через ещё нераскрывшуюся шлюзовую дверь. Аллура с котом и Славом уже бежала к Грин. Широ обернулся. Сендак совсем рядом.

— Ваша собачка? — Лэнс подтолкнул яппера, и они вместе с Китом проскользнули в дверь мимо Широ.

— Пидж, заблокируй дверь. Все вышли, — Широ вышел последним, увидев сквозь закрывающийся шлюз Сендака, обнимающего свою собачку. Подняв голову на Широ, коммандер нервно дёрнулся:

— Передай Лотору, что я доберусь до него.

В лабораториях Хонерва отчитывала испуганную охрану, когда загудел экран связи.

— Прочь отсюда, — она направилась к консоли и приняла звонок. Появилось изображение с «Синклайна».

— Хонерва, где мой кот? — Лотор пытался сдержать эмоции.

— И что же я должна сказать? Алтеанка забрала, — Хонерва была растеряна и в то же время вне себя от ярости.

— Что ты несёшь, ведьма? Алтеан не осталось.

Через плечо Хонервы показались уши Сендака:

— А я говорю, это — дело рук Лотора, — Сендак заглянул в экран. — Это твои полукровки тут были! Собачку мою украсть хотели.

— Какая собачка, Сендак? Где мой кот?

— Где мой лев?

Хонерва обессиленно рухнула в кресло. Капюшон скрыл её эмоции, и Сендак решил удалиться. Лотор выключил экран.

🌟 🌟 🌟

Слав сидел на диване, болтая ногами в воздухе и допивая уже четвёртую чашку чая. Все обитатели замка собрались в гостиной, больше увлечённые котом, чем освобождённым ценным учёным. Спасённый зверь пил молочко, заботливо подогретое Ханком и им же принесённое из кухни.

— Говоришь, Хонерва хотела убить эту лапочку? — Пидж сидела на полу возле кота.

— Да, — принцесса с нежностью посмотрела на эту трогательную картину и перевела взгляд на Корана. — А ты решил, что делать с тем кристаллом?

— Ещё нет, — хмурый советник сидел возле чудо-учёного, совсем не оправдавшего его ожиданий.

— Может, уничтожим его? — предложил Широ, расположившийся в кресле, наиболее удалённом от Слава.

Слав подавился чаем:

— А ты совсем не умный. Этот кристалл — мощная алтеанская реликвия.

Широ сжал подлокотники кресла, костяшки на левой руке побелели.

— Алтеанская? Откуда она у императрицы? — спросила Аллура, подняв взгляд на Слава. Но её внимание переключилось на Лэнса, с довольным видом развалившегося на диване между Ханком и Китом. Лэнс, говорящим за себя жестом, оставил руку на колене Кита.

— А ты тоже умом не блещешь, — Слав громко сёрбнул чаем. — Откуда у алтеанки алтеанская реликвия?

Аллура вспыхнула и надулась, отвернувшись от паладинов и этого дерзкого учёного и сделав вид, что очень увлечена котом. Принцесса наглаживала кота:

— Какой ты милый. Я назову тебя Черничка.

— Коран! — Кит отвлёк советника от хмурых мыслей. — Хонерва — алтеанка? Ничего не хочешь рассказать?

— Да, Коран, — Аллура, играла с котом.

— Алтеанка, — вздохнул Коран. — Работала в лабораториях короля Альфора. Пока не вышла замуж за этого монстра, — он задумался. — А, может, и не монстра. Вдруг Заркон ещё большая жертва, чем Альфор?

— Потому, что женился на такой змее? — хмыкнул Кит, откинувшись на спинку дивана.

Аллура подняла глаза на советника и перевела на Кита:

— Заркон потерял друга, потерял себя.

Наигравшись, Кова, теперь уже будучи Черничкой, забрался на колени принцессы. Он свернулся калачиком, как когда-то лежал вот также на коленях другой алтеанки. В комнате воцарилась уютная тишина, дополненная мерным мурлыканьем.

И эту идиллию нарушило раздражающе громкое прихлёбывание чаем.

— Коран, я уверен, — Широ покосился на Слава, — он был в отдельной тюрьме не потому, что он — такой ценный, а потому, что от него избавились. И не охраняли, чтобы сплавить кому-нибудь.

🌟 🌟 🌟

Принц стоял у видового окна, устремив взгляд в бесконечность, погруженный в свои мысли. На эсминце стояла звенящая тишина. Генералы боялись нарушить молчание.

— Мэтт, — Лотор кивнул через плечо, — Хонерва говорит, что Кову забрала какая-то алтеанка. Слетай-ка на Латею.

====== Глава 3. Фигуры на шахматной доске ======

Тень скользнула по розовому кусту, всполошив стаю разноцветных бабочек. Еллоу приземлился. Ханк спускался по трапу золотого льва. Гордой поступью, на ходу снимая шлем и отбрасывая его в сторону. Акша бежала к нему босиком по зелёной траве. В коротком белом платьице, аппетитно оттеняющем синюю кожу. Она бросилась к Ханку, который заключил её в свои объятия и закружил. Он поставил девушку на землю и поцеловал. Нежно, осторожно. Акша закрыла глаза. И парень стал смелее. Он целовал её страстно, напористо. Сорвав с куста розу, Ханк заправил цветок в волосы девушки. Акша засмеялась. Звонко, как колокольчик.

— Ханк, чего завис?

Голос Пидж вернул его из страны грёз. Реальность обрушилась на Ханка мерным гудением кофемашины и запахом свежесваренного кофе. Пидж налила полную чашку и села напротив, глядя на Ханка.

— Доброе утро, паладины, — как всегда жизнерадостный Коран вбежал на кухню, наполняя её шумом и суетой.

Следом зашёл Широ. Остановившись у входа, он блаженно зажмурил глаза и вдохнул аромат кофе.

— А что это за бардак? — Коран развёл руками, придирчиво оглядывая кухню.

Пидж отхлебнула из чашки:

— Это всё грязное животное. Или Черничка.

Ханк поднял на неё глаза:

— Это я, что ли, грязное животное? — он вылез из-за стола, украдкой стряхивая на пол с футболки остатки каши. И почему на животе вечно собираются крошки?

— Это тебе за НЕ-девушку, — Пидж фальшиво улыбнулась.

— Точно не Черничка. Он куда-то пропал, — Широ возился с кофемашиной. — Аллура уже собрала поисковый отряд. Кит и Лэнс перерыли ползамка.

Ханк опёрся о столешницу, стоя в очереди за кофе. Блестящая стенка аппарата отразила его объёмную фигуру. Равнодушное зеркало было так жестоко правдиво. Он перевёл глаза со своего отражения на Широ. Подтянутый, мышцы переливаются под кожей. Мачо, мечта любой девушки. Ханк снова посмотрелся в зеркало. Как реклама до и после.

Резко перехотев кофе, Ханк вышел из кухни и поплёлся по коридору. Его шаги одиноко звучали в утренней тишине. Какой же ты дурак, Ханк. У тебя нет никаких шансов. Ты всегда был в лузерах. Ещё в Гарнизоне, где все обращали внимание на Лэнса, а ты для них — невидимка. И здесь в Вольтроне всё внимание забирают Широ, Кит, Лэнс, а Ханк — снова в тени. Парень облокотился о стену. Нет, чувак, надо что-то менять, ты сможешь. И он быстрым шагом направился в раздевалку.

Переодевшись, Ханк решительно зашёл в тренировочный зал. Каша в желудке не улеглась. Но нет, времени терять нельзя. Нужно делать из себя мечту любой девушки. Нет, конкретной девушки. Ханк взял скакалку и начал разогреваться. Как там Широ говорил, раз-два-три, ускоряемся. Вверх-вниз, не забываем о дыхании. Ханк, прыгая, развернулся и чуть не запутался в скакалке. В зале парень был не один. Напротив, на низком турничке, заботливо сооружённым Широ как раз на стыке залов, завис Слав.

— Семнадцать, восемнадцать, — Ханк пыхтел и потел, переполненный желудок прыгал вместе с ним. Парень остановился, переводя дыхание. — Перерыв. Привет, Слав.

— Доброе утро, Ханк, — Слав обречённо смотрел на стык под собой. — Можешь снять меня? Я закончил упражнение. Давно.

— А почему сам не можешь? — Ханк подошёл и подставил плечо, помогая Славу спуститься.

— Стык, — Слав махнул рукой на пол. — Широ очень предприимчив. Узнал мою слабую сторону.

Освобожденный инопланетянин отошёл подальше от соединения залов. А Ханк рванул к гантелям и принялся их ритмично поднимать и опускать. Слав, сложив все три пары рук, подошёл к нему, остановившись напротив:

— А ты, я смотрю, влюбился.

— Нет. С чего?.. Почему?.. Так заметно? — Ханк опустил гантели.

— Это очевидно. Влюблённые часто делают глупости.

Ханк бросил гантели и уселся на пол:

— Глупости? — он стянул бандану и вытер от пота лицо.

— Ты, как яппер, носишься по залу. Широ тут нет, — Слав поднял одну руку. — Ты — не фанат спорта, — он поднял другую. — Остаётся вариант — глупость.

Слав сел напротив Ханка, обвив хвостом ноги:

— Ты делаешь это, чтобы заполучить девушку, но в результате любить она будет только твои мышцы.

— А так у меня вообще не будет девушки, — Ханк потёр предплечье. — Все девушки хотят Широ.

Слав хмыкнул:

— Ты хочешь стать как Широ? А ты думаешь Широ любит хоть одна девушка? — Слав тяжело поднялся и направился к выходу. — А где-то есть девушка, которая полюбит Ханка.

— Точно? — парень оживился.

— Процентов 48 или 48,05, — донеслось из коридора.

— Чёрт, — Ханк снова погрустнел.

🌟 🌟 🌟

Лотор приподнялся на мягких подушках, разбуженный писком коммуникатора. Он потёр глаза, пытаясь проснуться, и ответил на звонок. Трёхмерное изображение Мэтта выросло на полу.

— Лотор, я вылетаю с Латеи. Планета в норме. Климатические показатели в допустимых пределах. Генераторы работают. Я не обнаружил следов Ковы. Но, — Мэтт помедлил, — у нас пропала одна алтеанка.

— Кто? — принц пригладил взъерошенные волосы.

— Ромелль, — голограмма пошла волнами. — Сестра того мальчишки. Который погиб так нелепо.

— Как она сбежала? — Лотор нахмурился.

— Не знаю. Скорее всего в прошлый раз пробралась на корабль Эзор и Зетрид. Мне продолжать поиски Ковы? — голограмма замерцала.

— Да. И про алтеанку разузнай.

Лотор выключил коммуникатор и откинулся на подушки. Чёрт, эту квинтэссенцию так трудно добыть. Без неё Латея снова станет безжизненным астероидом. Принц устало провёл рукой по лицу. Столько сил, чтобы Латея оставалась невидимой. Эта сбежавшая алтеанка может спутать все карты. И кот не выходит из головы. Чёртов пушистый засранец.

Лотор закрыл глаза. За годы изгнания он научился абстрагироваться. Загонять тревоги в дальний угол сознания и наслаждаться моментом. В данном случае, шёлком простыней и мягкой подушкой. Лотор зарылся лицом в мягкую, как облако, подушку и заснул.

🌟 🌟 🌟

Оранжерея была любимым местом принцессы Аллуры. Теперь она стала любимым местом и для Чернички. Кот носился среди юницветов, ярко-розовых алтеанских цветов, забавно кувыркался в траве, молнией взлетал по стволу дерева, и с хитрой мордочкой выглядывал из листвы.

— Твоя очередь лезть за ним, Лэнс, — насмешливо сказал Кит, откинувшись на спинку скамейки.

— Да я вижу, что он притворяется! — Лэнс наклонился, высматривая кота. Парень засмеялся. — Это было так смешно, когда ты искал Черничку на дереве, а он наблюдал за тобой под деревом.

— Мне смешно не было, — фыркнул Кит.

Аллура тоже засмеялась. Троица, расслабившись, сидела в беседке. Сладкие запахи цветов окутывали их. Маленький кусочек Алтеи копировал не только флору, но и климат планеты. Для землян здесь тоже было комфортно. Прохладный воздух с запахом дождя, как бывает теплым майским вечером. Буйство цветов и трав, фруктовые деревья и ягодные кустарники, да ещё и висячие сады. Не оранжерея, а Эдем.

Час назад паникующая Аллура заставила Кита и Лэнса перерыть весь замок. Заставила, конечно же, с помощью Широ, который сам не захотел искать кота, который «по-любому где-то притаился и просто игнорирует», но Киту и Лэнсу поручил «помочь даме». Оказалось, кто-то закрыл Черничку в оранжерее. Аллура успокоилась, заметив, что здесь он был счастлив. Даже слишком.

А сейчас, спустившись с дерева, Черничка начал охотиться на юницветы, откусывая им головки. Принцесса пожала плечами:

— Ему же не объяснить, что это — последние юницветы в мире.

— Что ему надо, он хорошо понимает, — Лэнс развернулся к друзьям. — Я думаю, его Широ закрыл, именно поэтому сам искать не стал, — парень лениво почесал затылок. — У него зуб на кота. Мохнатый вчера вцепился ему в руку. Всеми четырьмя лапами. При чём, не в железную. Широ пытается стряхнуть кота и ругается. Шикарное зрелище, — он блаженно закрыл глаза. Аллура взмахнула ресницами, испугавшись не то за Широ, не то за бесстрашного Черничку.

— Не думаю, что это был он. Широ — ещё тот кошатник, — усмехнулся Кит, сверкнув галровскими клычками. — На Земле ни одного кота не пропускал. Пройти мимо и не погладить — это же преступление.

— Тогда, Пидж? — предположила Аллура. — Он её так гоняет. Она боится пройти мимо него.

— О да, все видели её поцарапанные лодыжки. Я обожаю эти их диалоги в коридоре, — Кит встал показывая сценку: — «Черничка, нет». «Мяяяяяу!» «Черничка, пропусти». «Мяяяу!» «Аааа!»

Кит изображал испуганную Пидж и решительно настроенного кота. Друзья покатывались со смеху.

— Да ладно, все от него пострадали, — Кит сложил руки на груди. — Я вчера ночью спал без подушки. На подушке спал его высочество Черничка.

— А почему не согнал? — усмехнулся Лэнс.

— Кем бы я был? Меня же Широ воспитывал.

— А где Черничка? — Аллура завертела головой. В оранжерее царила тишина.

— Аллура, успокойся. Затаился где-то. Никуда он не пропадёт, — Кит направился к выходу.

— Не будем закрывать оранжерею, если так переживаешь, — Лэнс последовал за другом.

Аллура ещё раз окинула взглядом сад и вышла.

🌟 🌟 🌟

Эзор натирала видовое стекло на «Синклайне». Зетрид домывала пол капитанского мостика, отступая в коридор.

— О, боже нет, — Зетрид выставила вперёд швабру и попятилась назад на мостик.

— Что случилось? — Эзор в два прыжка оказалась возле подруги.

— Кова случился, — Зетрид указала в коридор, откуда приближался кот. В зубах он нёс что-то ярко-розовое.

— Зет, успокойся. Это что-то маленькое.

— Прошлая хрень тоже была маленькая, которая с присосками и зубами, — генералы попятились, прижавшись друг к другу. — Она прожгла мне руку насквозь. Или прогрызла. Я даже не поняла, Эзор.

— Тихо, он пошёл в каюту Лотора, — девочки проследили, как кот прошёл через мостик в другое крыло и скрылся за дверью комнаты принца. — Теперь это — его проблема.

Генералы тихонько ушли.

Белоснежные волосы Лотора россыпью покоились на подушке. Но Кову это никогда не останавливало. Такая уж привилегия была у любимца принца. Кот запрыгнул на постель, заглянул в лицо хозяина. Тихое дыхание, сомкнутые ресницы, лёгкий румянец. Сама безмятежность. И…

— Мяяяяууууу, — разрезало тишину спальни.

Лотор подвинулся, освобождая угол подушки. Туда Кова и положил свою добычу.

— Мрррмяяяууу.

— Кова! — принц приподнялся на локтях. — Ах, ты ж бродяга, — Лотор прижал к себе кота, тот мордочкой потёрся о щёку, довольно мурлыкая. Взгляд принца скользнул по подушке. — Кова, это что? Цветок? Где же тебя носило?

Кова замурчал взахлёб, удобно свернувшись калачиком.

— Опять согнал с подушки. Значит, пора вставать.

Принц опустил босые ноги на пол. Потянулся с грацией льва. Упругие мышцы заиграли под кожей, волосы заструились по спине. В зеркале напротив отразилась фигура принца. Лотор окинул взглядом своё безупречное тело, довольно усмехнулся и направился в душ. Дождём зашумела вода, прохладный поток заструился по восхитительному атлетическому телу принца, стекая по груди и бёдрам. Утренний душ приятно холодил, разогревая кровь. Выключив воду, Лотор повязал полотенце на бёдрах. Он никогда не любил вытираться после душа. Принц прошлёпал мокрыми ногами на кухню, где его уже ждал завтрак и обязательный стакан утреннего апельсинового сока. Прихлёбывая сок, он вернулся в спальню. Разлилась свежесть цитруса, легко пощипывая язык. Лотор причмокнул. Апельсиновый сок добавляет красок в любое утро.

Кот растянулся на подушке в нахально демонстративной позе животиком вверх. Принц усмехнулся и почесал мягкое пузико кота. Ещё одно удовольствие утра. Шёлковая шерсть под пальцами была тёплой и мягкой.

— Ну, хоть сегодня не животное принёс.

Лотор взял хрупкий цветок со следами зубов Ковы. Полупрозрачные нежные лепестки. Похож на лилию. «Что-то я таких не видел», — Лотор поднёс цветок к лицу. Сладкий аромат унёс его далеко-далеко в детство. Ярко-розовые поляны, раскинувшиеся до горизонта, и пьянящий запах алтеанских юницветов.

— Кова, ты где был? Где ты достал юницвет? — Лотор задумался.

🌟 🌟 🌟

Широ вышагивал по замку, на ходу планируя распорядок дня. Что за?.. Широ вернулся и заглянул в гостиную. В кресле, болтая в воздухе ножками, блаженно развалился Слав. При этом он потягивал свой любимый чай, двумя руками обняв дымящуюся чашку. Другая пара рук сжимала тарелку с печеньем. И крошки покрывали всё кресло, как свежевыпавший снег.

— Слав, ты почему вышел из спортзала? — возмущённый тренер ещё не сталкивался с такой наглостью. Он прошёл через всю комнату и грозно навис над Славом. Тот же совершенно невозмутимо откусил печеньку. Партия новых крошек упала на кресло.

— Я устал.

— Это не оправдывает нарушение дисциплины. Ты ушёл без моего разрешения.

— А почему я должен ждать твоего разрешения? — Слав звучно прихлебнул.

Широ раздражённо вздохнул:

— Потому, что я главный.

— А ты, я смотрю, дрянь во всех реальностях, — Слав явно ходил по краю, Широ передёрнуло. Но на его удачу (а возможно Слав это просчитал) коридор заполнился шумом множества шагов и в гостиную ввалилась весёлая компания.

— А что у вас здесь? — Аллура облокотилась о кресло Слава, вопросительно посмотрев на Широ. Кит и Лэнс развалились на диване, продолжая увлечённо о чём-то разговаривать.

— Военный совет, ты же кота искала, — Широ наигранно улыбнулся, при этом продолжая сверлить Слава гневным взглядом.

— Нашла. Военный совет? Оу, позову остальных, — принцесса торопливо выбежала из гостиной, цокая каблучками.

Во взгляде Широ появилась растерянность. Он повернулся к ребятам:

— А она не понимает сарказма.

— Твоего нет, — засмеялся Кит, Лэнс одобрительно хлопнул его по колену.

— Итак, Слав, — Широ развернулся к наглецу, — тебя взяли в команду, а ты…

— А я не просил, — перебил его Слав.

— Значит, ты не часть команды? — процедил Широ.

— Нет, если дело касается тренировок. Я ваш консультант, — третью пару рук Слав переплёл на животике.

— И в чём же ты нас можешь проконсультировать? — скептично приподнял бровь Широ.

— Зависит от того, чего ты хочешь, — Слав невозмутимо хрустел печеньем.

— Скажем, — Широ задумался, — убрать императора с трона.

Мальчишки перестали переговариваться, переключив всё внимание на учёного консультанта.

— Хм. Тогда тебе надо решить, как сместить… Ах, да. Ты ж не умный, — Слав задумчиво покусывал печенье.

Кит подскочил с дивана, готовясь переключить на себя ярость Широ, но брат сдержался.

— Тогда тебе надо убить его в открытом бою, один на один. А как вызвать его на бой — это другой вопрос. Для этого нужен Боб.

— Только не Боб, — Коран, возглавляющий вторую часть команды, присоединился к военному совету. — Боб — непонятная космическая хрень. Он не человек.

— Именно поэтому он знает всё, — Слав струсил крошки под неодобрительным взглядом советника. — Но ни во что не вмешивается.

— Широ, это опасно, — Коран прошёлся по комнате, крошки захрустели под ногами. Он поднял ногу и хмуро посмотрел на подошву, а затем бросил уничтожающий взгляд на Слава. (Слав не отреагировал). — Боб — игрок, и видит каждого насквозь.

— Тогда он должен боятся меня, — самодовольно заявил Широ.

Слав фыркнул:

— Короче, если вы решились, вам нужно в его космический клуб.

— Замечательно! — Аллура подсела на диван к Лэнсу. — Повеселимся! — она толкнула его плечом. Лэнс довольно хмыкнул, а Кит подозрительно скосил взгляд на заговорщиков.

— А что за клуб такой? — Ханк тоже плюхнулся на диван.

Слав пожал плечами:

— Популярный ночной клуб. 90% посетителей — праздношатающаяся молодежь. Остальные, — он задумался, — контрабандисты, наёмники, космобайкеры… — Слав поднял глаза. Все взгляды были устремлены на него. — Все потоки ведут к Бобу. В том числе, информационные.

Аллура подскочила:

— Я иду синтезировать для нас наряды!

— Я с тобой, — оживилась Пидж.

— Стоять, Пидж. Ты никуда не летишь, — Широ сложил руки на груди. — Ты выглядишь как ребёнок.

Девочка надулась.

— А Коран староват для клуба. Пойдём я, Кит, Аллура, Лэнс и Ханк, — Широ направился к выходу, бросив на ходу: — Ханк и Кит, готовьте шаттл. Аллура, с Лэнсом займись одеждой. Вечером вылетаем.

Угрюмый Коран проводил Широ осуждающим взглядом.

🌟 🌟 🌟

Шаттл вынырнул из гиперпространства и лёг на орбиту. Огромная голографическая вывеска, которая была видна ещё на подлёте к станции, мигала, превращаясь из «Bob’s House» в «Bob’s Chaos». Шаттл приземлился на специальную платформу. Мэтт, заранее переодевшись в джинсы и жилетку, довольно осмотрел свою фигуру и подмигнул себе в зеркало, сверкнув медово-карими глазами. Он сгрёб пачку кредиток, проверил наручный компьютер и направился в море огней, на ходу убирая поглубже во внутренний карман жилетки хакерскую перчатку, как Мэтт любовно её называл, своё ценнейшее изобретение, открывавшие доступ к галровским технологиям, основанным на ДНК этой расы. К слову, изобретение сильно облегчило жизнь парню в галровско-технологичном мире.

Парень усмехнулся. Вечное веселье царит в этом клубе. Грохочущая музыка словно заставляет вибрировать в такт саму станцию. Одурманивающий запах, который бывает только в ночных клубах: смесь алкоголя, парфюма, дыма, запахов тел, — окутал Мэтта, стоило ему только зайти на нижний ярус. Душновато, даже голова пошла кругом. Он на ходу расстегнул жилетку. Проходящая мимо девица улыбнулась, оценив рельеф его пресса. Мэтт целенаправленно прошёл через весёлую толпу в дальний коридор, приложив специальный пропуск к сканеру у входа в VIP-зал. Раздался звон. Дверь открылась. Коренастый инопланетянин с щупальцами посмотрел на гостя.

— От принца Лотора. Доложи боссу.

Инопланетянин кивнул и молча исчез в глубине комнаты. Мэтт засунул руки в карманы и прогуливающимся шагом вышел в общий зал. Медленно осмотрев публику, увидел толпу подпивших космобайкеров. Лучше не попадаться им на глаза. У этих парней обязательная программа — нажраться и подраться. Лотор будет недоволен, если Мэтт ввяжется в переделку. Парень устало провёл рукой по волосам: не спал больше суток. Облокотившись о барную стойку, он заказал энергетик. После первого глотка усталость стала отступать, Мэтт направился на верхний ярус. Там, в основном, девчонки танцуют. Проблем будет поменьше.

Мэтт поднимался по ступенькам. Хорошо, что кот нашёлся. Где эту Ромелль искать? Навстречу спустилась парочка девушек, очаровательно ему улыбаясь и оставив после себя облако духов. Мэтт крутанулся, присвистнул им вслед и окунулся в грохающий мир диско-яруса. Несколько танцполов были битком забиты молодежью с разных уголков Галактики. Они лениво двигались в такт, посасывая свои коктейли. Мэтт протиснулся сквозь танцующую толпу и развалился в конце зала в кресле, ожидая приглашения Боба.

Пьяный инсектоид вышел из клуба и запрокинул голову, рассматривая звёздное небо сквозь прозрачный купол. Он вдохнул воздух. Надо немного протрезветь. Купол пошёл волнами, пропуская шаттл. Инсектоид проследил за приземлением корабля. Горстка гуманоидов высыпалась на площадку. Инсектоид затрещал, рассмеявшись. Его всегда смешил нелепый вид гуманоидов, а когда они ярко одеты — вообще невозможно удержаться.

Пятёрка новых посетителей прошла мимо него. «Что за гастролирующий джаз-банд?» — фыркнул инсектоид. Лидер, одетый в боксёрку с капюшоном, подозрительно глянул на него. Отсутствие рукавов демонстрировало мощные бицепсы, и инсектоид всё же постарался сдержать смех. За ним прошла королева этой стаи в коротком топике, пышной юбке и ярко-розовых бутсах. Следом два гуманоида: один в ослепительно-белой рубашке с широким воротом и глубоким разрезом на груди, второй — в чёрной футболке и красной кожаной куртке. И завершал это шествие здоровяк в цветастой рубашке и с косынкой на голове.

Когда компания скрылась за дверью, инсектоид опёрся на перила и вволю насмеялся. «Хватит пить. Не могу адекватно воспринимать людей», — инсеткоид вытер лапкой слёзы.

Широ остановился у входа, оценивающе осматривая обстановку клуба. Он кивнул через плечо, и команда направилась к бару. Бармен вынул сигару, выпуская клубы дыма, и вопросительно глянул на Широ.

— Виски и четыре содовых.

Горько-сладкий дым поплыл над стойкой.

— Эй, Широ! — возмущённый Кит толкнул брата плечом. — Что за нахрен?

— Два виски и три содовых.

Бармен кивнул, — и пустил по стойке пять бокалов. Проскользив по гладкой поверхности, бокалы остановились точно возле заказчиков.

— Кит и Ханк, вы остаётесь здесь, Лэнс и Аллура отправляются наверх. Не привлекать внимание, всем ясно? Просто наблюдать, может, что услышите, — Широ одним махом опрокинул виски, с шумом поставил бокал. — А я поищу Боба, — он кинул бармену кредитки и растворился в толпе.

Аллура проводила взглядом Широ, взяла свой бокал и покосилась на Кита:

— Я же старше тебя.

— А ты хотела виски? — Кит смаковал напиток под обиженные взгляды Лэнса и Ханка.

— Нет, просто нечестно, — Аллура сделала глоток содовой. — Пошли, Лэнс.

Лэнс подошёл, по пути намеренно задевая Кита плечом, и подал Аллуре руку. Парочка начала подниматься вверх по ступенькам. Проводив взглядом Лэнса, Кит принялся рассматривать посетителей. В центре зала особняком расположилась шумная компания космобайкеров. Они громко смеялись, оглядываясь на барную стойку. Кит вспыхнул, отставил свой бокал и направился к ним.

— Нет! — Ханк поспешил следом.

— Что тебя так веселит? — Кит, сверкнув белоснежными клычками, развернул к себе ближнего байкера.

— Что тебе надо, парень? — рыжий феленоид с неоново-голубым ирокезом сверкнул зелёными глазами. — Ищешь неприятности? Ну, ты их нашёл.

Космобайкеры окружили их плотным кольцом.

— Кит, не надо, — Ханк протиснулся через толпу кошкоподобных инопланетян, довольно-таки устрашающего вида. Клыки и когти, да ещё и шерсть дыбом. Ханк поёжился.

— Иди сюда, котик, — Кит начал снимать куртку.

— Ребята! — Ханк встал между Китом и феленоидом. — Ребята, не надо!

Кит сунул Ханку свою куртку. Рыжий сделал тоже самое.

— А что значит этот лев? — Ханк ткнул пальцем в нашивку куртки рыжего.

— Мы «Львы Андромеды». Не слыхал? — промурлыкал чёрно-белый феленоид.

— Нет, но если львы, то вы должно быть классные ребята, — Ханк довольный тем, что обстановка немного разрядилась, обернулся к рыжему. — А он сражается под именем Регулус, — он указал на Кита. — Альфа льва.

— Альфа? — рыжий прыснул. — Слышь, пап, он хочет твой титул!

Чёрно-белый закатил глаза.

— Нет-нет-нет, он не хочет, — Ханк завертелся.

— Расслабься, — чёрно-белый положил лапу ему на плечо. — Пойдём, выпьем. Пусть мальчишки поиграют.

— Они будут тут драться? — Ханк последовал за толпой байкеров, оборачиваясь на Кита.

— Мы же не варвары. Идём на ринг, — рыжий хлопнул Кита по плечу и пошёл вперёд. Кит последовал за ним.

Оставив Кита и Ханка на первом ярусе, где по большей части брутальные парни пили крепкие напитки, вели серьёзные разговоры и махали кулаками, Лэнс и Аллура окунулись в гламурную атмосферу второго яруса, где более утончённая публика красовалась нарядами, вела светские беседы и танцевала. Глаза Лэнса загорелись, стоило им только ступить на отливающий неоном пол.

— Аллура, глянь какая подсветка! О боже, а какая музыка! Ты это слышишь?! Аллура, глянь Млечный путь под потолком! — Лэнса невозможно было удержать, казалось он хотел попробовать на вкус все прелести этого яруса сразу.

Музыка гремела так, что её было слышно не только ушами, а казалось она чувствовалась каждой клеточкой тела. Ярус подсвечивался то красным, то синим, то зелёным, то начинал ярко блистать, освещая молнией каждый уголок и снова погружая во мрак. Розовый дым закручивался спиралью в центре комнаты. Аллура чувствовала, как её захватывает атмосфера веселья. Толпа подобно огромному океану растворяла в себе всё, что в неё попадало. И Аллура позволила этому океану унести себя.

— Аллура, глянь какая красотка! — Лэнс завис напротив девушки в ярко-лимонном платье, не скрывающим её пышные формы. Красные волосы кокетливо прикрывали один глаз. Дополняли этот образ экзотические рожки и хищная улыбка. Девушку окружали с десяток парней. Она была в центре внимания и наслаждалась этим, позволяя привлекательному парню развлекать её своими шутками. Красавчик явно выказывал своё расположение, всеми своими жестами показывая насколько он достоин её. Две девушки, проходя мимо, бросили на красавицу завистливый взгляд.

Воспоминания унесли Аллуру на вечеринку на Алтее, где она подобно этой девушке была в центре внимания, а самые симпатичные атеанские юноши из кожи вон лезли, чтобы ей понравится. Аллура поймала на себе взгляд красавчика, улыбнулась ему, но тот равнодушно скользнул по ней взглядом и вернулся к предмету своего обожания, а именно, соблазнительной даме в лимонном. Веселье потихоньку испарялось. Аллура обняла себя за плечи.

— Аллура, — компанию загородило лицо Лэнса, — я приглашу… А ты чего?

— Мне здесь не нравится.

— Всё понятно, — усмехнулся Лэнс, взял её руку в свою, переплёл их пальцы и, подмигнув, потянул Аллуру к барной стойке, расположенной здесь же, на втором этаже. Парень усадил принцессу на высокий барный стул. — Ты когда-нибудь пила взрывные коктейли?

— Я вообще не пила коктейли, — Аллура через плечо разглядывала зал, в головокружительном мерцании которого двигались силуэты.

— Эй, готова, развлечься?

Принцесса обернулась. На стойке уже стояли два горящих бокала. Аллура захлопала ресницами. Лэнс опустил в бокалы трубочки:

— Пей. А потом потанцуем.

— Как невежливо, — Боб раскинулся на мягком диване, вытянув ноги на маленький пуфик. — Ты зачем девочку обидел?

— Девочку? — Широ оглянулся на осьминога-охранника, застывшего в дверном проёме. Осьминог угрюмо сверлил паладина взглядом. Пару минут назад Широ устроил небольшую заварушку, помешав охраннику проводить очередного VIP-клиента к боссу. Клиент был выставлен в общий зал, а паладин с охранником на плече ввалился к Бобу.

— Тебе здесь не арена, Чемпион. Хотя твоя настойчивость мне нравится, — Боб кивнул осьминогу. Тот вышел, закрыв за собой дверь.

А Боб похоже уже навёл справки. Паладин недоверчиво рассматривал хозяина клуба. Существо было маленького роста с забавной мордочкой и ушами-кисточками. Зелёная кожа и две пары рук. Что же в нём такого сверхъестественного?

Боб усмехнулся:

— Долго рассказывать. Да, и ты ведь пришёл не за этим, Широ.

Мэтт лениво скользил взглядом по пёстрой танцующей толпе. Сердце вторило ритму музыки. Сколько же ещё ему ждать?

В толпе мелькнули белые волосы. Принц? Мэтт наклонился. Нет, длинные белые волосы. Девушка. Да и знакомая фигура. Мэтт приподнялся. Да, однозначно, она!

Девушка танцевала на вращающейся платформе. Соблазнительные плавные движения сменялись быстрым ритмом. Она извивалась вокруг парня, и они создавали очень гармоничный дуэт, привлекая внимание не только Мэтта, но и окружающих. Мэтт протиснулся сквозь толпу и поднялся на платформу. Девушка, не замечая его, продолжала танцевать, теперь уже в одиночестве.

— Ну, привет, — Мэтт положил руку на талию белокурой девушки. — Сегодня без шлема?

— Оу, Мэтт! — девушка обернулась и кинулась ему на шею. Неожиданно. Да, она же навеселе! — Как я рада тебя видеть. А где?.. — она заглянула ему через плечо.

Мэтт хмыкнул:

— Нет, красотка, я один.

— Ууу, — девушка надула губки. — Плохой мальчик, — она шутя толкнула его в грудь.

— Сегодня ты смелее, — усмехнулся Мэтт.

— А чего мне боятся? — девушка вскинула голову. — У меня внизу три паладина и один со мной. Вон он, — она вытащила из толпы парня, с которым танцевала.

Мэтт скользнул по нему взглядом:

— А я тебя знаю. Это же твой бойфренд выгреб от Сендака. Ой, прости, — Мэтт примирительно выставил вперёд руку. — Ну, он Сендаку тоже навешал.

Парень захихикал и наклонился к девушке:

— Аллура, он думает, что Кит — мой бойфренд.

— Лэнс, все так думают, — девушка тоже захихикала.

Парень смутился.

— Сендак вообще нас не простил, — она продолжала хихикать. — Мы у него льва забрали. А у нас их целых пять, — Аллура прижала пальчик к губам, показывая, что это секрет.

— Аллура, — Лэнс обнял её за плечи.

— Ему можно доверять, — она показала взглядом на Мэтта. — Он мой друг.

— Генерал Лотора — твой друг?

— Да! — Аллура взяла под руки парней и потащила их к бару.

— М-да, — Мэтт потёр переносицу.

Протолкнувшись сквозь толпу и улыбаясь всем встречным, Аллура помахала рукой бармену:

— Мы вернулись! — Аллура залезла на стул. — Взрывной коктейль, Лэнс?

— Нет, Аллура, тебе хватит. Девушке содовую. И два взрывных коктейля, — заметно притихший Лэнс сел справа от Аллуры.

Мэтт наклонился к нему:

— Эй, Лэнс, извини. Я не хотел… Ну, за бойфренда.

Лэнс примирительно улыбнулся. Мэтт сел слева от Аллуры, придвинул к себе коктейль, и убрал волосы девушки от горящего бокала.

— А ты — алтенка? — Мэтт пропустил прядку белых волос сквозь пальцы.

— Последняя, — Аллура повернулась к нему. — Нет, предпоследняя. Мы с моим советником были в криозаморозке… — Аллура смотрела на свои пальцы, считая. — Десять тысяч лет.

— Интересно, — Мэтт потянул коктейль.

— Я так и знал! Так и знал! — над троицей навис Сендак. Лёгок на помине. Кто же мог подумать, что он любит танцевать? — Опять эти лоторовские полукровки! — он переводил взгляд с Мэтта на Аллуру, потом на Лэнса и обратно.

Аллура встала:

— Я, между прочем, чистокровная алтеанская принцесса.

— А меня он уже бесит, — Лэнс доверительно наклонился к Мэтту. — «Я так и знал, так и знал», — передразнил Сендака Лэнс, — прямо, как его яппер, только у того фишка «епп».

Мэтт засмеялся. Сендак вспыхнул и положил руку на эфес меча. Мэтт сразу же стал серьёзным, отставил бокал и вскочил, рывком отодвинув Аллуру за спину:

— Сендак, ты хорошо подумал? Бобу это не понравится.

Коммандер сверкал глазами. Пальцы его судорожно сжимались и разжимались. Сендак шумно выдохнул и отвернулся, раздумывая. Мэтт взял Аллура за талию, Лэнса под руку:

— Уходим. Я блефовал. Бобу плевать, — и потянул их на танцпол.

Широ сложил руки на груди, хмуро разглядывая надколотую вазу на каминной полке. Разговор явно не клеился. Широ так и не смог убедить Боба помочь ему. Боб даже не намекнул, как можно встретиться с Зарконом. «Значит, придётся проникнуть на корабль галра, взять в плен какого-нибудь генерала… Или», — Широ усмехнулся, — «прилететь сюда на Блэке и угрожать станции».

Боб искоса посмотрел на него:

— Не надо, не усложняй, Широ, сложностей тебе ещё хватит, как, впрочем, и нам всем. Последние спокойные деньки, — Боб блаженно закрыл глаза, жмурясь как кот на солнце. — Вот и наслаждаюсь, как могу, — он потянулся к журнальному столику за бокалом. — Хочешь, раскрою тебе самую большую тайну?

Паладин вернулся в своё кресло, весь обратившись в слух. Боб подвинул к нему другой бокал и откинулся на подушки:

— Космос пахнет ромом и на вкус как малина.

Широ непонимающе захлопал ресницами. Да, он издевается!

— Жаль, что не наоборот, — Боб подмигнул парню и прихлебнул ром. — Хотя знаешь, Широ, может ты и прав, — он отставил бокал и встал, медленно обходя журнальный столик. — Вселенная и так катится в тартарары. Так что… Погоняй этого Заркона. Его ленивая задница уже давно не вставала с трона. Но у меня есть одно условие, — Боб игриво забарабанил пальчиками по креслу Широ. — Ты поможешь мне, — он наклонился к самому уху паладина, — с очередным выпуском моего шоу. Финального! — Боб мечтательно поднял глаза к потолку. — Так сказать, прогреметь последним аккордом.

— И что я должен делать? На пилоне крутиться? — Широ сделал большой глоток. Ром растёкся по языку. Смакуя, Широ прикрыл глаза: «Вкус космоса». Ром Боба имел вкус малины.

— Хм. Ты на пилоне? Забавно, — Боб сложил две пары рук. — Серьёзно, забавно. Я подумаю. Это, конечно, будет перебор даже для финального аккорда. Но я имел в виду этих пятерых. Твою команду. Такие весёлые ребята, — он махнул рукой и сзади загорелось три экрана.

— Что? Пятерых? — Широ вскочил, рассматривая. — Чёрт!

На ближнем к нему экране раскрасневшийся Ханк поднял кружку, явно говоря тост. Космобайкеры окружили его и вторили ему такими же поднятиями кружек. На следующем Кит на ринге на пару с рыжим фелиноидом мутузили двоих здоровяков. Час от часу не легче. Широ перевёл взгляд на третий экран. Аллура танцевала прямо! на барной стойке. Широ рукой провёл по лицу. А Лэнс в обнимку с Мэттом! поют караоке, обернувшись к Аллуре. Ни на минуту нельзя оставить!

— А этот не мой, — Широ ткнул пальцем в генерала.

— Пф, не твой, — фыркнул Боб. — Ошибаешься. Самый, что ни на есть, твой. Впрочем, мне всё равно. Приведи мне этих пятерых, — Боб облизал острым язычком тонкие губы, словно мысль о пятерых участниках была для него чем-то очень сладким. Паладин подозрительно на него покосился.

— Так, Боб, мне пора, — Широ уверенно направился к выходу.

— Как скажешь, — пожал плечами Боб. — Помни, я записал твоих на участие в шоу.

Широ, хмыкнув, открыл дверь.

— Широ!

Он развернулся. Боб уже лежал на диванчике.

— Имперский линкор всё время находится в системе разрушенного Дайбазаала. Подразнишь его своим львом — император выйдет лично. Если старик время вмешается. Ты как, дружишь со временем? Ох, это время! Сложно спасать мир, когда включён таймер.

Широ наморщил лоб. Что за чушь?

— И бонус для тебя — поговорил бы ты с его сыном. Такую легенду игнорировать глупо.

Широ захлопнул дверь, быстрым шагом направился в общий зал и свернул к рингу.

— Кит!

Счастливый Кит, у которого бурлящий адреналин в крови зашкаливал, оставил фелиноида разбираться с противниками и перегнулся к брату.

— Кит, хватит развлекаться. Забери Ханка, а я за Лэнсом и Аллурой.

Оставив недовольного брата, который возмущённо кричал ещё что-то в след — вечно этот мальчишка препирается — Широ поднялся на второй этаж и направился к стойке. Непонятно откуда появившаяся пьяная красноволосая девица в лимонном платье повисла на нём.

— Ууууу, — она пальчиком потыкала в бицепс, приподнялась на носочки и лёгким поцелуем коснулась его губ, хищно укусив. Между её рожек вспыхнула искра, превращаясь в язычок пламени. Девушка засмеялась и, кружась, затерялась в толпе. Широ, почувствовав привкус крови, слизнул капельку с губы — вот же дрянь! — и, остановившись у нижней ступени вращающегося диска танцпола, рассеяно смотрел на блуждающий в полумраке клуба огонёк.

Сигнал наручного компьютера отвлёк Мэтта от танцев. Приглашение от Боба. Мэтт вздохнул, похлопал себя по щекам, приходя в норму. И зачем он выпил столько коктейлей?

— Ребята, мне пора! — парень помахал через головы танцующих Аллуре и Лэнсу, отступая к выходу. Лэнс махнул в ответ, не отвлекаясь от танца, а Аллура послала воздушный поцелуй. Такие забавные.

Мэтт развернулся, столкнувшись лицом к лицу с очень пьяной красноволосой девицей. Она прижалась к нему, бесцеремонно засунув руки парню под жилетку.

— О, да ты слишком горячая, — Мэтт отодвинулся от огонька, вспыхнувшего между рожек незнакомки. Девица же руками провела по голому торсу. — Перебор, леди.

Он отлепил от себя приставучую девушку и поспешил к выходу. Взгляд скользнул по толпе. И… Чёрт! Только не это. Опять в каждом мерещится Широ. Мэтт тряхнул головой, прогоняя наваждение, и начал спускаться по лестнице.

Мираж же Мэтта оказался вполне реальным. И к тому же рассерженным. Не обнаружив свою команду у барной стойки, он как ледокол прорывался через море танцующих вот уже по второму кругу, держась подальше от огонька безумной дамочки.

И, наконец, сама удача попала ему в руки. Буквально. В виде Лэнса, в танце вынырнувшего из толпы и завертевшегося угрём, стремящегося снова занырнуть в море. Не отпуская парня, Широ быстро обнаружил его подельницу, белокурую Аллуру, тут же неподалёку, и потянул их к выходу.

— Широ, — выдохнула Аллура, оказавшись прижатой к паладину. — Ну, Широ, музыка такая. Потанцуй со мнооой.

— Нет, нет, нет, Широ, — скулил Лэнс.

— Ну, вот, строгий папочка испортил всё веселье, — упиралась Аллура.

Толпа танцующих расступалась, бросая шуточки им вслед.

— Широ, ну, не будь таким скууучным, — Лэнс хитро склонил голову на бок. — Потанцуй с нами.

— Не прокатит, Лэнс, — Широ не останавливался. — Нам пора улетать.

Аллура напустила на себя послушный вид:

— Что ж, если пора, — она опустила голову, смирившись, и выдернула руку, освободившись от хватки потерявшего бдительность парня, после чего бегом вернулась на танцпол, снова затерявшись в толпе.

— Широ, ещё один танец, — заскулил Лэнс, оглядываясь на толпу и безуспешно пытаясь также удрать.

— Хорошо, Лэнс. Я жду вас там, — раздражённый Широ кивнул на диван у входа. — Заканчивается песня, и вы вдвоём приходите туда. Иначе, я вас вытаскиваю силой.

Лэнс ускользнул, стоило Широ ослабить хватку. Паладин вздохнул и, пробравшись к выходу, рухнул на диван, широко раскинув руки на спинке. Парень устало запрокинул голову назад. Да, что с тобой, Широ? Такие девочки ходят, не считая той с огоньком, а ты сидишь здесь с постной физиономией и переживаешь за эту команду.

Аллура и Лэнс вынырнули неожиданно, не дождавшись окончания песни. Весёлые и довольные, они упали на диван по обе стороны от хмурого Широ.

— Не скучаешь, красавчик? — Аллура прижалась к Широ, легко толкнув его в бок, и пальчиком провела по щеке парня.

— Развлечь тебя, горячий парень? — Лэнс подмигнул.

Широ засмеялся и обнял их обоих за плечи. Аллура закрыла глаза и устало уткнулась ему в шею.

— Значит, хватит развлекаться, да, Широ? — Кит неожиданно появившийся прямо напротив дивана, сверлил глазами пол. — А сам-то ты что делаешь?

Кит резко развернулся и начал спускаться по лестнице. Широ вскочил с дивана и бросился вслед за братом:

— Ханк, отведи эту парочку в шаттл!

Непонимающий — что происходит? — Ханк оглянулся на Широ. Сверху к нему спускались Аллура и Лэнс.

— Ханк, ты когда-нибудь пил взрывные коктейли? — Аллура облокотилась о перила.

— Аллура, нет, — засмеялся Лэнс.

— Лэнс, да, — засмеялась Аллура.

— Кит! Кит! — Широ устремился вниз, перепрыгивая несколько ступенек за раз. Всё же двусмысленная ситуация получилась. — Да чёрт тебя! Подожди!

Тот не обернулся. Широ перемахнул через перила, приземлившись на нижнем ярусе возле Кита. Он рывком развернул брата к себе.

— Проблемы, парень? — чёрно-белый фелиноид встал из-за стола в центре зала. Байкеры обернулись в их сторону.

— Нет, это мой брат, — бросил Кит через плечо и хмуро побрёл к выходу.

Фелиноид кивнул, вернувшись на место. Байкеры занялись своими делами.

— Кит. Кит, ну, ты чего? Я же шутя, — Широ вышел за братом на улицу. Сердце оборвалось: Кит сидел на земле, прислонившись к стене и запустив пальцы в волосы. — Мы с Аллурой… Я не подкатываю к ней. Это всё игра.

Вот чёрт. Он за брата готов был жизнь отдать. И меньше всего хотел вот так ранить.

— А ты не боишься разбить ей сердце? — Кит не смотрит в глаза — плохой признак. Как в детстве, когда сильно обиделся.

— Да, по сути, я ей и не нужен, — хмыкнул Широ, присев напротив. — Можешь мне поверить. Я знаю женщин. Не переживай, она только твоя, — он встал и подал руку. — Кит, вставай.

— Моя? Моя подруга. Лучший друг, — Кит рывком встал.

— Оу, — Широ встрепенулся, всматриваясь в лицо брата. — Тогда… Лэнс. Это же… так очевидно. Ещё тогда на Фэйве. Чёрт, какой же я слепой.

Кит побрёл к шаттлу. Широ снова догнал его. Со своей свободой не заметил, что тревожит младшего. А братец-то вырос. Совсем вырос.

— Ты же сам скрываешь это, — оправдывался Широ. — Неудивительно, что я только сейчас понял. Ты не говорил об этом.

— Широ, я не готов к этому. И говорить об этом я тоже не могу. Он — мальчик, — Кит со вздохом остановился у трапа, засунув руки в карманы куртки.

Широ тихо подошёл сзади:

— И что? Ты любишь душу. Какая разница в каком она теле? Мальчик, девочка… Человек, галра, алтеанин…

— Мне тело тоже нравится, — Кит горько усмехнулся через плечо, еле заметно повернув голову.

— Ну, это неудивительно. Вот если бы тебе понравился Марвок, я бы тебя не понял, — он толкнул Кита плечом.

Кит обернулся и за весь разговор впервые взглянул брату в глаза. Буря прошла. Широ потрепал брата по волосам.

Бедолаге Ханку ценой неимоверных усилий удалось-таки спустить на первый этаж Аллуру и Лэнса и даже почти добраться до выхода, но на его беду Аллура заметила, что неудивительно, шумную компанию крутых фелиноидов. И, конечно же, эти космические байкеры заинтересовали принцессу, что Ханк понял по «Вау», сорвавшемуся с её губ, да ещё по тому, что она куснула, именно куснула! пухлую ручку Ханка, вырвавшись. И пока бедолага-здоровяк тряс рукой, явно переигрывая и стараясь при этом не упустить Лэнса, Аллура втиснулась за стол к фелиноидам.

— Привет, ребята! — она улыбнулась всем сразу и каждому в отдельности. — Какая красивая раса! Котики! Вы откуда?

— Ребята, она с нами, — помахал издалека Ханк, крепко сжимая Лэнса. — Аллура, не уходи никуда, — Ханк потянул Лэнса к выходу.

— Широ! Кит! — Ханк выбежал из клуба. И вернулся. Снова выбежал, волоча с собой Лэнса. — Я не могу справиться, — он вёл сопротивляющегося Лэнса к шаттлу. — Тащу Аллуру, убегает Лэнс. Тащу Лэнса, убегает Аллура.

— Где оставил нашу горе-принцессу? — Широ пошёл навстречу здоровяку.

— С байкерами.

— Ясно. Идём. Кит, присмотри за Лэнсом, — он подтолкнул Лэнса к трапу и подмигнул брату. Тот вспыхнул.

Ханк и Широ скрылись за дверями ночного клуба. Лэнс облокотился о корпус корабля:

— Кит, пошли я покажу тебе второй ярус, — он наморщил носик.

— Нет, Лэнс, тебе хватит, — Кит приходил в себя. Надо же было так психануть.

— Слушай, было так все… Чёрт, весело, — язык Лэнса заплетался. — Жаль, что тебя не было с нами.

Лэнс пошатнулся. Кит забросил его руку к себе на плечо и повёл по трапу.

— Коран меня убьёт. Тсс. Это я Аллуру напоил, — добавил он шёпотом. — Эта принцесска совсем не умела развлекаться, — Лэнс икнул. — Её развезло с первого бокала. Знаешь, Кит, Аллура такая смешная. А ещё мы встретили герен… генерала Лотора. Того парня с Фэйва. Он тоже классный, — Лэнс остановился. — Стой, — он поднёс руку ко рту.

Кит стал рядом:

— Лэнс? Всё в порядке?

Лэнс убрал руку:

— Сейчас пойдём, — парень запрокинул голову, глядя в небо. Ветер играл его волосами. — Мне надо подышать.

Лэнс перевёл взгляд на Кита и замолчал. Его взгляд скользил по лицу друга, словно запоминая каждую деталь. Кит смутился. Лэнс усмехнулся, как он обычно делает: дрогнули уголки губ, и улыбка вырвалась, освещая лицо Лэнса каким-то неземным светом. Морщинки-лучики собрались возле синих глаз. У Кита перехватило дыхание. Лэнс, шатнувшись, отвёл прядку Кита, пропустив её сквозь пальцы. Кончиками пальцев провёл по щеке. Легко, едва касаясь подушечками. Кит закрыл глаза, впитывая это ощущения. Стараясь запомнить его навсегда. Нежные прикосновения на скуле. Лэнс большим пальцем обрисовал контур губ, слегка раздвинув их.

— Me encantas.{?}[исп. «Я очарован тобою»]

Ресницы Кита дрогнули. Глаза распахнулись. Лэнс прикусил краешек своей губы. Сочной как долька мандарина. И вдруг… Встрепенулся, одёрнул руку, покраснел и, развернувшись, пошёл по трапу. Кит сглотнул и зашёл следом.

— Вентрексеане мы, — чёрно-белый фелиноид удивлённо перевёл взгляд на девушку. — А ты — друг Ханка?

— Ага. Мы компанией пришли. И Кит. Это был Лэнс. А ещё есть Широ. А у тебя шёрстка. Можно погладить?

Фелиноид удивлённо протянул ей руку.

— Шёлковая, — умилённо просто запищала Аллура.

— Наверное. Тебе налить виски?

— Нет, девушка уже уходит, — неожиданно для Аллуры появившийся Широ помогал ей выбраться из-за стола, при чём сама Аллура выходить не хотела.

— А это Широ, он у нас главный. Так что мне пора.

Широ подхватил Аллуру как куклу и под извиняющиеся речи Ханка поднял на руки и вынес с клуба. Фелиноиды, посмеиваясь и давая разные советы, помахали им вслед. При чём довольно дружно. А принцесса обхватила шею Широ руками и, наслаждаясь своим таким привилегированным положением, положила голову парню на плечо:

— Шиииро, ты злишься? Шиииро.

— Нет.

— Честно?

— Честно.

— Нет, ты обманываешь.

— Я не злюсь.

— Хорошо, — Аллура закрыла глаза и заснула.

🌟 🌟 🌟

— Привет, народ, — бодрым шагом Широ зашёл на кухню. — Какие планы?

Все вздохнули.

— Правильно, тренировка. Через час жду вас всех в тренажёрке. Кроме Кита и Лэнса. Вы на улицу. Дышать воздухом и тренироваться на природе.

Кит завис над чашкой кофе.

— До обеда можете не возвращаться, — Широ усмехнулся, не обращая внимания, что брат сверлит его взглядом. После клуба Широ взял на себя роль свахи. И Кит уже не раз пожалел, что раскрыл брату свои потаённые мысли.

— Здорово, — Лэнс наклонился к Киту, — ещё один день без его тирании. Да мы вытащили счастливый билет, — он вышел с кухни. Кит — следом.

Аллура водила пальчиком по краю стакана.

— Кофе остыл, — Коран вывел принцессу из задумчивости. Советник думал, что её мучают муки совести. Она же заставила его так понервничать! Возвращение компании с «Bob’s Chaos» было «эпичным». Предстала она взору советника спящей на руках Широ, который буквально выгрузил принцессу в её спальне. Лэнс же открыл себе второе дыхание и долго не хотел угомониться, несмотря на уговоры Кита и Ханка.

И как бы Коран не тешил себя надеждой, что принцессе очень жаль, что она вела себе столь неподобающе, ведь не пристало принцессе обниматься даже в сонном состоянии с кем?! С Широ! , Аллуру мучали другие тревоги. Неведомые ранее чувства. Только Аллура успокоилась и перестала каждую минуту возвращаться мыслями к принцу, спасшему её в торговом центре, и оставила наконец-то в покое Широ, на которого она переключилась, поддавшись страстям, разгоревшимся после мимолётного «да, свидания ли?» в тёмном глухом коридоре торгового центра, как встреча с генералом новой волной эмоций нахлынула на девушку. Она старалась уйти подальше от всех и в одиночестве предаться сладким мечтам и размышлениям. Стоило ей закрыть глаза, всплывал прекрасный образ. Длинная белая прядка, прямой взгляд фиолетовых глаз, смелая хищная улыбка. И безграничный полёт фантазий на крыльях мечты. Аллура встрепенулась, испугавшись, что кто-то увидит её мысли, и вернулась к своему кофе.

Рэд и Блю как два сфинкса украшали спуск к озеру, делая его похожим на египетскую Долину Царей. Место, где умерла совесть Кита и Лэнса по мнению Пидж, которая потела в спортзалах пока мальчишки плавали в озере.

— Обожаю такие тренировки, — Лэнс лежал на песочке, закинув руки за голову и зажмурив глаза. — Наконец-то Майор Пэйн оставил нас в покое.

— Ага, и полностью переключился на Ханка и Пидж, — Кит после купания обсыхал рядом, подставив солнцу спину. — Лэнс, а ты вспомнил, что было в клубе?

— Бро, — Лэнс приподнялся на локтях, — я так нажрался… Помню: вот мы с Аллурой заказали коктейли и я уже в своей комнате. Так что, знаю всё только с её слов.

Лэнс поднялся и направился в воду. Конечно же, он всё помнил. Лэнс поводил ногой по глади озера. Потревоженная рябь разошлась по воде, и по её краям запрыгали солнечные зайчики. Как это забыть? Да, и как объяснить? Даже себе. Что хотел поцеловать друга, напарника. Впиться ему в губы. Лэнс заходил в воду. Мурашки поднимались вверх по коже. Да, он и сейчас бы не против сорвать поцелуй. Лэнс тряхнул головой, прогоняя навязчивые мысли, и нырнул в воду.

Кит перевернулся на спину и уставился в небо. Над ним чёрной молнией пронёсся Блэк. Когда-нибудь он научится держать под контролем не только тело, но и чувства. Как Широ.

— Ну, что, парень, — отключив связь с замком и другими львами, Широ откинулся на спинку кресла пилота, — может покажешь мне сегодня Дайбазаал?

Ответом была звенящая тишина.

— Блэк? Блэк? Парень?

Сенсоры подёрнулись белым шумом. Блэк совершал трансцендентальный прыжок, словно прорывал ткань пространства. Материализовавшись в другой части вселенной, лев оказался в гуще астероидного потока. Нет, осколков планеты, которые всё ещё вращались в облаке космической пыли вокруг звезды по заданной орбите. Блэк изящно маневрировал меж осколков, пробираясь в центр скопления. Ядро планеты сохранилось и отдалённо напоминало искорёженную юлу. Блэк начал облетать призрак планеты, словно наматывая на клубок невидимые нити, ускоряясь с каждым витком. Он закручивал ветер времени, вплетая его в иллюзию.

— Так вот, что ты умеешь! Телепортация, иллюзия и время.

Блэк наконец-то остановился. Перед Широ выросла целая, не разрушенная планета. Пока лев приземлялся, паладин почувствовал яркую эмоцию, не свою, льва. Кричащую тоску. Дайбазаал, родина Блэка, безвозвратно исчезла в прошлом. И существует только здесь, в иллюзии.

А тем временем Блэк уже вышагивал по равнине Дайбазаала. По экрану на горизонте мелькали горы на фоне розово-фиолетового неба. Блэк замер, будто прислушиваясь к чему-то, что скрывалось в нём самом.

В мозгу Широ пронеслась история Дайбазаала. Не как фильм, а как заархивированный файл, словно его вшили в сознание. Вот цветущая планета, вот древний народ со своими планами, мечтами и кодексом чести, похожий на воинскую касту. Идеальные защитники вселенной, если бы… То, во что Заркон превратил уклад галра — это как самураев превратили в наёмников, гейш — в проституток, индейцев — в рабов…

«Долго будешь ассоциации подбирать?»

— Прости, — Широ вынырнул из своих размышлений. — Ничего себе. Это самое длинное, что ты сказал.

«Трудно было молчать».

Широ показалось, что лев смеётся. Если львы вообще умеют смеяться.

И снова Широ окунулся в воспоминания Блэка. В этот раз лев показал Заркона, когда тот ещё не был императором, когда он был лидером Вольтрона. Мигом пронеслась история дружбы с королём Алтеи. Вот Вольтрон прилетает на Арус. Пышный приём. Рядом стоят чёрный и красный паладины. Заркон наклоняется к Альфору:

— Ты когда-нибудь пинал арусян?

— Что?

— Бьюсь об заклад, что я плюну арусянином дальше.

— Я не буду участвовать. У меня арусянин в рот не влезет.

— А ты оригинал, ваше высочество. Я предлагал львами.

Друзья засмеялись. Проходивший мимо арусянин подозрительно глянул на них. Альфор с Зарконом сделали серьёзный вид. Заркон прошептал:

— Иди, лицемер. Рассказывай, как мы будем их защищать. В рот ему арусянин не влезет… Извращенец.

— Да, пошёл ты.

Лев вовсю веселился, показав растерянному Широ странные воспоминания из прошлого.

И снова стал серьёзным. Пошли воспоминания, когда перед лицом вселенской катастрофы друзья не объединились, а затеяли вражду, в результате которой погибли две великие планеты. Вот Хонерва с уже обезумевшим взглядом фанатичного учёного стоит над разломом, трещинами располосовавшем весь Дайбазаал. Вот Заркон на троне. Но это уже не тот Заркон. Прежний Заркон остался в сознании… Нет, в сердце Блэка.

Широ задумался. Блэк не может до конца быть предан ему, пока не оборвёт старые связи. И новому паладину придётся вступить в бой с монстром, который уничтожил не только планеты, но и настоящего Заркона.

— Возвращаемся, Блэк.

Ткань пространства померкла, словно в кинотеатре включили свет. Блэк стоял возле Замка Львов.

Когда Кит и Лэнс поднимались по склону к Замку, солнце уже клонилось к горизонту. Вечерняя прохлада выползала из низин. Несколько часов они провели в лесу, тренируя маскировку и наблюдательность. Парни очень устали, но не разговаривали по другой причине. Какое-то невидимое напряжение было между ними после клуба. Недосказанность. Каждый это понимал, но никто не решался сделать первый шаг. Кит украдкой бросал взгляды из-под чёлки на согбенную фигуру Лэнса, который, засунув руки в карманы, брёл впереди какой-то виноватой походкой.

— Ребята! — навстречу им спешила Пидж в доспехах зелёного паладина. — Широ улетел! Кажется, он собирается напасть на Империю. Один.

— С чего ты взяла? — Кит поравнялся с Лэнсом. — Он же не совсем псих.

— Быстрее идём! — Пидж потянула Кита в Замок. — Он улетел на Блэке. Отключил связь.

Кит и Лэнс ускорились. Теперь Пидж еле поспевала за ними:

— Коран уже начал поиски. Радар показал, что Блэк вынырнул возле Дайбазаала. И более того, радар показал там множество кораблей. Аллура нервничает.

— Мы должны полететь за ним, — Кит перешёл на бег.

— Я знаю. Все ждут только вас. Аллура говорит, что ты должен возглавить нас, Кит.

🌟 🌟 🌟

Акша брела по коридору «Синклайна». Минут двадцать назад она оставила алтеанский шаттл в ангаре и поспешила к принцу с докладом. Акша всегда была ответственной. До отправления на астероид за Эзор и Зетрид у неё было задание. И после того, как она похитила корабль у Чемпиона, Акша слетала к повстанцам по заданию принца. Как оказалось, напрасно. «Уже неактуально», — бросил принц. А вот, откуда у Чемпиона алтеанский корабль, его заинтересовало. И теперь Мэтт готовился к новому заданию. Выяснить, откуда у Широ шаттл. А чтобы он не был так счастлив, в сопровождении Эзор. Поиски же Ромелль поручили Зетрид.

— О, кто вернулся! Дорогуша, ты взяла отпуск? — Эзор, как всегда, вынырнула из ниоткуда.

— Хоть кто-то заметил моё отсутствие, — Акша устало усмехнулась.

— Оу, наша красотка всё ещё сохнет по принцу, — Эзор взяла подругу за подбородок. — Дорогуша, пора смериться. Ты же не думала, что станешь какой-то особенной стоило побывать на шёлковых простынях? Ты не особенная. Нас таких много, — она подмигнула и хамелеоном исчезла в коридорах эсминца.

🌟 🌟 🌟

— Мы будем ждать вас на границе миров, — прозвучал в наушниках голос Слава.

— Слав, как ты думаешь, мы выживем? — Лэнс последним вынырнул в систему Дайбазаала.

— 32%, — Замок Львов исчез в закрывающемся портале.

— Ну, вот зачем я спросил?

Четыре льва оказались в самом пекле боя. Тьма тьмущая имперских истребителей гоняли чёрного льва как стая остервенелых псов несчастную кошку. Широ изредка отстреливался, пробиваясь к имперскому линкору. Он выныривал то в одном месте, то в другом, даже попал под несколько лучей.

— Широ! Широ! — Кит безуспешно пытался выйти на связь. — Ладно. В бой вступать бесполезно. Пробираемся к Блэку. Пидж, включай маскировку. Ханк, прикрывай Лэнса. Двигаемся по правому флангу, в астероидном потоке. Я первый, — и Рэд ринулся в гущу галровских кораблей, поливая их огнём и своими манёврами создавая коридор, по которому двинулись остальные львы.

Блю, на ходу заморозив один корабль, поднырнула под другой и снайперским выстрелом из хвоста расстреляла его. Совсем ничего в этом море кораблей.

— Самоубийство, — вздохнула Пидж, обходя корабли Империи, оставаясь незамеченной.

Аллура положила руку ей на плечо, успокаивая больше себя:

— Всё будет хорошо, Пидж. Мы справимся. Вернём Широ.

— Кит, Еллоу говорит, что я могу создать сферичный защитный барьер, — затараторил Ханк. — Электромагнитный. Корабли нас не достанут. Не знаю, как надолго.

Кит ответил не сразу. Рэд красной молнией мелькал среди имперских истребителей, переключая на себя всё внимания.

— Отлично. Создай барьер между нами и линкором. Сможешь?

— Наверное, да, — Ханк подставил бронированный бок льва под массированный удар очередного истребителя.

— Только, чтобы мы были внутри.

— Ты с ума сошёл?

— Ханк, это приказ, — Кит, улучив момент, бросил взгляд на линкор. Широ был уже совсем близко. — Ханк, готовься. Лэнс, отвлекаем всех от линкора. По моей команде все уходим за Ханка.

Рэд рванул в самый центр роя истребителей и вынырнув, увлёк их за собой. Блю, заморозив парочку кораблей, сделала демонстративный круг и метнулась в противоположную сторону, преследуемая не меньшим роем. Ханк занял позицию неподалёку от линкора и активировал баярд.

— Ребята, меня кто-нибудь прикроет?! — голос Ханка перешёл на визг.

— Пидж, Аллура. Прикройте его, — Рэд завернул воронку из истребителей.

— Неплохой танец, — Блю пронеслась мимо.

— Лэнс, возвращайся.

— А ты?

— Я за тобой.

Через помехи пробился голос Широ:

— Какого чёрта, Кит?

— А вот и папочка вернулся, — Кит переключился на сверхскоростную. — Ханк, включай.

Еллоу замер. Блестящая сфера, сверкая молниями, расползалась скрывая за собой линкор, и полностью сомкнулась сразу же за Рэдом. Несколько имперских кораблей взорвались, пытаясь проскочить сквозь электромагнитный барьер.

— Ура! Получилось! — дружный визг паладинов заполнил эфир.

— Ханк, держи барьер, — Кит был доволен собой. — Здесь всего с десяток истребителей. Мы с Лэнсом разберёмся. Широ, ты с нами?

— Вы меня вообще в расчёт не берёте? — фыркнула Пидж.

— Не-а, — засмеялся Лэнс.

— Не прокатит, Лэнс, девочки в деле, — Аллура подставила Пидж заговорщицкий кулачок. Пидж автоматически ответила, не отвлекаясь от управления. — Шииииро, как так-то?! Ты хотел нас бросить?

— Ну, что ты, Аллура, это невозможно. Кит, неплохая работа, — Блэк пролетел, сбив два истребителя. Рэд набрал скорость, резко затормозил расстреляв сверху другой корабль. Блю заморозила целый ряд, выстроившийся в фалангу. Блэк на скорости протаранил, толкнув их на защитный барьер. За этим последовало три яркие вспышки. Корабли погибли. — Сами справитесь?

— И ради чего ты пропустишь веселье? — Кит поднырнул под истребитель, взмыл над ним, полил огнём и, прикрывшись яркой вспышкой горящего истребителя, расстрелял второго. Лазер из хвоста Блю подбил ещё одного.

— Почти справились, — радовался Лэнс.

Блю накрыла ледяным выстрелом последнего, который рухнул на корпус корабля.

— Хочу засвидетельствовать почтение императору лично, — Блэк пошёл на снижение.

— Широ! — взвизгнула Пидж. — Ребята! Корабль!

По всему корпусу линкора стали подниматься скрытые пушки. В каждой из них за поднимающимся экраном мерцал энергетический шар.

— Все под купол! Как можно ближе! — Широ снова принял командование. — Придётся отложить визит.

— Это система защиты? — Лэнс направил Блю вверх.

Лазерные лучи начали оплетать корпус корабля энергетической паутиной.

— Они одели корабль в лазерный бронежилет, — Еллоу завис под самым куполом, продолжая удерживать барьер.

— Не совсем, — Широ убедился по сенсорам, что все львы были наверху. — Они сейчас проведут тотальную чистку. Будет плазменная вспышка. Уходим за барьер.

— Широ, нет, — Рэд кружился над накаляющейся паутиной. Короткие вспышки мерцали по всей поверхности линкора. — Там тоже опасно. Пидж, как эту штуку отключить?

— Чисто теоретически, я думаю, достаточно разбить главные ретрансляторы. Они выше остальных. Но нужно сделать это практически одновременно.

— Ханк, приготовься. Кит, поднимайся.

— Нет, Широ, — Рэд начал пробираться между энергетических нитей, подобно танцору, проскальзывая сквозь хитросплетения паутины. Смертельный танец.

— Кит, — нарушил безмолвие эфира тихий голос Лэнса. — Прошу тебя, выживи… Ради меня, — добавил он ещё тише.

Пидж замерла, не дав сарказму сорваться со своих губ. Аллура умилённо прижала ручки к груди, взмахнув ресницами.

Даже в Рэде Кит чувствовал напряжение лазерных лучей. Первый ретранслятор. Он выстрелил. Осталось три. Молнией метнулся к следующему. От энергетического напряжения линкор начало трясти. Второй.

— Если он выживет, я задам ему трёпку, — выдохнул Широ.

Третий ретранслятор. По лучам стали проходить шары энергии. Четвёртый. Всё заняло две секунды. Киту показалось вечность.

— Размечтался, Широ, — засмеялся Кит в наушниках. — Догони!

— Ребята! Я рада за вас. И Широ тоже. Широ, ты же рад? — зазвенел голос Аллуры. — Пидж, пусть Грин обнимет Блэка.

— Блэка? Не Рэда?.. Оу, да это заговор! Так, вот для чего у них были эти тренировки. Наедине. Широ! Я в деле! Иди сюда, чёрная морда.

Лэнс покраснел.

«Спалился», — засмеялась Блю.

Император был в ярости. Дежурный генерал поднял по боевой тревоге все имперские истребители, не соизмерив опасность с фактической численностью противника. И теперь линкор остался практически без защиты, не считая нескольких истребителей и десятка два галра, в основном технический персонал.

— Приготовить мой истребитель, — прорычал Заркон, выходя из зала уже в полном боевом облачении.

— Ты куда собрался? — прошипела императрица, преграждая ему путь.

— На рыбалку. А что, не видно? — Заркон поправил на поясе меч.

Хонерва шумно выдохнула, не оценив шутки:

— Поручи это кому-нибудь.

— Подарки я привык собирать лично, — Заркон стиснул зубы. Мысль, что кто-то другой управляет его львом, была мучительна. — Да я всего Вольтрона заберу.

— Ты недооцениваешь их. Риск должен быть оправдан, — Хонерву уже никто не слушал — император направился к ангару.

🌟 🌟 🌟

Лотор сидел в задумчивости, мягко постукивая подушечками пальцев по подлокотнику кресла. Спустя столько лет объявился Вольтрон. Робота ещё никто не видел, но вот львы уже засветились. Лотор откинулся на спинку, заложив руку за голову. Итак, ещё раз. Лев, похищенный у Сендака. Два, мальчишки с Фэйва, плюс алтеанка, которая разговорилась с Мэттом. По-видимому, она же забрала Кову. Затем Кова принёс юницвет. И последняя связующая ниточка — Чемпион на алтеанском шаттле. И что мы получаем?

Принц встал. Алтеанская принцесса собрала пять львов. Вероятно, у неё уже есть пять паладинов, но Вольтрона они ещё не собирали. И лидером они поставили Чемпиона. Значит, появилась новая сила, противодействующая Заркону. Лотор прошёлся, рассматривая звёздное скопление через видовое окно. Мэтт и Эзор отправились на поиски Чемпиона, чтобы проверить эту догадку. Если всё сложится, они установят союз с Чемпионом. Как уже давно хочется Мэтту. Лотор усмехнулся:

— Акша, что-то давно не было сообщений от генералов. Соедини-ка.

Лотор терпеливо ждал, пока Акша снова и снова выходила на связь с Мэттом. После чёрт знает какой попытки, экран пошёл волнами, явив долгожданное изображение.

— Лотор, здесь глушат сигналы. Но похоже мы нашли наш прайд, — весело сообщил Мэтт.

Эзор наклонилась, загораживая парня:

— Они бьют Заркона!

— Интересно, — Лотор сложил руки на груди. — Они — это кто?

— Вольтрон. Все пять львов.

— Я веду репортаж, — снова влезла Эзор, — прямо из центра событий!

— Заткнись, Эзор, — Мэтт отодвинул её. — Такое ощущение, что здесь весь галровский флот.

Мэтт покачал головой, за кадром Эзор распевала во всё горло:

— Пусть всё вокруг горит огнём, а мы с тобой споём! Пой, Мэтт, пой!

— Не хочу.

— Зря.

— Заткнись. Лотор, точно не знаю, но похоже Вольтрон напал первым. Ни Клинок, ни повстанцы не причастны.

Счастливая физиономия Эзор снова появилась на экране:

— Быстро же он его нашёл, да, принц? Прямо чутьё какое-то! «Давай, Эзор посмотрим, что за крупная драка». И надо же! Тут наш Чемпион!

Мэтт со вздохом опять отодвинул напарницу от экрана. Сигнал стал прерываться. Изображение пошло помехами.

— Мэтт, Эзор, не вмешивайтесь. Держитесь в тени.

Экран погас.

🌟 🌟 🌟

Истребитель императора сразу ворвался в бой с массированным обстрелом, не давая паладинам опомниться. Взрывы и дым давали иллюзорное представление, что здесь был не один истребитель, а как минимум десять. Блэк поспешил ретироваться, а из пламенной завесы появился Рэд, неуязвимый для огня. Выстрел красного льва на секунду вывел истребитель императора из строя. Заркон ушёл в пике. С двух сторон к нему неслись Рэд и Блэк, словно картина из прошлого. Только в прошлый раз он управлял Блэком. У Заркона засосало под ложечкой.

Он осклабился:

— Блэк!

Чёрный лев остановился, и атаку теперь продолжал только Рэд.

Блэк завис в воздухе и медленно опустился на корпус линкора, выходя из боя. «Подчиняется», — с удовольствием отметил Заркон. Из Блэка выпрыгнул паладин и, прокатившись по металлической поверхности, вскочил на ноги. Император усмехнулся: Чемпион, лабораторная мышь Хонервы. Баярд в руках паладина принял форму меча. Идиот. Всего лишь одного лазерного луча достаточно. Но не на глазах у честолюбивого Блэка, даже заснувшего в своём энергошаре. Заркон утробно зарычал, посадил корабль и выбрался из истребителя, обнажая на ходу меч.

Императрица в комбинезоне, но с неизменно натянутым на лицо капюшоном стояла посреди лаборатории.

— Тейс.

— Миледи, — остроухий галра преклонил колено.

— Тейс, оставайся здесь, — Хонерва обвела взглядом лицо преданного ей коммандера, остановившись на острых скулах. — Если всё выйдет из-под контроля, ты должен перевести линкор в межпространство.

Тейс покорно склонил голову. Императрица направилась к выходу, сверкнув кристаллом на груди. Такой же был и на шее у Тейса, а ещё по одному на браслетах. Именно они помогали оператору оставаться незамороженным, проводя линкор по межвременью.

Всё же Широ не был равным соперником императору галра. Заркон превосходил и в габаритах, и в умении сражаться. Гладиатор — не ровня главнокомандующему воинственной расы.

Широ еле успевал отражать удары. Заркон, несмотря на кажущуюся неповоротливость столь массивной фигуры, был очень ловким и проворным. А столь искусного обращения с оружием Широ ни у кого не встречал прежде. А он на арене сражался со многими. И необычная гравитация на линкоре не добавляла шансов.

Чёрный паладин не раз уже пропустил удар. Целы ли кости? Всё тело ныло. Как ещё не нарушилась герметичность костюма?

Рэд тяжело опустился рядом с Блэком. Кит сразу же, как только выбрался из корабля, отвлёк внимание Заркона, в прыжке нанося удар в плечо. Заркон легко отодвинулся, и меч не достиг цели. Широ получил возможность передохну́ть. И два брата ринулись в бой. Словно собаки на медведя.

Блю закружила над импровизированным полем боя. Ледовый луч устремился к императору. Заркон увернулся, проскользив на созданном выстрелом синего льва катке. Закружившись как в фигурном катании, он открыл тыл. Меч Широ полоснул бедро и место, о котором говорить не принято. Особенно, если речь идёт о царственной особе.

— Вот я называю «надрать задницу», — Широ отскочил от взвывшего императора. Звука паладин не слышал, но через стекло шлема мимика Заркона явно об этом говорила.

— Широ, ты — оригинал, — Кит смеясь, отступил к брату. — Лэнс, отличные покатушки устроил.

 — Что за?.. — Блю, поражённая молнией непонятно откуда, еле успела приземлиться и отключилась, заснув коматозные сном. Новая вспышка сотрясла льва.

— Лэнс, осторожно! Друиды! Пидж, высади меня, — прозвучал в эфире взволнованный голос Аллуры.

Хромающий Заркон наступал. Невидимая для врагов, Грин по периметру спускалась над кораблём, кружась воинственной валькирией. Пидж усмехнулась и направила льва прямо в грудь Заркона. Аллура ахнула, закрыв глаза. Император пролетел через треть линкора, тяжело рухнул, с трудом приподнялся, словно израненный зверь, развернулся и шаткой походкой направился к сопернику, которого он чётко и не видел. Всё было в расфокусировке. И только Блэк стоял перед глазами, который, казалось, был уже у него в кармане. Жгучая боль между рёбер затмила всё остальное. Заркон опустил глаза, не веря в реальность происходящего: рукоять меча. Баярд Широ прошёл насквозь. Подкошенный, как колос на поле, Заркон упал навзничь на свой линкор.

— Кит, осторожно! — Широ прикрылся телом императора. Молнии, поразившие Блю, засверкали с большей интенсивностью.

Кит пытался увернуться от снопа молний, которые были вездесущи, заполняли всё пространство. Кит даже не понял, что было раньше: свистящий воздух разгерметизированного шлема или острая боль, полоснувшая по щеке. Лёгкие раздирало. Через секунду верный Рэд был рядом, подхватывая Кита. Оказавшись внутри льва, Кит снял шлем, корчась на полу и судорожно глотая воздух.

Аллура десантировалась из невидимой Грин, словно материализовавшись из ниоткуда. Ещё никем незамеченная, она оценивала противника: дюжина друидов сформировала кольцо вокруг светящейся фигуры. Да, это же Хонерва! Императрица была похожа на демона смерти. Она стояла в окружении своих приспешников, поливая всё вокруг молниями. Одинокая фигура принцессы застыла напротив смертоносного отряда.

— Меленор? Как?.. Не может быть, — Хонерва опустила руки и вышла из кольца друидов, склонив голову. — Ну, что ж пора покончить с этим призраком прошлого.

Ведьма снова подняла руки и, сформировав плазменный шар, зашвырнула его в алтеанку. Девушка инстинктивно скрестила руки, защищаясь. Вспыхнули метки. Как такое возможно? Откуда у Меленор?.. Или?.. Вокруг алтеанки сиял мощный энергетический шар, надёжно защищая соперницу. Плазменный удар Хонервы встроился в защитное поле врага. Алтеанская магия. Значит, Аллура.

— Широ, защитный барьер скоро рухнет. Надо уходить, — голос Ханка был тревожным.

Широ вбежал по трапу в Блэка, усевшись в кресло пилота. Блэк отозвался. Что-то поменялось. Широ стал единственным рыцарем Блэка.

— Команда, срочно все уходим. Кит?

— Понял.

— Пидж?

— Аллура на поверхности!

— Уходи. Я заберу.

— Я заберу, я рядом, — Лэнс развернул Блю.

— Блю в порядке?

— Да, уже всё отлично.

Аллура находилась в центре сверкающего розового шара. И какие-то тайные знания пробудились в ней, словно это было закодировано в её крови, а теперь открылось. Доверившись телу, она танцующим лёгким движением, собирая пальцами энергию с защитного шара, поигралась с ней как кот клубком, и толчком отправила назад Хонерве. Друидов раскидало вспышкой. Аллура перевела взгляд на свои руки. Они искрились энергией. Принцесса снова собрала энергию, резко опустилась на колено и молнией направила её внутрь линкора. «А в эту игру можно играть и вдвоём». Поверхность содрогнулась. И в ту же секунду Блю подхватила девушку. С рёвом нападающих истребителей защитный барьер пал.

Тейс закончил необходимые настройки и нажал рычаг. Кристалл на его груди засветился, следом и браслеты на руках. Вокруг всё зависло. Помощник замер в движении, так и не положив руку на прибор. Загорелись и кристаллы у Хонервы, лежавшей без сознания среди тел друидов, пребывавших в таком же беззащитном состоянии. Корабль ушёл в безвременье.

Сквозь барьер вырвался Еллоу, и следом — Грин. Последовала яркая вспышка. Линкор исчез, прихватив с собой остальную часть команды. Императорский флот таял, переходя в гиперпространство и не обращая внимание на львов, смешавшихся с осколками Дайбазаала. Сквозь сенсор Еллоу, скользящего в астероидном потоке, Ханк увидел, как Грин переходит в режим маскировки.

— Пидж?

Нет ответа.

— Пидж? — Ханк чувствовал, как теряет сознание. Всё померкло.

🌟 🌟 🌟

Акша повернулась к принцу:

— Сэр, в районе Дайбазаала разрушен временной карман. Линкор переместился. Все истребители ушли в гиперпространство. По данным сенсоров, осталось два корабля. Один целенаправленно уходит за пределы системы. Второй завис. Похоже вышел из строя.

Лотор задумался, легко постукивая указательным пальцем по губам. Вынырнув из размышлений, он наткнулся взглядом на подёрнутые поволокой глаза генерала. Лотор вздохнул. Как же эта девчонка влюблена. Надо быть ещё осторожнее. Она как погасшие угли, готова вспыхнуть снова от мимолетной искры.

— Где Мэтт и Эзор?

— Они тоже ушли в гиперпространство. Похоже, им удалось отследить перемещение.

Лотор встал, взлетело облако волос.

— Ну, что ж, слетаю за поломанным кораблём. Остаёшься за капитана. Можешь посидеть в моём кресле, — усмехнулся принц, покинув мостик.

🌟 🌟 🌟

Тейс перевёл взгляд на датчики. До выхода из безвременья девять секунд. Три льва на поверхности. Он навёл телепортирующий луч, захватил чёрного и красного львов. Львы растворились. Тейс перевёл луч на синего.

В застывшем мире раздались приближающиеся шаги. Хонерва очнулась. Тейс сглотнул, быстро изменил настройки — отправлять на одну планету нельзя, легко отследить, — луч убрал с линкора и синего льва за секунду до… Зашла Хонерва. Тейс выдохнул. Корабль вышел из безвременья.

🌟 🌟 🌟

Ханк открыл глаза. Лицо саднило. Похоже, он здорово приложился о панель управления. Проморгавшись и повертев головой, разминая шею, парень стал просматривать сенсорные экраны. Еллоу находился на поверхности покрытой бурной растительностью планеты. Всё какое-то гигантское, вершин деревьев не видно. Просто Земля юрского периода.

— Ребята! Широ!

Тишина в эфире, даже помех не слышно.

— Еллоу, анализ атмосферы.

На экране проявились показатели. В пределах нормы. Ханк выбрался из кресла, прошёл через грузовой отсек и открыл шлюз. Свежий ветер обдул его лицо, взъерошив волосы. Парень ступил на трап. Вдохнул полной грудью влажный воздух планеты. Ветер шумел, завывал где-то в высоте и смешивался с шумом падающей воды.

Ханк стянул доспехи, оставшись в комбинезоне, и сошёл с трапа. Влажный воздух приятно холодил открытые участки кожи. Бурый ковёр травы под ногами забавно пружинил. Мимо с жужжанием и треском проносились представители местной фауны. Похожие на стрекоз, эволюционировавших из бамбука.

Парень обошёл вокруг дерева, Еллоу приземлился на какой-то лесной опушке. Ханк поднял голову: где же вершина дерева? Он этого не увидел. Сверху летел или падал, хотя вероятнее охотился, паукообразный, по мнению Ханка, урод, который, растопырив чёрт-знает-сколько мохнатых лап с воинственным кличем «Агрррх» приземлился аккурат на лицо Ханка, плотно закрыв, вряд ли из милосердия, ему глаза мохнато-колючими лапами. Парень не мог крикнуть, паукоурод кляпом прижал своё тельце ко рту. Здоровяк бегал с этим декором среди деревьев, несколько раз приложившись о жёсткие стволы. Один ствол не выдержал, сломался под напором жёлтого паладина, и Ханк кубарем покатился, отрывая от себя наглую тварь. Рот свободен.

— Только не лицехват. Не откладывай в меня яйца, прошу! Вот почемууууу? — выл парень.

Он сорвал с себя существо и отбросил его в траву.

— Вот же тварь! — Ханк схватил первое, что попалось под руку, и стал высматривать в траве. Вот же он. Сидит, лапы переминает. — Ты же не успел? Не отложил?

Он держал сломанное деревце двумя руками, угрожая пауку. Паук же невинно смотрел сотней маленьких глаз.

— Ладно, уходи, — Ханк отбросил бревно и понял, что заблудился.

Среди деревьев мелькнула тень. Перед Ханком стоял человек-муравей. Девушка-муравей, с зелёными глазами, телом человека и лицом, отдалённо напоминающем муравья.

— Привет, я — Ханк. Я потерял свой корабль. Не видела? Лев большой такой, — Ханк жестами дублировал свои слова.

Девушка затрещала-засмеялась:

— Энта, — она показала на себя.

🌟 🌟 🌟

Среди осколков астероидного потока северным сиянием вспыхивал зелёный силуэт, мерцал несколько секунд и исчезал. Лотор усмехнулся, развернул X-крылья истребителя, спланировав в потоке. Облетел корпус зелёного льва, подготавливаясь к стыковке. Лев пробудился, вспыхнул, подмигнув, и пригласительно открыл шлюз. Принц, удивившись, почему так легко, пролетел через дверь и, оставив свой истребитель в грузовом отсеке, осмотрелся. Рука потянулась к эфесу меча движением, выработанным годами, и замерла на полпути. Лев доверился, доверил ему своего паладина. Легенды говорят, что у корабля-льва и паладина устанавливается связь. Лотор одёрнул руку от меча, он здесь всего лишь гость — как говорят, не злоупотребляй гостеприимством, и прошёл на капитанский мостик. Датчики мерцали, тревожно горела панель. А на полу лежала маленькая фигурка в зелёных доспехах. Так вот почему лев пропустил.

— Девчонка? Без сознания, — принц присел возле, разглядывая совсем детское лицо. — А не сестрёнка ли ты моего генерала? — он убрал волосы с лица паладина. — Хотя, какая разница. Маленький герой. Легко быть храбрым тигром, но попробуй быть храбрым кроликом.

Лотор обследовал корабль, после чего устроил девчонку на откидывающейся кровати маленькой каюты, и вернулся на мостик. Ну, что ж, надо спасти храброго кролика. Принц занял кресло и опустил руки на панель управления. Глаза Грин вспыхнули, и лев поплыл среди звёздной пыли. Лотор ввёл настройки, на коммуникаторе появился галра весьма грозного вида со шрамом через глаз. Галра нахмурил густые брови:

— Принц, этот канал не закодирован.

— Он безопасен, — Лотор перевёл льва в гиперпространство. — Коливан, обеспечь мне открытый доступ.

— Пересылаю координаты.

— Получил. Теперь ключ.

— Пересылаю.

— Отлично. И ещё, Коливан, я на зелёном льве Вольтрона.

🌟 🌟 🌟

Линкор приходил в себя. Коммандер Тейс успел отозвать из системы Дайбазаала оставшиеся истребители и теперь направлялся к Хонерве.

— Императрица, — он остановился в пустом зале.

Хонерва была в бешенстве. Она ходила из угла в угол позади трона, плотно закутавшись в балахон.

— Потери? — огненными лепестками сверкнули глаза из-под капюшона.

— Практически незначительные среди кораблей и людей. Разрушен временной карман, — коммандер замер у пустого трона императора.

— Как паладины могли узнать про временной карман? Как паладины открыли вход? Кто вообще мог рассказать, где базировался линкор? — Хонерва опустила капюшон и развернулась к Тейсу.

— Информатор? Предатель на линкоре? — он поднялся по ступенькам на помост.

— Выясним. Сейчас нужно созвать совет и определить новую базу, — Хонерва приблизилась к Тейсу и понизила голос. — Заркон практически мёртв. Об этом знаем только мы с тобой.

— Нужна квинтэссенция?

— Нет, — покачала головой Хонерва. — Она ему больше не поможет. И ещё один момент, Тейс. Как улизнули львы?

— Возможно, они покинули зону до перехода.

— Возможно, — Хонерва устало упала на трон.

Тейс подошёл, взял её руку, поднёс к своим губам.

— Тейс, не время, — она выдернула свою руку из замершей руки коммандера.

— Да, императрица, — Тейс вышел.

🌟 🌟 🌟

Лэнс выбрался из кресла пилота и склонился над принцессой, вытянувшейся вдоль стены.

— Аллура, ты в порядке?

— Да. Квизнак.

— Ну, не пристало принцессе валяться, где попало, — Лэнс помог девушке встать и усадил её на своё место.

— Где мы? — Аллура потирала ушибленный бок.

— В воде, — Лэнс указал на сенсоры, на которых в толще воды мелькали разноцветные рыбы. — Какой аквариум! Как в океанариуме. Как ты думаешь, Хонерва могла нас утопить? О, Аллура! Я видел, что ты сделала с линкором! А это не из-за твоих фокусов нас сюда забросило? А? — Лэнс подозрительно прищурился.

— Не думаю. Нет, вряд ли, — девушка нахмурилась. — Конечно, нет. Это совсем другое. Ты пытался связаться с остальными?

— Пытался. Связи нет совсем. Не переживай, Мегавольт, Коран нас найдёт, — Лэнс перегнулся через кресло к панели: — Ну-ка, красотка, проведи для нас экскурсию.

Глаза Блю вспыхнули, лев поплыл. Мелькали подводные пейзажи, коралловый риф сменился огромным полем подводных растений, а затем лабиринтом пещер. Лев спугнул стаю рыб, которые живым смерчем закружились вокруг корабля и хаотично бросились врассыпную.

— Как насчёт прогулки? — Лэнс обернулся к Аллуре.

— Думаешь, хорошая идея?

— Я поплаваю, соскучился за морем, — Лэнс направился к шлюзу, прихватив с собой шлем. Принцесса обернулась: парень явно не шутил. — Скучно не будет.

— Этого я и боюсь.

Шлюз закрылся. Лэнс оттолкнулся от корпуса и проскользил к коралловому рифу. А глубина немаленькая. Ощущалось давление, хорошо, что доспехи сдерживали. Парень подплыл к подводному саду. Ярко-красочные цветы с мелькавшими вокруг рыбками раскачивались по течению. Весь риф был покрыт губками, анемонами и полипами. Совсем рядом проплыла крупная рыба, сверкнув серебряным боком.

— Не боится людей, — Аллура неслышно приблизилась. — Лэнс, здесь рыбы не встречали людей. Там странное облако, — она дотронулась до плеча парня, — спускается в каньон.

Лэнс обернулся: переливающееся облако было словно некстати здесь, из другого мира, совсем не вписывалось в этот пейзаж.

— Вот Пидж сказала бы, что это может быть смертельно опасным. Хорошо, что её здесь нет, — Лэнс, проскользив сквозь стаю маленьких рыбок, исчез в облаке.

И вынырнул, махнув Аллуре приглашающим жестом. Аллура заплыла в облако. Как в тумане, только ещё ощущается невесомость и лёгкость. Облако дорогой стекало по каньону в поле водорослей. Лэнс исчез, ныряя в водорослях, словно в высокой траве.

— Аллураааа!

Аллура бросилась следом в заросли, Лэнс налетел на неё и они, запутавшись друг в друге, поплыли вверх, выталкиваемые водой.

— Отпусти!

— Убери ногу!

Наконец-то распутавшись, они зависли над полем.

— Там, — Лэнс указал в центр поля, — русалка жрёт акулу. Да, Аллура, не наоборот. Вон там. Видишь, кровавое пятно?

Водоросли под ними ожили, зашевелились, и, вынырнув с удивительной быстротой, напротив путешественников зависла русалка. Не героиня детской сказки в купальнике, а полностью покрытая прозрачной чешуёй и с волосами-водорослями. Русалка виляла хвостом и изгибалась всем телом подобно восточной танцовщице. Она заглядывала через стёкла шлемов своими огромными глазами без зрачков. И медленно отплывала назад под покров облака.

— О, красотка.

Аллура обернулась: Лэнс последовал за русалкой.

— Лэнс? — принцесса схватила его за руку, парень не пытался вырваться, но не сводил с русалки глаз. — Лэнс? Так.

Она оттолкнула Лэнса за спину, сорвала с его пояса баярд и направилась к русалке:

— Это что ещё за выходки?! Тебе акулы мало? Хочешь моего друга съесть? Подавишься, — Аллура угрожающе выставила вперёд баярд, который не раскрылся. — Вот квизнак!

«Так вы разумные» — русалка подозрительно смотрела на кольцо в руке принцессы.

— Так ты телепат? Телепатическая раса. Конечно, мы разумные.

«Хорошо. И он? У него были примитивные инстинкты», — аборигенка указала на парня.

— Да, сразу и не скажешь. Но он — разумный.

— Эй, — обиженно буркнул Лэнс.

«Тогда другое дело», — русалка обернулась. — «Ты не хочешь, чтобы я тебя съела?»

— Оу, детка, хочешь кусочек Лэнси-Лэнса.

— Конечно, он не хочет. Лэнс, вот сейчас и я сомневаюсь, что ты — разумное существо.

🌟 🌟 🌟

В глубине комнаты Тейс тихо передавал по коммуникатору:

— Заркон смертельно ранен. Хонерва собирает совет. Львы Вольтрона покинули линкор невредимыми.

— Принято, агент, — Коливан выключил связь.

Тейс обернулся. Улаз стоял, прислонившись к дверному проёму, в пренебрежительно расслабленной позе, совсем не подходящей для стража. Коммандер знал, что за этой напускной безмятежностью скрываться предельная собранность, выработанная годами.

— Знал бы Коливан, что получает отчёты вторым. На принца возлагаешь бо́льшие надежды, чем на Клинок?

— Ревнуешь? — Тейс самодовольно усмехнулся.

Напарник фыркнул:

— С чего бы? Лотор — наш союзник, — Улаз выглянул в коридор, ещё раз убедившись, что они одни. — Кто же знал, что чёрный лев откупорит это убежище? Жаль, что не успели все силы собрать. Пришёл бы конец не только Заркону, но и всей Империи.

— Сомневаюсь, — коммандер остановился в проёме напротив Улаза. — Я так не могу, — он выдохнул. Прямой взгляд Тейса был такой обречённый, он цеплялся за друга, как утопающий — за соломинку. — Она мне слишком доверяет. Это даже не подлость, а подонство.

— Успокойся, красавчик, — напарник положил ему руку на плечо. — Просто выполняй свою работу и помни, зачем ты сюда пришёл.

— Знаешь, как мне хочется рассказать всё Хонерве? — Тейс устало прикрыл глаза.

— Смешно. А почему не Заркону? Смерть будет менее болезненной.

Тейс фыркнул и вышел из комнаты.

— А заодно и про интрижку с его женой, — Улаз сложил руки на груди и усмехнулся. Не может он.

🌟 🌟 🌟

Широ снились тревожные сны. Или это был бред? Он стоял посреди арены напротив Заркона. Под вой хохочущей толпы Блэк объявил начало боя. Лицо Заркона исказилось, и он рухнул навзничь к ногам Широ. От бедра до поясницы протянулся кровавый след. Над ареной голова Боба разразилась смехом: «Я же не буквально говорил. Но я от тебя в восторге! Заркон точно не сядет на трон в ближайшее время».

— Широ, — Кит тряс брата за плечо. — Широ.

Голова гудела. Во рту пересохло. Широ с трудом разлепил опухшие веки. Яркий свет резанул по глазам. Над ним склонилось тревожное лицо брата. Широ приподнялся и откинулся на стену. Кит. Капитанский мостик. Блэк. Сознание медленно возвращалось. Сквозь открытый шлюз виднелся Рэд на залитой солнцем зелёной поляне. В проёме показался обезьяноподобный парень и с громким хлюпающим звуком бесцеремонно прошлёпал мимо Широ в грузовой отсек.

— А, очнулся, — буркнул он на ходу себе под нос.

— Это что ещё за гора меха? — Широ наклонился, заглядывая в отсек через арку.

— Что?! — мохнатое существо сверкнуло глазами-бусинками. — Сначала они падают на деревню! И когда?! В единственный нормальный день в году! И при этом они даже не знают, кто ты! Вот просто упали на деревню и им плевать! — парень разложил посреди грузового отсека что-то неприятное на вид и жутко вонючее.

— Кит, почему мой грузовой отсек превратился в свалку?

— Это столовая! — взвизгнуло существо, при этом чавкая.

Широ поморщился:

— Кит, поясни.

— Блэк упал на его дом, — брат сидел напротив, поджав под себя одну ногу.

— Чёрт. Я не мог упасть на кого-то адекватного?

— Я тут самый адекватный! — парень продолжал свой обед.

— Знаешь, Широ, вообще-то это я Блэка на его дом поставил, — тихо прошептал Кит, поглядывая на аборигена. — Клянусь, я не видел его дом. Ты был в отключке, а Блэк стал на вершине холма. Я и переставил его сюда, рядом с Рэдом.

— Кит?

— Широ, я в упор не видел его дома. Я не специально…

— Кит! Ты сам перевёл Блэка?

— Да, — откинул голову назад парень. — Ревнуешь? — он заглянул в столовую. — Когда Аллура настояла, чтобы мы все поставили языковые адаптеры, я был против. Этого чипа в мозг. Но как же, говорила Аллура, все цивилизованные люди ставят, чтобы понимать каждого. И ради этого чудика я позволил копаться в своей голове? — Кит кивнул на мехового парня.

Широ с трудом поднялся, жестом показал брату следовать за ним. У трапа не было слышно ни запаха, ни ворчания незваного гостя.

— Мы давно здесь? — Широ оглянулся. Меховой ворчун молчал.

— Не знаю, я, как только очнулся, переставил Рэда и Блэка в низину, потом сразу стал тебя будить, хотя ты долго не приходил в себя. Я даже немного… испугался, — Кит подставил лицо тёплому ветру.

— Рана паршивая, — Широ скользнул взглядом по лицу Кита. Ярко-красная полоса пролегла по щеке.

— Кто бы говорил? — Кит пальцем прорисовал черту на переносице, копируя шрам брата.

Широ потрепал его по голове:

— Шлем совсем разнесло?

— Ага. Вдребезги.

— А что с остальными?

— Не знаю, — Кит заметно сник. — Никто не отвечает. На радаре тоже только мы с тобой.

Широ задумался:

— И где же это мы? — он окинул взглядом горизонт и подозрительно принюхался. «Только не это».

— В деревне.

Широ понял, что они стоят втроём. «А я думаю, что за запах?»

— Слушай, парень, ты говоришь, что мы рухнули посреди твоей деревни. Ладно, твой дом раздавили. Где твоя деревня? — Широ пристально всматривался вдаль.

— Ты слепой? Вот она, — парень развёл руками. Вокруг, до самого горизонта простиралась равнина. Местами зеленая, местами каменистая.

— Где?

— Вот! — он крутанулся.

— Где?

— ВОТ! — меховой орал в землю, наклонившись практически к самой поверхности.

Широ наклонился рядом, опёршись руками о колени. Порыв ветра растрепал волосы.

— Это — деревня? — он разглядывал каменную плиту, наискось уходившую под грунт.

— Ты тупой? Это дверь. Вход в дом. Тут живёт моя соседка.

— То есть, — Широ выпрямился, — у тебя такой же дом?

— Такой же? Такой же?! Да он намного лучше!

Широ провёл рукой по лицу:

— Вход такой же? Дом под землёй?

— Умник? Деревня такая. Планета такая. Все так живут.

— Блэк!

Глаза чёрного льва вспыхнули, испугав инопланетянина, который заметался по поляне и в конце концов благоразумно спрятался за Кита.

— Блэк, отойди.

Лев завис в воздухе и приземлился рядом с Рэдом, бок о бок.

— О да! Мой дом снова появился! А Винсону так и надо! Никогда не любил этого парня! — меховой радостно полез в свою нору. — Он просидит у себя в норе единственный нормальный день в году. Под твоим львом просидит. Ха!

«Сосед Винсона тоже не выйдет» — пронеслось в голове Кита.

Кит повернулся. Рэд невозмутимо отливал на солнце, а под его передней левой лапой дёргалась плита, по-видимому, сосед Винсона хотел прогуляться в единственный нормальный день в году. Киту показалось, Рэд смеётся.

— Эй, парень! — Широ наклонился над входом в нору. Пахнуло землёй.

— Ты чё мне в нору орешь? Себе во льва иди поори! — недовольная мордочка высунулась. Парень вылез по пояс и облокотился, подперев одной рукой щёку.

— Так, самый адекватный, а что у вас происходит не в единственный нормальный день?

— Тебе понравится, — лохматый сузил глаза. — Метеориты, бури, ураганы.

Парень снова скрылся.

— Вот чёрт. Надо убираться отсюда, — развернулся Широ.

Кит приблизился к брату и заглянул в нору. Чёрный тоннель уходил вглубь.

— А сколько у вас дней в году? — Кит крикнул, сложив ладони рупором.

— Два, — эхом донеслось из глубины.

— Вот же гад, — Широ покачал головой, поставив руки на пояс. Кит зашёлся смехом.

🌟 🌟 🌟

Пидж проснулась и застонала. Всё тело болело. Она снова заснула у компьютера? Нет, похоже на кровать. Потрогала рукой. Да, определённо, кровать. Но ни простынки, ни перинки. Это нестандартная ситуация?

Пидж вскочила и оглянулась. С гудением кровать-полка скрылась в стене и открылся дверной проём, через который лился яркий свет, куда Пидж, недолго думая, и шагнула, сразу налетев на кого-то большого, пушистого и нервного. Послышался звук рассыпавшихся предметов и ругань, на грани цензурной. Пидж щурилась, пытаясь рассмотреть хоть что-то в ярком свете. Галра ей удалось рассмотреть, и то, что этот галра собирал рассыпавшиеся датапады.

— Эй, мистер галра, — Пидж осторожно подошла. — Как я здесь оказалась?

— Вот у меня такой же вопрос, — галра поднялся со стопкой датападов.

— Что это за место?

— Сходи-ка к Коливану, — резко закончив разговор, он потопал прочь.

Пидж нахмурилась, вздохнула и побрела по коридору среди множества галра, которые совсем не обращали на неё внимание. Девочка одёрнула прохожего:

— Ты — Коливан?

— Нет.

Она развернулась к другому.

— Нет, — он качнул головой.

— А ты — Коливан? — устав от поиска, она стала на пути третьего — огромного галра с хвостом, настоящим хвостом, даже с кисточкой на конце.

— Нет, — огромный галра обошёл Пидж.

— А, по-моему, ты Коливан, — она снова стала на пути своей жертвы. — Ты можешь быть Коливаном. Ты похож на Коливана.

— Как я могу быть похожим на Коливана?

— Вы галра хитрые, а мне вы все на одно лицо.

Галра сжал губы, а после бесцеремонно схватил её в охапку и понёс, не переставая высматривать передвижения разноцветных точек по карте на датападе. Пидж болталась, как питомец, на руке галра и вертела головой, рассматривая однообразные переходы. Свернув за угол, спустившись по ступеням, спрыгнув в турболифт, при этом не спуская глаз с двигающихся точек, он выгрузил Пидж на пол кабинета к ногам галра с длинными, собранными в косу, волосами и суровым лицом бывалого вояки, побывавшего не в одном бою, о чём красноречивого говорил шрам, отметиной былых заслуг спускавшийся через глаз к подбородку, при этом вовсе не уродуя, а даже добавляя шарма.

— Коливан, я тебе яппера принёс.

— Что?! — Пидж обернулась на хвостатого.

— Вы мне все на одно лицо, — галра убрал за пояс датапад и прошёл вглубь кабинета.

— Спасибо, Анток, — Коливана, видимо, происходящее нисколько не удивило. Анток принялся вводить данные на голограммной панели.

— Анток, значит. Хм. Антоша, — Пидж с удовольствием отметила, что плечи галра дёрнулись. Сам же он не отвлекался от своего дела. — Так, мне надо кое-куда отправить сообщение.

Пидж деловым шагом направилась к такой же панели, находящейся в режиме ожидания.

— Стоять, — тяжёлая рука Коливана легла ей на плечо. — Мы Клинок Марморы, секретная организация. Никаких сообщений.

— А я — несовершеннолетний ребёнок! — Пидж насупилась. — Ты похитил несовершеннолетнего ребёнка.

Коливан заложил руки за спину:

— Что же с тобой делать, несовершеннолетний ребёнок. Ну, раз несовершеннолетний. Анток, пригласи Дайэк.

Жуткий злорадный смех Антока отразился от стен и ударил в уши Пидж. Хвостатый развернулся и провёл пальцем по своей шее. Пидж сглотнула. Она перевела умоляющий взгляд на Коливана. Его лицо ничего не выражало. Этот лидер вообще испытывает хоть какие-то эмоции?

Стук каблуков одиноко и чеканно приближался по коридору, дублируя удары сердца Пидж. Даже Коливан и Анток встали на вытяжку. Запах горького сандала просочился в комнату раньше владелицы духов, накаляя обстановку. Цок, цок, цок. Тишина. Пидж медленно оглянулась. В дверях стояла галра с очень строгим видом в наряде гувернантки XIX-го века. С тростью-плёткой под мышкой. Волосы, стянутые в тугой узел на затылке, добавляли вид очень строгого учителя. Дайэк кивнула, здороваясь. При этом не опуская высокомерно задранный подбородок. Дайэк перевела глаза с Коливана на Антока, который сразу же застегнул все пуговички на своей униформе, и пронзила колючим взглядом Пидж.

— Очень недисциплинированное несовершеннолетнее протеже принца, — Коливан коротко кивнул.

— Новый курсант? Лотора воспитала и с ней справлюсь.

Цок, цок, цок. Дайэк подошла к Пидж, окунув её в облако сандала, и взяла под локоть:

— У меня есть для тебя подходящая программа. Начнём…

— Только не с тренировок!

Дайэк тростью стеганула её ниже спины:

— Не перебивай старших. Идём, — она направилась к выходу.

Пидж, согнувшись, обречённо побрела следом. Запах сандала остался в кабинете наместником няни принца Лотора. И галра по-прежнему стояли навытяжку, словно под прицелом строгих глаз. Анток усмехнулся, прислушиваясь как из коридора под аккомпанемент удаляющихся шагов доносилось:

— Ну, почему я? Вот у нас в Вольтроне есть полугалра. Он даже не знает, что такое Vrepit Sa. Его мама бросилааааа!

— Выровняй спину, курсант.

🌟 🌟 🌟

Замок Львов опускался на покрытую девственным лесом девонского периода планету. Коран высматривал место посадки:

— Вот, Слав, если ты притащил нас сюда только для того, чтобы пообщаться с такими же странными учёными, как ты, я тебе не прощу.

— Здесь прервался сигнал одного из паладинов. Вот если бы ты был умнее, сам мог это проверить. Это очевидно, — Слав прихлебнул неизменный чаёк.

Коран надулся и сделал вид, что очень увлечён приземлением:

— Когда же ты напьёшься?

Слав допил чай, с удовольствием зажмурился, отставил чашку и слез с кресла. По-деловому заложив все шесть лап за спину, протопал к Корану:

— А зачем ты сажаешь Замок в лесу?

— Тут везде лес, — Коран старался не замечать Слава.

— Нет, там — столица Олкариона. И очень удобный космопорт. Или ты хочешь пешком через всю планету идти? — Слав собрался вернуться в кресло.

— Нет, — Коран нехотя уступил место у консоли.

Слав с деловым видом принял управление, бросив на него уничтожающий взгляд. Замок заскользил над лесами.

— Здесь очень богатая флора и фауна, — все шесть лап Слава скользили над пультом. — Олкари — очень развитая раса. Они не навредили ни одному виду своей планеты, и все их технологии базируются на живом природном материале. А вот и город. Как ты его не увидел?

Коран прильнул к видовому окну. Город отличался от леса только при более тщательном рассмотрении. Было видно, что деревья приняли какую-то причудливую форму, а уже спустившись ниже можно было различить и дома. Замок аккуратно проплыл над огромной чёрной пирамидой, зависшей в воздухе.

— Это их источник энергии, — проводил экскурсию Слав. — А это наш Еллоу, на космодроме.

— Что? — Коран вглядывался вниз, где действительно был лев, отсвечивающий золотом на солнце.

Корабль обогнул высокое дерево и медленно приземлился на платформе.

— А вон Ханк бежит. Быстро бежит, несмотря на свои размеры, — Слав развернулся.

Корабль затих. Двигатели заглохли. Коран уже выбежал из корабля и не успел ничего сказать, как Ханк проскочил в Еллоу, и жёлтый лев взмыл вверх.

— Ничего не понял, — Коран озадаченно смотрел на жёлтую точку.

Слав прошлёпал по трапу и остановился рядом:

— По-моему, он тебе не рад.

— Большой Хааааанк! — по узкой улочке бежала девушка-олкари прямиком к замку Львов.

Коран и Слав переглянулись.

— Где Большой Ханк? — она остановилась возле пришельцев.

— Большой Ханк? Тот парень, который только что улетел? — Слав поднял одну из лап, указывая в небо.

Девушка обречённо опустилась на трап, всхлипывая:

— Большой Ханк. Такой большой, такой добрый, такой красивый, — тыльной стороной ладони она провела по глазам. — Энте так нравится большой Ханк. Он с деревьями говорит, ветер слышит, нашу культуру понимает. Животных любит. Даже агрханов.

— Нет, этих не люблю, — прозвучало в наушниках Корана. — Мерзкие пауки!

— Гм, — Коран прокашлялся. — Ладно, детка, нам пора улетать.

— А вы зачем прилетали? — Энта медленно встала и отступила назад, спускаясь с трапа.

— Мой друг хотел показать мне, как выглядят олкари. Вот я посмотрел. Красивый вы народ. Спасибо, Слав, полетели, — Коран развернул Слава и направился в Замок, толкая его перед собой.

Замок взлетел, а озадаченная Энта ещё долго стояла смотря вверх на исчезающую точку.

Замок нырнул в межзвёздное пространство, оставив Олкарион позади.

— Эй, ловелас, загоняй льва в Замок. Будем переходить в гиппер, — Коран снова управлял кораблём.

— Её точно нет на корабле?

— Нет, Ханк.

Из чёрного пространства космоса вынырнул жёлтый лев, и скрылся за шлюзовой камерой Замка. Пролетев обычным маршрутом, Ханк опустил льва. Выбравшись, парень осмотрелся. Ангар был пуст, не считая одного шаттла. Нет-нет-нет. Ханк побежал на капитанский мостик, снимая на ходу шлем.

— Коран! — запыхавшийся Ханк, опёрся рукой о дверной проём. — Коран, где остальные?

Слав, болтая ножками в воздухе, впился взглядом маленьких глазок в паладина:

— Ты единственный, кто вернулся. Здесь ещё я, Коран и Черничка.

— А как же Пидж? — Ханк тяжело опустился в кресло. — Мы же с ней вырвались до вспышки на линкоре.

— Мы не знаем где она, — Коран покачал головой. — Могли и галра захватить. Следов Грин нет, — он приблизился к Ханку. — Аллура с ней была?

— Нет, Аллура осталась с Лэнсом в Блю.

— Вот квизнак. Час от часу не легче. Ну, хоть не с Широ.

Ханк непонимающе посмотрел на него.

— Не доверяю я ему. Ты его похотливые глазки видел?

— Нет.

— Он потащил мою девочку в этот притон и вернул её в неподобающем виде.

Ханк хмыкнул:

— Ну, мы же будем их искать? Даже Широ?

Слав слез с кресла и деловито протопал к консоли:

— После вспышки на линкоре был транслуч. Кто переместился, неизвестно, но больше искать негде, — он включил карту. — Летим в эту систему.

— Перед прыжком в гиппер перезагружу бортовой. Может сигналы лучше будут ловиться, — Коран развернулся на каблуках и покинул капитанский мостик, на ходу одобряюще похлопав Ханка по плечу.

Ханк громко вздохнул.

— Ханк, мечта сбылась? Нашёл себе девушку? — Слав не отрывался от карты, перенося на консоль координаты.

— Ой, нет. Только не эту, — Ханк почесал затылок.

— Ты же хотел любую.

— Я был не прав.

— Ох, Ханк, сын облаков, — Слав вывел корабль в гиперпространство. — Твои мечты непостоянны, как облака на небе.

🌟 🌟 🌟

— Истребитель вынырнул из гиперпространства и начал приземляться на ужасного вида станцию. Прибежище убийц и охотников за головами. Отважным генералам придётся отправиться в это мрачное заведение потому, что Мэтт помчался в неведомые дали за призрачным сигналом.

— Нет, Эзор, это ты Лотору отправлять не будешь. И самое жуткое, что видел этот космобар, — это ты. Когда в прошлое посещение здесь домогалась бармена.

Мэтт заглушил двигатели и обернулся. Эзор уже не было в корабле. Сигнал после вспышки пропал в этой системе, на задворках вселенной. Пустынной, не считая космобара, так облюбованного всякими отщепенцами, в основном, из-за того, что сюда ещё не добралась Империя, и шестой планеты, обитаемой по устаревшим и никем не проверенным данным. Как показывает карта, разумных существ на планете нет.

Парень выбрался из истребителя и направился внутрь кабака. Кораблей сегодня много. У бара, погрязшего в нечистотах и мусоре, уже валялись посетители в крайней степени опьянения, вышвырнутые охраной. Мэтт отодвинул ногой тело не в кондиции и, приоткрыв дверь, просочился внутрь бара. Как всегда, громкая музыка и смрад, и до жути жарко. Ну, почему здесь никогда не работают кондиционеры?

Воздух перед ним задрожал и кусок картинки поплыл.

— Эзор.

— Как скучно с тобой играть, — Эзор проявилась.

— Я же не бармен.

— О да, бедный парень чуть не двинулся, — Эзор взяла Мэтта под руку и зашептала на ухо: — Угадай, кто здесь есть? — она отодвинулась и приставила руки к голове, изображая уши. — «Я так и знал». Погоняем его, Мэтт? А то сидит такой спокойный, попивая своё пойло.

— Нет, не будем.

— Какая же ты нудятина, когда выслеживаешь своего парня.

— Эй, — он толкнул Эзор под бок.

Получив от хмурого бармена напитки в грязных бокалах, они пробрались в дальний угол зала и уселись у маленького, покрытого пылью окошка. Эзор перегнулась через стол и пальчиком на пыли нарисовала неприличный знак. Мэтт покачал головой, разглядывая свой бокал:

— Инстинкт самосохранения не позволяет мне это пить.

— А я уже оставила свой отзыв, — Эзор кивнула на стекло и, захихикав, села. — Слушай, Мэтт, тебе, конечно, виднее, но почему ты ищешь Чемпиона по таким местам?

— Я не знаю, кого мы ищем. Неизвестно, кого перекинул луч. Не факт, что Чемпиона.

— Да, может, Сендака. Он Заркона задолбал, его и выбросили в космос. А мы его нашли. Всё, полетели домой.

Мэтт скептично посмотрел на неё.

— Ладно, ладно. Пойду, поброжу сквозь толпу и займусь своим любимым делом.

— Боюсь предположить, у тебя их много.

— Хамелеонничать.

— Ну, иди, доводи пьяных до сумасшествия.

Эзор растворилась. Буквально. Мэтт вздохнул и посмотрел на пошлый рисунок на стекле. За ним виднелся истребитель и какой-то тип, околачивающийся возле его корабля. Какого чёрта?

Парень выскочил и направился к кораблю. Хлопнув дверью так, что сильно приложил ею пьяного, Мэтт побежал к платформе. В след ему понеслись грязная ругань и проклятия. Парень обошёл корабль, пригнулся заглядывая под него. Никого. Мэтт засунул руки в карманы и обернулся. Яркая вспышка, в глазах поплыли звёзды. Звук бьющегося стекла. Мэтт пошатнулся и схватился за голову. Тело среагировало моментально. В следующую секунду Мэтт уже сидел верхом на нападавшем, заломав ему руки за спину и уткнув лицом в землю. Рядом валялись осколки битой бутылки. Рывком перевернув нападавшего, он ткнул бластер ему в шею.

— Ромелль?

Белые волосы алтеанки выбились из-под капюшона. Она дышала как загнанная лань, бросая на него испуганные взгляды.

— Почему ты напала — понятно. Почему так тупо? Я мог тебя убить.

— Как моего брата? — выплюнула ему в лицо Ромелль.

Мэтт, вздохнув, приподнялся и убрал бластер.

— Он был ребёнком. Вы — убийцы, — она встала, поправляя свою накидку. — Знаешь, как я боготворила Лотора? Теперь я так же сильно его ненавижу. И тебя. Всех вас, — она сжала кулаки и оскалилась. Глаза сверкали ненавистью.

— Я бы так же ненавидел, если бы убили мою… Моего брата. Но если тебя утешит… Хотя, чёрт, конечно же не утешит, — Мэтт прислонился к корпусу корабля. — Послушай, Ромелль, Империя уничтожает всех алтеан. Только на Латее вам безопасно. Единственное, что от вас требуется — ваша алтеанская энергия, чтобы вас же спрятать. И если бы твой брат не запаниковал, он бы не умер там в генераторе.

— Вы солгали ему. Вы не говорили… Вы никому из нас этого не говорили, — Ромелль ходила взад-вперёд перед Мэттом, бросая на него гневные взгляды.

— Потому, что вы не готовы к правде.

Ромелль остановилась:

— Он был как… — она сжала губы. — Как мумия. Ты сам стоял в том генераторе, который высасывает все соки?

— Если бы от этого была польза, я бы встал, — Мэтт поднял голову, посмотрев ей прямо в глаза.

— Сомневаюсь, — она развернулась и пошла прочь.

Мэтт вздохнул, глядя ей вслед. Чёрт. Связать и привести к принцу? Мэтт покачивался с пятки на носок, так и не решаясь, как поступить.

— Чёрт! — он ударил кулаком в корпус корабля.

— Истребитель ломаем? — из-за плеча выглянула шаловливая мордочка Эзор.

— Улетаем, Эзор.

— Что случилось?

— Ничего.

Ромелль, низко надвинув капюшон и закутавшись в плащ, пробралась среди пьяной толпы к столику, за которым сидел Сендак.

— Достала? — коммандер поднял на неё глаза.

— Да, как ты и говорил, — она вынула из кармана маленькую зубчатую деталь.

— Они развалятся в космосе, — осклабился Сендак.

🌟 🌟 🌟

Фигуры танцующих русалок, выбивавших единый ритм и складывающихся в геометрически правильный узор, завораживали, но были до жути странными. Под покровом облака, словно под куполом, находилась их обитель. И сегодня у русалок был священный праздник. Если это можно было назвать праздником. Аллура думала, что праздник — это обязательно веселье и радость. Здесь же всё было какое-то мрачное до мурашек. Но королеве не откажешь. Особенно, если у тебя нет выбора.

Королева восседала на своём троне, принимая священный парад-танец. По левую руку от неё расположились Лэнс с Аллурой, а по правую — видимо, приближённые королевы. Первая встреченная ими русалка, которая к тому же и привела их ко двору, затерялась среди прочих.

— Отстой, а не праздник. Ни музыки, ни вкусняшек. И декорации совсем невесёлые, — тихо пробормотал Лэнс.

— Не суди о том, чего не понимаешь, — ответила Аллура.

— О чём? Они же долбанутые, — парень оглянулся. Ничего не радовало глаз.

— Тогда, может, домой пойдёшь?

— Ха, — Лэнс ёрзал на скамейке. — Хотя, неплохая идея. Блю! — позвал парень и обернулся к Аллуре. — Пусть поближе подплывёт. Мне так будет спокойней. Нет же варианта, что они напьются, а мы улизнём?

Аллура оглянулась: охрана королевы была во всеоружии.

Русалки даже не заметили, как над ними легко проскользила тень льва. Подводные барабаны выбивали ритм, ускоряясь пока не забились до исступления. Глаза всех русалок загорелись каким-то хищным блеском. Лэнс подумал, что так должно быть выглядели древнеримские трибуны, когда на арену выводили жертву на растерзание. Лэнс поёжился. Что за дурацкие мысли?

Перед королевой поставили огромное блюдо, где на маленьких шпажках извивались в агонии насаженные обитатели глубин. Аллура отвернулась:

— Квизнак, всего лишь рыба и крабы, но… Не по-людски это.

— Да, Аллура? Не суди о том, чего не понимаешь. Хотя, не поворачивайся. Она так хрустит лангустом. А он ещё дёргает хвостом.

Ритм подводных барабанов чувствовался всем телом, как удары волн, бьющихся о борт лодки в шторм. Русалки закружились в неистовом хороводе на песчаном дне и закрутились в спираль, поднимаясь вверх в толще воды. В центре спирали песок стал уходить глубокой воронкой, явив на поверхность монстра, который жутким цветком раскрыл глубокую глотку, усеянную зубами. Монстр играл щупальцами, покрытыми присосками, размахивая ими в воздухе, пытаясь кого-то захватить. Русалки продолжали водить хоровод, и это всё складывалось в какой-то адский танец. Щупальца упали на песок, продолжая извиваться огромными змеями, и только зубы в бездонной глотке смыкались и размыкались. Аллура прижалась к Лэнсу.

Королева взяла жезл и наугад направила светящийся луч в толпу русалок. Жертва засветилась голубоватым светом и остановилась. Хоровод расступился. Русалка в одиночестве сделала круг, повернулась к королеве, покорно склонила голову и стремительно поплыла в центр глотки-цветка.

— Лэнс, мы не можем так просто сидеть! Лэнс!

Русалка скрылась в ужасной пасти. Аллура развернулась к королеве:

— Зачем?

«Это всего лишь дань хозяину вод», — королева смотрела на Аллуру огромными глазами без зрачков. — «Одна русалка и до следующих лун хозяин нас не потревожит. Небольшая жертва».

Аллура вспыхнула огненными метками:

— Одна жизнь, много — какая разница? Почему бы просто не уйти отсюда?

«Мы пользуемся его даром. Облаком. Оно даёт нам защиту».

— Защиту? Кто страшнее вас? Я видел, как одна из вас убила акулу, — Лэнс, до этого молча наблюдавший разговор, не удержался.

«Есть существа пострашнее. Да, и хозяин здесь не один».

— Это неправильно. Вы убили своего, — Аллура всё больше распалялась.

«Она не скорбила о своей смерти. Каждый из нас отдаст свою жизнь ради спасения колонии», — королева повернулась к ближайшему охраннику, показала ему взглядом. Охранник молча поплыл к монстру, щупальца которого уже не извивались.

— Что?! Зачем нужна вторая жертва?! — Лэнс вскочил.

«Что бы показать тебе, пришелец…»

— Я понял, понял, — Лэнс перебил королеву. — Просто верни его.

Королева усмехнувшись, посмотрела на охранника. Он вернулся и, как не в чём ни бывало, занял свой пост за троном.

— Вершишь чужие судьбы? — принцесса сжала кулаки.

— Аллура, — Лэнс стал за её плечом, готовясь, что следующей жертвой будут они.

«Не бойся, пришелец», — королева смотрела на него. — «Это достойная участь — умереть ради колонии. Чтобы жили другие. Благодаря самоотверженности и жертвам выживет великий народ. Русалка готова отдать свою жизнь, ты — нет».

— Ваш хозяин всего лишь монстр, тварь, которая сидит в засаде, поджидая свою добычу, — Аллура махнула рукой в сторону уже сытого монстра, который уползал в свою нору. — Все существа, заметив облако от его дыхания, уплывают. И только вы, «разумные», сидите здесь у когтей тигра, скармливая ему своих. Вместо того, чтобы подумать, как защитить свой клан. У вас есть воины.

— Аллура, — Лэнс отодвинул негодующую принцессу за себя. — Королева, мы хотим уйти.

«Вы не можете уйти», — лицо королевы стало ещё более каменным. — «Вас привела к нам блуждающая волна, а значит, вы принадлежите нашей колонии».

— Это что значит? — Лэнс склонил голову набок.

«Значит, вы теперь одни из нас».

— Вот нет-нет-нет. До следующей луны я точно не останусь, — Лэнс сделал шаг назад.

«Очень жаль, пришелец», — королева подняла руку. Воины замерли в ожидании приказа.

— Блю, красотка, поторопись, — Лэнс переводил взгляд с королевы на солдат, сомкнувших ряд позади своей госпожи.

Лэнс ощутил мощное движение воды и заметил, как замерли стражники. Обернувшись, он увидел синего льва. Осмелевший и обрадованный, парень помахал морскому народу:

— Мне плевать, что сказала вам великая волна, но великая Блю говорит, что мы уходим. Пошли, Аллура. Вы не можете спорить с великой Блю!

Отступая по трапу, они поспешили скрыться внутри корабля.

— Ладно, красотка, к чёрту эту планету. Улетаем, — Лэнс уселся в кресло пилота.

Аллура из-за его плеча рассматривала на сенсорном экране русалок:

— Вот же долбанутый народ.

Лэнс усмехнулся.

— Знаешь, Лэнс, в следующий раз, когда ты предложишь мне весёлую прогулку, я возьму что-нибудь очень тяжёлое и так тебя тресну.

— Эй, — Лэнс рассмеялся.

Блю мощной торпедой прорезала толщу воды, и выпрыгнула, оставив после себя фонтан брызг.

— Так, сначала в космос, а там посмотрим, — Лэнс хрустнул пальцами и принялся вводить настройки на консоли. — Аууу, эфииир.

Аллура закатила глаза. Лэнс продолжал напевать:

— Снова я и пустота. Аууууу. Кто-нибудь слышит Лэнси-Лэнса?

— Конечно, слышит, дружище! — сквозь треск пробился голос Ханка.

— Ханк, — Аллура подскочила к панели. — Ханк, миленький, где ты?

— По идее, за три парсека до вас. Вы на планете?

— На орбите.

— Аллура, детка, я так волновался, — в эфир встроился голос Корана. — Оставайтесь на месте, мы сейчас подлетим.

🌟 🌟 🌟

Силуэт Лотора вырисовывался на тёмном фоне видового окна. Принц предавался размышлениям, поэтому Акша и Зетрид были отосланы с мостика. В Империи неспокойно. Не пора ли вступить в игру? Принц в изгнании — довольно-таки сильная фигура. Лотор поставил руку на стену. Дракон повержен, но сейчас повыползают змеи, которые разорвут эту вселенную к чёртовой матери. Принц побарабанил пальцами по стене. Хотя, какое ему дело до вселенной и власти? Император — хуже раба, он должен служить своему народу. Власть привлекает худших и развращает лучших, а чтобы её подобрать, нужно склониться. Но игра обещает быть забавной. Он усмехнулся своему отражению в стекле.

====== Глава 4. Нарушая правила ======

Аллура стояла у видового окна, за пределами которого холодно сияли равнодушные звёзды. Столько миров, столько традиций! Может, у русалок и не самые шокирующие. Аллура поёжилась. Она снова и снова проигрывала в своей голове сцену жертвоприношения, представляя себя то на месте несчастной русалки, ставшей обедом, то королевой. Аллура сжала губы. Вот она рядом с Альфором. Доверяет ему. Он ей улыбается, гладит по голове, а потом толкает в пасть монстра. И Аллура летит навстречу ужасной смерти с разбитым сердцем. Кошмар наяву! Отвратительное предательство! Вместо Альфора — Широ, или Кит, Лэнс, Коран, Лотор.

Аллура обернулась. А если ты королева? Вот Аллура на троне. Пусть кто-то погибнет, но выживут остальные. Принцесса подняла глаза на команду. «Ханк, прости», и здоровяк летит в зубастую пасть. Или Пидж, Коран, Слав. Нет, она бы не смогла.

— Слав, в каком случае жертвоприношение оправдано?

— Аллура, ты же согласилась, что они долбанутые. Так им и надо. Они сами монстры, — Лэнс не отвлекался от датапада. Он снова и снова безуспешно мониторил галактику за галактикой. Глаза парня начинали слезиться.

Напротив него уткнулся в экран Слав, который в течение получаса работал, никого не подпуская к своему компьютеру и ни с кем не общаясь.

— Слав? — настойчиво повторила принцесса.

Учёный вздохнул, отвлекаясь от своего занятия:

— Возможно, жертва необходима. Но, — Слав сложил лапы, разворачиваясь к Аллуре, — если нет времени на поиск других вариантов. И, принося в жертву, нельзя доверяться случайности. Нужно выбрать самого бесполезного. Они же могли выкинуть из своей колонии умную особь, генетически здоровую или превосходящую по другим маркерам.

— А если выбрать самого никчёмного, это неэтично, — Аллура взмахнула рукой.

— Жертвоприношение само по себе неэтично, — Слав откинулся на спинку кресла. — Этичнее обмануть жертву. Что это — не смертельно, или смерть обеспечит что-то заманчивое.

— Я бы не хотела, чтобы тот, кому я доверяю, обманом отправил меня на смерть.

— Тогда не доверяй никому, — Слав вернулся к своему занятию.

— Аллура, тебе подумать не о чем? Кит не вернулся, Широ, Пидж. Вдруг они в плену или… — на колени Лэнса запрыгнул Черничка, утешающе замурлыкав. Парень погладил его между ушами.

— Лэнс, мы найдём их, — Аллура переживала не меньше. Она не хотела и думать, что Империя могла расправиться с паладинами. Сама мысль, что Широ не будет больше отпускать свои шуточки, была невыносима. И Кита не хватает. И Пидж. Она же совсем ребёнок.

— А я бы согласился отдать жизнь, чтобы они вернулись, — Лэнс вздохнул, поглаживая кота.

Аллура удивлённо подняла глаза.

— Это потому, что тебе больше предложить нечего. Я не отдал бы. Я очень ценный, — Слав не отрывался от монитора.

— Тогда придумай, как их найти, — Лэнс отложил датапад.

🌟 🌟 🌟

Дверь в зал советов распахнулась.

— Коливан, у нас чрезвычайная ситуация.

Генералы Клинка развернулись к Антоку, вихрем ворвавшемуся в зал.

— Не общая, — Анток уверенным шагом, выдающим бывалого воина, сразу же вышел.

Коливан последовал. Дверь за ним опустилась, скрывая за собой зал советов. Генералы снова вернулись к обсуждению военной стратегии.

Оказавшись в кабинете Коливана, Анток молча набрал команду на консоли, активируя голографическую запись. В воздухе зависла трёхмерная модель странного существа, который медленно отхлебнул из чашки и поднял свои глаза-блюдца:

— У вас есть то, что принадлежит нам. И ещё у вас есть час. Что бы нам это вернуть, — здесь короткое сообщение обрывалось. Голограмма исчезла.

— Это что? — спросил Коливан.

— Это сообщение пришло по закрытому каналу. Кто-то взломал временный канал, который мы открывали для принца, — Анток покусывал свои губы.

— Чёрт, — Коливан махнул головой. Коса взметнулась и тяжело упала на спину. — Не нужно было слушать Лотора. И кто они? Что им надо?

Анток сложил руки на груди:

— Сообщение пришло по каналу Лотора. Возможно, девчонку и льва.

— Всего-то? Пусть забирают, — Коливан собрался вернуться в зал советов.

— Не получится. Они закрыли канал. Мы не знаем, куда их возвращать.

Коливан остановился. На скулах заиграли желваки:

— А приведи-ка сюда Пидж.

Слав ввёл данные на консоли:

— Открыть обратный адрес через пятьдесят минут. Пусть понервничают, — он потянулся за чашкой, и рука зависла в воздухе. Слав закрыл глаза, принюхиваясь. Какой волшебный аромат! Свежеиспечённые плюшки и какао. Сразу чувствуется, что Ханк вернулся. Слав спрыгнул и потопал на кухню. За поворотом он налетел на Ханка, который еле удержал поднос с тарелкой кексиков и двумя чашками какао. Слав вопросительно посмотрел на него и протянул руки к подносу.

— Нет, нет, чувак, твоя порция на кухне. А это для Лэнса. Буду выводить его из депрессии, — здоровяк пошёл дальше. — Какао — самое лучшее лекарство.

Ханк, пыхтя, открыл дверь:

— Тук-тук, — он спиной вошёл в комнату. — У нас пижамная вечеринка.

— Это в честь чего? — Лэнс приподнялся на кровати.

— Ну, как? Вы с Аллурой вернулись, — здоровяк поставил поднос на кровать. — Налетай, бро.

— Ой, извини, Ханк. Кусок в горло не лезет.

— Ты это из-за русалок так? На меня вон лицехват упал. На той планете их зовут агрханы. Фу, твари, — Ханк сунул какао в руки Лэнса.

Лэнс сложил по-турецки ноги, обняв двумя руками дымящуюся чашку. Парень закрыл глаза, вдыхая аромат. Воспоминания унесли его в день, когда они с Китом были в кафе на торговой космической станции. Аромат сказки и надежды. Лэнс сделал глоток. А теперь вкус потери. Какао обожгло язык, сладким шоколадом разливаясь внутри. Ханк напротив поглощал кексики, весело болтая о чём-то. Лэнс даже не вникал.

— В общем, Лэнс, олкари долбанууутые. Ладно, пойду на кухню, — дверь за Ханком закрылась, а Лэнс держал в руках чашку с какао и думал о том, что это воспоминание — единственная связующая нить между ним и Китом. Такая тонкая и ненадёжная как дымок какао, а Лэнс изо всех старается её удержать.

🌟 🌟 🌟

— Ну, чего тебе надо, Антоша?

Анток подтолкнул Пидж сквозь ещё не до конца открывшийся проём в кабинет Коливана.

— Вот ты, наверное, думаешь, что бессмертная, — Анток, входя следом, пригнулся под гудящей подымающейся дверью.

— Да, — довольно подбоченясь, сказала девчонка.

— Знаешь его? — Коливан развернулся к своему столу и ткнул пальцем в трёхмерное изображение существа с клювом и глазами-блюдцами.

— Да, это мой папа, — Пидж отвела бедро в сторону и нагло вскинула подбородок. — У моей мамы были странные вкусы. Что, нашли вас? Теперь вам… — она провела рукой по горлу, в упор смотря на Антока.

— Он хочет, что мы тебя вернули. Только не сказал куда, — Коливан выключил голограмму.

— Ну, это Слав, наш учёный. Значит, он предложил вам шараду. Разгадывайте, — она плюхнулась в кресло Коливана и сложила руки, забросив ноги на стол.

Коливан резким движением скинул ноги Пидж на пол и опёрся на стол возле неё:

— Сообщи куда, и мы тебя доставим.

Пидж открыла рот, собираясь сказать что-нибудь дерзкое.

— Или ты садишься на своего льва и ищешь сама.

— Да, — обрадовался Анток, — а Лотору скажем, что она сбежала.

— Принцу? А причём тут Лотор?

— Знаешь, что, наглая девчонка?! — Анток крутанул кресло и завис над Пидж. — Мы тебя терпим только потому, что тебя сюда привёз принц. На твоём грёбаном льве. «Позаботьтесь о маленькой бедной девочке». А ты только что сказала, что нашёлся твой папа. Проваливай!

— Это не мой папа, — тихо пробормотала Пидж.

— Да ну? — Анток включил голограмму и указал на Слава. — Одно лицо. Мы свой долг выполнили. Да, Коливан?

Коливан кивнул. Анток схватил Пидж за плечо:

— Я провожу тебя до выхода. По пути заберём твою игрушку.

Пидж сглотнула:

— Эй, ладно. Сейчас найдём, откуда сигнал, — она повернулась к консоли. — Пароль… Так, какой пароль?.. Окей. Хорошо. Зайти. Зайти. Историю не сохранять. Копию. Теперь сюда копию.

Анток склонился над Пидж:

— Эй, она только что взломала нашу базу.

— А что тут сложного? — самодовольно усмехнулась Пидж. — Вы бы ещё пароль «1-2-3» поставили… Да! Я обошла самого Слава! Вот и координаты.

Коливан заглянул с другой стороны:

— Пидж, я предлагаю тебе работать в Клинке.

— Обговорим условия? — Пидж взглянула на него через плечо, сверкнув улыбкой. — Клинок Марморы — это же пятая колона, да? — она склонила голову набок. — Первое условие — с этого момента вы поддержите Вольтрон.

— Ты сейчас говоришь как официальное лицо? — Коливан выпрямился.

— Да. Я говорю с тобой как лидер с лидером.

— Зелёный лев, — донёсся сзади предательский голос Антока. — Лидер на чёрном.

Коливан вопросительно глянул на Пидж.

— Ладно, ладно, тогда вы обещаете переговорить с нашим лидером.

Коливан кивнул:

— Это всё?

— Я только начала, — Пидж улыбнулась. — В Вольтрон я возвращаюсь с почётным караулом. В него будут входить: ты, Антоша…

Галра зарычал.

— О, это третье условие, — Пидж посмотрела на Коливана. — Он не возмущается, — она показала пальцем себе за плечо. — Я его называю, как хочу. Значит, ты, Антоша и Дайэк. Ну, что, поехали? — она постучала пальцами по крышке стола.

🌟 🌟 🌟

Истребитель сильно тряхнуло.

— Мэтт, вот я тебе говорю, что-то тарахтит.

Мэтт потянул на себя штурвал, пытаясь выровнять корабль, и, сокращая путь по дуге, направился к планете. Истребитель начал вибрировать.

— Чёрт, странно. Я думал, что за тип крутился возле корабля на станции, — Мэтт плавно нажал ускорение: «Ромелль! Вот же сука!» Истребитель тревожно завыл. Корпус выбивал дробь. — Снял что-то с корабля.

Эзор быстро пристегнулась и вцепилась в поручни:

— Вот сволочь! Скрутил, чтобы продать?

Позади корабля раздался жуткий треск.

— Мэтт! Чёрт! Может, остановимся?

— Плохая идея. Лучше приземлиться, — Мэтт вышел на орбиту и без лишних виражей направил корабль на снижение. — Готовься, посадка будет жёсткой.

Корабль ещё раз сильно тряхнуло. Эзор вжало в кресло. Желудок подскочил. Уши заложило. Земля быстро приближалась. Слишком быстро. Эзор зажмурилась. Истребитель ударился о поверхность. Эзор показалось, что из неё выскочили все внутренности. Ещё удар. Ещё. Двигатели затихли. Корабль, пропахав глубокую борозду, остановился.

— Фух. Выжили. Не благодари, — выдохнул Мэтт.

— Благодарить? — Эзор рассматривала планету. — Мы здесь застряли! Там, в космосе, осталась половина корабля!

Мэтт выбрался из кресла:

— Ну, посмотрю, что можно сделать с этой развалюхой.

🌟 🌟 🌟

Грин была загружена в грузовой отсек огромного галровского корабля. Пидж с видом королевы взошла по трапу. На мостике уже поджидал её почётный караул.

— Коливан, ты уверен, что я должна почтительно относится к этому курсанту? — Дайэк с неизменно вздёрнутым подбородком смерила Пидж взглядом.

— Да, Дайэк, это нужно Клинку, — Коливан кивнул Антоку, который направился в кресло пилота.

— Антоша! — вслед ему крикнула Пидж. — А ты в курсе, что у тебя хвост дёргается? Это ты злишься? Как кошка? Коливан, я хочу почесать Антошу за ушком.

— Нет, — отрезал Коливан.

Анток готовил корабль ко взлёту.

— Ну, и ладно. Не очень-то и хотелось, кошка-то злюка, — Пидж показала Антоку язык и устроилась на месте капитана.

Дайэк осуждающе покачала головой.

🌟 🌟 🌟

Глубокая борозда уходила к подножию холма. Истребитель так и остановился, одним крылом уйдя глубоко под землю. И Мэтт сейчас возился под кораблём, пытаясь из оставшихся деталей собрать что-то летающее. В десяти метрах от корабля Эзор наслаждалась прелестями этой планеты. Зелёные кустарники, цветущая долина.

— Какая чудная планета. Какой воздух, какое солнышко, — Эзор расставила руки, подставив лицо лёгкому ветерку и нежась на солнце.

— Ушла бы ты куда-нибудь, пока тебе метеоритом по твоему счастливому таблу не заехало, — меховой шар протопал мимо и скрылся под землёй.

Эзор нахмурила брови, размышляя, что это было, но не успела она даже опустить свои расставленные навстречу солнцу руки, как жуткий порыв ветра оттолкнул её на десять метров аккурат под истребитель к своему напарнику.

— Мэтт, что за грёбанная планета?!

Следующий налетевший порыв ветра пытался размазать корабль по скале. Эзор изо всех сил держалась за основание крыла:

— Мэтт, опусти трап!

— Я не дотягиваюсь.

Следующий порыв ветра оторвал крыло.

— Спасибо, уже не надо.

Эзор и Мэтт забились подальше под корабль. Со звуком грома пролетел кусок обшивки.

— Знаешь, Эзор, ну, не судьба этому кораблю летать.

Ветер разрывал корабль на куски. Истребитель исступлённо бился о скалу.

— Ненавижу тебя, — Эзор свернулась в земляной выемке, — и твоего бойфренда.

Мэтт вырвал из лап ветра, улетающую деталь корабля. Следующий порыв ветра сорвал истребитель, унося его за холм и разрывая по частям.

— Чёрт, — Мэтт выкинул спасённую деталь.

А по ту сторону холма друг напротив друга лежали Блэк и Рэд, пытаясь слиться с землёй и создав общий энергошар. На открытых трапах как добрые соседи развалились Широ и Кит, наблюдая представление за стенами купола.

— Знаешь, Широ, вот как только ты говоришь «а вдруг», надо сразу поступать наоборот. «А вдруг здесь бури не страшные? Давай останемся и подготовимся к перелёту», — Кит лежал на спине, подложив руки под голову.

— Утихнет буря, и мы улетим, успокойся. В этой системе есть какая-то станция. Зато, ты проведёшь с братом целый день, — Широ сидел на трапе Блэка, рассматривая, как вокруг проносятся выкорчеванные ветром деревья, огромные камни и какие-то куски металла.

— Сомнительное удовольствие. Ещё и в не единственный нормальный день в году. Хотя… — Кит сел. — Скажи-ка мне, братец, меня удивляет, почему ты до сих пор не соблазнил нашу принцессу? Или я чего-то не знаю?

— Тебе больше подумать не о чем? — усмехнулся Широ.

— Ведь её можно было даже в клубе… — Кит многозначительно повёл глазами из стороны в сторону.

Широ хмыкнул и почесал шею:

— Забавный ты. Я не хочу, чтобы Аллура стала одной из моих… ммм, сучек.

— Что? — Кит наморщил лоб, не поверив своим ушам.

— Ну, мы же одна команда. А девушка на одну ночь… С ними потом лучше не встречаться. А ещё лучше — сбежать до рассвета.

— Со счёту не сбился?

— Сбился, — скривился Широ.

— А почему на одну ночь? Может, серьёзные отношения?

— Не верю я женщинам. Они все обращают внимание на мышцы, но никто не поинтересовался, что у меня в душе, — чёрный паладин опустил глаза, рассматривая свою обувь. — Мне хочется, чтобы девушка замечала, как меняется мой голос, когда мне грустно, и спрашивала, люблю ли я смотреть на бабочек. А у твоей Аллуры даже подкаты странные. Одна сцена после душа чего стоит.

— Слушай, Широ…

— Что? — Широ поднял глаза.

— Ничего. Заведи себе парня, романтик.

— Список моих сучек пополняют не только девочки.

Кит хмыкнул:

— Врёшь ты всё! Мачо! А за время пребывания в Вольтроне — да вон хотя бы в том же клубе, — ты так и не пополнил свой список.

— Надоело. Что я там не видел? Вряд ли меня кто удивит, Кит. Нет, ну, Аллура в принципе удивила, но не так как хотелось бы.

Кит резко вскочил:

— Что?.. Крыло корабля пролетело. Но уже не видно.

Широ оглянулся. Пыльная буря накрыла равнину.

— Сомневаюсь, что у этих шерстяных есть корабли.

Кит спустился с трапа, напряжённо вглядываясь вдаль.

— Вы с Лэнсом — счастливчики.

Кит обернулся:

— Это ещё почему?

— Дружба чище любви. А любовь без скрытых инстинктов, вообще, штука запредельная. Природа безжалостно швыряет двоих в объятия друг друга для продолжения рода и, получив своё, радостно потирая руки, уходит, забирая с собой любовь. И несчастные остаются разбираться в ситуации. Кто сам разжигает потухшее пламя, кто страдает на пепле. А вы с Лэнсом сами разожгли любовь. Природа не успела поиметь вас.

Кит задумался:

— Широ… Откуда ты это всё знаешь? Ты влюблён был? Надеюсь, не в Хонерву?

— Да пошёл ты.

— Ну, а чё? Тогда всё складывается. Хонерва, отвращение к женщинам.

— У меня нет отвращения к женщинам.

— А должно быть. После Хонервы.

— Отстань. Кому ты веришь: Марвоку или своему брату?

— Конечно же… Марвоку, — хитро усмехнулся Кит.

🌟 🌟 🌟

Команда Вольтрона, в неполном составе, столпилась на капитанском мостике.

— Это точно корабль галра? — Аллура отвернулась от сенсорного экрана. Сердце колотилось.

— Что будем делать? — Лэнс, уже одетый в форму паладина, многозначительно кивнул на баярд.

Аллура покачала головой:

— Я надеюсь на мирные переговоры.

Ханк, тоже в доспехах, предположил:

— Может, они хотят обменять заложников? Трёх паладинов на двух львов.

— Не трёх паладинов, а одного, — к экрану протопал Слав. — Пидж.

— Откуда такая уверенность? — Коран высокомерно посмотрел на него.

— Потому, что я сам отправил предупреждение, чтобы они вернули паладина. Правда, не знал какого. Теперь знаю. Пидж. Она отследила наши координаты раньше того, как я предоставил доступ.

— Может и Кит с ней? — оживился Лэнс.

— Нет, они не могут быть в одном месте, — разбил его надежды Слав. — После вспышки Пидж с Ханком пошли отдельным курсом.

— В любом случае, надо готовится к любому исходу, может, и к сражению, — Аллура направилась к выходу. — Коран, открывай шлюз.

— Я не могу. Я должен одеться для официальной встречи.

— Коран!

— Ладно.

🌟 🌟 🌟

— Ветер стих? Да неужели? — Эзор выбралась из своего убежища и с визгом вернулась назад.

Совсем рядом рухнул горящий метеорит. Мэтта обдало жаром:

— Здесь нельзя оставаться. Бежим.

Они стали огибать холм. С неба начался метеорный дождь.

— Чёрт, чёрт, Мэтт! — Эзор пригнулась к земле, глянула на небо и ринулась дальше. — Мэтт! Хоть раз твоё чутьё не подвело! Делай, что хочешь, чтобы нас пустили!

— О чём ты? — Мэтт добрался до Эзор.

Перед ними вдалеке, наполовину скрытые песчаной пеленой, расположились два льва. Метеорит ударился о энергетический шар и отскочил в сторону.

— Я хочу туда! Бежим! — Эзор схватила парня за руку, и они побежали ко львам, уворачиваясь от летящих камней.

— Широ.

— Опять корабль?

— Нет. Генералы Лотора, — Кит показал рукой.

— Что? — Широ повернулся.

По энергошару распласталась Эзор, прильнув щекой к переливающейся поверхности. В глазах мольба. Рядом скромно стоял Мэтт.

— Блэк, Рэд, пропустите их, — отдал приказ Широ.

Барьер исчез на секунду. Вместе с резким порывом ветра, швырнувшим Кита к ногам Широ, Эзор ввалилась внутрь. Следом бросился Мэтт. Через долю секунды энергетический купол снова вырос. Как раз вовремя: по поверхности рассыпался очередной горящий метеорит.

— Ещё и серный дождь, — Мэтт показал за купол. — Шипящие капли.

— А пушистый засранец не сказал, что здесь и такое бывает, — Широ помог брату подняться на ноги.

— Возможно, это — редкость, Широ. Просто нам повезло. Посмотрели всё представление, — буркнул Кит, отряхиваясь.

— Всё, Мэтт, ты как хочешь, а я — в плен, — Эзор деловым шагом прошла мимо Широ в Блэка. — А чем тут воняет? — донеслось с корабля. Она таким же деловым шагом спустилась и направилась в Рэда.

— Ты… Ты куда? — Кит бросился за ней.

Эзор остановилась, обернувшись:

— Ты берёшь меня в плен. А он — его, — она кивнула на Широ и Мэтта. — Мэтт, заходи. Где у тебя тут камера? — Эзор скрылась внутри корабля.

— На краю равнины, — Кит побежал следом.

— Ага, сейчас.

Эзор юрким зверьком заглянула чуть ли не в каждый угол корабля, довольно взвизгнула, обнаружив кровать, и бесцеремонно забралась в неё.

— Спокойной ночи, — она укрылась с головой.

— Зашибись, — Кит прошёл на капитанский мостик. Включил связь. — Широ, она лежит в моей кровати. А мне остаётся сторожить Рэда, — он уселся в кресло пилота. — Целый единственный ненормальный день в году. Чёрт знает, сколько он тут длится.

Широ хмыкнул. Минуту назад он взлетел на капитанский мостик по сигналу Блэка, чтобы принять вызов. Это оказался Кит. А он надеялся, что Замок Львов вышел на связь.

Широ поднял глаза. Мэтт резко отвёл их в сторону. Он стоял, скромно подпирая стену, бросая на Широ кроткие взгляды и потупляясь, немного краснея. Паладин снисходительно усмехнулся:

— Как вы здесь оказались?

— На станции один шалопай начал разбирать корабль. Он развалился в космосе. Еле успели приземлиться. Ну, в общем, — Мэтт потёр плечо, — корабля нет. Ветер его разбил.

— Не переживай, Мэтт, я тебя здесь не брошу.

— Широ! Будешь пополнять список? — засмеялся голос Кита.

— Спокойной ночи, Кит, — Широ отключил связь.

— Опять?! — возмущённый Кит откинулся на спинку кресла.

— Если тебе скучно, я могу спеть! — донёсся из глубины Рэда голос Эзор.

— Нет!

— Зря.

Отключив связь, Широ снова почувствовал на себе взгляд. Щенячьи глаза Мэтта пожирали его. Мэтт покраснел и отвернулся, рассматривая вход в грузовой отсек.

— Мэтт, уже поздно. Тебе тоже надо поспать. Можешь занять мою кровать.

— Ты не обязан…

— Расслабься, Мэтт, — Широ прошёл в каюту.

— А здесь, правда, какой-то слабый запах, — Мэтт зашёл следом. — Еле уловимый.

— Местный житель в гости заходил, — Широ откинул кровать. — Ложись. Пройдёт буря, решим куда вас доставить.

Мэтт скромно сел, осматриваясь:

— Эзор же сказала, в плен.

— Спокойной ночи, Мэтт, — Широ положил руку ему на плечо, ободряюще похлопал и вышел.

Мэтт проводил его взглядом. Затем, прикрыв глаза, потёрся щекой о плечо, на которое легла рука Широ, и зарылся лицом в подушку, которой касалась голова Широ. Да и сам Широ здесь. Мэтт счастливо улыбнулся.

Широ же вернулся на капитанский мостик, уселся в кресло и включил карты, размышляя, как ему связаться с Замком. «Хм, список пополнять. Когда тут список пополнять?» — усмехнулся Широ и занырнул в расчёты.

🌟 🌟 🌟

Проходила состыковка. Аллура, в алтеанском церемониальном платье, предназначенном для самых торжественных приёмов, стояла напротив входа, по левую и правую руку от неё — облачённые в доспехи Лэнс и Ханк с баярдами наготове. Чуть позади, Коран и Слав обсуждали защиту корабля.

— Думаешь, боевых дроидов и задраивания шлюзов достаточно? — Коран пощипывал ус.

Шипение воздуха и лёгкое гудение послужило сигналом. Шлюз открылся, и из глубины коридоров появилась делегация галра, возглавляемая Пидж.

— Ущипните меня, — Ханк неверяще рассматривал подругу.

Пидж деловито вышагивала в сопровождении грозных воинов галра:

— Первый раз меня так встречают. Милое платьице, Аллура.

— Она их так достала, что они сами решили её вернуть? Возможно, с доплатой.

— Очень смешно, Лэнс. Это мои друзья, Клинок Марморы.

— Что? — выглянул вперёд Коран. — Ты вышла на Клинок Марморы? Пидж, как? Это же легендарный Клинок.

— Пфф.

— Принц просил о ней позаботиться, — отчеканил один из галра.

Все переглянулись.

— Войти в сеть противостояния галра, связаться с лидерами, да ещё и с принцем, — это то, о чём говорил Широ, — Аллура переводила взгляд с одного галра на другого.

— Да, да, да, — Пидж, довольная собой, закатила глаза.

— Я — принцесса Аллура. Мои паладины, Лэнс и Ханк, — Аллура развернулась. — Советник, Коран. Наш учёный, Слав.

— Этого узнали, — хмуро сказал галра с косой.

— Пидж, представишь своих новый друзей? — улыбнулась Аллура.

— Это трудно для непосвящённых. Ну, что ж, лайфхак по различению галра. Строгая дама — это Дайэк, — Пидж кивнула себе за спину. — Кормилица Лотора. Замечательный учитель. Для Широ привезла. Отомстить за наши мучения. Где он, кстати?

— Кит и Широ ещё не вернулись, — погрустнел Лэнс.

— Но скоро вернутся, — Аллура чуть наклонилась к Лэнсу. — Они выберутся. Я чувствую, что они живы.

Она приветственно улыбнулась делегации.

— Этот Широ полугалра? — Дайэк слегка наклонила голову к Пидж.

— По манерам да, но вообще полугалра — его брат. Не родной. Они вдвоём захотят учиться у вас.

Дайэк недоверчиво нахмурилась.

— Значит так, дальше учимся различать галра, — Пидж развернулась к команде. — Галра с косой — это Коливан. Галра с хвостом — это Антоша.

— Анток.

— Успокойся, Тосик. Маленький галра, — она показала себе по пояс, — это Марвок, но его с нами нет.

Лэнс приставил руки к голове, изображая уши:

— Галра с дёргающимися ушами «Я так и знал!» — это Сендак. Галра, который не может сесть, — он отставил ногу и потянул, — это Заркон.

— А очень красивый галра — это Лотор.

Все перевели взгляд на Аллуру, которая тут же, слегка покраснев, отступила за Лэнса.

— М-да, Аллура, — Лэнс покачался с пятки на носок.

— Так, я не намерена это терпеть, — Дайэк хлестнула тростью Пидж по ягодицам. — Ровно стоять!

— Да, мэм! — Пидж выровнялась. Коливан и Анток тоже встали навытяжку. Команда Вольтрона, повинуясь какому-то инстинкту, выстроилась в шеренгу.

Дайэк прохаживалась вдоль шеренги как строгий сержант:

— Непозволительно бросать неуместные шуточки в моём присутствии, — она остановилась напротив Аллуры. — Особенно принцессам. Ты, — она повернулась к Пидж. — Антока называть только Антоком, а Коливана — только Коливаном. Без всяких мимических сопровождений. А Вы, курсант, — она повернулась к Лэнсу. (Пидж подала Лэнсу тайный знак, проведя рукой по шее за спиной Дайэк.) — Перестаёте паясничать по поводу великих воинов, даже если они на стороне врага. Чтобы я не слышала унизительных реплик по поводу Заркона и Сендака. За их спинами, — Дайэк резко развернулась к Пидж.

— А Марвока? — пискнул Ханк.

— И Марвока. И, конечно же, его высочества, — она зыркнула на Аллуру. — А теперь можете пригласить нас за стол переговоров. Я займусь вашим воспитанием позже, — Дайэк постучала тростью по плечу Лэнса.

После переговоров, на которых Дайэк контролировала все прописанные и не совсем прописанные правила, паладины проводили делегацию галра и, расслабившись, выдохнули.

— Ну, в принципе, — протянула Аллура, — переговоры прошли успешно. У нас появился надёжный союзник.

Лэнс хмыкнул:

— Ага, а ещё ежедневные тренировки в Клинке для тебя, меня и Ханка. А ты ускоренные курсы прошла? — он кивнул Пидж.

— Нет, просто я у них ценный сотрудник. Буду пароли раздавать.

Коран удивлённо покосился на неё.

— А тебе, Ханк, вообще нечего переживать. Дайэк тобой сильно заниматься не будет. Она может заинтересоваться Широ и Китом, а Аллура и Лэнс просто сильно накосячили, — Пидж направилась в свою комнату.

Аллура проводила её взглядом и обернулась к остальным:

— Нет, ну, ладно Лэнс, а я?

Пидж потянулась и устало потёрла глаза:

— Я на кухню, — она отодвинулась от компьютера, вставая. — Слав? Слав, ты чего?

Учёный за соседним столом неверяще всматривался в экран монитора, хлопая глазами.

— Не может быть, — Слав забегал пальцами по консоли, снова всё перепроверяя. — Нашу систему защиты взломали. Появилась связь с Блэком.

— Серьёзно? — Пидж подскочила к Славу, вглядываясь в экран.

— Он же не мог… Как Широ мог взломать мою защиту? Ну, вот реально связь с Блэком. И Рэд рядом, — повторял Слав, тыкая пальцами в монитор.

— О, так это же замечательная новость. Пойду Лэнса… В смысле, ребят обрадую.

Оставив растерянного учёного, Пидж вышла в коридор.

— Ребята! — она заглянула в комнату Лэнса. — Лэнс, Кит объявился. Ребята! — крикнула Пидж на весь коридор. — Сигнал с Блэка! Широ и Кит нашлись!

Девочка зашла в гостиную:

— У Слава экзистенциальный кризис. Никак не может поверить, что Широ обошёл его девяностошестиуровневую систему защиты. Он же теперь с этим жить не сможет.

🌟 🌟 🌟

Широ пошевелился. Похоже от усталости он вырубился прямо в кресле пилота. Он открыл глаза. Его заботливо укрыли пледом. На консоли был прописан курс, координаты, и установлена связь с Замком львов. Что?

— Мэтт? — Широ обернулся.

Мэтт, заснувший сидя на полу и прислонившись спиной к стене, встрепенулся:

— Ой, Широ…

— Ты принёс мне плед?

— Маленькая благодарность, — Мэтт покраснел. — Я наладил связь с Замком Львов. Лотору не сообщал. Честно, — он поднял глаза на Широ. — У вас очень высокий уровень защиты. Сложно пробиться.

— Спасибо, Мэтт, — Широ улыбнулся опять всё той же дьявольской улыбкой, от которой у Мэтта снова ёкнуло сердце. Он сфокусировал взгляд на консоли:

— Я проложил курс. После бури можно вылетать.

Широ бросил взгляд на улицу, через открытый вход:

— Так куда вас высадить? Или в Вольтрон, а там разберёмся?

— В Вольтрон, а там разберёмся, — повторил Мэтт. — И, Широ, я рад, что твоя мечта сбылась.

— Какая? — Широ вопросительно посмотрел на него.

— О далёких звёздах.

— Ты помнишь, — Широ усмехнулся.

🌟 🌟 🌟

Лотор пристегнул наплечник, поправил меч на поясе, и направлялся к истребителю. Оставаясь внешне спокойным, он был на пределе. Встреча с Хонервной — это как бег по лезвию бритвы, слишком опасная игра. Нельзя играть не по правилам, но и по правилам играть рискованно.

— Сэр, — Зетрид, тоже в полном боевом облачении, поджидала у истребителя. — Я уверена, что мы об этом пожалеем. Почему мы не можем дождаться возвращения Эзор и Мэтта?

— Нельзя упускать время, — Лотор запрыгнул в кресло пилота, кивком указав на место позади: — Я поведу корабль. Ты сегодня пассажир.

Зетрид нехотя забралась в истребитель. Почему она всегда должна лететь в самое пекло по воле этого принца?

Фонарь кабины закрылся, двигатели загудели, датчики загорелись.

— Акша.

— Да, сэр?

— Включай таймер. Не выходим на связь, через два часа начинаешь атаку.

Истребитель отсоединился от «Синклайна» и скрылся в сонме имперских кораблей. Верная Акша следила за мерцающей точкой на радаре. Внутрь закрадывалась мысль, и леденящим страхом сковывало душу: Лотор отправился прямо в лапы к Хонерве.

🌟 🌟 🌟

В Замке Львов царила суета. Причиной тому было извещение Слава по громкой связи, что датчики засекли движение: львы приближаются. Все обитатели Замка, за исключением Чернички (ещё бы кот участвовал в торжественной встрече!) побросали свои дела, стекаясь в ангар.

Пидж догнала Аллуру:

— Аллура, почему сегодня не в платьице? Это только ради меня такая честь?

— Но не ради же Широ, — улыбнулась Аллура. Она внутренне ликовала. Да, именно ликовала! В одночасье было снято ужасное напряжение. Вся команда была в сборе. Теперь и душа на месте.

Следом за нарастающим гулом и рёвом двигателей в ангар влетели Блэк и Рэд, занимая свои места среди других львов, и теперь ангар не казался таким пустым и заброшенным.

— Кит! — Аллура первая бросилась к паладину, обвив руками его шею. — Кит, я так переживала, — она легко стукнула его кулачком по плечу и спрятала лицо у него на груди. Пушистые волосы защекотали шею.

— Поосторожнее, красотка, я так и ревновать начну.

— Широ, ты заставил понервничать, — Аллура открыла объятия для чёрного паладина. Широ обнял её, подмигнув за её спиной Киту.

— Ребята! — Ханк подбежал и сжал медвежьей хваткой всех троих сразу.

Коран, смахивая слезу, положил двум паладинам руки на плечи. Пидж безуспешно пытаясь вклиниться в эту счастливую идиллию, возмутилась и отвернулась:

— Мэтт! Мэтт? Широ? Мэтт!

— Пидж сломалась, — засмеялся Кит.

— Пидж? — Мэтт сбежал с трапа. Пидж буквально запрыгнула на него. — Привет, сестрёнка. Что ты здесь делаешь?

— Я? Я — зелёный паладин.

— Паладин Вольтрона? — Мэтт приподнял её за подбородок, заглядывая в глаза. — Обалдеть, как тесен мир.

Аллура, всё ещё обнимая Широ, обернулась:

— Мэтт?

— Привет, красотка.

Пидж прильнула к Мэтту, крепко обнимая его за талию.

— Ты здесь? — Аллура отступила от Широ, нехотя отпуская паладина.

— Я у вас плену.

— Широ, — она повернулась, — мы не можем. Он — наш друг. Лэнс, скажи.

— Ага, — Лэнс молча стоял практически у входа в ангар, подпирая стену.

— Тааак! — завизжала Пидж. — Мэтт, у меня слишком много вопросов.

— А у меня только один, — Слав протолкался через толпу. — Кто обошёл мой код?

Мэтт повернулся к нему:

— Я.

— Он в этом специалист, — подтвердила Пидж.

— Фух, — Слав облегчённо выдохнул. — Я знал, что Широ не мог.

Широ недобро зыркнул на него.

— Нет, ну, если бы даже ты обошёл, Широ, надо было менять полностью всю систему.

— Система и так очень сложная, — вставил Мэтт.

— Да, — довольно потёр лапки Слав.

— Мэтт, я хочу с тобой поговорить, — Пидж потянула брата в коридор, подальше от всех.

— А на Эзор всем плевать, да? — посреди трапа Рэда стояла Эзор. Она спустилась, проходя мимо Аллуры. — Эзор, генерал Лотора, ваш пленник, — Эзор приветственно потрясла ошарашенную Аллуру за руку и направилась к выходу. — Итак, где мне располагаться?

— Широ, это что? Широ?! — Коран побежал вслед за Эзор, опасаясь оставлять её одну.

Вся дружная команда высыпалась следом из ангара. Кит, пропустив всех вперёд, остановился напротив Лэнса. Глаза Лэнса сияли, но сам он как-то нерешительно переминался с ноги на ногу. Кит усмехнулся, бросив взгляд на смутившегося парня. Лэнс покраснел. Его щёки покрылись стыдливым румянцем. Кит отбросил назад волосы:

— Я выжил ради тебя, — он сделал шаг, прижав Лэнса к стене, и накрыл его губы своими. Лэнс судорожно вздохнул, глотая воздух. Мягкие губы Кита спустились к уголку рта, разогревая своим обжигающим дыханием.

Кровь ударила Киту в голову. Парень перестал сдерживаться, спустил себя с тормозов. Он нежно прикусил нижнюю губу Лэнса. Лэнса словно острой молнией пронзило, по телу прошлась волна мурашек. Он обмяк. Внизу живота сладко заныло. Кит легко прошёлся язычком по губе Лэнса. Лэнс закрыл глаза, приоткрыл рот, включившись, начал целовать Кита, всем телом подавшись навстречу. Он запустил свои руки в волосы Кита, перебирая мягкие пряди, пробовал на вкус его губы. Захватив поцелуем верхнюю губу, не отпускал, сливаясь в единое целое.

— Ребята…

Ханк неожиданно возник у входа в ангар. Так неожиданно, что Лэнс даже не успел подумать, как резко оттолкнул от себя Кита. Слишком резко. Слишком грубо. Лэнс сам испугался. Не за себя. Кит стоял напротив него с широко распахнутыми глазами. Растерянность, смущение… Вся гамма эмоций отразилась на лице Кита.

Из-за угла вынырнула Аллура:

— Ханк, ну, куда ты вернулся? Куда? Идём, — Аллура потянула упиравшегося Ханка, который всё ещё продолжал оглядываться.

— Я их позвать хотел… — растерянный здоровяк последовал за принцессой.

— Ханк, а давай сегодня устроим ужин в честь возвращения ребят? Ты меня научишь… — шаги и голоса удалялись.

Кит засунул руки в карманы, из-под чёлки глянул на Лэнса:

— Пойдём, — и пошёл вперёд.

«Чёрт, какой же я дурак», — Лэнс развернулся и лбом уткнулся в стену.

🌟 🌟 🌟

Галра стояли почётным караулом, то ли готовые склониться перед принцем, то ли напасть и уничтожить. Лотор усмехнулся и расслабленной походкой прошёл сквозь строй. Любой бывалый воин понял бы, что эта расслабленность напускная. Зетрид не отставала от принца, оглядываясь и бросая настороженные взгляды: «Да, мы как в осиное гнездо лезем».

Принц распахнул двери в тронный зал:

— Извини, что без стука.

Хонерва, восседавшая вместо Заркона, смотрелась на троне нелепо.

— Ну, наконец-то. Долго же тебя пришлось ждать, — она подала знак рукой и, её приспешники мрачными согнутыми тенями просочились из тронного зала. Именно просочились. Лотор читал прислужников Хонервы, как открытую книгу. Они так легко выбивались из общей массы галра, смотря на принца в изгнании с отвращением, но при этом готовые лизать сапоги Хонерве, алтеанке.

— Вот не говори, что просто соскучилась, — Лотор стал напротив императрицы, широко расставив ноги и двумя руками опёршись об эфес меча. Зетрид же заняла место у выхода из зала.

— Мать не может соскучиться за сыном?

— Ты мне не мать.

Хонерва дёрнулась от резкого ответа.

— Я предлагаю тебе союз.

— Уже интересно, — усмехнулся Лотор, нахально вздёрнув подбородок.

«Как много в нём от алтеанина», — подумала Хонерва.

— На каких условиях? Равных?

— Нет, конечно. Ты в моём подчинении.

— До свидания. Я в изгнание, — Лотор круто развернулся и направился к выходу, улыбнувшись Зетрид: «Хонерва не выйдет из игры так просто».

— Стой.

Принц остановился, не поворачиваясь. Рука Зетрид дёрнулась. Она внимательно следила за тем, что происходит за спиной принца.

— Чего ты хочешь?

— Я сам буду принимать решения. Я тебе не наёмник.

— Хорошо.

Лотор поднял глаза: «Пауза затянулась». Мышцы напряглись.

— В конце концов, ты наследник Империи, — пронеслось по залу.

«Ну, конечно», — принц развернулся:

— Ты говоришь так, — Лотор приблизился к трону, — потому, что сама не сможешь удержать армию, — он наклонился к Хонерве, заметно понизив голос: — Галра не станут подчиняться алтеанке. А доверять тебе больше некому.

Принц выпрямился, довольный собой. Пока он выигрывает партию.

— Я проведу Совет. Назначу новое командование. Нужно ужесточить дисциплину. Твоя армия больше похожа на сброд, — Лотор смотрел на фигуру, закутанную в плащ. Сквозь капюшон нельзя было проследить эмоции. Да, какая разница? «Ты думала, что ты — игрок, императрица, а ты всего лишь шахматная фигура».

— Займись лучше Вольтроном, — прошипела фигура.

— Это не такая угроза, как твои распоясавшиеся генералы, — Лотор обошёл трон и, склонившись к Хонерве, зашептал ей в самое ухо: — Или ты хочешь проснуться в тюремной камере?

Лотор поднял глаза. Чёрт, Зетрид слишком нервничает. Его генерал не должен так себя вести. Мэтт или Эзор всегда нахально ухмылялись в любой критической ситуации. Акша же в этом случае оставалась безэмоционально-каменной. А Зетрид всегда слишком трясётся за свою шкуру.

— Хорошо, — выдохнула Хонерва. — Собирай совет. Улаз! — крикнула она.

В зал вошёл галра. Лотор спустился с помоста и стремительно направился к выходу.

— И… Лотор, — Хонерва встала и заскользила к нему. — Избавь меня от Вольтрона.

Лотор остановился, вздохнул:

— Я займусь им.

Принц вышел в сопровождении Улаза. Зетрид развернулась догонять принца, и дёрнулась — крепкая хватка остановила её.

— Принц ненадолго у власти. Выбирай правильную сторону, — капюшон императрицы был слишком близок. — Ты можешь закончить свою карьеру с ним в ледяных пещерах. В лучшем случае. Или стать моей правой рукой, — она отпустила руку Зетрид. — В нужный час выполнишь мои приказы, поняла? И можешь привести своих подруг. Эзор и Акшу. Землянину я не доверяю. Они ненадёжны. Подвержены чувствам.

Хонерва сжала губы, вспоминая, когда она пыталась завербовать Мэтта. Кроме дурацких шуточек, ничего не получила.

Хонерва отошла:

— Догоняй своего господина, пока он не понял.

Дверь распахнулась. В зал совета влетела Зетрид и заняла своё место за плечом Лотора. Лотор на секунду задумался: «Похоже, правила игры уже изменились».

🌟 🌟 🌟

Праздничный ужин в Замке Львов подходил к концу. Ханк постарался на славу, приготовив по-настоящему королевский банкет. Даже торт испёк.

— С Земли так не наедалась, — довольная Пидж откинулась на спинку стула. — Ханк, ты просто волшебник.

Здоровяк улыбнулся и повернулся к Корану:

— А может Коран хотел слизь?

— Очень смешно, — усы Корана были покрыты кремом от торта.

— Мяяяууу! — раздалось из-под стола. — Мяяяууу!

Чёрный кот запрыгнул на стол, вынюхивая, что повкуснее. Выбрав по своему вкусу, он примостился возле блюда под осуждающий взгляд Корана и умиляющиеся всех остальных. Зубами и лапами вытащил кусок рыбы и поволок её на пол, оставляя на скатерти жирный след. Кот снова скрылся под столом.

— Кова? — Эзор заглянула под стол.

— Мррр!

— Мэтт, это же Кова!

Аллура прихлебнула из бокала:

— Это наш Черничка.

— И давно Кова — ваш Черничка? — Эзор поставила локти на стол, подперев руками подбородок.

— С тех пор, как я вытащила его из клетки Хонервы, когда мы с Широ были в её лабораториях. Она хотела его убить или сделать с бедным Черничкой что-то ужасное, — Аллура передёрнула плечами, словно от холода. — А Широ его не хотел спасать, — она сузила глаза, глядя на паладина.

Кит удивился:

— Широ? Быть не может. Он бы никогда его не оставил. Этот любитель животных… Я сейчас вспомнил, как мы с ним вытаскивали собак из вивисекции косметологической компании.

— На них собирались испытывать препараты. Ставить опыты, — Широ махнул вилкой с насаженным кусочком курицы.

— Как и Хонерва, — Аллура слегка нагнулась к нему через стол.

— Да вернулся бы я за этим чёртовым Черничкой! Сразу как эту дурацкую сову спас!

— Какую сову? — Слав оторвался от своей тарелки.

— Неважно, Слав.

— Оу, — Аллура выпрямилась, решив перевести разговор в другое русло. — А на Земле тоже ставят опыты? На живых?

— Ты не представляешь, какая кровавая история на Земле, — Широ залпом выпил бокал вина и налил себе ещё.

Аллура осуждающе глянула — ей, как и Лэнсу, пить запретили:

— Учёные, врачи, не важно кто, имеют право проводить опыты только над собой. Жестокая наука не должна существовать.

— Хонерва часто проводит опыты над живыми, — Мэтт оторвался от диалога с Пидж и включился в общий разговор.

— Как много жестокости в Галактике, — Аллура поникла.

Мэтт развернулся к Аллуре:

— А ты знаешь, что Широ вообще «посчастливилось» почувствовать это на себе? Хонерву.

Кит засмеялся:

— Хонерву на себе. Слухи, говоришь?

Широ вздохнул, покачав головой.

— Нет, ну, правда, — затараторил Мэтт, обернувшись теперь уже к Киту. — Она занялась им после битвы с Майзаксом. Когда Майзакс… — Мэтт повернулся к Широ. — Ну, руку… Правила нарушил. Рефери был в бешенстве. Пророк и Ладнок — они собирались сражаться после вас — готовы были убить Майзакса на месте. А Широ сказал, что это — личные счёты. Ещё так улыбнулся. Надо же, кровью истекал и улыбнулся, — Мэтт засмущался и резко опустил глаза в свою тарелку. — А потом появилась Хонерва с друидами.

Широ смотрел перед собой:

— Я уже забыл об этих подробностях.

Кит перегнулся через стол:

— Мэтт, а Широ любит смотреть на бабочек.

— Что? — Мэтт поднял глаза и непонимающе захлопал ресницами.

Кит подмигнул Широ и уселся на место. Аллура задумалась, пристально рассматривая Мэтта. Что-то неуловимо трогательное промелькнуло на его лице.

На противоположном конце стола Эзор лениво потянулась:

— Ну, всё, я в камеру.

— Эзор, — Коран назидательно поднял палец, — прекрати называть свою комнату камерой.

Эзор наморщила нос, усмехнувшись Корану:

— И тортик я возьму с собой, — взяв ещё один кусочек себе на тарелку, она пошла по коридору, но не в свою комнату, а в гостиную, где плюхнулась на диван, разместив тортик у себя на коленях.

— Лёжа есть вредно! — крикнул ей вслед Коран.

— Ворчать тоже! — донеслось из гостиной. — Я принцу позвоню, вы не против?! А то волнуется, наверное! Поздно, а меня дома нет!

Коран покачал головой, вздохнул и принялся убирать со стола. Пидж и Ханк, поднялись следом, помогая советнику. Слав встал и протопал в кресло, где удобно устроился и задремал. Стол начинал пустеть. Аллура, Широ и Мэтт всё ещё обсуждая жестокость Хонервы, скрылись в коридоре.

Лэнс за столом был молчаливый. «Слишком молчаливый», — отметил Кит. Лэнс встал, шумно отодвинув стул, засунул руки в карманы и побрёл к своей комнате.

— Лэнс, — Кит догнал его.

Лэнс как-то резко дёрнулся и даже голову втянул в плечи.

— Лэнс, прекрати себя так вести. Не переживай, я больше не буду тебя целовать. Никогда, — каждое слово падало тяжёлым камнем на сердце Лэнса. Кит развернулся. — Пока сам не попросишь, — и пошёл прочь.

Лэнс снова уткнулся лбом в стену: «Чёрт. Догнать его», — Кит уходил. — «Лэнс, ты придурок. Придурок! Догони!», — он замер посреди коридора.

Кит зашёл в гостиную, издалека услышав весёлый голос Эзор. Он остановился, прислонившись к дверному косяку. Эзор ела тортик, передавая по аудиосвязи:

— Да-да, я в плену, Лотор. Мэтт был прав, Вольтрон горячий. Принцесса — огонь! Тебе понравится. И знаешь, кто сюда первый дорогу протоптал? Подсказка: маленькое, мурчащее, четвероногое, — она захлебнулась смехом. — Его тут Черничкой зовут, — она подняла глаза на Кита, позади которого уже собралась компания из Корана и Ханка. — Здесь есть вообще приватность?

Ханк протиснулся и смущённо поставил перед ней нарытую в кладовых Замка халву.

— Не, не, я это есть не буду. Я вам не яппер, — она подозрительно покосилась на коричневый брусочек на тарелке. — Принеси мне ещё кусочек торта и молоко не забудь, — она улыбнулась Ханку, продолжая разговаривать по связи: — С пленными обращаются отвратительно. Кормят всякой гадостью. Молока не допросишься. Эй, Коран, цветы поменяй здесь!

— Даже так? — засмеялся голос принца.

— Ну, я же девочка. Они мне цветы поставили. Знаешь, тут вся команда — ууух!

Когда Эзор закончила говорить, она осталась в одиночестве. Все разошлись по своим делам. Эзор доела последний кусочек торта, причмокивая:

— Молоко так и не принесли.

В гостиную прошёл Лэнс и плюхнулся на диван рядом с Эзор, запрокинув голову на спинку и уставившись в потолок: «Почему так паршиво?»

— О, красавчик, — над ним нависла Эзор, поставив локоть на спинку дивана и наклонившись слишком близко. — Твои глаза манят сильнее, чем огни Фэйва. И что это такой красавчик загрустил?

— А не слишком ли хорошо нашей пленнице? — на входе снова появился Кит.

— Ну, я бы не сказала, что это вершина блаженства. Эй!

Кит схватил её за локоть и потащил в коридор под удивлённый взгляд Лэнса.

— Ты нарушаешь мою неприкосновенность! — Эзор непонимающе оглядывалась.

— У тебя её не было. Твой плен окончен.

— В смысле? А как же баиньки?

Кит остановился возле шлюзовой камеры:

— Дома поспишь. Принц волноваться не будет, — от подтолкнул Эзор в шаттл. Она обиженно плюхнулась в кресло. — И пусть лучше тебя манят огни Фэйва.

— О, ревность, — Эзор перегнулась через поручень. — Из-за этого красааавчика. Его будет нелегко забыть.

— Постарайся, — Кит ввёл координаты.

— Ну, как скажешь, красный паладин, — Эзор смотрела как Кит покинул шаттл. Дверь за ним закрылась.

Кит направлялся в свою комнату.

— Кит, — к нему приближался Мэтт. — Ты не видел Эзор? Не могу её найти.

— Она улетела, — усмехнулся Кит.

— В смысле? — Мэтт остановился напротив. — Без меня? Что же мне делать?

Кит пожал плечами:

— Тебе решать, — и пошёл дальше.

— Чёрт. Лотор подумает, что я остался ради Широ.

— Что? — обернулся Кит, но Мэтт уже скрылся за поворотом.

— Да-да, Мэтт остался ради Широ, — Эзор рассмеялась. — Я скоро буду.

Лотор выключил связь. «Может оно и к лучшему. Не будет дёргаться между мной и своей сестрой».

— Кит!

Парень остановился, медленно оборачиваясь. К нему спешил Широ. Кит бросил взгляд на брата. Широ сегодня подвыпил.

— Ну, как? Поговорил? — усмехнулся Широ.

— Поговорил, — коротко бросил Кит. — Он меня оттолкнул.

— Братишка…

— Я устал, Широ. Я иду спать, — хмурый Кит скрылся в своей комнате.

Широ сложил руки на груди:

— Значит, у Лэнса начинаются тренировки. По очень, очень жёсткой программе.

Непонятно откуда появился Слав:

— Нет, тренировки будут у тебя, — Слав сонно потёр глаза. — Вы теперь тренируетесь в Клинке Марморы.

— Что?

— Тут многое изменилось без вас, — довольный Слав потопал прочь.

— М-да, — Широ пошёл в душ.

Мэтт растянулся поперёк кровати в своей комнате. Остаться или уйти? Просто так, не сказав Лотору, исчезнуть? Нет, это неправильно, нечестно. Но здесь сестра. Чёрт, ну, почему они по разные стороны?

Мэтт снова и снова прокручивал в голове варианты, взвешивал, ходил по комнате от одной стене к другой. Вышел в коридор и не заметил, как ноги сами принесли его к дверям Широ. Горько усмехнувшись, он встал напротив, подперев стену. В Замке было тихо. Только из коридора справа доносился голос Корана, направлявшегося в свою комнату:

— Вот же наглая девица. Даже не попрощалась.

Мэтт тряхнул головой. Да кого он обманывает? Какой выбор? За этой дверью причина его тревог и сомнений. И не находит он себе место не потому, что нужно выбрать сторону, а потому, что его краш даже не предложил остаться, ничего не предложил. Он столько раз представлял, льстил себя надеждами за те короткие встречи, когда он пересекался взглядом с Широ, и вот в последний день он провёл с ним слишком много времени. И даже был счастлив. День клонился к закату, эйфория испарилась, унеся с собой и надежды, оставив горький осадок разочарования. Мэтт прикрыл глаза. И где бы он ни был, на краю света с Лотором или здесь в Вольтроне, его краш одинаково недоступен. Он бросил взгляд на дверь. Завтра, может быть, он вернётся к Лотору.

Он развернулся и уткнулся прямо в голую грудь Широ. От неожиданности Мэтт отступил назад, с трудом удержав равновесие.

— Голова закружилась? — Широ усмехнулся, бросая слишком откровенный взгляд из-под мокрой чёлки, чертовски сексуально спадавшей на глаза. Он был практически обнажён, не считая полотенца на бёдрах. Кожа была ещё влажной от воды. Мышцы переливались. Мэтт взглядом прошёлся по торсу. Столько шрамов.

— Что ты здесь делаешь? — низким голосом спросил Широ. — Меня ждал? — он откинул голову назад, на секунду закусив губу. Его взгляд ясно говорил о весьма нескромных фантазиях. Закусив язычок между зубами, Широ медленно подошёл к Мэтту, рука обвила талию. Он резко распахнул дверь в свою комнату и рывком толкнул Мэтта, который даже и не думал сопротивляться, внутрь. Дверь шумно захлопнулась. Мэтт обернулся, приоткрыл рот:

— Широ…

Широ властно вжал его в стену, прижавшись губами к его губам, влажно и жарко целуя. Мэтт судорожно вдохнул. Тело обмякло, словно Мэтт был пластилиновым брусочком, меняющим форму по желанию Широ. Он закрыл глаза, стыдясь своих ощущений. Широ терзал его губы. Он захватил нижнюю губу, потом верхнюю, языком проник внутрь и прошёлся по языку Мэтта, электрическими разрядами отдаваясь в мозгу парня. Мэтт сползал по стене, держась только за Широ, тяжело дышал, прильнув и мелко дрожа. Широ коленом раздвинув его ноги. У Мэтта закружилась голова, весь мир поплыл. Только поцелуй. Мэтт сам стал поцелуем, снежинкой растворялся на губах Широ. Грудь не выдерживала эмоций, разрывалась от нежности и страсти, словно два противоположных потока сошлись в сумасшедшем стихийном танце.

«Это неправильно», — Мэтт упёрся руками в грудь Широ, попытался его оттолкнуть. Всё равно, что пытаться сдвинуть каменную глыбу, да к тому же ужасно сексуальную. Руки Мэтта против его воли нежно скользнули по груди Широ. Широ притянул его ближе к себе. Губами прошёлся по скуле, слегка прикусил, опалил дыханием шею, спустился до ключиц. Он вдохнул сводящий с ума запах кожи. Такой манящий, что уже никакие тормоза не в силах будут удержать Широ. Каждый новый секс парень принимал как завёрнутый подарок от вселенной, сюрприз. А сейчас он боялся вздохнуть, замерев перед чем-то очень сакральным. Предназначенным только ему. То, чего не выскажешь словами. То, чего можно ждать целую вечность. Словно ледяные глыбы треснули, пропуская к солнцу ростки. И это солнце смотрит на него бездонными глазами, приоткрыв сладкие дольки губ, обещавших пьянительные поцелуи. И Широ добровольно сдался в плен, досрочно. Вместе с нежностью, разрастающейся с каждым ударом сердца. Вместе со всепоглощающей страстью, властно сделавшей таким неважным всё, кроме Мэтта и первозданно дикого желания слиться с ним воедино.

Широ начал отступать, увлекая Мэтта за собой на середину комнаты. Внизу живота невыносимо ныло, разрывало от прикосновения к этому мальчишке. Широ рывком развернул парня, прижав к себе спиной. Мэтт судорожно вздохнул, изогнулся в пояснице и уронив затылок на грудь Широ. Руки Мэтта испуганно-осторожно, едва касаясь поднялись по бёдрам Широ. Он вцепился в полотенце, от чего под ложечкой сладко-больно заныло. Он вжался ягодицами в пах Широ, почувствовав упругий член под полотенцем. Широ продолжал покрывать поцелуями его шею, оставляя следы, красными цветами проступавшими на коже. Мэтт закрыл глаза, уплывая в чёрт-знает какие дали, потеряв свою ограничивающую форму и не различая, где он, а где Широ. Рука Широ задрала ему футболку и прошлась по животу до линии ремня. Мэтт жалобно всхлипнул, задохнувшись воздухом. Широ наслаждался Мэттом, играл с ним словно хищник с добычей, и эта добыча совсем не хотела бежать.

Зазвенела бляшка на ремне. Широ расстегнул молнию, пальцем игриво прошёлся по краю белья. Мэтт тяжело задышал. Широ рывком толкнул Мэтта на кровать. Мэтт упал плашмя, лицом вниз. Широ слишком быстро стащил с него джинсы, и за талию притянул к себе. Испуганный и немного растерянный Мэтт приподнялся на локтях, возвращаясь в реальный мир после резкой встряски, а Широ уже коленом раздвинул его ноги, руками огладил и сжал его упругие ягодицы. Широ прикусил кончик языка, наслаждаясь зрелищем, и хищно облизнулся над лакомым кусочком.

Металлическая рука опустилась рядом с рукой Мэтта. Широ наклонился, целуя его плечо и лопатки. Бархат кожи пробуждал в Широ ураган страстей. Нежная кожа с распускающимися бутонами кровоподтёков и росинками пота. Широ целовал и прикусывал парня, утробно рыча. Мэтт застонал. Вторая рука Широ прошлась от поясницы до ложбинки, раздвинув ягодицы, и палец бесстыдно проник туда, куда ничего постороннего ещё не проникало. Мэтту было стыдно и немного больно. До этого о таком он знал лишь понаслышке.

Широ продолжал покусывать его шею, растягивая его. У Мэтта заныло внизу живота, болезненная страсть вытеснила остатки стыда, которому здесь совсем не место. Член предательски встал. Широ вынул пальцы, оставив неприятную пустоту. Но ненадолго. Он раздвинул ему ягодицы, и Мэтт почувствовал, как в него проникает твёрдое и горячее. Мэтт запаниковал и даже попытался сбежать, вырваться из тигриной хватки. Казалось, его разрывало. Несколько секунд. Следом накатила волна жара. Мэтт застонал, уткнувшись лицом в подушку и нещадно вцепившись в несчастную зубами, и сам подался назад, выгибая поясницу. Широ крепко держал его за бёдра. Рука Широ проникла под живот, обхватила его член, и большим пальцем прошлась по головке. Мэтт глухо застонал, запрокинул голову, оглядываясь на парня блестящими страстью и неистовством глазами. Широ усмехнулся и легко шлёпнул его по ягодицам.

Мэтт аккуратно перевернулся на спину и обхватил ногами поясницу Широ, притягивая его к себе. Налившись кровью, припухшие губы Мэтта приоткрылись в полустоне, соблазняющие полузакрытые глаза медово светились восхищением, скользя взглядом по фигуре Широ. Широ подхватил его под ягодицы и перевернулся на кровать. Мэтт, оказавшись сверху, плотно опустился, упёрся руками в грудь Широ и заёрзал вверх-вниз. Мокрый волос прилип ко лбу и скулам. Мэтт был не в силах больше сдерживаться, закрыл глаза, содрогнулся и выстрелил горячей струёй, оставив белую лужицу на груди Широ. Тот усмехнулся, сверкнув искрами чёрных глаз, напрягся всем телом, притягивая Мэтта, крепкой хваткой вцепился в его уже онемевшие бёдра, движения стали более резкими и быстрыми. Сокращающиеся мышцы Мэтта плотным кольцом обхватывали член. Широ выгнулся в пояснице и излился внутрь. Он расслабленно растянулся по кровати, отпуская истерзанные бёдра Мэтта. Широ невидяще смотрел на парня. Мэтт в исступлении упал на грудь Широ, в свою же лужицу. Они дышали одним ритмом, одним тактом. Мэтт продолжал гладить плечи Широ, легко целуя грудь, стараясь покрыть своими поцелуями каждый сантиметр. Потом устало сполз с него и упал рядом.

— Мэтт, — выдохнул Широ, поглаживая его бедро: «Парень выглядит как кот, наевшийся сметаны. Разве что не мурчит». Широ расслабился. Тугой узел в груди отпустил впервые за долгое время, уступая место приятной неге, тёплым светом, растворявшимся в каждой клеточке. Мэтт уютненько устроился на руке Широ и заснул.

— Широ, Широ.

Мэтт разлепил глаза. Его как молнией пронзило. О боже, он ещё в спальне Широ, и самое ужасное, что они не вдвоём.

— Широ, Широ.

Спящий рядом Широ пошевелился:

— Слав? Какого?.. — Широ устало приподнялся, сел, подтянув одну ногу к себе, положил руку на колено. Под кожей заиграли мышцы, прорисовались кубики пресса. Мэтт наблюдал за ним из-под полуопущенных ресниц. — Слав, какого чёрта?

— Широ, Широ, у нас чрезвычайная ситуация. У нас чай закончился, — Слав стоял у кровати, молитвенно сложив лапки.

Широ громко выдохнул:

— А я тут причём?

— Ну, ты же главный, — Слав выглянул из-за Широ. — Доброе утро, Мэтт.

Мэтт покраснел и зарылся лицом в подушку.

— Слав, выйди, — зарычал Широ.

— А как же чай?

— Я приду через десять минут. Будет тебе и чай…

— Да?

— …И козинаки.

— Да?! — радостный Слав потопал прочь.

Мэтт почувствовал, как Широ встал с кровати, укрыл его одеялом и прошёл к выходу. Следом хлопнула дверь.

— Вот же мелкая тварь!

Пидж в своей комнате подскочила на кровати:

— А что сразу Пидж? Приснилось что ли? — она перевернулась на другой бок и засопела.

Широ, проходя по коридору в душ, продолжал ругать Слава.

Широ пытался вернуть в обычное русло так рано испорченный день. Швырнув в наглую морду пачку чая, которую Слав, между прочим, также мог достать в кладовых камерах, Широ отправился в тренажёрку, где пробыл дольше обычного, усилив нагрузку, заодно выбивая не только злость на Слава, но и непонятные мысли по поводу Мэтта. Вернуться в спальню он так и не решился, и сразу направился на кухню. Запах кофе мягко окутал его, Широ окинул взглядом присутствующих. Мэтта с ними не было. Парень ещё спал. Широ внутренне усмехнулся: «Слишком устал».

— Привет, народ, — Широ прошёл к столешнице и начал делать себе кофе.

— Что, Широ, натрахался?

Широ со стуком опустил кофейник:

— Что? — не поворачиваясь, спросил он.

— Натрахался, спрашиваю? — нахально повторил Слав.

— А я думал, мне послышалось, — Широ развернулся. — Где ты этого нахватался?

— Пидж научила, — Слав невинно прихлебнул чай.

— Предатель, — Пидж сосредоточила всё внимание на каше.

— Шиииро, — Кит стал рядом.

— Мою девочку! — подскочил Коран. — Не доглядел! — он трагично приложил ладонь ко лбу.

— Что?! Нет! — следом подскочила Аллура. — Я была в своей комнате, — девушка сжала губы, сверля Широ взглядом.

Коран повернулся к ней.

— Одна, — фыркнула Аллура, не сводя взгляда с Широ, который вопросительно на неё посмотрел, и девушка отвернулась.

— Пидж?! — Коран бросил на девочку удивлённо-уважающий взгляд.

— Ты что дурак?! — возмутилась Пидж.

— А варианты остаются всё интересней, — Коран побарабанил пальцами по столу. Широ нахально ухмылялся. — Ну, Ханк отпадает.

— Это ещё почему? — поднял голову Ханк.

— Ханк, — Коран осуждающе помахал головой. — Кит — брат. Лэнс — подружка брата.

— Что? — Лэнс, чуть не подавившись кофе, растерянно хлопал ресницами.

— Я — точно нет. Слав — вообще вряд ли. Тогда…

По коридору раздались шаги.

— Оууу! — довольный Коран высокомерно глянул на Широ.

— Браво, Шерлок, — Широ наигранно поаплодировал.

— Доброе утро, — на кухню зашёл Мэтт.

Все синхронно к нему повернулись с одинаковыми широкими улыбками:

— Доброе утро.

— Какие вы… доброжелательные, — подозрительно протянул он. — Что случилось?

— Ничего, — всё так же хором ответили ему.

Растерянный Мэтт обошёл стол, усевшись рядом с Пидж. Широ вернулся к приготовлению своего кофе. Мэтт проследил за ним, а потом отвлёкся, когда Пидж поставила перед ним тарелку:

— На, поешь, несчастье. Завтрак чемпиона.

Мэтт испуганно поднял глаза.

— Овсянка. Идеальный завтрак для техасца. Как родео?

Глухой смешок Кита был перебит голосом Аллуры:

— Коран, подай мне, пожалуйста… сахар.

Мэтт отодвинул кашу и начал помешивать ложечкой кофе. Сегодня после ухода Широ он так и смог заснуть. Сев на кровати, он подождал несколько минут, рассматривая проступившие синяки на своих бёдрах. Быстро одевшись, прокрался в свою спальню и просидел там, как зверь в норе, стесняясь высунуть нос. И только, когда больше оставаться было нельзя, он пробрался на кухню. И попал в самое пекло, став здесь гвоздём программы. Возможно, на пару с Широ. Парное выступление для всех.

Пидж шумно плюхнулась рядом с братом.

— Слав, ну, скажи своё козырное, — раздался голос Корана.

Широ развернулся, прислонившись к столешнице:

— Слав, пей свой чай, — он сверлил взглядом учёного.

— А где козинаки? Вот где обещанные козинаки? — Слав выдерживал зрительную дуэль.

— Я, так понимаю, ты остаёшься, — Пидж искоса глянула на брата.

— Я ещё не решил, — Мэтт не поднимал глаза.

Пидж злобно-вопросительно посмотрела на Широ, взглядом показывая на Мэтта и опять на него. Широ сжал губы и мотнул головой.

— Широ, чего приуныл? — Кит толкнул брата плечом.

— Не выспался.

— Что не удивительно, — проговорила в чашку Аллура, после чего уставилась на Широ, надув губки.

Мэтт внутренне сжался, заметно покраснев, по-прежнему не поднимая глаз.

— Я смотрю, кто-то захотел с нами. Я не против, — Широ нахально усмехнулся.

Аллура наморщила нос, а Коран погрозил Широ кулаком.

— Коран, — Широ с кофе прошёлся и уселся за общий стол. — Вот знаешь, какое животное я ненавижу больше всего?

— Интересно.

— Сову.

— Почему?

— Вот угадай.

Коран, подбоченясь, смерил Слава взглядом сверху-вниз:

— А чего? Умное животное.

— Вот если меня кто-то ещё раз назовёт совой, получит по усатой морде, — Слав отодвинул чашку и повернулся к Корану.

— А почему только по усатой? — Коран задумался.

— А потому, что кое-кому другому я не могу запретить так меня называть.

🌟 🌟 🌟

Эзор стояла, прислонившись к арке, и исподлобья скептично смотрела на Зетрид, которая расхаживала из угла в угол, отчаянно жестикулируя. Акша с видом загнанного зверя прислонилась к стене.

— Я вам говорю, у нас выбора нет. Ведьма отказов не принимает. Ты хочешь гнить на ледяных пещерах? — Зетрид ударила в стену возле плеча Акши.

— С чего ты взяла, что Хонерва выиграет? — Акша ещё сильнее вжалась в стену.

— Ха, — Зетрид склонилась к самому лицу Акши. — Это же Хонерва. Ты думаешь, что тебя твой принц защитит? Ему плевать, — Зетрид раскраснелась, злобно шипела, и слюни летели в разные стороны. — С ним всегда как на вулкане. Неизвестно, когда катастрофа. И спасать он будет только себя.

— А Хонерва «будет» нас спасать, — Эзор прошла в комнату и развалилась в кресле. — Хонерва тебе прямо пенсию выпишет.

— Эзор, ты не понимаешь. У нас нет выбора, — Зетрид развернулась к ней.

— Нет, дорогая, выбора нет у тебя. И ты хочешь втянуть нас в это дерьмо. Что касается меня, так я сама по себе, — она нахально улыбнулась подруге.

Зетрид сверкнула глазами так, что в сердце Эзор закрался страх.

— Ладно, — ретировалась Эзор. — Зет, успокойся. Конечно, мы вместе. И выбираться из этого будем вместе.

— Нет, мы должны всё рассказать Лотору, — произнесла Акша, выделяя каждое слово.

— Хватит быть подстилкой принца, — ядовито выплюнула Зетрид. У Акши расширились глаза. — На тебе слишком много грязи от его сапог.

Глаза Акши заблестели, и она заморгала, сдерживая слёзы. Зетрид повернулась к Эзор:

— Речь вообще не о принце, не о Хонерве, а о нас. И это вопрос жизни.

Эзор встала, потянулась:

— Слушай, Зет, может ну их нафиг? Сбежим на окраину вселенной.

— И что будем делать? Нападать на торговые суда?

Эзор хмыкнула и вышла. Зетрид последовала за ней, бросив на Акшу уничтожающий взгляд. Акша в отчаянии сползла по стене, села, обхватив руками колени и покусывая губы.

🌟 🌟 🌟

Ханк шумно облизал свои пальцы под неодобрительный взгляд сидевшего рядом Корана, сгрузил свою посуду в посудомойку и первым покинул кухню.

— Дааа, на сегодня большие планы, — Пидж тоже собралась уходить. — Мэтт, хочешь проведу экскурсию по льву? Я там новые штучки установила. Тебе понравится.

— Я обещал Киту установить музыку, — как-то безэмоционально ответил Мэтт.

— Хм, — Пидж пожала плечами и направилась в коридор, уже продумывая распорядок утра.

Все стали активно собираться. Кит, пробегая мимо Лэнса, который убирал за собой со стола, дружески хлопнул его по плечу:

— Лэнс, перенесём тренировку на мечах на вторую половину дня, лады?

— Лады, — Лэнс печально проводил взглядом убегающего Кита и сам направился в другую сторону коридора: «Да, что же со мной? Догнать и поговорить?» Он обернулся: Кит уже скрылся из виду.

Размеренно протопали Коран и Слав, и на кухне, помимо Мэтта, остались Аллура и Широ. Мэтт осторожно, надеясь остаться незамеченным, наблюдал за Широ. Аллура же не сводила взгляда с этой парочки, со стороны подмечая детали. Мысли роем проносились в её голове. И все они приводили к очевидному выводу: Мэтт смотрел на Широ так, как никто другой, включая Аллуру, никогда не будет смотреть. Как на целую вселенную. И Широ будет слепцом или полным идиотом, если не заметит этого, если не примет этот дар. Аллура вздохнула, немного завидуя обоим.

Широ допивал свой кофе: «Какая-то неловкая ситуация». Мэтт рассеянно помешивал в чашке уже остывший кофе, всем своим видом показывая, как ему некомфортно, да и Аллура как-то изучающе на него смотрела. Широ задумался, откинул рукой чёлку назад, прошёлся по волосам. Он улыбнулся Аллуре, перевёл взгляд на Мэтта, подмигнул ему, и быстрым шагом вышел с кухни, по пути бросая чашку в посудомойку.

Мэтт проводил его печальным взглядом, как домашний щенок у окна, провожающий хозяина, и опустил глаза. У Аллуры сжалось сердце, она подсела к нему:

— Мэтт, что с тобой? Ты можешь мне рассказать.

— Не сейчас, — он качнул головой, встал и направился к посудомойке, вылив не выпитый кофе.

Аллура догнала его быстрыми шажками:

— Нет, нет, подожди. Ты… ты же должен быть счастлив, — она понизила голос. — А ты грустнее блюза. Ты боишься, что тебя осудят? Не переживай, это всё шутки. Никто и не будет больше это обсуждать. Посмеялись и всё.

— Нет, не в этом дело, — Мэтт попытался обойти её.

— А в чём?

Он повернулся к Аллуре:

— Я не хочу обсуждать это сейчас. Да и вообще не хочу.

— Мэтт, тебе же нравится Широ? Разве не сбылась твоя мечта?

— Сбылась? Ты думала, я мечтал о ночи? — эмоционально зашептал Мэтт.

— Что не так, Мэтт? — Аллура схватила его за руку.

— О да, тело было близко, только вот сам он был далеко, — Мэтт аккуратно высвободил руку. — Я ему не нужен. Разве ты не заметила?

Аллура сжала губы, задумавшись.

— Вот видишь. Я прав, — слова его были горьки как полынь. Мэтт развернулся и вышел в коридор, оставив Аллуру наедине с её мыслями.

Всё ещё в раздумьях, Аллура побрела в гостиную: «Как часто плачут влюблённые». Возможно, она с её недосягаемой, по крайней мере на сегодня, аморфно-воздушной мечтой намного счастливее Мэтта, который собирает осколки, пытаясь сложить хоть какое-то подобие себя. Или Лэнса, больше похожего на сомнамбулу, чем на того весёлого парня, который так бесцеремонно вёл себя в первый день их в встречи. Или даже Кита, который готов был встретить любую опасность безоружным, но был так беззащитен перед безответной любовью, и под её ударом упал на колени, даже не пытаясь сражаться.

Аллура остановилась у входа в гостиную, в глубине которой Широ разговаривал с Пидж и Ханком. Принцесса молча зашла, уселась в кресло, для вида взяв датапад, продолжая наблюдать за Широ. Она пыталась прочесть его мысли и чувства, понять о чём он думает, отслеживала каждое движение. «Квизнак. Он ведёт себя настолько обыденно, как будто ничего не произошло. Бедный Мэтт». Ревность, вспыхнувшая в столовой, испарилась, уступив место обиде за Мэтта.

🌟 🌟 🌟

Акшу отвлёк от размышления видеозвонок принца с приказом явиться в полном боевом облачении в ангар линкора через десять минут. Привычная действовать по сигналу тревоги, Акша моментально натянула доспехи и побежала в ангар, по пути догнав Эзор и Зетрид. Они стали пробираться в переполненном ангаре среди снующих воинов галра в поисках принца. Заметив издалека белые волосы, они устремились к нему как на маяк. Принц стоял, прислонившись к корпусу боевого истребителя Империи, глубоко погружённый в свои размышления. Заметив генералов, он сделал шаг им навстречу:

— Значит так, девочки, на четырёх истребителях начинаем атаковать Замок Львов. Задача — выманить Вольтрон и проверить боевую мощь. Не уничтожать. Корабли могут стать нашими.

— А им нас, значит, можно уничтожать, — буркнула Зетрид.

Лотор усмехнулся, надел шлем, а сам отметил, что поведение Зетрид ему всё больше не нравится. Генералы направились занимать свои корабли. Лотор остановил Акшу:

— Акша.

— Да, сэр? — Акша обернулась.

«Присмотри за Зетрид», — чуть не сорвалось с губ Лотора. — «Чёрт, наверное, уже поздно. Но партию я доиграть успею».

— Организуй прикрытие.

— Да, сэр.

На весь Замок раздался леденящий кровь вой сирены. По громкой связи разносился голос Корана:

— Не учебная тревога! На Замок нападают имперские истребители!

Свет стал приглушённее — Замок вошёл в режим экономии энергии, Коран включил защитное поле. Коридоры Замка опустели — все его обитатели собрались на капитанском мостике.

Широ, как и все остальные паладины, в полном боевом облачении твёрдым шагом прошёл к консоли, на ходу пристёгивая к поясу баярд.

— Всего четыре корабля, — он склонился над радаром. — Пидж, можешь остаться.

— Ещё чего, — усмехнувшись, девчонка выскочила в коридор, громко топая.

— Ханк, ты — первый. Остальные под прикрытием Еллоу.

Паладины стремительно направились в ангар.

— Аллура, — Коран отвернулся от экрана. — А ты куда? Это бой, не игра.

— Что? — Аллура остановилась в дверях. — Я тоже с ними. Я уже участвовала в боях, — она скрылась в коридоре.

Коран покачал головой и вернулся к своим датчикам. Мэтт, стоя позади его кресла, внимательно изучал показания мониторов. Вот вылетел Еллоу, подставив бронированный бок удару истребителя. Слишком вялого удара, неохотного. Мэтт задумался: «Странная стратегия, не в стиле Империи». Следом вылетела Грин, включила маскировку, и исчезла даже с радара Корана. Четыре истребителя летали за силовым полем Замка, словно дразнящиеся дети, подлетая близко и снова отлетая на расстояние, изредка лениво отстреливаясь.

— Что-то не так, — Мэтт сложил руки на груди.

— Ты о чём? — Коран развернулся к нему.

— Они практически не атакуют.

— И что это значит?

— Ещё не знаю, — Мэтт задумчиво потёр подбородок.

Широ стоял у трапа Блэка, отдавая приказы замершим на полпути паладинам:

— Готовьтесь к атаке. Вылетает Рэд, потом — Блэк, Блю — последняя. Кит, вперёд.

— Быстро разберёмся с ними, — Кит надел новый шлем, который Коран вытащил из своих секретных запасов. — Аллура, быстрее!

Аллура растянулась в улыбке и положила руку на плечо чёрного паладина, подмигнув ему:

— Я лечу с Широ.

Широ покачал головой и, подозрительно глянув на девушку, подтолкнул Аллуру, направляясь в кабину. Лэнс развернулся, стремительно вбежал по трапу Блю, всем своим видом предвкушая приключение. Не успел включить сенсоры, как Рэд красной молнией покинул ангар.

— Полетаем, красотка? — Лэнс похлопал по подлокотнику.

Следом вылетел Блэк. Лэнс включил корабль и заметил, что внизу Мэтт отчаянно подаёт какие-то знаки. Лэнс снова опустил трап. Раздались шаги, на мостик вбежал Мэтт, устроившись в кресле второго пилота — инновация от Пидж, установленная во всех львах:

— Лэнс, я с тобой полечу. Понаблюдаю за боем изнутри. Это или ловушка, или они просто проверяют ваши способности.

— Широ, ты слышал? — Лэнс проверил связь, покидая ангар.

— Да, анализируйте ситуацию, — Широ направил Блэка по периметру.

Из-за его плеча к консоли протянулась рука принцессы.

— Итак, Широ, — Аллура наклонилась, выключив связь. — Вот тебе не стыдно, Широ? Ты зачем так поступил с Мэттом?

— Что? — Широ сделал вираж, обходя ленивую атаку истребителя. — А я думал, ты ревнуешь, что принцесса разобиделась.

— Пф, — фыркнула девушка. — Ага, просто мечтала, чтобы меня поутру Слав опозорил. Широ, Широ, — она покачала головой. — Так зачем?

— Что значит, зачем? Выпил, не устоял, давно не…

— Широ! Ты зачем так поступил с мальчиком?!

— Мальчику понравилось, — Широ включил связь.

— Нет, — она снова выключила. — После, Широ. Утром.

— Что?

— Ты его лицо видел?

— А я, по-твоему, цветы должен был ему принести как моральную компенсацию? — Блэк нырнул под истребитель и выпустил лазерный луч по следующему. Тот легко увернулся.

— Было бы красиво, чтобы ты хотя бы кофе ему подал. Хотя бы доброе слово сказал, сел рядом. Ты с кухни ушёл как последняя… умф! Грубый солдафон! — Аллура двумя руками держалась за спинку кресла Широ, ни в какую не соглашаясь занять своё место.

Широ включил связь:

— Кит, вернись на минутку. Экстренная посадка. Только Рэд и Блэк. Остальные, оставайтесь на позициях.

— Что такое? — Коран озадаченно наблюдал, как два льва приземлились на площадке ангара. Широ вышел из Блэка с Аллурой на плече, поставил её на трап Рэда и быстрым шагом вернулся в своего льва.

Аллура сжала губы, провожая взглядом чёрного паладина, и гордой походкой вошла на капитанский мостик Рэда, не говоря ни слова, уселась в кресло второго пилота и невзначай поправила причёску под насмешливым взглядом Кита.

— Всё-таки со мной, принцесса? — Рэд вылетел из ангара следом за Блэком, вовремя спрятавшись за Еллоу, по боку которого полоснул лазерный луч. — Чем ты так насолила Широ?

— Поговорила с ним, — Аллура сложила руки на груди и отвернулась. — Ну, кстати, Кит… — она развернулась наклонилась и выключила связь. — Ты у нас тоже плохо себя ведёшь.

— Ты о чём? — Кит потянул штурвал и, сделав петлю, атаковал истребитель.

— Лэнс грустный ходит, — Аллура вцепилась в подлокотники. — Что ты с ним сделал? Пофлиртовал и бросил?

Рэд ускорился и резко ушёл вверх.

— Я? Он меня оттолкнул, — Кит сжал губы.

— Это всё из-за Ханка.

— Нет, позже. Он меня оттолкнул не из-за Ханка, — Кит увёл льва от лазера.

Аллура перегнулась через подлокотник:

— Ты же знаешь, что Лэнс неумный. Ты бы видел, что он у русалок творил. Нет, серьёзно, он принял за подкат охоту. Его считают добычей, а он думает, что его кадрят. Придурок. Эфир выключен? Ты чего улыбаешься? Эфир выключен?

— Тебе бы фанфики писать, — Кит оторвался от преследовавшего истребителя.

— А кто сказал, что я не пишу? В моём фанфике у вас с Лэнсом бурные ночи. Вольтрону спать не даёте. Широ уже женился и свалил с Мэттом на Фэйв в медовый месяц. А я — мать троих детей и правлю Империей.

Рэд затормозил, Кит в упор посмотрел на принцессу.

— Ты что? Не пишу я ничего.

— Да ну, про Империю интересно было, — парень включил связь. — Ребята, готовы к апгрейду от Мэтта?

Кит, подмигнув Аллуре, утопил кнопку. Во львах зазвучала музыка.

— Оу, круто! — раздался в наушниках голос Пидж.

— Beggin’, beggin’ you

Put your loving hand out baby

Beggin’, beggin’ you

Put your loving hand out darling.

— А так гонять истребители веселее! — зазвенел голос Лэнса. — Как этого не хватало!

У Кита сердце пропустило удар. А ему не хватало смеха Лэнса.

Несколько паладинов уже подпевали. Нестройный хор голосов заполнил эфир. Широ поймал себя на мысли, что наслаждается этим моментом. В общем-то, всё неплохо: неопасный бой, весёлая музычка и воспоминания прошлой ночи. У Широ сладко засосало под ложечкой и появилось непонятное чувство в груди. Что-то изменилось. Сам мир стал ярче. Широ усмехнулся: «Почему бы не полетать?» Блэк распахнул крылья, одновременно нагнав три истребителя, которые бросились врассыпную как стая испуганных птиц.

Оставив Слава у сенсоров в качестве наблюдателя, Коран принялся за управление, уводя Замок на один из безжизненных астероидов с малой скоростью вращения.

— Так сэкономим энергию и будем на виду у всех.

Пять львов мелькали среди космических обломков и некрупных астероидов в одной из малоизвестных систем. Четыре корабля по-прежнему продолжали атаку.

— Ребята, — в эфире голос Мэтта перекрыл музыку. — Я знаю эту стратегию: они точно проверяют ваши способности.

— С чего ты взял? — Кит пошёл на лобовое. Истребитель ушёл от столкновения. «Возможно, Мэтт прав».

— Вот смотрите: три корабля только что окружили Еллоу. Они проверили прочность его корпуса, узнали, где расположены лазеры. Это разведчики.

— И что ты хочешь сказать? — Широ остановил Блэка.

— Я думаю, это — Лотор.

Истребитель, круживший на расстоянии от львов и практически не участвовавший в перестрелке, выстрелил несколько раз в пустоту, увернулся от вспышки из ниоткуда и пустил луч. Корпус Грин пошёл волнами. Маскировка исчезла.

— Какого чёрта?! Как можно попасть в это маленькое соединение?!

«Видимо, принц хорошо разбирается в технике».

— Грин, как он мог узнать твои слабые места?

«Изучил, когда был здесь».

— Чёрт!

Истребитель Лотора облетел Грин, увернулся от её выстрелов, сделал вираж, направился к Еллоу, обстреляв его массированным огнём. Облетев жёлтого льва, неожиданно вступивший в бой четвёртый истребитель погнался за Рэдом. Красный лев ускорился, сделал петлю и оказался сбоку. Резко вильнув, Рэд чуть не задел корабль. Истребитель поднырнул, на секунду показав верх, Кит увидел сквозь стекло принца. Аллура пискнула не то от страха, не то от восторга. Кит фыркнул.

Соперники соревновались в скорости, не пуская в ход оружие. Иногда пытаясь столкнуться. «Похоже на рукопашный бой», — хмыкнул Кит. Лотор улыбнулся: с Рэдом интересно, не часто попадается сильный соперник. Они зигзагами летали так, что Лотор и Кит еле успевали уворачиваться от уловок друг друга. Со стороны казалось, что они играют. Кит прикусил от напряжения кончик языка, гоняя истребитель как кот бабочку. Лотор же наслаждался. Расслабленно сидя в кресле, переворачивал истребитель, выруливал, словно он был не в бою, а на аттракционах.

«Пришла очередь синего», — истребитель облетел Блю. «Интересно», — Лотор резко развернул корабль, пропустив под собой ледяную вспышку льва. «Да ты полон сюрпризов», — в последний момент качнув крылом, Лотор увернулся от пучка лазерных лучей, и снайперский выстрел из хвоста Блю попал в корабль Зетрид. Один истребитель аварийно приземлился на ближний астероид, размером с луну.

«Ну, в принципе всё ясно», — Лотор усмехнулся. — «Осталось проверить большую кису».

Электромагнитный импульс на долю секунду парализовал всю электронику. Что за новое оружие? Блэк? Лотор резко развернул истребитель, уводя свой корабль за пределы зоны сражения. Из пустоты появился портал, раскрываясь в огромном вихре. То, что вылетало из портала, поразило и принца, и паладинов. Соперники остановили битву, наблюдая за вновь прибывшем. Огромный боевой робот, снабжённый чуть ли не всеми, которые только можно представить, видами оружия, словно в него решили запихнуть весь арсенал, завис на фоне разрыва пространства. Как персонаж из кошмаров.

Влетев в систему, он сразу же пустил в ход лазерный дождь. Монстр был как ощетинившийся ёж — лазерные пушки торчали во все стороны. Несколько осколков астероидов разнесло вдребезги. Робот выставил вперёд пушку, и огромный плазменный шар хаотично, зигзагами заметался между львами, которые поспешили разлететься прочь. Шар с гудением разнёс вдребезги астероид — временное прибежище Замка львов. Корабль в последний момент успел подняться, вылетев из гущи пыли. Загорелись ступни монстра, в разные стороны пустив невидимые, но ощутимые волны. Под действием которых замерли львы, начал пропадать защитный шар Замка Львов. Замок лишился защиты.

— Широ! Мать твою, главный! Делай что-нибудь! — завизжала Аллура в эфире.

— Аллура, Аллура, сядь на своё кресло! Ты мне мешаешь! — Кит пытался пробудить обездвиженного на секунды Рэда.

— Формируем Вольтрон, — голос Широ поражал спокойствием, как всегда лидер оставался невозмутим.

— Широ, мы же никогда этого не делали, — Кит усмехнулся, Рэд включился.

— Ну, так самое время сделать, — Широ направил Блэка в центр импровизированного поля боя. Остальные львы начали оживать и подтягиваться к нему. — Аллура, как это делается?

— А я откуда знаю?

— Аллура, слезь с меня! Её надо высадить.

— Куда?! Когда?! Я никуда не пойду!

— Аллура, успокойся, — голос Широ стал твёрже. — Как собрать Вольтрон?

— У львов спросите! Станьте единой командоооой! — рядом пролетел плазменный шар. Рэд лёг набок, отскочив в сторону. — Соединитесь сознаниями друг с другом и со львами!

— Ладно, это всё? — Широ закрыл глаза, слушая льва. «Блэк?»

— И приблизьте корабли! Ну, как конструктор, — голос Аллуры стал спокойнее. Плазменные шары носились по пространству, удаляясь вглубь космоса.

Лэнс выдохнул:

— Ну, поиграем в лего.

Львы подлетали к Блэку. Лэнс затараторил:

— Ребята, ребята. Я что-то чувствую. Меня тянет к Рэду.

Пидж прыснула со смеху:

— Это неудивительно.

— Нет, нет, — Лэнс покраснел. — Блю тянет к Рэду.

«Тоже неудивительно», — услыхала Пидж своего льва:

— Да, ладно.

Блю поднырнула под Рэда. Еллоу и Грин подтянулись помимо воли их паладинов. Раздались толчки, скрежет, звук выдвигающихся частей.

— У нас получилось? Аллура, у нас получилось? — Ханк первым нарушил молчание, когда львов перестало трясти.

— Я отсюда не вижу, — принцесса рассматривала сенсорный экран. — Коран?

— О да, я пла́чу. Надерите этому засранцу задницу.

— У меня вопрос, — Ханк снова вклинился в эфир. — Я — нога? Бронированная нога для суперпендаля?

— Да, ты и Лэнс, — Широ рассматривал сенсоры, — Над Ханком — Пидж, над Лэнсом — Кит. Давай, Кит, доставай меч! Пидж, щит!

— Два робота сцепились в смертельной схватке.

Слав прихлебнул чаёк:

— Коран, можно без твоих комментариев?

— А ты опять пьёшь, — недовольный Коран развернулся.

— А почему нет? Чем я могу помочь им?

Бой продолжался. Отражая щитом лазерные лучи и плазменные шары, Вольтрон рубил мечом. Через пару минут паладины смогли действовать в едином порыве, словно всегда занимались этим. И этот бой — не первый бой Вольтрона. Ханк активировал пушку. И робот Вольтрон мог и стрелять, и сражаться мечом одномоментно.

— Это же Пророк, — Широ замер на долю секунду.

— Кто? — Кит уже привык, что сенсоры показывали и картинку с Рэда и общую, словно трансляцию с экрана Блэка.

— Коммандер и один из лучших гладиаторов.

— Широ, а почему не с тебя срисовали? — Кит рассматривал монстра. У него действительно было ярко выраженное лицо. — Я думал, ты у нас лицо бренда фэйвовских гладиаторов.

— Да не в лице дело, у него не только внешность, но и стиль боя, и движения.

— Робист, — тихо сказал Мэтт.

— Что? — Лэнс развернул Блю, открыв пушку и выстрелил под ноги монстру.

— Чудовище Хонервы, — вздохнул Мэтт. — Гибрид. Бедному Пророку не повезло. Его использовали как матрицу. Видимо, он пережил много жутких часов, когда в него внедряли чипы и подключали к механическим деталям.

Звенящая тишина воцарилась в эфире.

— Ханк, нейтронную пушку!

Еллоу поменял оружие. Вольтрон выстрелил электромагнитным разрядом. На робота это не повлияло. Лазерный дождь тоже не доставил никакого ущерба.

— Широ, — осторожный голос Мэтта нарушил тишину. Мэтт сглотнул. Так трудно было произнести это имя снова. — Широ… Ты же был с ним в поединке. Ты знаешь его слабые места. На уровне инстинктов робист всё тот же Пророк.

— Пророк был сильным и достойным воином.

— А теперь пора надрать задницу этому достойному. Сейчас он — соперник, — Пидж по-своему поддержала брата.

— Можно уважать и соперника.

— Можно, но это уже не Пророк, — грустно добавил Мэтт.

— Широ, уничтожив эту тварь, ты освободишь Пророка от этой участи. Если я правильно поняла, он — раб этой штуки, — Аллура отошла от оцепенения.

— Лэнс, готовься включить ледяной выстрел.

Вольтрон зигзагами приблизился к монстру, стремительно толкнул его щитом. Монстр не переставал посыпать всеми видами огня. «Создатели постарались», — горько усмехнулся Широ:

— Лэнс, выстрел под ноги монстра!

Лёд покрыл ступни монстра, обув их в гигантские боты.

— Ханк!

Выстрел из нейтронной пушки заставил монстра несколько раз перевернуться в космосе. Вольтрон приблизился к робопророку, нанося удары мечом и щитом. Ледяные плиты на ступнях пошли трещинами.

— Лэнс, ещё удар! Кит, молния!

Молния, попавшая в сплетение на груди соперника, парализовала монстра, он повис в пространстве, замерев и изогнувшись.

— Кит, не останавливайся! Мало мощности. Коран, можешь поддержать?

Подлетевший замок-корабль пустил вторую молнию. Две молнии сливались в единую. Робот был полностью обездвижен.

— Ханк, разнеси его плазмой!

Мощный плазменный шар вошёл в робота и разорвался кусками металла и пластика.

Широ откинулся на спинку кресла:

— Ты был великим воином, Пророк.

Блэка сотрясло. Следом раздался уже знакомый металлический скрежет. Вольтрон снова рассыпался на пять львов.

— Мэтт, — Лэнс развернулся в кресле, — ты всё ещё уверен, что это были разведчики?

— Всё ещё уверен. Я сомневаюсь, что Лотор действовал вместе с монстром Хонервы. Разве, что… — он задумался. — Они заключили союз.

— Оу, — Лэнс отвернулся от Мэтта. — Широ. Мы возвращаемся?

— Нет, — ответил за него Коран. — Плохая идея. В Замке не осталось энергии. Мы не сможем прыгнуть. И защититься тоже.

Широ задумался, бросив взгляд на сенсоры:

— Пидж?

Грин устремилась к порталу, из которого появился монстр.

— Пидж! Пидж, что ты задумала?

— Собираюсь узнать, что это за штука, — зелёный лев остановился у самой кромки миров. Отблески портала отсвечивали на его металлической поверхности.

— Пидж, возвращайся! Немедленно! — Широ не сводил глаз со льва дерзкой девчонки, готовый в любую минуту вытащить Грин из портала за загривок.

— Видите, как разворачивается портал?

— Хочешь сказать, этот портал особенный? Обычный портал, — глаза Мэтта бегали, рассматривая портал и явно что-то рассчитывая.

— Сейчас я это и выясню, пахнет земными технологиями, — Грин нырнула в портал.

— Чёрт! — выругался Широ. — Всем оставаться здесь. Охранять Замок. Я верну её.

Чёрный лев растворился в вихре портала.

— Лотор, говоришь, — Кит не упустил возможность развлечься в отсутствии брата. — Проверял нас. Пришло время отблагодарить.

Рэд выгнулся как кошка, разве что не шипел, и устремился к одиноко висевшему истребителю, со стороны наблюдавшему грандиозный бой.

— Кит! — зазвенел голос Лэнса. — Кит, не надо!

— Что? Выжить ради тебя? — Кит выключил связь.

Лотор, расслабленно откинувшись на спинку кресла, издалека увидел приближение красного льва. Усмехнувшись, он перестроил структуру истребителя и нырнул в астероидный поток. Рэд от него не отставал.

— Акша, обстановка, — Лотор следил за львом, мелькавшем сзади среди обломков астероидов.

— У Зетрид корабль повреждён, сэр!

— Насколько?

— Аварийная посадка.

Лотор выдохнул:

— Добудьте жёлтого и синего львов.

Истребитель и преследовавший его Рэд скрылись за единственной в этой системе планетой.

Грин и Блэк вынырнули возле линкора.

«Грин, ты что удумала?»

«Я при чём? У меня паладин долбанутый».

— Я всё слышу, бесчувственная жестянка! Такой портал мог создать только учёный. Как мой папа, — Пидж безжалостно направила Грин к линкору Империи. — И я собираюсь его найти.

— Пидж, послушай! Пидж! Может быть, твой папа и там. Хотя, может, его и там и нет. А кроме всего прочего, это имперский линкор.

— Вот я и проверю, кто создаёт порталы, — Пидж обогнула линкор.

Блэк и Грин вынырнули между кораблём и охраной, патрулировавшей периметр. Высадив паладинов у входа, львы скрылись за зеркальной сферой, надёжно укрывшей их от имперцев. Снаружи иллюзия Блэка выглядела как кусок межзвёздного пространства.

— Пидж, — они находились входа в ангар. — Может сейчас вернёмся? Мы займёмся твоим папой. Позже. Я обещаю. Да этот портал мог построить кто угодно, даже Хонерва.

Пидж помотала головой и приложила металлическую руку ошарашенного её бесцеремонностью Широ к сенсору. Дверь в ангар, отреагировав на галровское устройство, шумно открылась.

Рэд вышел на орбиту планеты. Сенсоры с трудом улавливали мелькавший впереди истребитель.

— Чёртов принц устроил нам ловушку! И смотрел шоу, заняв место в первом ряду. Я подпалю его острые уши! Без обид, Аллура.

— Давай вернёмся, — Аллура вжалась в кресло.

На экране из густого тумана выныривали верхушки скал.

— Нет, он сделал большую ошибку, сунувшись в Вольтрон, — Кит профессионально вёл корабль. — И он за это заплатит.

— Ты хочешь убить Лотора? Не надо, — Аллура зажмурилась. Нервы не выдерживали от мелькавших на экране каменных выступов. — Вот, тебе бы понравилось, если бы я угрожала Лэнсу?

Кит резко обернулся, Рэд сделал кувырок.

— Аллура, не сравнивай, — Кит быстро выровнял корабль, продолжая сумасшедшую гонку. — Он хотел убить и тебя, и меня, и Лэнса.

— Ты же сам говорил, что он крутой, — Аллура повернулась к Киту. Тот прикусил губу. — Хотел бы — уже убил.

Кит сжал штурвал, едва поспевая за мелькавшим хвостом истребителя. Они спустились, сбросив высоту, и продолжали гонку практически у самой поверхности планеты. Из земли исходили испарения, словно это не планета, а сплошной гейзер. Куски застывшей магмы тянулись вверх словно щупальца огромного осьминога. Лотор скрылся в густом тумане.

На экране появилась Акша:

— Зетрид вышла из игры. Так что мы один на один.

— Нет, нет, нет, — Эзор постукивала пальчиком по подлокотнику. — Против львов у нас нет никаких шансов. Ты застынешь в куске льда как бабочка в янтаре.

— Я знаю, — вздохнула Акша. — Но приказы принца не обсуждаются.

— Но принц не приказывал тупить. Зетрид, ты можешь дотянуть до Замка?

— Что? — в конференцию включилась Зетрид.

— Можешь или нет?

— Могу.

— В замке осталось четыре человека максимум. Да плюс два паладина, — Эзор показала пальцем в сторону Блю и Еллоу. — Не самые крутые паладины, а эта их тяжёлая артиллерия, Широ и Кит, не успеет вернуться. С остальными мы справимся вовремя. Замок не сможет оказать нам сильного сопротивления.

Сильный удар под дых сбил Широ с ног. Следующий удар поднял его в воздух, и паладин отлетел вглубь коридора. Он приподнялся, вытер кровь, заливавшую глаза.

— Я же говорил, плохая идея, — Широ держался о стенку; слишком быстро их присутствие было обнаружено.

Два галра схватили его за руки, прижав к стене. Третий начал наносить удары в живот, грудь, по челюсти. Сознание уплывало. Он ещё раз открыл глаза. Напротив Пидж пыталась вырваться из лап огромного галра, который держал её за шиворот. Девочка отчаянно болтала ногами в воздухе, не доставая до пола.

— Чемпион.

Широ попытался сфокусироваться сквозь красную завесу на фигуру впереди.

— Мар… вок.

— Хонерва будет счастлива. В прошлый раз вы такого шороху навели, — Марвок отвернулся. — В камеры их.

Широ потерял сознания.

Рэд пролетел по узкому каньону. Впереди истребитель Лотора пошёл на снижение. Кит навёл прицел, Рэд выпустил молнию. Истребитель резко взмыл. От вспышки выстрела прогремел крупный взрыв, намного более крупный, чем рассчитывал Кит. Сам воздух воспламенился, загорелись пары тумана. Рэд летел сквозь огонь. Скалы стали сползать в каньон, образовывая завалы по всему маршруту Рэда. Пламя поутихло, а вскоре и совсем погасло. Рэд набрал высоту, вытянул лапы, проскальзывая в узкую расщелину и… застрял. Истребитель сделал круг и взмыл в воздух. Кит стал отдавать приказы. Безрезультатно. Рэд не мог пошевелиться.

— Придётся осматриваться самим, — Кит выбрался из корабля сквозь приоткрывшийся выход, трап не опускался. — Аллура, оставайся.

Кит отпрыгнул от бортика трапа, забравшись на голову Рэда. «Плотно влипли». Рэд был в ловушке.

Аллура выбралась из корабля на каменный выступ:

— Кит, показатели плохие. Здесь очень взрывоопасная атмосфера. Киииит.

Кит развернулся: на них нёсся истребитель.

— Аллура, убегай, — паладин съехал по лапе, активируя щит.

Лотор пошёл на снижение, усмехнувшись. Рэд уже никуда не денется. Он увеличил изображение на своём экране. Да, красный лев безнадёжно влип. Хотя, всего лишь одна звуковая волна, и он освободится.

Аллура побежала к скале, забралась на валун, Кит следом, прикрывая её собой.

— Чёрт! — выругался Кит.

На носу истребителя выдвинулась пушка. Аллура стояла в полразворота, прячась за парня и задрав голову. Она не сводила глаз с атакующего их корабля.

Лотор ещё больше приблизил изображение. Вот и паладин. Тот мальчишка с Фэйва. И девчонка. Огромные глаза, которые со страхом смотрят на истребитель. Лотор вздохнул. Кому он врёт? Он давно принял решение.

Истребитель на форсаже приблизился и, не снижая скорости, выстрелил звуковой волной, которая убрала огромную скалу с Рэда. Корабль был свободен.

Истребитель умчался, скрывшись в тумане.

Кит и Аллура спрыгнули с валуна, молча забрались в Рэда и не говорили не слова до возвращения в Замок.

— Лэнс, Лэнс, возвращаемся! — вопил Ханк.

Лэнс развернул Блю и следом за Еллоу поспешил к Замку. Три корабля Империи нырнули в ангар раньше львов. Жёстко приземлившись, Лэнс сбежал по трапу с баярдом наготове. В углу дымился один истребитель. Трое генералов Лотора ожидали их в боевой готовности.

За плечом Лэнса стал Мэтт. Ханк, шумно спустившийся по трапу, остановился, переминаясь с ноги на ногу, и смущённо заулыбался Акше.

— Ханк, что с тобой? — Лэнс бросил быстрый взгляд на друга. — Возьми себя в руки!

Лэнс неожиданно отлетел в сторону — Мэтт дёрнул его к себе. Выстрел бластера оставил выемку на полу ангара. Эзор вышла вперёд, покачивая бёдрами, и игриво помахала Мэтту:

— О, ты ж у нас на другой стороне. И как это, — она чеканила слова, — предавать принца? От слепой преданности недалеко до неверности.

Акша шумно выдохнула. Слишком шумно. Эзор усмехнулась.

— Нечего с ними церемониться, — прорычала Зетрид, достала пушку и выступила вперёд, оказавшись напротив Мэтта.

— Нет, нет, Зет, тебе этот красавчик, — Эзор кивнула на Лэнса, положив руку на плечо Зетрид. — Мне сказали держаться от него кааак можно дальше, — она подмигнула Лэнсу, который непонимающе захлопал ресницами, и прыгнула к Мэтту, нанося ребром руки удар ему в шею. Мэтт поставил защиту и они, сцепившись, откатились к стене и снова поднялись на ноги, не сводя глаз друг с друга.

Зетрид ринулась в бой, положив пушку на предплечье руки и нещадно поливая огнём Лэнса, укрывшегося за щитом.

— Проклятье! — он не мог даже высунуться из-за щита, чтобы нанести хоть один удар.

Ангар наполнился шумом выстрелов. Лучи отражались от стен, рикошетили, оставляя выжженные углубления.

— Акша, ты же меня помнишь? Я тебя не забывал, — Ханк отступал, так и не достав баярд.

Акша навела бластер ему в грудь и хладнокровно выстрелила. Ханк моментально активировал щит, отразив лазер.

— Акша, ну, там, на астероиде… Ну, помнишь? — жалобно заскулил Ханк.

— Конечно, помню.

— Правда? — он высунулся из-за щита и опять спрятался от следующего луча лазера.

— Как можно тебя забыть, — насмешливо проговорила девушка.

Эзор присела в полувыпаде, пропуская над собой удар Мэтта, подпрыгнула, сделав сальто в воздухе и приземлилась на парня, прижав его к полу. Она наклонилась к самому уху и зашептала:

— Лотор совсем один, — засмеялась она, прижавшись ещё ближе. — Хонерва играет нечестно. Генералы, они его уже, — она заглянула Мэтту в глаза, — предали.

Девушка ударила его по скуле и отпрыгнула назад, продолжая усмехаться. Мэтт сел, озадаченно потирая скулу.

— Ханк, — Акша усмехнулась, убрала бластер за пояс, приблизившись. — Ты не хочешь сражаться?

— Я не могу бить девушку. Такую красивую, — Ханк стоял на колене, прикрываясь щитом.

— Может, хочешь поужинать?

— Да? — он сложил щит и направился к ней.

Акша с разворота ногой нанесла удар ему по шее. Ханк пошатнулся и упал к её ногам без сознания. Акша усмехнулась, переступила через Ханка, достала из-за пояса бластер, обходя Лэнса с тыла. Зетрид же приближалась, сокращая расстояние и не переставая стрелять.

Удар выбил бластер из рук Акши. Она развернулась. Напротив неё в боевой позиции стоял парень в красных доспехах.

— Ты ещё кто такой? — глаза Акши расширились: «Парень с Фэйва».

Сделав подсечку, парень сбил её с ног и, наклонившись, сорвал с пояса второй бластер.

— Аллура, — он перебросил оружие девушке в розовых доспехах, появившейся следом.

Девушка взяла Акшу на прицел. Парень, прикрываясь щитом, налетел на Зетрид, сбивая. Ногой отбросил её пушку в сторону. Зетрид продолжала отбиваться кулаками. Прижав галра к полу, парень нанёс удар по шее. Зетрид обмякла, распластавшись, глаза закатились.

Переводя дыхание, из-под взмокшей прядки, упавшей на глаза, Кит взглянул на Эзор.

— Я сама уйду. И к нему, — она указа на Лэнса, — я даже не приближалась. Я понятливая, — Эзор прижала руки к груди и склонила голову.

— Уходите, — тихо произнёс Кит.

Лэнс засмущался, поймав себя на том, что всё это время он неотрывно следил за каждым движением Кита. Он быстро свернул щит и отступил к Аллуре. Принцесса убрала бластер. Акша и Эзор подхватили начинавшую приходить в себя Зетрид и поволокли её к истребителю. Акша украдкой бросала взгляды на Кита.

— Нет, Акша, — звонкий голосочек Эзор разнёсся по ангару, — ты ему не понравишься. Какой бы синей не была, — Эзор засмеялась.

Два истребителя покинули ангар.

— А что с Ханком? — Кит бросил взгляд на парня.

— Жертва женских чар, — Лэнс склонился, переворачивая Ханка. Тот застонал. — Эй, дружище, — он похлопал его по щекам.

— Он будет в порядке, — Мэтт прошёлся к истребителю и открыл двигатель.

— Нужна тебе эта развалюха? — бросил через плечо Кит.

— Нужна, — Мэтт рассматривал детали.

Кит вопросительно посмотрел на него. Аллура подошла ближе:

— Мэтт, что-то случилось?

— Я должен улететь.

— Почему? — Лэнс поднялся, став рядом с Китом, и опять поймал себя на том, что залюбовался выбившейся прядкой волос. Он быстро перевёл взгляд с Кита и Мэтта.

— Поговорил с Эзор, — Мэтт выкинул дымящуюся деталь и занырнул внутрь двигателя. — Отлично, — Мэтт закрыл двигатель, вытирая руки. — Лотор совсем один, — он поднял глаза на принцессу. — Хонерва попросила его помощи, но ведёт двойную игру. Да к тому же, генералы его предали.

Паладины замерли. Ханк сел, почёсывая затылок и непонимающе обводя взглядом присутствующих:

— Где Акша?

Лэнс покачал головой:

— Мэтт, ты точно решил?

— Я нужен Лотору, а здесь… и без меня обойдётесь, — Мэтт запрыгнул в корабль.

Третий истребитель покинул ангар.

🌟 🌟 🌟

Шумные шаги в коридоре отвлекли Хонерву от работы. Она обернулась, лаборатория заполнилась галра. Вперёд вышел Марвок:

— Вот, императрица, — он отступил, к ногам Хонервы стража кинула Тейса. — Был пойман, когда пытался открыть камеру Чемпиона.

Зашуршала ткань плаща. Хонерва склонилась, подняла Тейса за подбородок пальцем:

— Зачем ты пытался пробраться в камеру?

Тейс, пошатываясь, встал.

— Я… — он выпрямился. — Я — шпион.

У Улаза, стоявшего позади Марвока, всё внутри оборвалось.

— Что? Клинок. Как ты?.. — Хонерва отступила. — Найти остальных предателей.

— Побереги силы, Хонерва, — усмехнулся Тейс. — Я тут один. Мало кто рискнёт лезть в ваше змеиное логово.

— Да ты предприимчивый, — зашипела ведьма.

— Поэтому меня и выбрали, — Тейс не опускал глаз.

Руки Хонервы взметнулись, и она в ярости выпустила молнии. Тейса вспышкой отбросило в коридор.

— Отведите предателя в испытательную лабораторию, — императрица отвернулась, вернувшись к работе.

Марвок кивнул Улазу и высокому галра, стоявшему рядом.

Лотор остановился у трона: «Хонерва сегодня не в духе». Императрица сжала подлокотники так, что побелели костяшки пальцев.

— Вольтрон — не такая уж и мощная сила, — принц сложил руки на рукоятке меча. — Лидер — Чемпион. Он любит играть по правилам. Все остальные — юнцы. Львы подчиняются любому, кто соответствует их требованиям, — Лотор прошёлся по залу.

— Приведи мне львов, — зашипела Хонерва. — Уничтожь паладинов.

— Это бессмысленно, — Лотор вздёрнул подбородок. — Паладины — хорошие воины, недостаточно обученные, но потенциально хорошие. Как алмаз, ещё не ставший бриллиантом.

— Лотор, это приказ! — императрица резко встала.

— Мне кажется, Хонерва, у нас был союз. И ты не можешь отдавать мне приказы. И без предупреждения присылать своих монстров.

— Наш союз на этом и закончится, если ты не уничтожишь Вольтрон.

— Значит, наш союз расторгнут, — задумался Лотор и, развернувшись, направился к выходу.

— Непокорный, как всегда! Арестовать принца! — выкрикнула Хонерва.

Зетрид выступила вперёд, преграждая выход. Свой меч она направила в грудь Лотора. Акша подошла сзади, отстегнула меч от пояса принца. Эзор усмехнулась, сложив руки:

— Ты один, принц.

====== Глава 5. Иллюзия свободы ======

Красная пелена разлилась реками крови. Поток уносил его, кошмарными щупальцами затягивал в глубину, не давая сделать и глотка воздуха, давил на грудь, безжалостно швырял на камни, ломая кости. Широ судорожно вздохнул, закашлялся и открыл глаза. В фиолетовом полумраке проявились очертания камеры. Парень глухо застонал, с трудом, превозмогая боль, подполз к стене и в изнеможении прислонился к ней. Тело отказывалось слушаться. Паладин пошевелил онемевшими конечностями, ощупал лицо. Губа распухла, глаз заплыл. Широ осмотрелся. Знакомые обсидианово-чёрные стены камеры окружили его, словно хищный цветок — добычу. Такие безжалостно холодные. Чёрт, он в блоке лабораторий.

Парень обречённо откинулся на стену, уставившись в потолок. Интересные же мысли приходят на пороге смерти. Как в награду за страдания его воображение нарисовало образ. Такой светлый образ, вытаскивающий из мрачной и жестокой реальности. Он увидел глаза, и совсем не братишки. Яркие медово-янтарные, светящиеся тысячью звёзд, глаза Мэтта. Вспомнил вкус губ, мягких и тёплых, и податливое тело. Мэтт отдавал ему всего себя без остатка, а он хотел оставить его после первой же ночи. И не видеть этих глаз. Не целовать этих губ. Он сам лишил себя этого. Сам оттолкнул Мэтта. Широ подтянул колени и уронил голову на сложенные руки. Мэтт всегда смотрел на него с такой влюблённостью и преданностью. Казалось, он мог шагнуть в чёрную дыру по прихоти Широ, не задумываясь.

Парень горько усмехнулся сам себе. Если можно было исправить, он не был бы таким придурком. Чёрт, Широ, ты через несколько часов в лучшем случае будешь мёртв, а в худшем под электрическими разрядами Хонервы. Стать подопытным Хонервы. Практически умереть, и эта смерть будет совсем нелёгкой. Это, может, последние минуты, когда контролируешь свои мысли. Широ потёр занемевшую руку. К пыткам не подготовишься, он содрогнулся: Пидж. Она тоже может стать жертвой изощрённых экспериментов Хонервы, а девчонка ещё не сталкивалась с этим. Тревога шевельнулась в груди ядовитой змеёй. Он, командир, не мог вытащить своего паладина. Он ничего не может сделать. Широ, ты уже карта в отбое.

Не успел Мэтт ступить на пол ангара, как его окружила ощетинившаяся бластерами толпа галра. Приняв пренебрежительный вид, он опёрся о корпус своего истребителя. Мэтт прикусил кончик языка, откинул голову назад и обвёл взглядом толпу: «Кто бы сомневался». Огромный ангар линкора был заполнен десятками кораблей разных видов и размеров, а между ними стояло около сотни воинов галра. Быстро же они собрались. Весь ангар подсвечивался фиолетовым светом, в котором ярким источником выделялся огромный голографический экран с приветственной надписью «Vrepit Sa».

— Неожиданный приём. Встречаете как звезду. На линкоре корпоративчик? — Мэтт небрежно отмахнулся от бластера, упиравшегося в шею, как от назойливой мухи. — Так, мне нужно к принцу, — Мэтт двинулся вперёд, но рука галра прижала его к истребителю. — Эй, эй, ты вторгся в мою интимную зону. А я даже не знаю, как тебя зовут. Кто проводит меня к принцу?

Галра осклабился, глухо зарычал и бросил вопросительный взгляд на стоящих рядом. Марвок выступил вперёд, заложив руки за спину. Коммандер вздёрнул подбородок и открыл было рот…

— Эй, Марвок, ушки заложило?

Марвок шумно втянул воздух, явно намереваясь выдать гневную тираду, но в это же время позади него толпа начала поспешно растекаться, создавая коридор. Марвок тоже отступил в сторону. Мэтт приготовился к худшему и напряг мышцы, просматривая пути отступления. Галра, почувствовав это, сильнее прижал парня к истребителю. Из глубины ангара к Мэтту скользила мрачная фигура Хонервы.

— Императрица! Лично. Да какая честь, — парень попытался оттолкнуть руку галра. — Вот только я просил позвать принца, а не вас. Вы вообще свой персонал на IQ проверяете? Они все, — он понизил голос, — тупенькие. Особенно, вот этот, — парень глазами указал на Марвока.

Хонерва смерила взглядом дерзкого мальчишку: «Неудивительно, что этот генерал — любимец принца».

— Он к принцу хочет, императрица, — отрапортовал Марвок, заметно дёргаясь от негодования.

— Хочет? Так отправьте его, — прошипела Хонерва. — Лейтенант-коммандер, проследите, чтобы он составил компанию своему принцу, — императрица развернулась и мрачным призраком покинула ангар.

Марвок, широко улыбаясь, направился к Мэтту:

— Сейчас со всеми почестями отправим прямо к принцу, — он сорвал с пояса парня бластер и кивком отдал приказ. Солдат ослабил хватку, толкнув Мэтта вперёд.

— Не понял, — Мэтт сопротивлялся. — Принцу это не понравится, — он неуклюже спотыкался от каждого толчка в спину. — Я генерал!

— Ступай, ступай, генерал, — проговорил паскудный голос Марвока. В толпе послышались одинокие смешки.

Мэтта вытолкнули в коридор. Никто не заметил, как он довольно усмехнулся: «Всё идёт по плану».

Улаз отключил наручный компьютер и поднял глаза на напарника:

— Вторжение в ангар. Приказ всему персоналу явиться. Я один здесь справлюсь.

По коридору, мигавшему тревожным светом, проносились воины галра. Охранник, ударив себя кулаком в грудь, развернулся и слился с общим потоком. Проводив его взглядом, Улаз отступил к закрытой двери и приложил ладонь к сенсору. «Нет доступа». Он обернулся и облегчённо выдохнул. Пока не привлёк внимания. Вдали мелькали пробегавшие воины. Улаз достал из-за пояса несколько карт доступа. Приложил одну. Ничего. Перебрав их, выбрал другую и снова приложил. «Доступ разрешён». Ещё раз кинув взгляд через плечо, Улаз юркнул внутрь.

На наклонной платформе, освещённой ярким светом, сильно бросавшейся в глаза из-за контраста с тёмной лабораторией, лежал галра. Улаз вгляделся в тёмные углы комнаты и закрыл дверь. Тейс лежал, распростёртый за руки и ноги, как пришпиленная бабочка. Глаза закатились, рот приоткрыт, запёкшаяся кровь застыла в уголках губ, смешавшись с пеной. Улаз похлопал его по щекам:

— Да просыпайся ты, чёртов романтик.

Тейс застонал, пошевелился:

— Что ты здесь делаешь?

— Хожу по лезвию, — Улаз отстёгивал ремни. — Жутко хочется занять твоё место здесь, — он закинул руку Тейса себе на шею, помогая спуститься. Тейс совсем не держался на ногах, и Улаз поволок его к выходу. — Придурок, какой же ты придурок.

Улаз выглянул в коридор и, воспользовавшись суматохой, вместе с Тейсом затерялся в толпе. Тейс с трудом переставлял ноги, стараясь идти как можно ровнее, чтобы не привлекать общего внимания.

— Как ты их отвлёк?

— Это не я. В ангар вломились. Может, за паладинами пришли.

— Мы должны их вытащить, — Тейс остановился, тихо застонав.

— Без тебя бы не догадался, — огрызнулся Улаз.

Лотор мерял шагами камеру. Всё пошло не по плану. Он снова и снова продумывал варианты развития событий. Свист воздуха с лёгким скрежетом металла заставили его обернуться. Дверь камеры медленно поползла вверх. Что ещё нужно Хонерве?

К ногам принца швырнули парня, который, не сопротивляясь, рухнул словно мешок с песком и распластался по полу. Лотор скользнул взглядом по знакомой фигуре и светлым волосам, собранным в хвост. Интересно.

— Мэтт, — Лотор бросил взгляд на дверь. Она уже закрывалась, но он успел рассмотреть толпу охранников. Слишком много. Они перестраховались. Окликнуть охранника и расправиться с ним не получится.

Стоило только двери закрыться, как Мэтт быстро встал, сбросив с себя образ тюфяка:

— Привет, Лотор. Я за тобой.

— Надо же, Вольтрон пришёл на помощь, — Лотор склонил голову. Выбившаяся прядка упала на глаза.

— Эм. Нет, я один, — Мэтт, не теряя времени, выудил чип, спрятанный в волосах, и отступил к двери. Парень принялся сосредоточенно ощупывать подушечками пальцев гладкую поверхность, склонив голову набок и прикусив кончик языка.

Лотор подошёл, глядя ему через плечо:

— Ты вернулся. Я не рассчитывал.

— Напрасно. Эзор сказала, ты в беде, — Мэтт присоединил чип к электронике замка.

— Вы с Эзор всегда меня удивляли, — Лотор усмехнулся и облокотился на дверь, развернувшись к парню.

— Я знаю, что генералы перешли к Хонерве. Поэтому я здесь, — лёгкий нажим пальцев, и коробка замка отскочила. Мэтт осторожно выдернул проводок, потом ещё один. — А в Вольтроне я всё равно бы не остался. Ну, ты и наглый хакер, Мэтт Холт, — он растянулся в улыбке, очень довольный собой. — Три, два, один!

Свет в камере погас.

— Здорово! Впечатлён, — донёсся голос принца.

— Это только начало шоу.

Взвизгнула и завыла сирена. Топот шагов наполнил коридоры.

— Акт номер два, — дверь с жужжанием открылась. — Ну, что, Лотор, летим?

— Конечно, — глаза Лотора сверкнули в полумраке аварийного освещения. — Только заберу свой меч.

— Обчистим оружейную.

Парочка двинулась по коридору.

Улаз осторожно выглянул из-за угла в длинный коридор левого крыла.

— Чисто, — он обернулся.

Тейс выступил из темноты. Следом появилась Пидж:

— Мне было нечем дышать. Ты меня придавил, — проворчала она.

— Тише ты, — шикнул на неё Улаз. — Нам во вторую камеру. Открываем и сразу прячемся в ней.

— Ты справишься? — Тейс оглянулся назад и, держась за стену, начал пробираться по пустому коридору.

— Ха, — Улаз уже стоял у сенсора камеры, прикладывая одну карту за другой. — Чёрт, тут ещё и пароль надо. Почему в камере этого паладина больше защиты, чем в твоей?

Пидж фыркнула. Наконец-то дверь поползла вверх. В тишине покинутых коридоров жужжание двери слишком привлекало внимания. Улаз закусил губу. Тейс тревожно заозирался. Троица быстро проскочила внутрь. Тейс остался у входа в камеру, просматривая коридор, и положил руку на бластер, в любой момент ожидая нападения.

— Это что ещё такое?

Тейс обернулся. Пидж вглядывалась в глубину камеры, где в полумраке у самой стены на металлических цепях висело лохматое существо, сильно смахивающее на собаку. Пидж подошла ближе:

— Яппер Хонервы?

Веки существа дрогнули, и оно открыло глаза, пошевелившись. Зазвенели кандалы.

— Примат Заркона? — фыркнуло существо.

— Вторая камера. Да, Улаз? — Тейс выглянул в коридор и снова спрятался за аркой.

— Ошибся мальца.

— Чего стоишь? — шикнул Тейс. — Освобождай, раз вломились.

— Ну, ладно, — Улаз, продолжая ворчать, начал отстёгивать кандалы пленника. — Зато теперь остаётся всего лишь один вариант. Через два коридора ещё одна камера.

Освобождённое существо вышло, потирая запястья:

— Камеру рекомендую закрыть, — бросило оно на ходу Улазу. — Ты, я смотрю, не очень сообразительный.

— Кто-то захотел вернуться? — огрызнулся Улаз, вводя на сенсоре код.

— Серьёзно? — Лотор стоял, уперев руки в бока, и сверху вниз смотрел на Марвока. — Они оставили Марвока охранять оружейную?

Мэтт прислонился к стене:

— Марвок, тебя даже бить неудобно. Сделай вид, что ты нас не заметил.

— Неудобно бить из моральных соображений или из-за моего роста? — Марвок вскинул подбородок.

— Марвок, — вздохнул принц, — проверь свою команду. Или найди себе какое-нибудь дело. Подальше отсюда, — он отвесил Марвоку лёгкий подзатыльник.

Тот отступил, насупившись:

— Что мать, что сын — какое отношение!

— Она мне не мать, — фыркнул Лотор.

Марвок посеменил вглубь коридора, весело насвистывая гимн Империи. Лотор хмыкнул и развернулся к Мэтту, который уже возился с сенсорным замком. Шлюзовая дверь начала раскрываться.

— Да это же Эльдорадо! — Мэтт шагнул внутрь. — У нас проблема, Лотор. Как это всё унести? Может «Синклайн» подгоним?

Лотор усмехнулся, прошёлся по рядам оружейной, отбирая оружие с полок с видом придирчивого покупателя. Мэтт свернул в параллельный ряд.

— Скажи-ка, Зетрид, ты видела, как лисы залазят в курятник?

Лотор обернулся. Прислонившись к шлюзовой двери, Эзор рассматривала свои ноготочки. Из-за её спины выступила Зетрид, выставив свою неизменную пушку. Следом с двумя бластерами, держа на прицеле принца, вошла Акша. Сверкнул меч, Лотор отбил лазерный луч. Выстрел из глубины оружейной выбил бластер из руки Акши. Вцепившись в другой обеими руками, она начала без разбора палить по рядам. Оружейная наполнилась гудением бластеров, визгом рикошетов и металлическим скрежетом.

— Эзор! — крикнула через плечо Зетрид, оттесняя принца вглубь помещения.

— Ладно, ладно, — Эзор виляющей походкой направилась к Мэтту.

Акша же, кивнув Зетрид, бросилась между рядами, стараясь зайти к принцу с тыла.

— Ладно, красавчик, в этот раз я не буду поддаваться, — Эзор сложила руки на груди.

Мэтт недоверчиво посмотрел на неё:

— Что-то не верится, — он опустил бластер.

Принц, краем глаза заметив приближение Акши, усмехнулся, оттолкнулся от одной полки, запрыгнул на противоположную, пробежал по ней и спрыгнул за спиной Зетрид, спокойно наблюдая, как целый ряд полок рухнул на генералов. Эзор с интересом смотрела на погром:

— Хм, — она перевела взгляд на Мэтта. — Они всё решили сами. Мне не дали выбора.

— Так возвращайся, — Лотор отступил к ним. — Уходим.

Из-под завала выползла Акша:

— Эзор!

Эзор обернулась на пороге:

— Извини, Акша, не в первой мне предавать, — дверь начала закрываться. — К тому же от вашей Хонервы у меня мурашки. А принц красивый! — добавила она, став на четвереньки и прокричав последнюю фразу в оставшуюся щель уже практически закрывшейся двери.

— Идёмте, нам нужно ещё вынести лабораторию, — Лотор направился по коридору и остановился, обернувшись. Мэтт с ними не пошёл.

— Мэтт! — зашептала Эзор.

— Одну секунду, — Мэтт всё ещё возился с сенсором. — Просто ооочень важно, чтобы эта дверь открывалась только вручную.

Лотор удивлённо приподнял бровь.

— Это сюрприз, — Мэтт подмигнул Лотору.

Мерный звук поднимающейся двери заставил Широ встрепенуться. Густую тьму камеры рассеял слабый фиолетовый свет коридора. Сквозь открывающийся проём он увидел двух галра. Широ застонал и, опираясь на стену, с трудом приподнялся. Если уж встречать смерть, то не валяясь у стены.

Из коридора донёсся голос Пидж:

— А ты? Останешься сторожить?

— Я не сторожевая собака, — ответил второй голос. — Да и вообще не собака!

Широ удивлённо вздрогнул и расслабленно прислонился к стене. Пидж жива.

— Чёрт, вот повезло! — выругался первый галра, проходя внутрь камеры. — Двое идти не могут, — он упёр руки в бока, осматривая Широ.

— Думаю, я уже смогу, — второй галра отступил от стены и, чуть не рухнув, со стоном снова прислонился к ней.

— Ага, сможет он, — ворчал первый, забрасывая руку Широ себе на плечо.

Из коридора в камеру заглянула Пидж:

— Так пусть собака везёт!

— Я не собака! — сзади неё стало действительно собакоподобное существо.

— Всё равно вези, — Улаз сгрузил Широ прямо в мохнатые лапы существа. — Я так понимаю, это твоё, — он протянул паладину баярд. — Не знаю, как эта штука работает.

Широ пристегнул баярд к поясу. Существо пристально его рассматривало, переводя взгляд с лица паладина на баярд и снова на лицо:

— Баярд? Вольтрон?

Широ кивнул.

— Олия, лидер повстанческого движения, — «несобака» принялась трясти руку Широ. — Я так давно пыталась выйти на вас. А эти галра — предатели? — она кивнула на Улаза с Тейсом и подставила плечо паладину.

— Это — друзья Антоши, — Пидж старалась помочь, поддерживая Широ с другой стороны. Тот её отодвинул. — Широ, ну, прости. Ну, Широ. Действительно, была плохая идея.

— Если кого ещё интересует, то мы из Клинка Марморы, — Улаз двинулся по коридору, волоча Тейса.

— Да, вообще бинго! Джекпот! — Олия поспешила догнать Улаза, Широ еле успевал переставлять ноги. — Да мы ни на кого из сопротивления выйти не могли. Только на принца Лотора. И то, через Акшу. Вот кстати, эта шавка нас и предала. Вот кто шавка? Кто собака? — она громко выдохнула.

— Олия, а можно вопрос? — Пидж выглянула из-за Широ. — Личный.

Олия склонила голову, слушая.

— У тебя нос мокрый?

— Милая девочка, — фыркнула Олия.

Нарастающий гул наполнил коридоры. Двери камер начали подниматься, с шипением открывались шлюзы.

— Что за день открытых дверей? — закрутила головой Олия.

— Вот здорово! Нет, чтобы пять минут назад! Это всё из-за тебя, — Улаз зыркнул на Тейса.

Тейс пожал плечами:

— Значит транспортёрная открыта. Проси доступ.

Улаз приблизил коммуникатор к лицу и тихо зашептал:

— База, нам нужен срочный выход. Нас раскрыли.

— Принято. Откроем доступ через три минуты, — затрещал коммуникатор.

— Вуаля! — Мэтт стоял, самодовольно улыбаясь, у открытой двери лаборатории. — Все двери открыты для тебя, мой принц.

Эзор фыркнула:

— Вот, Лотор, как тебе этот неприкрытый подхалимаж?

— Мне нравится, — принц зашёл в лабораторию, осматриваясь.

Мэтт от него не отставал. Лотор проходил по рядам, выбирая кристаллы и передавая Мэтту. Парень, сначала пытавшись рассовать их по карманам, понял, что двумя-тремя кристаллами не обойдётся, зацепил коробку с какими-то колбами и пробирками, освободил её, просто вытряхнув всё на стол, и скинул в неё все выбранные принцем камни и устройства.

Эзор выглянула в коридор:

— Эй, лисья банда, змея на подходе!

— Что? — Мэтт оглянулся.

— Хонерва идёт! — Эзор со всех ног бежала к ним, проскользив на повороте.

— Чёрт, — Лотор схватился за меч и закрутился, осматриваясь: одни столы и экспозиции, задрапированные тканью.

Мэтт сдёрнул с ближней конструкции покрывало:

— Лотор, на пол!

— Что?

— На пол!

— Это глупо!

— Быстрее!

— Это так тупо, так тупо, — Лотор сел у стены, обхватив колени.

Эзор прижалась к нему и уткнулась лицом в плечо:

— Это всё сон. Это мне всё снится.

Мэтт быстро накинул на них покрывало и сам забрался в импровизированную палатку. Всё громче звучали шаги. К этому звуку добавилось шуршание ткани. Хонерва прошлась совсем рядом. От её движения шевельнулась ткань покрывала. Мышцы Лотора напряглись. Шаги начали отдаляться. В глубине лаборатории пискнул компьютер.

— А что дальше? — зашептала Эзор.

— А я откуда знаю? — так же шёпотом ответил Мэтт.

Лотор закрыл глаза: «Идиоты». Ткань резко взметнулась.

— То есть, ты полагаешь, что это остроумно? — над ними нависла Хонерва, в ярости сжимая покрывало, которое задымилось в её руках.

— Ой-ёй, — Мэтт попятился назад и быстро шмыгнул к двери. Лотор и Эзор — следом. Споткнувшись на пороге, Эзор выронила коробку и опустилась на колени, озираясь. Она поспешно собирала …

— Кристаллы! — прошипела Хонерва и метнула молнию, которая оставила глубокую рытвину в том месте, где секунду назад находилась Эзор. Эзор взвизгнула и побежала, прижимая коробку к груди, подпрыгивая и уворачиваясь от молний, которыми щедро разбрасывалась ведьма.

— Мэтт, возьми коробку!

— Ага, сейчас! Пусть Лотор тащит! Эй, Лотор, возьми свои кристаллы!

— Не, кристаллы притягивают молнии.

— Я знаю, — Эзор перепрыгнула через две ступеньки и ринулась вверх.

Огромная вспышка разбила целый пролёт. Вниз посыпались куски металла и оплавленные обломки лестницы. Ступени резко обрывались дырой до нижнего яруса.

— Чёрт, — Лотор, не останавливаясь, оттолкнулся от ступеньки, в прыжке зацепился за уцелевший край парапета лестницы, подтянулся и, свесившись головой вниз, подхватил Эзор за руку. Прижимая коробку, она старалась подтянуться на одной руке. Лотор второй рукой подтолкнул её под ягодицы.

— Принц, не сейчас! — Эзор запрыгнула на лестницу.

Лотор, закинув Эзор, свесился, подхватывая Мэтта.

— Даже не думай, — Мэтт подтянулся, и Лотор рывком забросил парня вслед за Эзор.

Вся троица скрылась на верхнем ярусе.

Воспользовавшись тем, что все солдаты устремились к верхнему ярусу, пятёрка беглецов без особых препятствий пробралась в транспортёрную. Улаз сгрузил Тейса у стены и прошёл по мостику к небольшой платформе с панелью управления в центре. Последов его примеру, Олия оставила Широ возле Тейса, а сама подошла к парапету:

— Ого, серьёзная установка.

На несколько десятков метров вниз уносилась шахта, в глубине которой гудел огромный генератор. Вибрация от него чувствовалась каждой клеточкой тела. Пидж, обрадовалась, увидев несколько компьютеров, и направилась в ближайшему.

— Что ты делаешь? — Широ бросил на неё неодобрительный взгляд.

Пидж это нисколько не смутило. Девочка активировала консоль:

— Хочу найти своего отца, — она вбила в поисковик «Сэм Холт». — Пусть мне повезёт, — Пидж нетерпеливо ожидала результат, скрестив на удачу пальцы.

— Что за?.. — раздался голос Улаза.

Пидж подняла голову, глядя поверх своей консоли. Улаз возмущённо пялился на монитор:

— Ничего не работает. Почему? — он ударил ладонью по панели.

Девочка перевела взгляд назад на свой компьютер. Вместо ожидаемого досье Сэма Холта на экране горело «Fuck Garla Empire».

— Что это такое? — Улаз бил по всем по клавишам.

— Вирус, не видишь, что ли? — Пидж отошла от компьютера, опустив руки и вздохнув. — И мне кажется, у него земные корни.

— Это уже мания, Пидж! Тебе во всём видится земной след, — Широ пошевелился.

— Телепортироваться не получится, — Тейс с трудом поднялся и подал руку Широ. Паладин принял помощь:

— Полетим на львах. Выберемся через ангар.

Улаз в бессильной злобе ударил по компьютеру и развернулся:

— Ну, вот.

В дверях стоял Марвок, широко улыбаясь и медленно переводя пальцы, показывая то на Широ, то на Тейса. Два побитых беглеца стояли рядом.

— Подрались за руку Хонервы? — он захлёбывался от восторга. — И кто выиграл?

Откуда-то сбоку зелёной змейкой взметнулся кнут, стеганув Марвока. Разряд молнии пробил всё тело маленького галра, даже шерсть затрещала. Марвок рухнул на пол, продолжая искриться и подёргиваясь.

— Широ, Широ, у меня баярд открылся! — Пидж подпрыгивала на месте. — В кнут, Широ! В кнут! Обязательно покажу Аллуре!

— Молодец, Пидж, главное вовремя. А сейчас на верхний ярус.

Лотор, Мэтт и Эзор отступили в темноту глухого коридора, пропуская отряд галра. Выждав, когда те скроются, они двинулись в том же направлении.

— Это же принц Лотор!

Компания обернулась. Из глубины коридора стремительно приближалась дюжина галра. Лотор обнажил меч.

— Нет, просто бежим, — Мэтт дёрнул его за предплечье. — Хонерва подала мне идею, — он на бегу пристегнул к руке пушку и, развернувшись, выпустил огненный снаряд в пол. Грохот, пыль и дым наполнили коридор. Эзор закашлялась от удушливого запаха. Где-то плавился пластик.

— Ха, думали так просто поймать принца Лотора, — Лотор откинул прядку и, отступив назад, повернулся, ускоряясь. Принц изо всей силы приложился в стену, промазав мимо прохода. Мэтт и Эзор прыснули. — Не смешно! — Лотор потирал ушибленный лоб, следуя за генералами по коридору.

В мрачной подсветке среди толпы мечущихся солдат по верхнему ярусу продвигались Улаз и компания.

— Что тут происходит? — Олия осматривала руины.

— Нападение на линкор, — Улаз остановился, тревожно вглядываясь вдаль. Он неожиданно толкнул вперёд Широ. — Имперцы впереди. Руки за спину. Пидж и Олия тоже самое.

Тейс выровнялся, насторожившись. Они смешались со встречным потоком отряда воинов Империи. Под пристальным взглядом сильно любопытного офицера Улаз бросил через плечо, не останавливаясь:

— Камеры открылись, переводим пленных.

Галра замедлился, отстав от остальных:

— Что-то здесь не так, — он обернулся. — А ты, случайно, не Тейс?

— Случайно, нет. Бежим, братва! — пятёрка беглецов побежала по коридору.

— Взять их! — крикнул галра.

Сзади коридор загрохотал топотом ног. Пол задрожал. Практически у ангара какой-то здоровенный галра вылетел из-за поворота, сбив с ног Пидж. В полумраке взметнулся зелёный кнут. Парализованный галра упал.

— Ха, — она поднялась, ещё раз стеганув воина. — Вот так-то. Я — зелёный паладин.

— Пидж, отстань от него! — Широ потянул девчонку за плечо.

На всём линкоре скакало напряжение. Корабль погружался во тьму, через секунду вспыхивал ослепляющим светом. Гудение и треск электричества сопровождало это представление. Периодически коридор осыпался снопом искр.

Заркон глубоко вздохнул и открыл глаза. Фиолетовое пятно на настенном мониторе больничной палаты оформилось в надпись «Fuck Garla Empire». Император рывком сел на кровати.

Обернувшись и отметив про себя, что преследующая толпа довольно-таки далеко, Лотор облегчённо вздохнул и ступил в ангар:

— Охренеть.

Мэтт заглянул ему через плечо:

— Зашибись.

— Пропустите меня, — протолкнулась Эзор. — Нет, нет, я назад, — она спряталась за принца. Ангар был переполнен воинами Империи, и все взгляды были устремлены на компанию.

— Ну, что, Мэтт, теперь можно достать меч? — Лотор прикидывал расстояние до эсминца.

— Думаю, да, — Мэтт взял в каждую руку по бластеру.

Принц обнажил клинок.

— Кстати, оригинально, — Лотор кивнул на большой экран, занимавший полстены ангара, на котором вместо привычного «Vrepit Sa» горело «Fuck Garla Empire».

— Не смог удержаться, — Мэтт подмигнул ему.

Словно по сигналу невидимого генерала имперцы начали атаку. Свист бластеров эхом отразился от стен ангара. Мэтт, нырнув под корпус ближнего истребителя, начал отстреливаться, прикрывая принца. Тот отступил к Эзор. Не глядя, запустил руку в коробку, активировав один из приборов Хонервы. Вокруг девушки образовалась защитная сфера. И Эзор деловым шагом, выставив перед собой коробку, направилась к «Синклайну».

— Эзор, защита только от лазеров! — крикнул принц вдогонку.

Лотор выдохнул и ринулся в гущу галра, нанося удары клинком и расталкивая солдат. Галра опешили и разбежались словно мыши от кошки. Лотор же, воспользовавшись этим преимуществом, пробивал себе дорогу к «Синклайну».

— Мэтт!

Мэтт перебежками от одного корабля к другому не отставал от принца.

Галра, бросившийся на принца, получил сильный удар в челюсть и отлетел на пол. Ещё не придя в себя, он отполз к стене и обернулся. Принц скрылся за корпусом эсминца. Всё же постаравшись встать, он перевернулся, поднял голову: «Да что за день такой?» В ангар вбежали паладины Вольтрона и лидер повстанцев. Несколько галра направились к ним, образовав плотный строй. Лазерные лучи прорезали пространство. Широ на бегу достал баярд, раскрывая его в бластер.

— Интересная технология, — Олия скосила глаза. — Я об этом только слышала. Не приходилось видеть, — она бросилась в сторону, впечатав в стену солдата, и ударом с разворота вывихнула ему руку.

Сделав несколько выстрелов в строй галра, Широ пошёл на противника, выбрав одну жертву из толпы. Бластер снова вернулся в состояние баярда и раскрылся теперь уже в меч.

Забравшись внутрь корабля, Эзор ждала у панели управления, внимательно наблюдая за своей командой. Принц уже был у трапа эсминца. Мэтт следовал за ним, уверенно прокладывая дорогу через солдат. Словно играючи.

— Пора, — усмехнулась Эзор и активировала поле, стоило Мэтту пересечь нужный барьер. Вспыхнул защитный купол. Многие галра были отрезаны, увеличивая шанс побега команде Лотора.

Улаз дрался с удвоенным энтузиазмом, оттесняя противников. Прикрывая его, Тейс выпустил четыре лазерных заряда. Кольцо имперцев постепенно разжималось. Перепуганная Пидж семенила между Тейсом и Улазом, оглядываясь.

— А вот это очень плохо, — Улаз отступил, став плечом к плечу с Тейсом и закрывая Пидж. К битве присоединились Хонерва с друидами. Разъярённая ведьма метала теперь уже огненные шары, которые носились по ангару, рикошетили до тех пор, пока не находили свою жертву.

Из толпы вынырнул Широ:

— Пидж, вызываем львов.

Пятёрка начала теснится к шлюзовому выходу. Широ расстрелял из бластера огненный шар, который с шипением рассыпался снопом искр. Внезапная тишина заставила Пидж завертеться на месте. Все галра стояли словно загипнотизированные.

— Что. Здесь. Происходит? — на пороге стоял Заркон, всё ещё в больничной тунике, босиком и с огромной базукой на плече. Хонерва замерла с поднятыми руками и искрами на пальцах. Наступила такая внезапная тишина. Только гудящие шары метались и, не находя движущейся цели, взрывались в воздухе.

Заркон опустил базуку и выкинул вперёд связку, которую до сих пор держал в другой руке. Упав к ногам Хонервы, связка жалобно заскулила дуэтом Зетрид и Акши.

— Где этот белобрысый щенок? Его генералы разгромили оружейную. Где охрана? — глаза Заркона полезли из орбит. — Ты!!! — он указал пальцем на Широ. Император зарычал и двинулся к паладину.

Лотор заметно устал, но его мышцы привыкли к отработанным движениям. Когда Мэтт взбежал по трапу, он оттолкнув ногой сразу двух галра, взбежал следом:

— Эзор, взлетаем!

Включились двигатели, эсминец завис над полом. Выстрел «Синклайна» разнёс шлюзовую дверь вместе с приличным куском стены. Со свистом нарушенной герметичности корабль покинул линкор.

— Заркон, — выдохнул Лотор, отвернувшись от видового окна.

Блэк и Грин появились на фоне звёздного пространства, влетев в ангар, где царила паника. Воины высыпались в коридор, а аварийная система начинала закрывать пробоину защитным куполом. Широ с Олией взбежали по трапу Блэка. Сев в кресло пилота, паладин увидел на сенсорном экране вылетающую в пробоину Грин.

— Пидж, всё в порядке?

— Да, Тейс и Улаз со мной.

Блэк выскользнул в практически закрывшийся проём. Львы покинули линкор, который сейчас больше напоминал потревоженный улей, чем корабль императора.

Покинув систему, «Синклайн» перешёл на сверхскорость.

— Готовимся к прыжку, — Мэтт вводил данные на консоли.

— Вот не люблю я эти ваши межпространственные путешествия, — Эзор зажмурилась. — Меня словно по клеточкам переносит. Ой-ёй.

Космос за видовым окном слился в белое пятно.

— Боюсь, — Лотор откинулся на спинку капитанского кресла, — это единственное место, где нас не найдут.

— За наши головы явно будет назначена большая награда. Особенно за твою, — Мэтт обернулся к Лотору.

— Польщён, — принц прикрыл глаза, денёк выдался трудный.

Калейдоскоп звёзд и туманностей перестал вращаться. Корабль завис в межпространстве.

— Ненавижу это место. Висишь непонятно где, как точка на белом листе, — Эзор встала с кресла и потянулась всем телом. — О, пойду вещи Зетрид и Акши выкину. Теперь я одна полноправная хозяйка комнаты, — она остановилась напротив Лотора, указав пальцем на Мэтта: — Вот почему Мэтт один в каюте, а мы втроём?

— Он мальчик, — Лотор не открывал глаз.

— Ну да, ну да. Угадайте, кто любимчик, — Эзор шмыгнула в дверной проём.

Лотор усмехнулся и приоткрыл глаза:

— Эй, любимчик, а не пора ли откупорить бутылочку из наших запасов?

— Сам Боб велел, — Мэтт ввёл последние настройки на консоли и скрылся в одном из коридоров. Вскоре вернувшись с бутылкой и бокалами, он опустился на ступеньку у кресла капитана и принялся откупоривать вино. Лотор сошёл вниз, усаживаясь рядом. Мэтт протянул наполненный бокал. Принц сделал глоток, блаженно зажмурившись. Вино тёплым солнечным светом разлилось в груди, оставив вкус вишни на губах.

— Кстати, о Бобе, Мэтт. Ты так и не рассказал о вашей встрече, — Лотор покрутил бокал, рассматривая игру света на хрустале.

— Да, не о чем было рассказывать. Ты же знаешь Боба. Он не говорит прямо, — Мэтт прихлебнул. — Не ищите то, что само ищет вас, — медленно произнёс парень, копируя Боба. — Похоже, Ромелль горит желанием отомстить.

— Одним врагом больше, — Лотор облокотился на ступеньку выше, полностью развернувшись к генералу. — А Вольтрон?

— Да, что Вольтрон? — отмахнулся Мэтт.

Лотор продолжал вопросительно смотреть. Мэтт вздохнул:

— Они нас спасли. Вытащили с той грёбаной планеты. А потом отпустили. Эзор свалила вечером. Я на следующий день. Мы бы прибыли вместе. Если бы она не сбежала сама, — Мэтт подлил вино себе и принцу.

— Сбежала, — Лотор усмехнулся. — Её выгнали. Красный паладин.

— Кит? — Мэтт поднял глаза на принца. — Брат Широ.

Лотор изучающе рассматривал лицо генерала сквозь бокал. Мэтт заметно погрустнел.

— Брат. А что до самого Широ? Пообщался?

Мэтт молчал. Лотор наклонился ближе:

— Мэтт? Ты там был довольно долго. Кто меня гонял с Вольтроном?

— Кто кого гонял? — усмехнулся парень. — Моя мечта оказалась призрачной, — Мэтт разом осушил бокал и налил снова.

— Чемпион не обратил внимания?

— Нет, у нас была очень горячая ночь.

— Оу. И что? — Лотор подставил свой бокал. — Я готов к интересной истории.

Мэтт добавил вина и, отставив бутылку, развернулся к принцу:

— Нет истории. Случайно всё получилось. Одна ночь. И всё. Всё, Лотор. Спасибо, что утром за секс не заплатил.

Лотор задумался, потом улыбнулся и легко толкнул его в плечо:

— И что? Он был хорош?

— Ещё бы, — усмехнулся Мэтт.

— А утром тебя?.. — Лотор красноречиво поводил глазами из стороны в сторону.

— Нет, ну, не выставил, как ты Акшу.

— Кхм, не будем об этом.

— Просто ушёл, — Мэтт опустил глаза.

— Ничего не сказал?

— Нет, — мотнул головой Мэтт. — На протяжение всего того времени, что я там был. В общем, Лотор, нечего мне там делать. Широ так будет лучше. А мне легче.

Лотор положил руку на плечо Мэтта:

— С твоей эмоциональностью не нужно сразу прыгать в кровать. Не соглашайся на короткие связи, если так привязываешься.

— Я не думал, что она будет короткой, — тихо сказал парень.

Звук шагов нарушил печальную тишину. На мостик вбежала Эзор:

— Нет, ну, представляете Зетрид спит с плюшевой мышью. Правда, пугает, что у мыши голова оторвана. А у Акши под подушкой твой портрет, Лотор. Замусоленный такой, — она остановилась, осуждающе уставившись на парочку. — Ну, не любимчик, значит. Только я ушла, они пьют. Без Эзор, — она взяла бутылку и отхлебнула, приложившись к горлышку.

🌟 🌟 🌟

Хонерва расхаживала взад-вперёд по транспортёрной, изредка бросая взгляд на компьютер, с экрана которого смотрело лицо Сэма Холта — последний запрос до того, как вирус отключил систему.

— Ваша ушастость…

— Что?! — Хонерва резко развернулась. Полы накидки взметнулись как крылья летучей мыши.

— Императрица. А вам что послышалось? — с хитрым прищуром на лице у входа появился Марвок. Шерсть неестественно топорщилась, да и вид был какой-то потасканный, но озорное выражение никогда не покидало его глумливую физиономию. Хонерва накинула капюшон.

— Всё восстановили.

— То есть по-вашему, лейтенант-коммандер, — она медленно обошла его, — нормально, что у нас везде «Fu…», — она плотно сжала губы, — вместо «Vrepit Sa».

— Зато у нас император очнулся, — Марвок бросил довольный взгляд снизу-вверх. — Техники говорят, из-за компьютерного вируса.

— Спасибо вирусу, — Хонерва отвернулась. Отвратительный день. Хуже некуда. Доверенное лицо оказалось шпионом — как же она могла так ошибаться? — и сбежало, прихватив в собой паладинов, лидера повстанцев и Лотора. Лотор. Слишком рано она вывела его из игры на своей стороне. Ещё этот вирус дел натворил. Вся армия смеётся.

 — Заркон очнулся, — Хонерва вцепилась руками в перила, заглядывая вглубь реактора. — Да, я бы сама с того света вернулась.

— Не сомневаюсь, — буркнул Марвок.

Хонерва резко развернулась:

— Холта ещё не доставили? — она еле сдерживалась. Как же её раздражал этот Марвок. Руки таки и чешутся поджарить его пятки.

— Я лично приведу его к вам, императрица, — Марвок прокашлялся.

— Что ещё? — Хонерва нетерпеливо дёрнула плечами. — Говори уже.

— Сендак объявился. Просит аудиенции.

Хонерва глубоко вздохнула и медленно выдохнула:

— Зови.

Не успел Марвок сделать и шага, как в транспортёрную заглянула голова Сендака, а потом и он сам протиснулся в дверь.

— Как ты смеешь, — отчеканила Хонерва, — являться на линкор? Где ты был всё это время?

Марвок поспешно ретировался, исчезнув за дверью. Из-за Сендака виднелась фигура. Его спутник, а точнее спутница, плотно укутанная в плащ, прижималась к коммандеру.

— Я вернулся не с пустыми руками, императрица, — Сендак отступил, сдёрнув с девушки капюшон.

— Алтеанка, — выдохнула Хонерва.

Девушка запаниковала, оглядываясь:

— Ты… Ты обещал… — она пятилась пока не упёрлась в грудь Сендака затылком. Тот крепко схватил её плечи. Девушка же при этом вся сжалась.

— Она говорит, у Лотора колония алтеан.

Девушка вспыхнула.

— Какая-то скрытая планета, которую сложно найти. Лотор использует их энергию. Высасывает, — Сендак усмехнулся, — как паук бабочку.

Хонерва приблизилась, нависнув над алтеанкой, и пальцем подняла её подбородок, заглядывая в лицо:

— Она же бесполезная. Что с неё можно взять?

— Поэтому и живая, — горько сказала девушка.

По коридору раздались шаги. «Разберусь с этим потом», — Хонерва взмахнула рукой, приказывая удалится. Сендак ударил кулаком в грудь и развернулся к выходу.

— Стоять, — резко бросила Хонерва. Сендак замер. — Алтеанку забери.

— Я вам её привёл, — не разворачиваясь тихо проговорил Сендак.

— Мне она на кой? — Хонерва мотнула головой в сторону алтеанки, которая молча глядела на неё и не шевелилась. — Ты её притащил и делай что хочешь, чтобы она не попалась на глаза Заркону.

Сендак схватил девушку за плечо, вытаскивая в коридор.

🌟 🌟 🌟

Блэк уже несколько часов летел в межзвёздном пространстве. Портал, через который они пришли, был закрыт. Телепортироваться из-за Грин он не мог. Добираться пришлось на варпе. А это значит, что в Замке Львов они будут в лучшем случае через двенадцать часов. Широ откинулся на спинку кресла пилота, намереваясь, если не поспать, то хотя бы отдохнуть.

— И вот Найма среди боя устроила разборку с этим Роло. И что ты думаешь? Периметр прорвали, — каненоид хлопнула его по плечу, засмеявшись. Паладин дёрнулся.

— Олия. Я же просил. Я очень-очень устал.

— Ладно.

Широ закрыл глаза. Клац-клац-клац. Парень попытался абстрагироваться. К клацанью добавились чавкающие и посасывающие звуки, с прирыком.

— Олия!

— Ммм?

Широ открыл глаза. Лидер повстанцев запустила зубки в свою лапу, что-то громко выгрызая. Паладин склонил голову набок, в упор рассматривая Олию. Та не обращала на него внимания.

— Олия! Это что, блохи?

— Ты дурак? Шерсть между пальцев мешает, — она показала ему подушечки.

— Мило, — Широ откинулся на спинку и устало потёр переносицу.

🌟 🌟 🌟

В транспортёрную Марвок втолкнул Сэма и быстро скрылся в коридоре. Сэм потёр запястья и осмотрелся:

— О, у вас новое приветствие. Fuck Garla Empire! — Сэм ударил кулаком себя в грудь.

— Это твоих рук дело? — Хонерва сошла с мостика, направляясь к учёному.

— В смысле? Я только прилетел, — Сэм сложил руки на груди.

— Ты способен сделать это и удалённо, — она угрожающе нависла над Сэмом.

— Интересно, но нет. Это не я.

— Под двойную охрану его, — императрица махнула рукой страже. — В мои лаборатории.

— Да, причём тут я?

Два галра заломали ему руки за спину, надевая наручники.

— Опять, — застонал Сэм.

— Хочешь сказать, это не ты? — Хонерва указала пальцем на надпись на экране. — И не твои дети?

— А причём тут дети? — Сэм поднял голову, стараясь разглядеть лицо Хонервы в глубине капюшона. — Я вообще не знаю, где они.

— Не знаешь? Тебе сказать? — она обошла его и зашипела через плечо прямо в ухо. — Генерал Лотора, паладин Вольтрона.

— Что за бред? Ты в своём уме?

Хонерва наотмашь ударила Сэма по лицу. Струйка крови потекла из уголка рта.

— Они оба сбежали из плена, оставив вот это! — она указала на надпись. — Один прихватил с собой принца Лотора, второй — Чемпиона, лидера Вольтрона. Последний запрос до вируса — твоё имя.

— Хорошая история, Хонерва, — Сэм гневно сверкнул глазами. — Только я к ней не имею отношения.

— Ты у меня сгниёшь в ледяных пещерах! Вместе со своими выродками!

— Знаешь, что я хочу сказать тебе, Хонерва? Fuck Garla Empire, — Сэм направился к выходу, кивнув по пути охране.

🌟 🌟 🌟

Пидж лежала в кресле пилота головой вниз, закинув ноги на спинку:

— Да, я вам говорю, Коливан меня очень ценит. Дайэк любую прихоть выполняет. А Анток, ну, это для вас Анток, а для меня Антоша — мой друг.

Улаз покачал головой и направился в каюту. Тейс растянулся на кровати, заложив руки за голову.

— Отошёл, романтик хренов, — Улаз присел на край кровати. — Какого чёрта ты не мог придумать, как выкрутиться? Раньше же придумывал.

— Я устал. Не мог больше видеть её ушастую морду, — Тейс приподнялся на локтях.

— Герой-любовник устал. Такой бурный ромааан оборвался, — Улаз притворно закатил глаза.

— Какой роман? Какой любовник? Ты бы сам согласился? — Тейс сел на кровати, подтянув ноги.

Улаз блаженно откинулся на стену:

— Но ты же обхаживал Хонерву.

— Да. Да. Обхаживал. И за это Клинок должен мне молоко за вредность. Мне даже пришлось раз её поцеловать, — галра передёрнуло.

— Ха. Раз, — Улаз прищурился. — Ты же каждое утро выходил из её спальни. Марвок рассказывал.

— Что? Да никогда! — Тейс был в бешенстве.

— Такой потасканный и такой злой, — Улаз потрепал друга по голове. — Вот не мог ты сказать, что приревновал? Заркон бы тебя всё равно не достал, а мы бы выиграли время. Остался бы с ней наедине, — Улаз размахивал в воздухе рукой, словно вырисовывая сюжет. — Пустил в ход свои чары.

— Иди ты, — Тейс выпихнул его ногами с кровати и, отвернувшись к стене, обиженно засопел.

🌟 🌟 🌟

Акша сидела у стены камеры, изредка бросая обвиняющие взгляды на хмурую Зетрид.

— Хонерва даже не заступилась за нас. Мразь! — Зетрид плюнула себе под ноги.

— А на что ты рассчитывала? — Акша принялась рассматривать свою обувь. Снова судьба сделала крутой вираж и привела её не в самое лучшее место. Тюрьма Империи. Но ещё хуже была её собственная тюрьма, куда она себя загнала. Лотор каждый раз причинял ей жгучую боль одним своим присутствием. Она хотела невозможного. И переведя обиду в ненависть, добилась только презрения к себе. Она заслужила это.

Дверь поползла вверх. Акша вжалась в стену, увидев край накидки. Зетрид же вскочила и с нетерпением ждала, когда камера откроется:

— Императрица, мы не предавали! Мы останавливали Лотора!

— Где же тогда ваша третья? — Хонерва смерила суровым взглядом Акшу и Зетрид. — Вы попались, когда мародёрствовали. Правильный ответ стоит вашей свободы, — она наклонилась к Зетрид. — Где Лотор прячет алтеан?

🌟 🌟 🌟

Голос Пидж нарушил тишину Блэка. Широ потёр сонные глаза.

— Широ, Широ! — Пидж вызывала по громкой связи. — Я только что расшифровала сигнал Империи! Они готовят нападение на повстанцев!

— Странно, что они начали с повстанцев, — Широ ещё не до конца проснулся.

— Не странно, — обняв себя за плечи, Олия начала нервно расхаживать из угла в угол. — Меня схватили из-за Акши. Она им явно многое рассказала. Заркон очнулся. Сейчас всем будет несладко. И Вольтрону, и Клинку.

— И Лотору, — добавила Пидж. — За его голову назначена бешенная награда. Причём за мёртвого даже больше, чем за живого. Кстати, тоже самое с тобой Широ, а ещё с Олией и Коливаном.

— Мы защитим твоих, — Широ обернулся к Олии. — Пидж, добирайся своим ходом в Вольтрон. Я телепортируюсь к повстанцам, встретимся в Замке.

— Я тогда сначала в Клинок. Пацанов подброшу.

— Как же её ненавижу, — заворчал Улаз.

— Антоше надо всё рассказать, — невозмутимо продолжила Пидж. — Соскучилась за ним.

Широ усмехнулся и активировал баярд. Блэк исчез в межпространстве.

🌟 🌟 🌟

Сендак зашёл в свою комнату, сбросив наручный компьютер и коммуникатор на стол. После того, как Заркон пробудился, вся армия была поднята по тревоге. Каждый солдат получил задание, и свободного времени практически не осталось. Бесконечные рейды на захваченные планеты, да ещё все с ног сбились в поисках Лотора и Клинка.

— Коммандер, — зашипел сзади голос императрицы.

Рука дёрнулась, Сендак поднял глаза — на металлической глади стены напротив галра отразилась фигура в капюшоне.

— Коммандер, — повторила фигура.

Сендак обернулся.

— Испугался, Плюш? — фигура сдёрнула капюшон. — Ты правда испугался? Такой большой и такой трусливый, — Ромелль звонко засмеялась.

— Не говори так.

— Но ты же испугался, — она облокотилась о стол, оказавшись визави с коммандером, заглядывая ему в лицо.

— Не называй меня Плюш.

— Но ты же плюшевый, — она погладила его по предплечью.

Сендак зарычал.

— Плюш, Плюш, о чём думаешь? — она обошла стол.

— Где на линкоре спрятать труп алтеанки.

— Хонервы? — Ромелль заглянула через него на консоль.

— Нет.

Алтеанка наморщила нос:

— Плюююш, я не хочу сидеть в комнате целыми днями.

— Не путайся у меня под ногами, — Сендак обхватил голову руками, перечитывая текст с экрана. Он бы уже давно избавился от алтеанки, но Заркон загрузил работой и возможности высадить её не было. А к тому же она просто отказывалась уходить.

— Какой ты скууучный, — Ромелль хлопнула его по плечу. — Ладно, пойду погуляю.

— По линкору. Погуляет, — галра обернулся. Девушка исчезла. — Эй! Чёрт! — Сендак шумно втянул воздух и вернулся к изучению документа на компьютере.

Ромелль шла по коридору, подпрыгивая, и рассматривая всё вокруг. «Всё-таки мрачновато. Я бы добавила больше света», — подойдя к лестнице, она увидела над пролётом надпись «Fuck Garla Empire». Девушка удивилась: «Хм, демократия». Ромелль начала спускаться, прыгая на каждую ступеньку обеими ногами: «А я бы сейчас написала «Лотор — сволочь» или «Лотор — козёл». Она остановилась: «А потом бы он написал какую-нибудь гадость. Ну, и фиг с ним». Вспомнив про брата, она погрустнела и дальше пошла, немного понурившись: «Надо отвлечься. Рассмотреть красивые двери в конце коридора». Девушка побежала к ним, несколько раз прокрутившись на месте, рассматривая стены, потолок и огромную дверь, которая высотой уходила на три метра вверх. «Ого», — она запрокинула голову. Изнутри доносились голоса. Ромелль прислонилась ухом к двери тронного зала. Зычный голос Заркона эхом раздавался под его сводами:

— Значит попасть на неё невозможно, но в неё-то мы легко попадём. Уничтожить Латею.

Ромелль отшатнулась и закрыла себе рот ладонью. Сделав несколько шагов назад, она развернулась и опрометью побежала по коридору, по лестнице, по коридору, пока не вернулась в свою комнату, где ничком упала на кровать и заплакала. Сендак отвлёкся от компьютера, бросив на неё удивлённый взгляд, и, покачав головой, вернулся к своему занятию.

🌟 🌟 🌟

Вираж, поворот и чёрный лев мягко опустился на пол ангара, склонив огромную голову. Вся команда, за исключением Пидж, ждала его там. Аллура кинулась на шею Широ, стоило ему только ступить на трап, прижавшись и уткнув лицо ему в плечо. Остальные нетерпеливо топтались за её спиной, у трапа. Широ застонал, слегка отодвинувшись от принцессы.

— О, боже, Широ, — Кит остановился напротив брата. — Ты же всего лишь должен был вернуть Пидж. А она?..

— С ней всё в порядке. Она в Клинке, — Широ обвёл взглядом собравшихся. — Непослушная девчонка потянула меня прогуляться по имперскому линкору. И знаете, галра — они очень благородные. Они девочек не бьют. Зато мне досталось за двоих, — Широ, прихрамывая, сходил с трапа, слегка опираясь на услужливую Аллуру. — Там повстанческий отряд прибудет с минуты на минуту. На ковчеге. Они за мной летят. Их надо приютить, пока они не найдут новую базу.

— Повстанцы? — удивилась Аллура.

— Есть сопротивление кроме Клинка? — недоверчиво покосился Кит.

— Насколько ты им доверяешь? — Коран задумался.

— С их лидером мы вместе бежали с линкора, — Широ склонил голову, бросив взгляд из-под белой чёлки. — Ей доверяю. Коран, она просила помощи. Империя готовит на них нападение.

Коран всё ещё сомневался, нервно пощипывая ус:

— Не знаю, не знаю.

Аллура резко развернулась к советнику:

— Если им нужна помощь, Вольтрон её предоставит.

— Ладно. Пойду на мостик. Подготовлю корабль к состыковке, — Коран вышел из ангара, бубня под нос, что нельзя пускать в Замок Львов непонятно кого.

Широ направился по коридору корабля, команда обступила его, словно толпа деревенских мальчишек, расспрашивая о линкоре и о повстанцах.

— И Заркон очнулся… Пидж предупредит Клинок… Нам всем сейчас нужно быть настороже… — Широ устало отвечал на вопросы, которые сыпались со всех со сторон. При этом паладин всё время оглядывался, и в конце концов решился задать тревожащий его вопрос: — Я что-то не вижу Мэтта. Где Мэтт?

Аллура резко остановилась:

— Ушёл. К Лотору, — она сложила руки на груди.

— Ясно, — Широ усмехнулся. — Верный пёс вернулся к своему хозяину.

Аллура бросила на него разочарованный взгляд:

— Зачем ты так? Ладно, я пойду к Корану. Расскажу про Заркона, — она одиноко потопала по пустому коридору, оставив всю компанию позади.

Слав осуждающе покачал головой. Ханк и Лэнс растерянно переглянулись. Все трое остановились посреди холла, и только Кит продолжал сопровождать Широ.

— Широ.

— Я могу сходить в душ? — слишком резко произнёс брат, ускоряя шаг.

Кит остановился, положив ладони на стену и задумался, провожая Широ взглядом. Наконец, приняв решение, он поспешил следом.

— Широ, — но тот уже скрылся в душевой кабинке. Кит остановился напротив, повысив голос: — Широ! Он ушёл потому, что был нужен Лотору, но не вернётся по другой причине. А жаль. Хорошо вписывался в нашу команду.

— У нас уже слаженная команда, — донеслось из кабинки. — Разве что, на Слава я бы его поменял.

Кит подошёл, ударив ладонью по двери:

— Ты так стремишься к независимости и свободе, что рискуешь остаться одинок.

Шум воды заглушал звуки снаружи, но слова брата Широ услышал отчётливо. Подставив лицо под холодные струи, он до крови прокусил губу.

🌟 🌟 🌟

Тайный совет был закончен. Хонерва выскользнула из тронного зала вслед за генералом:

— Генерал Хаксус! — галра, шедший впереди, остановился и развернулся к императрице. — Вы же понимаете, что мы не поможем позволить себе разбрасываться ресурсами.

Глаза генерала забегали:

— Я не могу ослушаться императора.

— Ты выпустишь разряд в ближний астероид и скажешь, что Латею разнесло, — Хонерва обошла поникшего генерала. За ней поспешили Акша и Зетрид. — Акша, созвать всех друидов в лаборатории. Пора использовать новое устройство.

🌟 🌟 🌟

Коран, в своём лучшем торжественный мундире для особых случаев, по-джентельменски подставив руку Дайэк, сопровождал её на приём:

— По древней алтеанской традиции каждый шаг прописан церемониальным кодексом.

Дайэк одобрительно кивала. Остановившись возле двери, Коран развернулся и, стукнув одним каблуком о другой, торжественно распахнул её. Вечеринка обрушилась на них музыкой, шумным гулом голосов, вкусными запахами разносолов и напитков. Все стены были украшены бегущими огоньками, под потолком висел переливающийся шар, стол в центре был заставлен музыкальной аппаратурой. У стены стояли диванчики, которые паладины перенесли из гостиной. А у входа в зал расположился шведский стол. И к тому же, комната была погружена в полутьму.

— Интересно, — Дайэк шагнула в весёлую толпу. Зал был заполнен представителями разных рас. И настроены собравшиеся были явно не на деловые переговоры. Галра бросила неодобрительный взгляд на вынырнувшую из толпы Аллуру.

— Аллура, — Коран набросился на принцессу. — Где это видано, чтобы были такие приёмы? Ты хочешь, чтобы о первом приёме принцессы Аллуры было записано это? — он указал на Ханка, который пил пунш прямо из половника.

Дайэк была с ним совершенно согласна и открыла рот, чтобы поддержать советника. Но Аллура благоразумно поспешила сбежать. По дороге забрав два бутерброда с тарелки, она плюхнулась на диван рядом с Китом:

— Держи, — Аллура протянула другу угощение. — Как ты её терпишь? — она кивнула на Дэйяк, которая переговаривалась с советником. И оба бросали неодобрительные взгляды в её, принцессы, сторону.

— Я не у неё тренируюсь. Она только со стороны наблюдает, — Кит наклонился к Аллуре. — Да, я бы не выдержал и дня с ней.

Друзья рассмеялись и откинулись на спинку дивана, разглядывая разношёрстную толпу. Кто танцевал в центре, кто разговаривал, собравшись небольшими группками. Были и такие, кто наедался у шведского стола, пробуя все блюда.

Аллура усмехнулась. Через толпу пробирался «галра с хвостом», стараясь избавиться от Пидж. И ему это никак не удавалось. Неподалёку Широ разговаривал с Коливаном, а толпа девушек наблюдала за ним издалека. Паладин же, бросив на них равнодушный взгляд, вернулся к разговору. Надо же, Широ ни на кого не смотрит. Чтобы не говорил о своём равнодушии к Мэтту, действия Широ говорят о другом.

— Жаль, что Мэтт ушёл, — заметила Аллура. — Ему бы понравилась вечеринка. Музыка сразу переводит наши приёмы на новый уровень.

— Коран с тобой бы не согласился, — Кит кивнул на хмурых Дайэк и Корана.

— Только не засмейся. Не усугубляй, обиды будет.

Кит откусил бутерброд и расслабился, лениво оглядывая собравшихся. Сердце подскочило. Среди фигур Кит сразу заметил Лэнса. Синий паладин смеялся, переговариваясь с Ханком. Эти уже привычные движения, когда он что-то рассказывает и отводит бедро в сторону, или, взмахнув рукой, отбрасывает голову назад, а волосы взлетают и мягко падают на шею. С этой позиции так видно его вздёрнутый носик, острый подбородок, пухлые губки. Лэнс. Лэнс, который оттолкнул его. Перепуганный Лэнс, отталкивающий его в коридоре. Широко распахнутые глаза Лэнса, в которых только испуг.

— Кит.

Парень вздохнул, повернувшись к принцессе.

— Кит, ты испачкался, — Аллура взглядом указывала ему на руку. Парень и не заметил, как раздавил бутерброд. Сквозь сжатые пальцы проступил соус.

— Эм. Я за салфеткой, — Кит встал, бросив ещё один хмурый взгляд на Лэнса. — Принести что-нибудь выпить? — он обернулся к принцессе через плечо.

— Да, не против, — от Аллуры не скрылась перемена настроения. Она грустно проводила друга взглядом и откинулась на диван, когда Кит затерялся в снующей толпе.

«Нужно выбросить этого дурацкого Лэнса из головы», — Кит пробирался через людское море словно одинокий кораблик в бушующих волнах. «Только не оглядываться. Нужно переключится», — он остановился возле стола, вытирая руку салфетками, и как можно доброжелательнее кивнул Олии. Кивнув в ответ, та снова повернулась к Антоку:

— С тех пор как Заркон очнулся, мы больше не можем занимать выжидательную позицию. Мы не можем сидеть, как крысы в норе, и ждать, пока нас передавят по одиночке, — Олия даже прирыкнула от негодования.

— Мы всегда проводили активное сопротивление, — Анток расправил плечи. — В отличии от вас.

Олия сложила руки на груди и бросила на него осуждающий взгляд, откинув назад голову. Пидж, до сих пор молча стоявшая возле галра, дёрнула его за предплечье:

— Анто… — Пидж ощутила на себе недобрый взгляд Дайэк и даже почувствовала, как по её спине пройдётся плётка. — Анток, не обижай Олию. Мы же на одной стороне.

Олия смерила осуждающим взглядом Пидж, которая широко улыбалась Антоку, и снова вернулась к беседе, больше похожей на спор:

— Зато у вас теперь нет информаторов. Вы всего лишь хорошие солдаты.

— Всего лишь? — возмущённая Дайэк, услышав обрывки фраз, положила руку на плечо Антоку. — Всего лишь? Воинам галра нет равных во всей вселенной. Хотя, — она заметила чёрного паладина, — Широ и Кит подходят под наши стандарты. Скоро вас можно будет допустить к Инициации. Если Вы, — она указала плёткой, — не будете пропускать тренировки.

— Эй, дамочка, — Широ отодвинул от своей груди плётку. — Вы меня ничему новому не научите. Я не могу тратить своё время на вас, — он пошёл дальше, оставив недовольную Дайэк. Сжав губы, галра гордым шагом направилась выискивать советника, чтобы пожаловаться на молодёжь.

Кит же тем временем выбрал напиток и взяв в обе руки по бокалу, развернулся, врезавшись в Ханка и едва не облив его вином.

— Эй, бро, — Ханк сбалансировал, удержав на руке тарелку, и, ничуть не смутившись, засунул очередную порцию салата себе в рот.

— Вот, Ханк, — отчитывал его Слав, — ты безответственно относишься к своим обязанностям. Ты до сих пор не слетал на Олкарион.

— У нас уже достаточно союзников. А если тебе так надо — сам лети. Указывает он, — Ханк облизал вилку.

— Ты договорился с самыми бесполезными, — Слав взял фрукт со стола и изучающе покрутил его в руках. — Арусяне и балмерцы полезны в бою на 0,5%. Олкари значительно увеличат наши шансы.

— Слушай, Слав, я вот сейчас, знаешь, чё думаю? Всё-таки мы тебя зря спасли, — Ханк поставил руку на бедро.

Слав ни капли не смутился:

— А может тебя зря с Олкариона забрали? Наладил бы отношения. Как мог, — Слав сверкнул глазами-блюдцами. — Хотя знаешь, после случая с Акшей приз по тупости переходит к тебе, — он вгрызся в сочную мякоть фрукта, потрескивая и причмокивая. — А раньше он был у Лэнса.

Кит встрепенулся. Опять сердце стукнуло о рёбра. Нельзя так дёргаться при каждом упоминании его имени. Глупо улыбаясь Ханку и Славу, он невидяще побрёл назад к диванчику. Аллура сама нашла парня:

— Кит, Кит, ты мне напиток принёс? Давай прогуляемся. Чё тут сидеть? Скууучно. А может потанцуем? — она крутилась вокруг Кита как будто это была не одна Аллура, а четыре разные алтеанки.

Кит прищурился:

— В чём дело, Аллура?

Принцесса вздохнула, выхватила у него бокал и, сделав большой глоток, выпалила:

— Там какая-то девица — вот же дрянь! — клеится к нашему Лэнсу.

Ноги Кита стали ватными. Захотелось убежать отсюда, уйти в свою комнату, укрыться с головой и вообще стереть этого Лэнса из памяти, выкинуть его из сердца.

— Чёрт, — Аллура заглядывала другу в лицо, сильно переживая за него. — Кит, Кит.

Кит залпом выпил вино.

— Ну, значит так, — Аллура сделала тоже самое и, оставив оба бокала на банкетке, потащила парня в самую гущу танцующих.

Кит, не сопротивляясь брёл за принцессой, когда увидел в толпе Лэнса. Тот по-прежнему стоял, смеялся, легко запрокинув голову — ох, уж эти волосы, падающие на шею, — растерянно потирал подбородок, а какая-то девчонка что-то нашёптывала ему и так интимно отвела ему прядку за ухо, словно она имеет право на этот жест. Внутри Кита всё закипело. Он последними усилиями воли пытался сдержать взрывающийся вулкан.

— Не смотри на них, просто расслабься, — зашептала ему на ухо Аллура, развернув к себе. — Эй, парень, с тобой принцесса танцует, — она положила руки ему на плечи.

Кит невесело усмехнулся, притянул её к себе. Они закружились в танце по залу, быстро собрав вокруг себя зрителей. Заворожённые взгляды были устремлены на танцующую пару, которые словно принц и принцесса на сказочном балу, кружились в волшебном танце. Аллура улыбнулась себе. Как же она скучала по этим балам и танцам!

Коран, несколько секунд наблюдавший за кружащейся Аллурой, накрутил ус и смахнул слезинку с глаз. Воспоминания нахлынули и на него.

— Что за умилённое выражение, Коран? — Широ подошёл к растрогавшемуся советнику.

— Принцесса сделала свой выбор, — Коран указал на пару.

— Думаешь? Оу, Коран! То есть моего брата ты одобряешь?

— Да.

— А меня нет? — Широ склонил голову, заглядывая в лицо советнику.

— Нет.

— Почему?

— Не доверяю я чёрным паладинам. Красные порядочнее, — отмахнулся Коран.

— Интересная у тебя логика, — паладин сложил руки на груди.

— Хочешь откровенно? — вздохнул Коран. — Аллура — наивная девочка. А такие как ты растаптывают сердца и уходят, не оглянувшись.

Широ открыл рот, чтобы высказать кучу возмущений, что Коран о нём ничего не знает, но перед глазами встало лицо Мэтта на кухне, который помешивал давно остывший кофе. Наверное, так и выглядят обладатели растоптанных сердец.

— Ну, раз откровение за откровение, — рядом, как всегда из неоткуда, появился Слав. — Я очень боюсь стыков…

Широ закатил глаза. Коран же и вовсе поспешил скрыться.

Лэнс, польщённый таким вниманием красивой девушки, которая взялась из неоткуда, неожиданно встав между ним и Ханком с улыбкой («Привет. Меня зовут Найма. Я так и не дождалась, когда ты подойдёшь познакомиться, и решила сделать это сама»), даже не заметил, как Ханк куда-то сбежал, и завис на этой девушке, которая в разговоре так интересно хлопала ресницами, улыбалась, поджимая губы. Лэнс всё время подкатывал к девушкам, но впервые девушка сама так активно заинтересовалась им.

От размышлений его отвлёк Кит, мелькнувший в толпе. Он танцует? С Аллурой? Проследив за его взглядом, Найма улыбнулась:

— Красивая пара. Но мы с тобой ещё красивее.

— Спорное утверждение, — бросил проходящий мимо Слав.

— Ой, не обращай внимания, Найма, — поспешил успокоить девушку Лэнс. — Это наш местный учёный. Он чудак.

Найма засмеялась:

— Меня больше интересует этот парень, — она пальчиком ткнула в грудь Лэнса. — Ты полукровка?

— Нет, — он почесал затылок.

— И откуда такая красивая раса? — она чуть ли не вплотную подошла к Лэнсу.

— Найма, — Лэнс глазами указал за её плечо, — там какой-то парень сверлит тебя взглядом.

Обернувшись, девушка засмеялась, хлопнув ресницами:

— Это Роло, мой бывший. Мы расстались, — Найма сжала губки бантиком, — как только я увидела тебя.

— Оу. Неловко как-то, — Лэнс глупо засмеялся. Почему-то сейчас хотелось сбежать. «Вот же ты мастер пикапа, Лэнс».

— Ты же паладин? Защитник? Ты меня защитишь? — девушка буквально вешалась на него. Она проводила ладошкой по его плечам, теребила волосы. — Ммм, ты вкусно пахнешь.

— Вот не нравится мне, когда девушки говорят, что хотят съесть меня.

— Так не надо быть такой сладкой булочкой. Можешь провести мне экскурсию по Замку? — её огромные мультяшные глаза были настолько близко, что Лэнсу стало неуютно.

— Извини, не могу.

— Ладно, — надула губки Найма. — А я могу провести тебе экскурсию по ковчегу. Я попрошу Олию, чтобы тебя поставили к нам представителем, — девушка ему подмигнула и скрылась в толпе. Лэнс вздохнул и поспешил уйти из зала до её возвращения. Потом как-нибудь объяснится с ней. Но пока ему нужно сбежать.

Стремительно протискиваясь сквозь людей — только бы не наткнуться на Найму! — он столкнулся с Роло. Тот выставил вперёд руку, останавливая его:

— Она тебя тоже бросит, когда надоешь.

— Что? — Лэнс уставился на парня. Ой, это же бывший парень Наймы.

— Конечно, мимо такой горячей штучки никто пройти не может, — Роло отодвинулся в сторону.

Растерянный Лэнс вышел в коридор и побрёл к оранжерее.

🌟 🌟 🌟

— А, может, ты из неё чучело сделаешь?

— Из кого? — Сендак направил пронзительный взгляд единственного глаза на Марвока.

— Из неё, — тот кивнул на дверь комнаты. — Фу, Сендак, ты бы сходил к Хонерве, пусть вставит тебе протез. Эта пустая глазница… — Марвок наморщил нос. — Теряешь хватку.

— Зато ты не теряешь, — огрызнулся галра. — Сидишь себе по кабинетам.

— Не завидуй. Природа обделила меня ростом. Так чего мне лезть в пекло? Рядом с вами, здоровенными галра, — он прислонился к стене и постучал в дверь: — Рооо-мееель. И каково это — чувствовать себя последней алтеанкой-латеянкой? Её же планета пфуух, — Марвок показал руками взрыв.

— С чего ты взял? Не было приказа.

— Был. Обидно, что тебя не посвятили. Вышел из доверия, — Марвок самодовольно усмехнулся. — Заркон не стал церемониться. Как Хонерва не уговаривала на экспансию. Нет, только аннигиляция. Вот так-то. Но ты в любом случае причастен. Ты же сдал. Герой. Не то, что я. Сижу себе в кабинете.

Марвок подмигнул и потопал по коридору, заложив руки за спину. Сендак стремительным шагом зашёл в комнату и активировал консоль.

— Это правда?

Он обернулся. На кровати сидела Ромелль, уткнувшись подбородком в колени.

— Не знаю, — пальцы Сендака забегали по консоли. Пересмотрев несколько отчётов, он наткнулся на отчёт генерала Хаксуса. — Похоже, Марвок не врёт, — Сендак отодвинулся, включив видеоотчёт. Взрыв планеты, маленькой словно астероид, отразился вспышками в огромных, наполненных слезами глазах алтеанки. Она уткнулась в подушку и зарыдала. Лотор убил брата. Её маленького брата, которого она водила к ручью смотреть на рыбок. Она до сих пор помнит маленькую тёплую ладошку в своей руке и его смех, когда рыбка выныривала, хватая брошенный хлеб. У Ромелль грудь разрывалась, как сама Латея. И Лотор убил его. Убил. Чтобы получить энергию. Убил одного, чтобы жили другие. Сотни таких же детей. С тёплыми ладошками и звонким смехом. А Заркон, не задумываясь, убил всех. Одним выстрелом. Оборвались тысячи жизней, замолчали звонкие детские голоса. Ромелль свернулась калачиком. Сендак сел на кровать и положил руку ей на плечо. Ромелль скинула её, дёрнув плечом, и отодвинулась к стене:

— Есть ли в мире большее зло, чем Заркон?

🌟 🌟 🌟

Кит снова собирался вылетать в Клинок. Снова на полдня. Дайэк в последнее время сильно налягла на него, требуя больше тренировок и теорий. У Кита от её усиленной программы был один бонус. Он уставал так, что на разные мысли не было ни времени, ни сил. Инициация была назначена. К тому же, Дайэк не рассчитывала на Широ. И все усилия приложила к Киту. И он держался. Изо всех сил. Парень заглянул в гостиную в поисках Пидж. Сегодня они договорились лететь вместе. Но этой девчонке было всё равно, что за нарушение дисциплины Дайэк с него три шкуры спустит. А он уже опаздывал. В гостиной Пидж не оказалось. Зато оказался Лэнс.

Вальяжно развалившись на диване, Лэнс трескуче смеялся, глупо шутил. А в коммуникаторе, ну, конечно, голос Наймы.

— Да? Ну, в принципе ладно. О, Найма, ну, если ты так считаешь, то да. Нет, я не избегаю тебя.

Кит вспыхнул и резко развернулся, столкнувшись с Аллурой.

— Хочешь, я его ударю? — шепнула девушка.

Кит покачал головой и поспешил к ангару. Пидж сама полетит.

Аллура, проводив его взглядом, прошла в гостиную и уселась рядом с Лэнсом:

— А лично поговорить нельзя? Далеко? — принцесса выключила его коммуникатор.

— Зачем? Что ты творишь? — Лэнс широко распахнул глаза.

— Я из-за тебя, — она пальцем ткнула его в грудь, — пошла в торговый центр одна. Без Кита. Пошла бы с ним, ко мне бы тролли не пристали. Я отправила его с тобой. Чтобы вы с Китом определись, — Аллура высказывала всё это с прищуренными глазами, чеканя каждое слово.

— Аллура, я не… Я определился, — Лэнс опёрся руками о колени, уставившись в пол. — Я не гей.

Аллура опешила. Она грустно вздохнула и поднялась с дивана:

— Зачем тогда давал ему надежду?

— Я себе давал надежду, — тихо сказал Лэнс, непроизвольно коснувшись своих губ. Аллура не слышала этого, её шаги затихали вдалеке. Лэнс откинулся на спинку дивана: «Чёрт! Кто бы знал, Лэнс, про твои влажные ночные фантазии». Он тонет в этом море по имени Кит. И у него только один способ выбраться. Найма.

🌟 🌟 🌟

— Ну, посмотрим на зверинец принца Лотора, — Хонерва в сопровождении друидов сошла по трапу. Зетрид и Акша скромно последовали. После того, как генерал Хаксус взорвал ближний астероид, Акша собрала прибор для сонастройки с Латеей. (На это ушло несколько дней. Без Мэтта оказалось совсем непросто. К тому же, когда сзади ходит Зетрид, бесперебойно повторяя: «Ну, давай! Ты должна это сделать! Хонерва убьёт нас!»). Бывшие генералы Лотора без особых сложностей доставили императрицу на секретное прибежище алтеан.

Хонерва сняла капюшон и осмотрела планету до горизонта.

— Да, он им рай построил.

Зелёные, жёлтые и розовые краски садов и полей с голубыми лентами речушек; лёгкие воздушные домики как локация сказки для детей. Хонерва вдохнула свежий воздух, напоённый опьяняющим запахом цветов и трав. Её взгляд помрачнел: напротив корабля возвышалась статуя принца Лотора. Фигура принца встречала прилетавших. Прямой взгляд, прядка, застывший взметнувшийся волос, рука на эфесе меча, вторая поднята в приветственном жесте. Статуя украшена гирляндами свежих цветов. Его тут любят, если не боготворят.

«Посмотрим, что победит: любовь или страх».

Толпа алтеан стекалась к кораблю. Любопытные жители планеты остановились, издалека изучая непрошенных гостей. Но успокоились, заметив генералов Лотора и с веселым гомоном окружили трап.

— Я правительница Империи Галра. Теперь вы принадлежите Империи.

Толпа озиралась, хлопая глазами.

— Вы будете послушными овечками. По-хорошему или по-плохому, — она кивнула генералам: — Где этот генератор?

Зетрид сбежала с трапа, направляясь к секретной лаборатории принца.

— А ты возьми образец, — кивнула ведьма Акше.

Акша обошла Хонерву, доставая из-за пояса прибор. Схватив одного алтеанина, приложила датчик к запястью. Прибор пискнул.

— Пошли, счастливчик, — Акша потянула алтеанина за собой. Другой алтеанин, положил руку ей на предплечье:

— Нет. Вы не можете его увести. Мы не позволим.

Толпа зашумела, как море заволновалось, и угрожающе сомкнулась вокруг экспансионеров.

— Улетайте! — алтеанин-бунтарь стал перед Акшей, указывая на корабль. Яркий свет и вспышка. Алтеанин, настигнутый молнией Хонервы, упал к ногам Акши обгоревшим брусом. Алтеане испуганно глазели. Взвизгнула какая-то девушка. Заплакал ребёнок.

Хонерва взмахом руки позвала друидов. Мрачные жрецы везли на антигравитационной платформе огромный чёрный камень яйцевидной формы. Алтеане прижались друг к другу. Установив камень, друиды отступили. Хонерва дотронулась до амулета на груди. Он вспыхнул иссиня-чёрным светом. Вспыхнули чёрные амулеты у друидов и Зетрид. Акша поспешно нажала на свой. Алтеанин, которого она всё ещё держала за руку, сжался и испуганно переводил взгляд с неё на каменную глыбу. Друиды подняли руки. Камень остался неизменным. Только вибрация пошла. Алтеане испуганно начали оборачиваться. Закрывали уши, прижимались к земле и друг к дружке.

Хонерва взмахнула, и мрачные жрецы опустили руки. Вибрация прекратилась. Хонерва с генералами повели жертву к генератору. А поникшая толпа не препятствовала, грустно наблюдая, как друиды развозят по планете десятки яйцевидных камней.

🌟 🌟 🌟

— Кит опять в Клинок улетел. Я бы тоже куда-нибудь сбежал. Это общежитие утомило, — Коран развлекал Аллуру у входа в зал соглашений в ожидании Олии. Лидер сопротивления опаздывала на встречу. — Найма так нагло себя ведёт. Я думал, Эзор наглая. А теперь скучаю по этой милой девочке, — он сложил руки на груди. — Найма везде суёт свой нос. Предложи Олии поискать новую базу. Ну, вот опять!

Коран осуждающе смотрел на Лэнса, к которому в коридоре на цыпочках с грохотом яппера подкралась (почти незаметно, если бы япперы умели бесшумно ходить) Найма, закрыла ему глаза и зашептала на ушко, совсем не обращая внимание на принцессу и советника, которые находились здесь же, в пяти метрах от них.

— Лэнс, угадай кто? Скучал?

— Это угадать не трудно, одной ладошкой всё лицо накрыть не каждый может, — бросив взгляд на необычные руки девушки, Аллура развернулась, открыла дверь и скрылась в зале. Принцесса шумно села за стол, барабаня пальчиками по нему в ожидании Олии. Она не видела, как Коран усмехнулся в усы, как вспыхнул Лэнс и как яростно сверкнули глаза Наймы.

🌟 🌟 🌟

Зетрид затолкнула полуживого от страха алтеанина в капсулу. Огромные глаза как у оленёнка смотрели, как она пристегивала к его телу ремни и провода. Захлопнув капсулу, Зетрид кивнула Акше. Акша стала у пульта, активировала генератор. Легко загудела установка. Батарея возле капсулы стала заполняться светящейся энергией.

— Чистая квинтэссенция, — Хонерва наклонилась к батарее.

— Жизненные показатели достигли опасного минимума, — Акша готовилась выключать прибор. — Лотор запрещает выкачивать больше.

— Я не Лотор. Забери всё.

— Он умрёт.

— Мне до него нет дела.

Хонерва вышла. Акша отвернулась и не видела, как погасли глаза оленёнка.

🌟 🌟 🌟

Лэнс, развалившись в кресле, наблюдал как Кит и Аллура обсуждали обстановку в Клинке. Сегодня у галра военный совет. Кит остаётся на весь день в Замке. И Лэнс выпросил у него урок сражения на мечах. Найма всё время выставляет Лэнса в таком свете, что ему просто необходимо быть хорошим воином. И если со стрелковым оружием проблем не было, то меч как-то не давался.

— Доброе ууутро, — вбежала Найма, сразу заметив убийственный взгляд принцессы. Ну, и пусть думает, что хочет эта девица. И этот надменный паладин. Даже не повернул лица в её сторону, только желваки на скулах заиграли. Один Лэнс поднял голову и улыбнулся ей. Найма облегчённо вздохнула и села на колени парню, обвив ему шею своими неестественно гибкими руками и зашептав на ушко. Лэнс заулыбался, одной рукой приобняв её. Аллура закатила глаза: «Как можно вообще терпеть эти щупальца?»

— Мне пора, — резко бросил Кит. У него похолодело внутри, когда рука Лэнса легла на талию девушки, и сейчас эта холодная пустота разрасталась, заполняя всего Кита. Аллура проводила парня хмурым взглядом и обернулась к воркующим голубкам. В другой ситуации она бы даже посчитала это милым. Но не сейчас. Аллура нависла над самодовольным Лэнсом. Время стереть эту блаженную улыбку, чтобы там Найма ему не нашёптывала.

— Лэнс, — Аллура резко дёрнула его за плечо, парень вздрогнул, открывая глаза. — По-моему на тебя вообще не повлияло, что Заркон очнулся.

— Ты о чём?

— Ты тренируешься не в тех искусствах. Нам заменить паладина? — принцесса гневно сверкала глазами. Чёртова Найма даже не двинулась.

— Ладно, ладно, — Лэнс встал, поставив Найму на пол, и, потягиваясь, вышел из гостиной, направляясь к раздевалке.

— Я тебя не нравлюсь? — Найма уселась в освободившееся кресло, разбросав свои щупальца по подлокотникам.

— Нет, не в этом дело, — принцесса сложила руки на груди.

— Тебе нравится Лэнс? — Найма с усмешкой склонила голову, изучая девушку.

— Что? Нет.

— Я его девушка, что не так?

Аллура проглотила это как горькую пилюлю. Секунду назад она даже немного смягчилась, но сейчас снова всё стало на свои места.

— Лэнс — паладин Вольтрона. Сначала долг, потом личная жизнь. Если тебя это не устраивает, возвращайся на свой ковчег, — она развернулась и пошла прочь, сжав кулаки, стоило только выйти в коридор.

— Я поняла, я не буду отвлекать его от долга! — донеслось ей вслед.

Найма направилась на ковчег. Да, принцесса её недолюбливает. Она усмехнулась. Не первый раз её ненавидят девушки. Завидуют. Найма обожала злить девчонок. Природа наградила её красотой, а получать всё, что хочется, она приучилась с детства. И плевать на злобную принцесску. Лэнса она уж точно не упустит. Её сразу зацепили эти голубые глаза, веснушки и ослепительная улыбка. А кожа бархатная как у девчонки. У Роло она обветренная. Да и вообще все такие грубые среди повстанцев. Она только и видела, что грязь да войну. Все прячутся как крысы. А когда она рядом с Лэнсом кажется, что в мире есть и что-то хорошее.

Лэнс зашёл в тренажёрный зал, разминая плечо. Найма, конечно, горячая, но плечо отдавила знатно. Кит сражался с боевым дроидом. Мышцы играли под кожей, взмокшая чёлка прилипла ко лбу.

— Ты опоздал, — Кит окончил бой, отключив дроида. — Активируй баярд.

Лэнс только успел раскрыть меч, как Кит атаковал. Без перерыва после боя с дроидом-тренером. «Машина для убийства, а не парень», — Лэнс отступал:

— Эй, эй, бро, какая позиция? Какие удары? Может покажешь мне пару приёмов так, со стороны?

— Время теорий ты упустил. Сейчас практика. Так что просто импровизируй.

Кит в выпаде нанёс удар, в последнюю минуту отведя меч в сторону, не причинив вреда. Лэнс так и завис с испуганными глазами и поднятыми руками, втянув живот.

— Ты будешь сражаться или о чём-то думать? Как ты собираешься справиться с мечом, если не можешь справиться со своими мыслями? Поднимай оружие! — Кит повысил голос. Глаза сверкнули, зрачки стали узкими щёлочками. Как он прекрасен в гневе!

«Конечно, я не могу справится со своими мыслями. Чёрт, нет!» Баярд Лэнса свернулся. Он виновато улыбнулся:

— Может тогда перенесём урок? Или давай не на мечах?

— Не на мечах. Хорошо, — Кит отбросил баярд, стремительно подошёл, ребром ударил Лэнса в плечо, перебросил через себя, навис над ним с рукой, сжатой в кулак. Глаза горели непонятной яростью, он тяжело дышал, грудь вздымалась. Кит еле сдерживался. Как же ему хотелось ударить Лэнса, причинить ему боль. Сильную боль. Такую же, какую испытывает сам Кит. — По-моему, здесь ты тоже проигрываешь, chico.

— Ну, да. Плохой я воин, — усмехнулся Лэнс. — Не везёт на войне, зато повезёт в любви. Найма…

Кулак Кита опустился. Голова Лэнса впечаталась в пол. Резкая боль пронзила всё его естество. Челюсть заныла.

— Кит! — завыл Лэнс, схватившись за челюсть. Дверь тренажёрки хлопнула.

Кит шёл по коридору, потирая кулак. Чёрт, он не сдержался. Отреагировал на чёртово имя как Баки Барнс на кодовое слово. Кинулся на чёртового Лэнса со скоростью пантеры. За дверью скулил Лэнс, но Киту легче от этого не стало.

Лэнс принялся за обычную ежедневную программу, стараясь не обращать внимание на ноющую челюсть. Сосредоточившись на упражнениях, он пытался навести порядок в голове. «И с чего это Кит так психанул? Ну, да, я сильно косячу в последнее время. Я вообще запутался», — Лэнс вздохнул. Все его отношения обрывались на уровне слишком вульгарных подкатов. А если честно признаться самому себе, то он просто боится отношений. «Чёрт, да ты трус, Лэнси», — он встал, направился к столу. На наручном коммуникаторе, оставленном там, было несколько пропущенных от Наймы. Лэнс покрутил в руках коммуникатор, несколько раз подкинув в воздухе. «Ну, давай, Лэнс», — он набрал номер.

— Найма, как насчёт свидания? Сегодня вечером. В Замке, — он сбросил, затем набрал ещё один номер: — Ханк, помоги мне организовать романтический ужин.

— Аллура, я ищу Широ. Ты его не видела? — Лэнс остановил принцессу в коридоре.

— Ты же должен тренироваться с Китом, — Аллура убрала за пояс датапад.

— Кит сегодня не в духе, — Лэнс непроизвольно потёр челюсть. Аллура заметила приличный синяк. — Мне нужно подтянуть фехтование. Найма думает, что я хороший фехтовальщик, а я…

— Ах, Найма думает, — Аллура положила руки на пояс. — То есть не для того, чтобы стать защитником вселенной. Найма ему сказала, — она выхватила баярд Лэнса, который развернулся в кнут. — Беги, Лэнс, — хлыст ударил рядом с его ногой. — Урок начался. Я вместо Широ и Кита вместе взятых.

Пидж откинулась на спинку стула, который угрожающе зашатался, став на две ножки, выглядывая из комнаты. По коридору пробежал Лэнс, а следом — Аллура с голубым сверкающим хлыстом.

— Хм. Странно, — Пидж вернулась к своим программам.

Прогнав Лэнса несколько раз по коридорам, Аллура прекратила преследование и направилась в кухню. Лэнс, соблюдая дистанцию, следовал за принцессой.

— Ну, Аллура, — Аллура не обращала внимания на постоянный скулёж Лэнса, который сопровождал её, пока принцесса не зашла в кухню. — Я буду хорошим паладином.

— Я подумаю. У нас опять приём? — Аллура бросила хмурый взгляд на Ханка, который, напевая незатейливый мотивчик, возился с продуктами. Она налила себе лимонной воды. — Загонял сучёнок.

Из коридора жалобно скулили:

— Кто кого загонял?

— Иди отсюда, — рыкнула принцесса.

— Ну, отдай баярд. Ну, Аллура, — Лэнс не рисковал зайти в кухню.

— Вечером заберёшь.

В коридоре замолкали удаляющиеся шаги Лэнса.

— Так что за приём, Ханк? — Аллура глотнула воду.

— Будет романтический ужин, — Ханк был в своей стихии. Сразу видно, когда человек занимается любимым делом. — Я даже свечи нашёл. Ты же не против?

— Нет, конечно, — Аллура выдавила подобие искренней улыбки. — Ты нашёл себе девушку? Или парня?

— Нет, — отмахнулся Ханк. — Это для Лэнса и Наймы.

Аллура прыснула водой.

— Аллура? — Ханк нерешительно замер с подносом в руках. — Это что? Баярд Лэнса? Открылся? У тебя?

Но Аллура уже бежала по коридору, заглядывая в каждую комнату.

— Пидж, где Широ? Не видела? — она заглянула к девчонке.

— Только что в душ прошёл.

— Хорошо. Оттуда не убежит, — Аллура скрылась в коридоре.

— А день всё страннее. Аллура паладинов гоняет баярдом. А вдруг я следующая? — Пидж встала и закрыла дверь.

Пробежав два коридора, Аллура остановилась возле душа и улыбнулась: внутри шумела вода, значит Широ ещё там. Она распахнула дверь:

— Широ, красный код! Краснее некуда!

— Кхм-кхм, — Широ выключил воду. — Может, отвернёшься? Нет? Ладно, в принципе, чего ты там не видела.

— Некогда церемониться, — она схватила его за предплечье. — Нам нужно испортить свидание Лэнса и Наймы.

Широ вздохнул, потянулся за полотенцем.

— Аллура, марш в свою комнату!

Аллура прогнулась назад, выглядывая из душевой кабинки. В коридоре, уперев руки в бока, стоял Коран.

— Коран, оставь нас, — Аллура сверкнула глазами.

— Ага, сейчас! — Коран направлялся прямо к ним.

Широ обернул полотенце вокруг бёдер, закатывая глаза.

— Как тебе не стыдно? Портить личную жизнь брата? — Коран смотрел уже не на Аллуру, переключив весь свой гнев на чёрного паладина.

— Мы как раз о нём и думаем, — Аллура развернулась к Корану.

— Как? В душе? С, простите, обнажённым Широ? Это что за методы такие, юная леди? Стыд и срам! А ты опять за своё, великий соблазнитель?!

Аллура покраснела:

— Ой. Широ, я тебя там… ну, в коридоре подожду, — она поплелась, волоча за собой кнут.

— Это что? Баярд? — Широ покосился на кнут.

— Да, у Лэнса отобрала, — Аллура, наконец-то свернув баярд, вышла в коридор.

🌟 🌟 🌟

Пустая бутылка юлой раскрутилась на полу эсминца. Глаза Эзор неотрывно смотрели за её движением. Мэтт разлил вино по бокалам, поставил опустевшую тару к трём её товаркам и потянулся за закупоренной. Лотор скучающе потягивал напиток из своего бокала:

— Последняя?

— Ага. У тебя не такой уж большой запас, — Мэтт выдернул пробку и разлил по бокалам.

Эзор взвизгнула, потирая ладошки:

— Лотор, Лотор, Лотор! — бутылка указывала на него. Эзор подняла глаза вверх, потирая подбородок. — Итааак, кто… из твоих любовниц… — она глянула на принца, — их так можно назвать? Ладно, вы меня поняли. Так вот, кто тебя больше всех разочаровал? С грязными, — Эзор наморщила носик, — подробностями. Ну-ну-ну.

Девушка даже пододвинулась ближе. Лотор усмехнулся и поставил бокал:

— Действие.

— Что? — прыснула Эзор. — Действие? Это была Акша? — она надулась: — Это

была я?

— Нет, — Лотор подмигнул ей, — ты была великолепна.

— Я знаю, — Эзор самодовольна повела головой.

Мэтт положил локти на колени:

— Тогда пройдись до кресла пилота и назад… крабиком.

Эзор залилась смехом.

— Я? Принц? Крабиком?

— Ты же не хотел быть принцем, — Мэтт откинулся на ступеньку для хорошего обзора.

— Крабиком я хотел быть ещё меньше, — Лотор упёрся руками и ногами в пол и, приподняв торс грудью вверх, продвигался по мостику.

— Давай, давай, Лотор, — Эзор рупором сложила ладони.

— То есть это вас забавляет? — принц сдул прядку с лица.

— Даааа.

Титулованный крабик обполз кресло и вернулся на место игры. Эзор раскрутила бутылку:

— Снова на тебя, принц.

— Вопросы не повторять.

— У тебя что-то было с Зетрид? — Эзор скосила взгляд.

— Правда, — Лотор усмехнулся. — Конечно же, нет.

— А с ним? — Эзор указала на Мэтта, который закашлялся, подавившись вином.

Лотор вздохнул, убрав прядку:

— Действие.

— Что?! — Мэтт уставился на принца. — Зачем ты так? Ничего же не было.

— А я вот теперь сомневаюсь, — Эзор подозрительно сузила глаза.

— А вот теперь думай, — Лотор засмеялся и встал. Принц обошёл мостик. Остановившись у панели, побарабанил пальцами по консоли. — Скучно. В игры все переиграли. Вино всё выпили. Ваша компания мне уже начала надоедать.

— Он не выкинет нас за борт? — Эзор наклонилась к Мэтту.

— Кто знает? — пожал плечами парень.

Эзор толкнула его в плечо.

— Возвращаемся, — Лотор развернулся к команде.

— Всего день прошёл, нас ищет вся грёбаная Империя, — Мэтт с трудом поднимался.

— Я слишком много выпила, чтобы пережить этот межпрыжок, — Эзор обречённо растянулась на полу, раскинув руки и ноги.

— Мэтт, включай. Всё будет нормально. Они не подумают, что мы рискнем так рано вернуться.

— Лотор, — генерал подошёл к принцу, — мы все не в форме, навеселе. Как мы полетим?

— Весело, — Лотор направился к креслу капитана.

🌟 🌟 🌟

Тьму кухни рассеивали две свечи, делая атмосферу тёплой и уютной. Свечи одиноко потрескивали, нарушая тишину вечера. Лэнс глупо посмеивался, отпуская до ужаса банальные и идиотские шутки. По крайней мере, так считал он сам, но Найма всё равно смеялась. Сегодня Лэнс был ужасно неуклюжий, даже еда с вилки всё время падала. Почему он просто не может расслабиться?

Лэнс подлил вино. Найма обхватила бокал и слегка к нему наклонилась, продумывая тост:

— За самого красивого парня в мире, — она закусила краешек губы.

Глаза Лэнса опустились на её руки. Чёрт, Аллура. Теперь он только и видит, что эти жуткие руки. Найма была из гуманоидов, только вот волосы больше похожи на китовые усы да огромные пурпурные глаза как у мультяшной стрекозы. Но если это вначале показалось Лэнсу даже милым, то вот руки были чрезмерные гибкие, словно щупальца.

— Нет, давай за нас, — Лэнс поднёс к губам бокал и сделал глоток, даже не почувствовав вкуса вина.

Найма поглаживала пальчиками его предплечье:

— Лэнс…

В кухне включили освещение.

— Эй, ребят, я же просил! — Лэнс заморгал, ослеплённый внезапным ярким светом.

— А это, вообще-то, моя кухня. И если я хочу молока, я его получу, — Аллура прошла к холодильнику. Наполнив стакан, она опёрлась о столешницу и, мурлыкая песенку, принялась потягивать молочко. — Если вам что-то не нравится, можете перейти на ковчег.

Лэнс нетерпеливо побарабанил пальцами по столу. Допив молоко, Аллура бросила стакан в посудомойку и вышла с кухни. Лэнс встал, выключил свет и не успел вернуться на своё место, как кухня снова озарилась светом.

— Аллура! — Лэнс развернулся, но в комнату зашёл Широ.

— Оу, ребята, простите, но без кофе я не уйду, — Широ прошёл к кофемашине, бросил взгляд в коридор и чуть не засмеялся: счастливая Аллура показывала ему большой палец вверх. Найма откинулась на спинку стула, надув губы. Широ, не обращая внимание на потревоженных влюблённых, не торопясь делал себе кофе, после чего вышел с дымящейся чашкой в коридор. Лэнс снова выключил свет. Вернувшись за столик, он виновато поглядел на девушку:

— Прости, просто здесь так много народу, а у нас совсем нет комнаты для свиданий, — он глупо хихикнул. — Ты знаешь, твои глаза сияют как сапфиры, — Лэнс погладил руку Наймы.

— Это про твои глаза, — рядом раздалось прихлёбывание, такой короткий «сёрб».

Лэнс дёрнулся. В освещённом свечами участке появились глаза Слава. Невысокий инопланетянин стоял возле столика с чашкой чая:

— Твои глаза как сапфиры. А её как рубины.

— Слав, может, уйдёшь? — Лэнс вспыхнул.

— Может, но уйду только через три минуты. Или козинаков мне не видать.

— Он чудной. Пойдём погуляем? — Лэнс схватил Найму за руку и потащил в коридор.

Аллура отпрянула от двери, схватила Широ за руку и потянула в узкую нишу в стене, втискиваясь, и вплотную прижалась к парню, который не знал куда деть чашку с кофе. Лэнс с Наймой протопали в другую сторону.

— Фух, — Аллура выглянула и, заметив Ханка, шарахнулась к Широ и прильнула тёплыми губами к его. Глаза Широ расширились, от неожиданности он выступил из ниши, выплёскивая на себя свой кофе, врезался в Ханка, который стал извиняться, что не хотел их потревожить, и вообще хотел тихонько подсмотреть, всё ли в порядке у Лэнса и Наймы, а затем, пятясь, поспешил убраться прочь.

— Аллура, что это было? Я на себя кофе пролил! — Широ критично осматривал свою футболку.

— Хм, — Аллура прищурилась. — А ты всё-таки запал на Мэтта. Поцелуй в этот раз был никакой! — довольная принцесса пошла по коридору.

— Я даже не старался! Ну, хочешь я поцелую тебя так, что ты запомнишь?!

Лэнс и Найма, покинув уютную кухню, брели по коридорам Замка.

— Покажешь мне свои любимые места в Замке? — Найма придвинулась к парню, повиснув на его руке.

«Моё любимое место на Ките. Чёлка или глаза. Чёрт, а как пошло-то прозвучало», — Лэнс ощутимо покраснел и даже немного испугался, словно его мысли мог кто-то подслушать.

— Его здесь нет. Я люблю пляж. На Земле. Это очень далеко.

— Ну, моё любимое место ближе, — она потянула паладина в сторону ковчега.

Миновав пустые серые коридоры ковчега, которые удивляли запущенностью, Лэнс последовал за своей спутницей сквозь двухстворчатые двери. Огромное помещение, ряды кресел, экран. Голографический кинотеатр.

— Сюда никто не приходит, — Найма проходила через зрительный зал к сцене. — Это осталось со старого ковчега. Этим залом больше не пользуются. Тут просто так уютно, — она села на ступеньку, развернувшись к креслам. — Когда-то люди собирались здесь, развлекались.

— На Земле это ещё принято, — Лэнс сел возле Наймы. — Несмотря на то, что каждый может посмотреть фильм дома.

Найма придвинулась к нему. Лэнс немного отодвинулся:

— А этот зал не такой большой…

— Мне кажется, или ты от меня отдаляешься? — перебила его девушка.

— Нет, я просто сдерживаюсь. Ты такая горячая.

Она засмеялась и наклонилась. Прохладные гладкие губы накрыли его, но вспомнил Лэнс тёплые губы Кита. Найма положила руку ему на щёку и прижалась сильнее, обхватив губами его губу. Тупая боль пронзила сердце и засела в нём. Парень отодвинулся:

— Эм, Найма, мне жаль. Правда, очень жаль, но у меня дежурство начинается. Мне надо спешить.

Лэнс резко встал и, не оборачиваясь, покинул зал сквозь двухстворчатые двери. Оказавшись в коридорах, он бросился бежать и не останавливался, пока не оказался у кровати своей комнаты. Не раздеваясь, бросился и накрылся с головой. «Чёрт, Лэнс, ну, что с тобой не так? Так и умрёшь девственником».

Кит сидел под огромным куполом, звёздное небо раскинулось над ним, и он казался таким маленьким и одиноким в этой бесконечной вселенной. У Аллуры защемило сердце. Грустный Кит, одиноко смотрящий на звёзды.

— Звёзды красивые, но холодные, да? — Аллура села рядом, запрокинув голову. — Ты так часто бываешь в Клинке. Тебя здесь уже не застать.

— Там дел больше. К тому же, скоро Инициация, — Кит вздохнул.

— То есть совсем не из-за этой, — принцесса поморщилась, — с тентаклями?

Кит опёрся руками о колени:

— Это его выбор.

— Неправильный.

— Не важн