КулЛиб электронная библиотека 

Турист [Константин Шаров] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Константин Шаров Турист


Примечания автора:

Планируется цикл из 2 книг.


* * *

Пролог


Земля. 2319 год. Где-то в киберпространстве…

— Привет, друг мой! — До отвратительности весёлый голос нарушил мою синхронизацию, и сервер перешёл в автономный режим. Тяжело вздохнув, свернул текущие мысленные потоки и переключился на своего неожиданного собеседника.

— Привет, давно не виделись. Ты просто так или по делу? — Не смог сдержать я своего раздражения.

— По делу. Очень важному и неотложному! — Ответил собеседник интригующим голосом.

— Ну, тогда я весь внимание…

— Хочу предложить одно мероприятие… Поездку. Туристическую, в некотором роде…

Мне потребовалось несколько секунд собирать силу воли, чтобы не наорать на этого обалдуя, а спокойно спросить:

— Ты же знаешь мою ситуацию. О какой поездке может вообще идти речь?! Через полгода нужно сдавать результаты проекта, от которого после выхода монографии Пак Сун Хо не осталось и камня на камне! Жалких остатков не хватит даже на достойную статью, не говоря уже о полноценной диссертации! И тут ещё ты мне сыпешь соль на рану!!!

— Ты удивишься, но именно поэтому с тобой и связался! Для начала скажи, когда ты вообще последний раз давал себе отдых? Год назад? Два года? Ты только непрерывно пашешь по двенадцать, шестнадцать, восемнадцать часов в сутки. Что тебе говорит твой доктор? Переутомление второй стадии?

— Третьей… — Хмуро поправил я его. — Но у меня действительно сейчас нет времени! Если в течение недели-двух не найду выход из тупика, то всё, к чему я так долго стремился, пойдёт прахом!

— Время… Всегда это от тебя слышу. «Извини, нет времени». «Давай потом, сейчас некогда». А если я скажу, что могу его тебе дать? Время? Очень много времени! Практически неограниченно? — Тоном демона-искусителя спросил друг.

— Продолжай… — Тут же заглотил я наживку. — Это как-то связано с твоим направлением работы?

— Самым непосредственным образом. Ты же знаешь, я всегда работал на стыке менталистики, нейробиологии и волевого контроля. Не так давно во всех трёх областях наметились существенные подвижки. Я их скомпилировал и получил просто сногсшибательный результат! Это бомба покруче атомной, уж можешь мне поверить!

— Я верю… но как это связано с твоим предложением?

— А как ты смотришь на то, чтобы отправиться в туристическую поездку… В ДРУГОЙ МИР?!

— В другой… погоди! Параллельный план?! — Новость об открытии параллельных пространств недавно потрясла весь научный мир, да и в обществе вызвала немалые бурления.

— Именно! — Собеседник тут же начал тараторить, выдавая всё новые подробности. — Отправить человека или даже одну молекулу в другой мир практически невозможно на текущем уровне, но есть возможность использовать канал души, образующийся в момент смерти человека, чтобы забросить твой эгрегор туда, а через фемтосекунду, перед самым разрушением канала, выдернуть обратно! Точнее само разрушение канала неминуемо приведёт к тому, что твой эгрегор втянет назад!

— То есть я «целую» фемтосекунду пробуду в другом мире? Ух сколько интересного, наверное, увижу! — Подначил я друга.

— Не сомневайся! Увидишь! Ведь время в различных мирах идёт независимым образом. У нас пройдёт фемтосекунда, а там — любой другой промежуток времени. Во всяком случае, минимум лет пятьдесят я тебе могу смело гарантировать! Как тебе такое?! После этого надеюсь перестать слышать твоё нытьё о недостатке времени. «Ах, это так интересно, но потратить ЦЕЛЫХ ПЯТЬ ЛЕТ на освоение волевого контроля?! Нет-нет-нет!» Что-то подобное я от тебя слышал… всегда, собственно! И вот тебе, наконец, огромная куча времени. Трать-не хочу!

— Это… — Шестерёнки с трудом проворачивались в моём уставшем разуме. Что я хотел сказать? Невозможно? Удивительно? Невероятно? Но ответил совсем другое. — Если это окажется просто твоей шуткой, то я не знаю, что с тобой сделаю, но это, несомненно, будет что-то ужасное…

— Да какие могут быть шутки?! Всё на полном серьёзе! Через пару лет такие экскурсии будут предлагать за бешеные деньги! Я готов тебе даже свой «Авалон» отдать.

— Что?! — Ещё сильнее поразился я, хотя, казалось, куда уж больше. — Ты же без него жить не можешь.

— Ну, уж как-нибудь переживу эту потерю, ведь его у меня не будет… целую фемтосекунду! — Мне тут же захотелось треснуть ладонью по лбу. Действительно…

— Тогда… — Мысли заметались стаей испуганных птиц. — Мне нужно начать переброску своего архива! И там же не будет ни одного удалённого сервиса?! Нужно сделать сброс последних дампов сетевых баз… Это же минимум на неделю работы!

— Успокойся. Я уже всё сделал за тебя. Как только понял, какие результаты скоро будут достигнуты, так сразу и начал загрузку в «Авалон». Более того — успел связаться с несколькими крупными софтверными фирмами и под честное слово и обещание вернуть доработанный продукт слил более сотни самых последних разработок в сфере информационных технологий в один гигантский архив программ, так что у тебя будет более чем достаточно возможностей повозиться с ПО на досуге. Но жду ответной любезности — архитектура «Авалона» устарела более чем на пятнадцать лет, а я в этом «ни в зуб ногой». Если бы ты в школе и на первых курсах универа мне с этим не помог, то до сих пор бы перебивался примитивной нейронкой.

— Получишь ты свой «Авалон Pro», можешь даже не сомневаться! Но я хочу убедиться, что это всё не твои выдумки, а происходит на самом деле. И не надо мне рассказывать про «военную тайну» и «всё равно не поймёшь». Уж отличить фейк я как-нибудь смогу!

— Да как ты мог вообще подумать такое! — Ненатурально обиделся друг, никогда не отличающийся актёрскими талантами. — Держи линк. Но помни! О нашем разговоре — никому…


Глава 1. Прекрасный новый мир


Голова гудела, подобно гигантскому колоколу, в который какой-то шутник выстрелил чугунным ядром из пушки. Стоп… Совершенно несвойственное сравнение заставило сосредоточиться и взять мысли под контроль. Ментальные техники всегда мне давались довольно легко, позволив в своё время получить грант на обучение в одной из лучших спецшкол…

Привычным усилием привёл разум в состояние самосозерцания, как в зеркале отразив странную, похожую на трёхсегментную медузу структуру, причём каждая из «долек» кардинально отличалась от остальных.

Первая — это моё ментальное тело. Привычное и удобное, прекрасно структурированное, с робкими ростками развивающихся талантов. Увы, Хан был совершенно прав, имея отличные способности к волевому манипулированию, я так и не достиг в этой области чего-либо по-настоящему значимого, в отличие от него самого. Лишь сам «разум» развился до достойного уровня, но другого и трудно ожидать от, пусть молодого, но уже вполне сформировавшегося учёного-исследователя.

Вторая «долька» являла собой отражение «Авалона» — виртуального сервера, существующего по большей части в ментальном поле человека — адепта волевого манипулирования реальностью. Или, проще говоря, Воли. Сервер был сконфигурирован так, чтобы занимать большую часть ментального поля, оставляя достаточно места для функционирования разума адепта. Благодаря прогрессивным методикам тренировок ментальное поле растёт в разы быстрее, чем происходит развитие сознания человека, следовательно, «свободное» пространство никто не мешает использовать, что Хан и сделал с моей небольшой помощью, создав Авалон.

Больше всего сейчас меня волновал не сервер, а третья, наиболее слабая, запутанная, слабоструктурированная часть моего разума, доставшаяся от незадачливого аборигена, в тело которого я вселился, когда его душа окончательно ушла за грань. Копаться в чужих воспоминаниях было не слишком приятно, будто перебираешь старые пыльные вещи на чердаке только что купленного дома. Но, иногда, и на старом чердаке можно найти припрятанный кем-то золотой самородок. Так произошло и на этот раз…

Ольгерд, сын Брандта сына Брода, из потомственной семьи так называемых «практиков», развивающих специфические способности волевого манипулирования реальностью с поправкой на местные особенности, позволяющие, с одной стороны, развиваться в выбранном направлении чрезвычайно быстро, а с другой, практически перекрывая возможность развития для тех, кто не имел врождённого Дара.

С десяти лет Ольгерд остался на попечении Клана Древа, в который входила его семья. Отец и мать пропали без вести во время одной из экспедиций. То есть, с огромной долей вероятности, погибли. Пропажа родителей стала сильным ударом для подростка. Со временем его усилия трудами кланового психолога были направлены на саморазвитие и пробуждение Дара. Он яро принялся за работу, пытаясь как можно быстрее обрести желанные способности и отправиться на поиски родителей.

Увы, год шёл за годом, а видимого прогресса всё не появлялось. В глубине души Ольгерд начал чувствовать себя неудачником, что выплёскивалось в приступы агрессии, драки и фрондёрство. В пику учителям он начал выполнять упражнения по саморазвитию «для галочки», перешёл на дистанционное обучение, переехав из кланового квартала столицы в загородный дом своих родителей. На новом месте умудрился связаться с не самой хорошей компанией местной «золотой молодёжи» из семей торговцев и чиновников.

Бары, тусовки, алкоголь, купленный из-под полы, так как никому из «братанов» не было ещё и 16 лет. Потом дело дошло и до более «интересных» веществ. В разговоре с одним из новых знакомых Ольгерд узнал, что существует особый наркотик, предназначенный для носителей Дара, так как для обычного человека это сущая отрава, но от него, говорят, «полный улёт». К тому же его несложно получить человеку, входящему в Клан, так как существуют методики раскрытия и усиления Дара с его использованием.

Просматривая этот эпизод памяти Ольгерда, я понял, к чему вёл новый знакомый — он хотел, чтобы подросток поставлял ему наркотик для перепродажи, но тот воспринял это совершенно иначе. Ольгерд прочитал всё, что у него имелось по пробуждению Дара, и решил, что лучшего для него способа обрести способности практика не существует. Он запросил у Клана самый полный курс препарата и необходимые методички по его использованию. Через две недели его заказ был выполнен, и жизнь Ольгерда превратилась в череду «приходов». Он очень быстро забросил необходимые для раскрытия Дара упражнения, наслаждаясь самим состоянием наркотического опьянения, пока однажды не понял, что у него осталось препарата всего на несколько дней, а новой партии он не получит, раз у него не вышло пробудить Дар с первой попытки.

В панике он принял сразу все оставшиеся запасы препарата, значительно превысив все допустимые концентрации. И что бы вы думали? Дар-таки раскрылся, да так, что выбил душу даже не пытающегося его контролировать человека из тела, а на его место в этот же момент был подселен новый жилец. Вот так бесславно закончилась история Ольгерда-наркомана-неудачника и началась новая история Ольгерда-практика, пришельца из другого мира, туриста, учёного и исследователя.

Пока перебирал память старого Ольгерда, попутно маркируя полезные воспоминания, чтобы потом получить к ним прямой доступ, ускоренный пробудившимся Даром метаболизм разрушал и выводил из организма оставшийся в нём наркотик, от чего я весь покрылся потом. С трудом смог добраться до ванной и помыться, но вышел оттуда уже совершенно другим человеком — память Ольгерда была полностью усвоена и, более того, переработана. Старая личность, не проявляющая какой-либо активности в отсутствии души, была превращена в своеобразную «маску», которая будет отвечать за рефлексы, манеру речи и привычки, постепенно исчезая, вытесняемая моей истинной личностью.

Проанализировав сложившуюся ситуацию, составил план на ближайшие месяцы. Во-первых, нужно возвращаться в столицу. Цивилизация этого мира не доросла до информационной эры, когда необходимые тренировки можно выполнять в любом месте мира под присмотром виртуального тренера. Просматривая память Ольгерда, я бы спозиционировал уровень местной жизни на середину — конец девятнадцатого века Земли с существенными поправками на наличие практиков.

Так, например, почти не использовалось огнестрельное оружие, находившееся на уровне XV–XVII веков, причём пушки и взрывчатые вещества не использовались вообще, а ручное огнестрельное оружие — очень ограниченно. Связано это было с имеющейся у практиков «технике», взрывающей любое нестабильное вещество будь то порох, нитроглицерин или что-либо ещё. Бомба взорвётся ещё до того, как террорист сможет её пронести на территорию какого-либо Клана или крупного города. Это же привело к тому, что легковоспламеняющиеся вещества, типа бензина или ацетона, можно хранить лишь в особых сосудах, исключающих поступление воздуха. Тем не менее, автомобилестроение уже начало своё развитие, только источником питания для машины являлся человек-практик или артефакт. Последнее время начали появляться локомобили, работающие на угольной пыли и сырой нефти. В города эти коптящие убожества запрещено пускать на законодательном уровне.

В то же время никого не удивляло наличие у некоторых обеспеченных людей артефактов, создающих персональное защитное поле, способное удержать выстрел из мощного арбалета или удар стального меча, а в небе над столицей постоянно кружили воздушные шары и дирижабли, управляемые практиками, владеющими техниками контроля воздуха…

Следующим после возвращения «блудного сына» этапом будет усвоение местных методов волевого манипулирования реальностью. На Земле это весьма сложный и многоступенчатый процесс. Даже у самых лучших уходят годы ежедневных усилий для получения самых минимальных результатов. Это связано с огромным количеством действий, которые разум человека должен научиться выполнять для овладения Волей. Нужно найти источник энергии, преобразовать её в особый вид, подверженный контролю, сохранить в «хранилище», а главное — научиться использовать эту энергию для формирования структуры, позволяющей в будущем собирать и преобразовывать ещё больше энергии… Это долгий, итерационный процесс, которого местные жители избежали благодаря врождённому энергетическому образованию их тел, называемому Даром.

Вся «соль» в том, что этот мир буквально источает энергию, уже имеющую необходимую «надстройку», позволяющую практикам ею манипулировать и развивать тем самым свой Дар. И не обязательно одарённый обязан быть полноценно разумным. Существуют области, куда из-за обилия одарённых животных не сунется ни один дружащий с головой человек.

Передо мной же развитие Дара открывает прямую дорогу к высшим степеням Воли, так как, получив достаточное развитие, он мне поможет сформировать сразу полностью законченное и развитое энергетическое тело, привязанное к моей душе, без бесчисленных лет итеративного развития, как это делают адепты Воли на Земле. Но для этого нужно превратить Дар в точнейший инструмент и овладеть местной энергией на высочайшем уровне…

Приведя себя в порядок и переодевшись, поднялся на второй этаж в кабинет, принадлежащий ранее моему отцу. Здесь, в отдельном шкафчике, лежали все необходимые принадлежности для письма. Пришлось немного потренироваться, чтобы превратить несколько корявый почерк старого Ольгерда во что-то более элегантное, но всё ещё узнаваемое.


Глава 2. Дела семейные


Номир. 722 год. Резиденция Клана Великого Древа.

Брин сын Эрика сына Велета, глава Клана Древа, размышлял в своём кабинете о результатах ежемесячного собрания, прошедшего вчера. Эти результаты его не слишком радовали. В мирное время все кланы стараются наращивать свои силы и развиваться, в то время как Клан Древа был в данном плане подобен тотемным родам. У них потери могут произойти в любое время, а потому прямой задачей главы клана является сделать так, чтобы свежие поступления всегда превосходили неизбежные потери. Для этого в клане существуют особые структуры, работает ветвь евгеники, тщательно стимулируется обучение будущих членов Клана.

Увы, серия неприятных смертей привела к падению численности практиков, в результате чего старейшины Клана буквально заставили его ввести в действие несколько проектов, разглашение сути которых приведёт к существенному снижению авторитета клана и общественному порицанию. Однако, по-другому никак, если он не хочет через двадцать лет увидеть закат Великого Клана…

Размышления Брина были прерваны появлением Елены, недавно поступившей на службу в секретариат Клана. Толстую стопку писем, которую она принесла, несколько скрашивал подносик с чашкой ароматного кофа и песочным печеньем[1].

— Спасибо. — Сказал глава клана, напоследок мазнув взглядом по стройной фигурке молодой прелестницы.

«Где моя молодость» — Подумал он, поднимая первый конверт. Они все уже были открыты и снабжены краткой, в одну-две строчки, аннотацией, так что большая часть писем была тут же отложена в сторону для передачи другим членам Клана или вовсе отправлена в корзину для ненужных бумаг. Оставшиеся же были внимательно прочитаны…

«Брину, сыну Эрика, сына Велета, главе Клана Древа».

«Спешу сообщить Вам, что длительные усилия по пробуждению Дара наконец-то дали свой результат. На удивление, мой Дар оказался достаточно силён, чего трудно было ожидать, учитывая скольких усилий стоило это Пробуждение. Точный уровень пока сказать не могу, но по косвенным признакам, он на уровне лучших бойцов Клана. Во всяком случае, я уже чувствую, насколько сильнее стало моё тело, и чётче разум…»

«Интересно…» — Подумал Брин, заглянув в конец письма.

— Елена! — Не прошло и нескольких мгновений, как из-за дверей показалась секретарша, ожидающая распоряжений начальства. — Организуй возвращение в столицу будущего члена Клана, Ольгерда, сына Брандта, сына Брода. Оповести старейшин о том, что им следует провести оценку уровня его Дара и далее действовать в соответствии с принятыми недавно решениями.

У Ольгерда за время обучения в Клане скопилось несколько десятков томов книг по раскрытию Дара и его начальным тренировкам. Это были настоящие бумажные книги, написанные вручную переписчиком или даже автором, что значительно повышало их ценность для меня.

Ещё несколько десятилетий назад бумажные книги и дневники на Земле интересовали лишь коллекционеров и историков, но всё переменилось с развитием так называемой Информационной Магии — раздела волевого манипулирования реальностью, ориентированного на считывание и обработку образов, запечатанных в материальных предметах, а также прямой обмен информацией с электронными устройствами.

Сложное было времечко, так как не было никакой возможности защитить свои секреты. Все виды шифрования информации разом устарели, а новые ещё не появились. Но со временем всё устаканилось, а отдельные разделы Информационной Магии плотно вошли в жизнь жителей Земли. Казалось бы давно устаревшие рукописи, записанные человеком от руки, снова вошли в обиход, так как умелый адепт Воли, знакомый с необходимыми приёмами, мог получить доступ к знаниям того человека, который эти книги писал.

Этими приёмами владел и я, тем более что они не требовали больших запасов Силы, а лишь развитое ментальное пространство. Кроме того, необходимый функционал для считывания информационного слепка с любых материальных носителей был изначально заложен в «Авалон». Сейчас я этим воспользовался, сняв копии имеющихся в доступе книг в свою виртуальную библиотеку и запустив отдельный мыслительный поток на обработку полученных данных.

Конечно, Ольгерд всё это уже не раз читал, но, не обладая познаниями в Информационной Магии, его понимание прочитанного было на крайне низком уровне. Куда больший интерес представляли упражнения, что он отрабатывал во время пребывания в Клане.

Осмотрев свежим взглядом имеющуюся одежду, подобрал себе выходной комплект, более-менее отвечающий моим представлениям об удобстве и красоте, после чего направился на улицу. Сидеть дома, предаваясь безделью, подобно старому Ольгерду, я не собирался.

Проходя сад, кивнул слуге, выполняющему функции садовника. Мужчина лет сорока был одним из четырёх людей, что обслуживали особняк после пропажи родителей. Они все находились на службе Клана и получали у него зарплату. Личных слуг у Ольгерда не было.

Собираясь просто пройтись, взглянув собственным взором на местный колорит, я сам не заметил, как ноги понесли в находящийся неподалёку закрытый санаторий, доступ в который имели лишь члены кланов. Здесь они проходили реабилитацию после ранений и травм, полученных в бою или на тренировках. Санаторий был выстроен на территории Клана Древа, а потому, хоть и не подчинялся ему напрямую, но всё-таки находился в зависимости от него. Здесь же находились другие заведения, ориентированные на обслуживание интересов аристократии — элитные магазины, рестораны, клубы. Я же собирался навестить местную библиотеку, обладавшую весьма неплохим ассортиментом книг. Конечно, ничего по-настоящему редкого, являющегося секретом клана, здесь было не найти, но даже в развлекательной литературе, написанной знатоком своего дела, можно многое почерпнуть, особенно если читать между строк. Кроме того, мне нужно было понимать о чём можно болтать, а о чём лучше умолчать.

Серебряный браслет с растительным узором, подтверждающий моё отношение к Клану Древа, открыл свободный доступ ко всей находящейся в библиотеке литературе без каких-либо ограничений. Я этим воспользовался, набрав целую стопку самых разнообразных книг и несколько часов листал их, больше изображая деятельность, чем реально изучая содержание. Периодически делал выписки, отмечая примечательные факты и тренируясь в местной каллиграфии.

В это же время «Авалон» и моё подсознание, специфическим образом настроенные, производили полное сканирование всех книг, газет и журналов, одновременно формируя их цифровые копии, а также производя предварительный анализ и сопоставление информации. Для моего тренированного разума обработка такого объёма данных не представляла неразрешимую проблему. Впрочем, я не спешил. Со временем информация будет обработана и уложена «по полочкам» даже без моего сознательного участия, пусть это и займёт несколько недель. Раньше я себе подобного расточительства позволить не мог, сейчас же у меня впереди годы и годы беззаботной жизни и никакой гонки со временем, доводившей до грани отчаяния на Земле. Можно жить в своё удовольствие!

«Скачав» всю имеющуюся информацию и переведя её в цифровой формат, покинул обитель знаний. В библиотеке я провёл почти четыре часа, заполнив два десятка листов «заметок», которые впоследствии собирался свести в первую часть своего дневника. Это было необходимо для формирования моего нового образа. Будет странно, если я ни с того ни с сего начну выдавать достижения мирового уровня в различных областях знаний. Конечно, прогрессорство не являлось моей целью, но неплохо бы было подзаработать, чтобы не испытывать нехватку средств на развлечения, исследования и тренировки.

Так как успел изрядно проголодаться, завернул в ближайший ресторан, выполненный в стиле летнего кафе — массивное деревянное основание с кухней в центре. По периметру располагались столики, и всё это закрывалось от дождя и солнца крышей в «восточном» стиле, установленной на множестве деревянных столбов. Стены заменялись лёгкими передвижными ширмами и навесными панелями, которые сейчас не были установлены.

Меню было довольно обширным и состояло по большей части из морепродуктов, хотя до моря отсюда было не меньше сотни километров, но так как данная курортная зона находилась между столицей и крупным портом Лансбор, то свежие морские продукты непрерывно поступали в лавки и рестораны.

В ожидании заказа рассматривал местные красоты, на которые с открытой площадки открывался прекрасный вид. Это позволило мне сделать неожиданное открытие. Читая надписи на лавках и других заведениях, обнаружил, что способен это делать практически на любом расстоянии. Казалось, что разрешающая способность моих глаз совершенно безгранична! Если что-то в принципе возможно было увидеть, то я это видел во всех деталях, вне зависимости от расстояния или освещения. Для интереса даже несколько секунд рассматривал Узул, местное светило — после занявшей всего лишь долю секунды адаптации, все неприятные ощущения пропали, и я смог рассмотреть его поверхность во всех деталях, как будто в мощный телескоп. После же того как отвёл глаза, они снова адаптировались к нормальному уровню яркости без каких-либо проблем. Это явно было одним из первых обнаруженных проявлений Дара, так как невозможно представить чисто биологический механизм с подобными возможностями.

Адепты Воли тоже при желании демонстрировали сверхчеловеческие возможности своих организмов, но это всегда были временные эффекты, так как на их непрерывную работу расходовалась Сила, которую в условиях Земли приходилось нарабатывать в длительных медитациях. Здесь же доступная для управления энергия буквально витала в воздухе.

Наигравшись с новыми возможностями, перекусил принесёнными разносчиком блюдами и, расплатившись, направился к примеченному неподалёку дому, вывеска на котором сразу привлекла моё внимание. Солидного вида отдельно стоящее здание скрывало внутри заведение, представляющее собой нечто среднее между лечебницей, тренажёрным залом и спиритическим салоном. Судя по вывеске, здесь работал мастер Ци высшей категории, специалист по развитию и коррекции Узора. Узором местные называли внутреннюю структуру Дара. И это было именно то, что мне сейчас нужно. Кто знает, как на Дар повлияла столь поздняя инициация и подселение души другого человека. Не хотелось бы оказаться калекой из-за того, что поздно начал лечение, так что консультация специалиста не повредит.

Лечебница «мастера Ци» встретила меня приятной прохладой и достаточно богатой обстановкой. Похоже мастер далеко не бедствует, что, в целом, должно говорить в его пользу. Об этом же говорил внешний вид его молодого помощника, который вежливо встретил меня у дверей и, уточнив, что мне не назначено, сопроводил в комнату ожидания. К счастью, владелец лечебницы был не занят и смог меня принять почти сразу. Это был подтянутый мужчина с восточными чертами лица и лёгкой проседью в тёмных волосах.

— Добро пожаловать! Меня зовут Йоль Ки Бон, мастер Ци. — Представился он, устраиваясь в кресле напротив.

— Ольгерд. — Ответил я, опустив полное представление.

— Что же… господин Ольгерд. Что Вас привело ко мне?

— Дело в том, что я совсем недавно пробудил свой Дар и хотел бы определить его силу, а также удостовериться, что столь поздняя инициация не принесла вреда «Узору».

— Вот как. Поздравляю Вас с обретением Дара! — Улыбнулся мастер. — Вы обратились в правильное место. Моя семья уже более шести поколений занимается изучением Узора во всём его разнообразии, и мы сталкивались за это время с огромным количеством самых сложных случаев. Думаю, и в Вашем удастся без труда разобраться.

Следуя за мастером, я последовательно посетил три комнаты, каждая из которых отличалась от предыдущей — вначале было совершенно пустое помещение, стены и потолок которого покрывали сложные рисунки, ярко сияющие рассеиваемой энергией. Потом был кабинет, заполненный странными оптико-механическими приборами и, наконец, что-то вроде алхимической лаборатории, где у меня взяли образцы крови и слюны, над которыми мастер произвёл несколько довольно сложных манипуляций.

С каждой последующей проверкой он становился всё серьёзнее и задумчивее. Когда же мы, наконец, закончили, приказал помощнику принести пару чашечек кафа — местного тонизирующего напитка с приятным послевкусием.

— Что же, господин Ольгерд. — Начал разговор мастер. — У меня есть несколько новостей, как приятных, так и тревожных. Во-первых, позвольте ещё раз поздравить с обретением Дара. По показаниям приборов Ваш Узор достиг третьей ступени «Совершенства Разума», миновав четыре ступени «Развития Тела», семь ступеней «Совершенства Тела», и десять ступеней «Развития Разума». В то же время столь резкий скачок несёт и существенную опасность. Обычно развитие Узора следует рука об руку с развитием Контроля, однако случается, что, по различным причинам, у одарённого оказывается недостаточно сил для управления собственным Даром. В этом случае любая попытка использовать техники, особенно боевого плана, крайне опасна для самого практика… Но не стоит пугаться! Бывают и обратная ситуация — у одарённого может обнаружиться врождённый талант Контроля, значительно превышающий обычный уровень. Думаю, это как раз наш случай, хотя требуется дополнительная проверка.

Я кивнул, предлагая мастеру продолжать.

— Во время проверки я смог убедиться, что, несмотря на необычную силу Дара, структура Узора сформировалась без каких-либо значительных отклонений. — Продолжил Йоль Ки Бон. — Но это не значит, что столь стремительное развитие осталось для Вас без последствий. Главные узлы, отвечающие за формирование Ци, уже довольно долго работают в форсированном режиме, так как Узор ещё не закончил своё преобразование. Если так пойдёт и дальше, то не исключено, что Вы получите неприятную травму, которая на длительное время не даст Узору нормально функционировать и совершенствоваться. К счастью, Вы обратились ко мне вовремя, и ничего непоправимого пока не произошло, но я настоятельно советую, не откладывая провести несколько поддерживающих процедур… если, конечно, Вы согласитесь на мои услуги.

— Думаю, в данном случае это более чем оправданно. — Согласился я. — Но прошу, чтобы любая информация обо мне не покинула стен этого дома, а по завершении всех процедур хотел бы, чтобы Вы направили полный отчёт в Клан Древа. Оплату произведёт казначей Клана после изучения отчёта.

— Что же… — Несколько растерялся мастер. — Думаю, это правильный подход к делу. В таком случае, не будем откладывать. Прошу следовать за мной!

На этот раз мы оказались в помещении, похожем на декорацию в стиле «стимпанк». Большое круглое помещение с высокими потолками было заставлено множеством самых разнообразных механизмов, в большинстве своём полуразобранных. Лишь в центре помещения располагалось массивное деревянное кресло, встроенное в большой, но, кажется, вполне рабочий и функциональный механизм неизвестного предназначения. Покажи мне кто-то его ранее, я бы сказал, что это электрический стул или устройство для чтения мыслей из какой-нибудь фантастической саги.

— Для начала, прошу сюда! — Мастер отвёл меня к столу, стоящему у стены и усадил в удобное кресло перед стеклянным шаром. Вот из-за таких атрибутов я и сравнивал мастеров Ци с гадалками. К счастью, данный прибор нёс сугубо утилитарную функцию.

— Положите руку на шар. — Начал давать инструкции Ки Бон. — Отлично. Как вы видите, эликсир, заполняющий сферу, реагирует на Вашу Ци, что непрерывно истекает в процессе циркуляции.

Действительно, я заметил, что от моей руки начали отделяться чуть светящиеся потоки, видимые лишь внутри шара.

— Для проверки контроля, попробуйте воздействовать на Ци, попавшую в сферу, и сконцентрировать её в как можно меньшей области в центре. — Попросил мастер.

Задача не показалась мне сколько-нибудь сложной. Во время тренировок адепты Воли учатся превращать любую внешнюю энергию в собственную Силу. То же, что мне предлагал Ки Бон было на два порядка проще — просто управление не до конца ассимилированной энергией на расстоянии. Так и вышло — Ци без каких-либо проблем сконцентрировалась в ярко светящуюся точку в центре шара.

— О! Прекрасно! Просто прекрасно! — Чему-то восхитился мастер Ци. — Продолжайте удерживать Ци, что бы ни произошло!

Ки Бон начал с помощью извлечённых из сумки артефактов создавать внутри шара различные колебания и волны энергии, от чего, по его мнению, удерживать энергию в центре должно было становиться сложнее. Я, к его удивлению, не заметил сколько-нибудь существенных помех своим действиям.

— Удивительно! — Наконец сдался он. — Что могу сказать… контроль значительно превышает необходимый уровень для третьей стадии Совершенства Разума. Думаю, именно с этим связано то, что Ваш Дар продолжает своё развитие, несмотря на значительное перенапряжение, которое испытывает Узор. Думаю, кто-нибудь иной предложил бы Вам использовать технику стабилизации Ци, что позволило бы остановить развитие Узора на достигнутом уровне, но только не я! У меня есть для Вас отличное решение, позволяющее и не перенапрягать Узор, и не прерывать его развитие! Вот! — Мастер почти любовно провёл рукой по массивному бронзовому шару, установленному на подлокотнике «электрического стула».

— Прошу меня немного подождать, необходимо внести кое-какие изменения в работу устройства… — Попросил Йоль Ки Бон.

— Конечно! Смотрю, у вас тут неплохая коллекция книг. Я взгляну? — Указал рукой на стоящий у стены стеллаж с различной литературой. Думаю, у мастера Ци должны найтись интересные раритеты для изучения и копирования, какие не найти в обычной библиотеке.

— О, да-да, конечно… — Рассеянно согласился Ки Бон, продолжая возиться с установкой.

Я подошёл к книжной полке и, пробежав глазами по корешкам пыльных фолиантов, взял изящно выполненный свиток, лежавший с краю. Он меня привлёк своей внешней чужеродностью. Многие книги здесь выполняли в красочных обложках, украшенных накладками из меди и бронзы, но качество бумаги и общий вид указывали на несовершенство технологий, по которым их создавали. Свиток же отличался от них стильным и лаконичным дизайном, будто был продуктом совершенно другой эпохи. Развернул его, потянув за специальную планку, и ещё раз убедился в своей правоте. Это была совсем не бумага, как можно было подумать, а тончайшая ткань с какой-то пропиткой, делающей её гладкой и ровной. Иероглифы, не встречающиеся в местной письменности, были не нанесены краской, а вытканы.

Запустил более совершенное, чем стандартный вариант, Контактное Сканирование, позволяющее получить не только базовую информацию, такую как текст и изображения с привязанными к ним размышлениями автора, но и, например, технологию изготовления бумаги страниц и кожи оплётки, место её производства и даже имена работающих в ту смену рабочих.

Пришедший от свитка отклик был настолько неожиданным, что заставил меня оторопеть. А как ещё себя вести, если тебе в чуть ли не первой попавшейся «лавке» в руки попадает настоящий артефакт иной цивилизации, о которой ты и не слышал ранее? Артефакт скорее в первоначальном смысле этого слова — ценный археологический образец, хотя и «магии» в этом свитке оказалось накручено немало. После сеанса «опознания» я смог прочитать название, выгравированное на жёстком корпусе свитка. Его можно было прочитать как «базовые принципы настройки энергетических систем», или «начальные упражнения по развитию Узора», причём оба эти обозначения имели право на жизнь, так как в зависимости от того, кто и с какой целью читал этот свиток, иероглифы меняли своё значение, открывая тот или иной оттенок смысла. Своеобразная интерпретация интерактивного кино в литературном формате. В то же время для непосвящённого в тонкости человека свиток предстанет запутанной шарадой из тысяч иероглифов, практически никак не связанных между собой.

Ещё более интересным свиток делало то, что он оказался неожиданно древним — его создали, возможно, несколько тысяч лет назад и не в этом мире. Точнее сказать было сложно — период создания артефакта терялся во тьме веков под многолетними наслоениями информации о сотнях людей, что владели им после.

— Ну вот и всё готово, господин Оль… О! Небеса! — Подошедший мастер Ци, увидевший в моих руках свиток, неожиданно всполошился. — Прошу прощения, состарившись я стал рассеянным. Эта вещь не должна была здесь лежать! Это наша семейная реликвия, разгадкой которой мы занимаемся уже не один век. Она написана на Старшей Речи и не поддаётся прямой расшифровке, но благодаря множеству рисунков мы за долгие года смогли немного приоткрыть тайну знаний прошлого. В частности, этот аппарат, — Ки Бон указал на «электрический стул», — был создан лично мной на основе полученных из свитка сведений, хотя до того опосредованный процесс обмена Ци считался невозможным.

Говоря это мастер очень аккуратно, но настойчиво, забрал свиток из моих рук и, свернув, быстро убрал в сумку на поясе. Возражать не стал, так как качественный информационный слепок уже находился в моём архиве, а потому нужда в материальном носителе информации практически отпадала. Нет, существовали и более мощные средства анализа, позволяющие получить больше интересующей информации, но они требовали либо большей Силы, чем у меня есть, либо наличие специфических приборов. Не страшно, думаю это не единственный артефакт, попавший мне в руки. Найдутся и ещё интересные находки.

— Так Вы говорите, что этот аппарат позволяет использовать техники обмена Ци? — Перевёл я тему разговора на более актуальную.

— Всё верно! — Тут же загорелся энтузиазмом мастер, мигом забыв про свиток. — Бывает так, что найти партнёра для техник обмена Ци оказывается далеко не просто. Более того, наиболее подходящие партнёры могут оказаться в… э… конкурирующих организациях, да… Или у партнёров просто не совпадают графики тренировок. Данный аппарат позволяет решить эту проблему кардинально. Он имитирует основные узлы и потоки Узора другого человека, необходимые при использовании техник обмена Ци, позволяя тому не присутствовать лично во время использования техник. Более того — пришедший на тренировку человек даже не знает, кому принадлежит накопитель с подходящей ему энергией Ци! В результате не происходит никаких… психологических накладок.

С некоторой опаской уселся в кресло. Несмотря на неприятные ассоциации, ещё раз применённое Контактное Сканирование не только обогатило меня на точную схему всех компонентов, из которых состоит прибор, и принципы его работы, но и показало, что данным агрегатом уже воспользовалось несколько десятков человек, и ни у кого не возникло с ним каких-либо неприятностей.

Ки Бон встал справа от кресла перед массивным пультом управления, имевшим больше десятка различных тумблеров, штурвалов и рычагов. Краем глаза проследив за его работой, я понял, что сейчас он выбирает один из скрытых в недрах прибора накопителей Ци и настраивает под него искусственную систему обмена Ци.

Закончив, мастер приказал:

— Положите руки на бронзовые шары и приготовьтесь! Сейчас в Вашу правую руку начнёт поступать чужеродная Ци, а из левой руки будут уходить излишки. Постарайтесь не отрывать руки от шаров, даже если почувствуете неприятные ощущения. Но немедленно сообщите мне об этом!

Напрягся, приготовившись почувствовать неприятные ощущения, когда чужая Ци начнёт проникать в мой Узор, но, к моему удивлению, ничего подобного не произошло. Ци, действительно, начала потихоньку просачиваться в моё тело, но неприятных эффектов это не создавало. Чужая Воля почти сразу вытеснялась, и энергия Ци тут же преобразовывалась в неотличимую от моей собственной. По ощущениям это напоминало употребление питательного, но безвкусного бульона. Зато положительный эффект проявился мгновенно — внутренние узлы, до этого напряжённые до предела, начали расслабляться, переключившись в дежурный режим переработки внешней энергии, вместо форсированного. Поступающая Ци была перенаправлена на то, чтобы восстановить перенапрягшиеся части Узора и, пока есть возможность, перестроить их на более высокий уровень энергоотдачи.

Хотя обработка информации из книг и дневников мастера Ци всё ещё продолжалась, уже полученного было достаточно, чтобы понимать основные процессы, протекающие в моём Узоре.

— Вы что-нибудь чувствуете? — Между тем забеспокоился Ки Бон моим долгим молчанием.

— Чувствую, как через правую руку поступает чужеродная Ци, но неприятных ощущений нет. Только приятные. Внутри будто расслабляются мышцы после длительного перенапряжения.

— Это прекрасно! Просто замечательно. — Обрадовался мастер. — Редко когда удаётся угадать с подходящим донором Ци с первого раза. Должен сказать, что Ваш Узор поглощает аномально много Ци, а возвращает аномально мало. Очень большой коэффициент полного поглощения. Подобного я раньше не встречал. С Вами точно всё в порядке?

— Чувствую себя хорошо. — Ответил, прислушавшись к ощущениям.

— Тогда продолжим. К сожалению, накопитель уже почти разрядился, так что я попробую использовать другой. Почувствуете себя нехорошо — говорите.

Смену источника Ци я ощутил очень отчётливо. Теперь это был не безвкусный бульон, а родниковая вода. Прозрачная и студёная. Она разносилась по моему Узору, охлаждая и успокаивая, пока не оказывалась полностью усвоена.

— Как ощущения. — С каким-то скрытым подтекстом спросил Ки Бон.

— Прохладно и освежающе. В целом же скорее приятно. — Пожал я плечами.

— Кхм-кхм… — Мастер изучил показание приборов, шкалы которых выводились на пульт оператора. — Действительно, признаков отторжения нет. Удивительно. Хотя уровень обратной отдачи вырос, значит усвоение не такое полное, как раньше. В таком случае попробуем-ка вот эту штучку…

Я с некоторым подозрением покосился на увлекшегося мастера, но решил пока не возражать, а то выгонит ещё и придётся искать другой способ решения проблемы с Узором. Очередная смена накопителя Ци, мастер внёс новые корректировки в работу установки, и ко мне устремился новый поток энергии. Очень яркой и буйной, порывистой, тёплой и ласковой, мощной. Она пронеслась по моему Узору напористой волной, оставив хорошо если пятую часть, после чего, смешавшись с моей Ци, выплеснулась через левую руку, чтобы через несколько секунд, прокрутившись в «жерновах» установки, вернуться опять, обновлённой.

— Терпимо? — Спросил мастер, видя, что я не подаю признаков отторжения.

— Ци теперь более сильная, чем раньше, но усваивается хуже. Эффект на Узор от неё даже лучше, чем от первых двух. Неприятных ощущений нет.

— Тогда на этом и остановимся. — Кивнул Ки Бон. — Благо данного типа Ци у меня накопилось предостаточно…

Всего сеанс продлился часа два, после чего мастер плавно снизил поступление Ци до нуля. Я почувствовал, как внутренние узлы начали снова напрягаться, вырабатывая повышенное количество Ци, но за время нахождения на «электрическом стуле» они успели перестроить свою внутреннюю структуру и теперь работали в несколько раз эффективнее. Можно было надеяться, что теперь вливание дополнительной Ци не потребуется. Справлюсь и своими силами. Тем более что первоисточник проблемы уже выяснен, как и способы её решения, найденные в книгах целителя. По сути мне достаточно сформировать альтернативную систему формирования Ци из внешней энергии. Для этого можно использовать одну из динамических медитаций, применяемых адептами Воли. Несколько часов медитации снизят нагрузку на Узор, и он сможет восстановиться и перестроить структуру.

Поблагодарив Йоль Ки Бона, предупредил его, что, возможно, скоро покину это место так как глава Клана может захотеть меня увидеть после пробуждения Дара. Эта новость ощутимо расстроила мастера Ци. Похоже, он хотел ещё что-то с моей помощью изучить, но возражать он не стал, лишь настоятельно советуя, если будет такая возможность, ещё раз его навестить перед отъездом.


Интерлюдия 1. Аурелия де Гуаро

Деревянный истукан, получивший удар ногой от невысокой стройной девушки в обтягивающем фигуру костюме, вздрогнул и заполучил солидного размера вмятину на боку. Она же ловко отпрыгнула в сторону, имитируя отступление из-под контратаки противника, и лишь после этого чертыхнулась.

Рефлексы… Она с большим трудом удержалась о того, чтобы сформировать технику Призрачных Когтей, после которых истукан бы разлетелся на части, но не повреждение спортивного снаряда так её задело, а то, что после такого удара ей бы пришлось лечь рядом с «поверженным противником». Повреждение Узора было настолько велико, что клановые лекари лишь разводили руками. Молодая Пантера, успевшая лишь понюхать вражеской крови, разом лишилась всего… Также, как её отец и учитель несколькими годами ранее.

И хуже всего Аурелии были не снисходительные взгляды одногодок, а молчание отца, полное укоризны и… облегчения. Облегчения от того, что его дочери больше не придётся заниматься опасным промыслом. Никогда! Это было ужаснее всего, заставляя неистово искать всё новые и новые методы лечения, пока, наконец, не был найден подходящий вариант…

От нахлынувших воспоминаний девушку отвлёк звон дверного колокольчика и крик:

— Госпожа Аурелия! Это Хи Юн! Мастер просит Вас прийти к нему как можно… б-быстрее. — На последнем слове посыльный запнулся и начал краснеть, так как девушка открыла дверь, и он смог её увидеть во всей красе.

Аурелия знала, что на мужчин производит ошеломляющий, а на женщин — раздражающий эффект. Обтягивающий спортивный костюм, выгодно показывающий все изгибы её фигуры, не мог оставить равнодушным помощника целителя, давно заглядывающегося на «прекрасную госпожу».

— Г-госпожа! — Промямлил Йоль Хи Юн, опуская глаза на землю. — Мастер просил Вас прийти. У него есть хорошие новости. Кажется, он нашёл для вас подходящий источник Ци.

Сказанные слова тут же вымели из головы девушки фривольные мысли, заставив мгновенно подобраться, будто кошку, завидевшую долгожданную добычу.

— Буду через десять минут! — Бросила она. — Пусть всё подготовит к моему приходу!

Парню лишь оставалось грустно проводить взглядом её быстро скрывшуюся в доме фигуру.

Десятью минутами дело не обошлось, но уже через полчаса девушка сидела в ненавистном кресле, приготовившись в очередной раз испытать «незабываемые» ощущения. Для неё вливание чужой Ци было подобно инъекции кислоты прямо в кровь. Аналогичный эффект оказывала и её Ци на любого партнёра, что автоматически лишало Аурелию каких-либо шансов на излечение. К счастью, нашёлся мастер Ци, создавший аппарат искусственного обмена, который не испытывал неприятных ощущений по причине отсутствия органов чувств. К сожалению, о себе она не могла сказать того же, но ради надежды на возвращение к полноценной жизни готова была вытерпеть любые муки.

— Ну что же, думаю, можно приступать. — Сказал Йоль Ки Бон. — Как всегда, начну с самой малой концентрации. Чужая Ци будет разбавлена Вашей в пропорции один к девяти.

Девушка стиснула зубы, приготовившись терпеть, но… боль не пришла! Она чувствовала, что с поступающей в её Узор энергией что-то не так. Она казалась… безразличной. Будто мудрец, сидящий на вершине горы и не обращающий внимание на суету у её подножия.

— Я вижу, что на этот раз не ошибся. — Отвлёк девушку от собственных ощущений мастер Ци. — Похоже, Вы не испытываете боли. Тогда я предлагаю перейти на чистую Ци донора, чтобы она оказала максимальный благотворный эффект на Узор.

— Да. — Внутренне подобравшись ответила Аурелия. — Давайте попробуем.

Мастер что-то перенастроил в своём приборе, и в следующий миг волна ощущений накрыла девушку с головой, заставив на мгновение потерять ориентацию в пространстве. «Мудрец на горе» более не был безучастным наблюдателем. Она чувствовала, как кто-то могучий и огромный сжал её крохотную фигурку в своих ладонях и поднял высоко в небо, рассматривая подобно натуралисту, нашедшему интересный камешек. У неё же этот взгляд вызывал благоговейный трепет.

Нахлынувшие эмоции начали постепенно стихать, и девушка снова почувствовала своё тело и где в данный момент находится. Сосредоточившись, она смогла погрузиться в себя и увидеть, как чужеродная Ци начинает выправлять и изменять искажённую структуру Узора, приводя его в более гармоничный и «правильный» вид.

Когда через приблизительно час времени мастер отключил установку, Аурелия не смогла удержать печального вздоха, настолько сегодняшний процесс обмена Ци отличался от всех предыдущих.

— Я думаю, что могу ещё продолжать, мастер!

— Судя по показателям, так и есть. — Кивнул Ки Бон. — Но, к сожалению, у меня закончился накопитель с необходимой Ци. Если Вы настаиваете, то можем попробовать вернуться к предыдущему варианту… — Чуть улыбнувшись, предложил он.

Аурелия сама не заметила, как выскочила из кресла — настолько её впечатлило это «предложение».

— Думаю, не стоит. — С дрожью в голосе ответила она. — Когда я могу ожидать нового сеанса?

— К сожалению, не могу Вас обрадовать. Это был скорее побочный результат лечения. Вполне возможно, что «донор» Ци больше ко мне не обратится, хотя я всё сделал, чтобы этого не произошло. Остаётся лишь надеяться на лучшее…

— Но… Как же так?! — Ошарашенно воскликнула Аурелия. — Я же чувствую, что это именно то, что мне сейчас нужно! Неужели Вы будете ко мне столь жестоки?!

— Я искренне сожалению, но повлиять на другого человека не в моих силах. — Расстроенно ответил мастер.

— Тогда просто скажите мне, кто этот человек! Я попробую с ним договориться!

— Это не в моих принципах. — Замялся Йоль Ки Бон. — К тому же я обещал, что оставлю его визит в тайне…

— Прошу Вас мастер! — Взмолилась девушка. — Хотя бы намекните! Это моя единственная надежда на исцеление!

— Ну… только предположение. — Сдался мастер Ци. — Как Вам известно, совместимость Ци зависит от многих факторов и редко когда находятся партнёры, идеально подходящие друг другу, но в каждом правиле существуют исключения. Например, есть Кланы, чья энергетика годами была ориентирована на работу в самых сложных условиях, в результате чего их члены рождаются с врождёнными особенностями Ци, позволяющими приспосабливаться к любым внешним условиям. Такой человек может стать универсальным донором и у него не будет проблем с поиском партнёра для техник обмена Ци. Думаю, такие люди могут встретиться, например, в Клане Древа, чьи члены постоянно подвергаются мощным внешним энергетическим воздействиям в своих экспедициях. Но у большинства из них нет причин обращаться ко мне за помощью, ведь они легко найдут партнёра для тренировок внутри своего Клана. Разве что это будет кто-то из новичков, только пробудивших Дар, а потому не имеющих пока возможности обратиться к собственным специалистам.

— Ребёнок из Клана Древа. — Будто для самой себя произнесла девушка.

— Бывают случаи, что пробуждение Дара происходит и в более позднем возрасте. — Поправил её мастер Ци.

— Большое Вам спасибо, уважаемый мастер. — Низко поклонилась девушка. — Этот сеанс был незабываемым и будет оплачен с хорошей премией за Ваши старания.

— О, не стоит. — Скромно попытался отказаться Ки Бон. — Я лишь хочу, чтобы у Вас было всё в порядке.

— Я лишь хочу выразить Вам свою благодарность. Прошу, не отказывайте в этой малости!


Глава 3. Клан


Номир. 722 год. Пароход на реке Ланс.

Я чувствовал, что моя энергия, до этого спящая, неожиданно пробудилась и начала движение внутри другого, отличного от моего организма. И его Воля оказалась недостаточной, чтобы подавить мою и захватить контроль. Подумав долю секунды, я дал своей энергии разрешение действовать так, будто мои желания более не оказывают на неё влияния. В результате она оказалась равномерно распределена по всему организму другого человека, а так как Воля моя не была подавлена, то мог с ним сделать, что пожелаю. Но я оставался пассивным наблюдателем, смотря как Ци изменяет и выстраивает Узор чужого Дара. Когда же энергия окончила свою работу, я… проснулся.

Сладко потянувшись, взглянул в иллюминатор своей каюты. Вчера курьер Клана выдернул меня чуть ли не из постели со срочным приказом главы ближайшим рейсом возвращаться в столицу. Курьер, зная содержимое письма, предусмотрительно узнал график работы речного порта и купил билет на пароход, отходящий через час.

Мне пришлось, проклиная всё на свете, быстро собираться и мчаться в порт с одним небольшим дорожным саквояжем, не понимая, отчего вдруг такая спешка. Для будущего члена Клана курьер не поскупился и заказал отдельную каюту повышенной комфортности, хотя плыть… точнее идти нам было всего три часа. Тем не менее, я не отказал себе в удовольствии немного прикорнуть, увидев весьма красочный и запоминающийся сон.

В столицу мы прибыли во втором часу ночи, но и там меня уже ждала карета с магическим приводом и проводник из слуг Клана. По прибытию в резиденцию, мне стала понятна спешка — здесь меня уже ждала тёплая встреча трёх клановых целителей с помощниками. Они просветили меня множеством различных техник и заставили выпить с десяток отвратных на вкус зелий, но в результате подтвердили пробуждение Дара и подивились его необычной силе. На тот момент я имел уже Дар, развитый до восьмой стадии Совершенства Разума. Судя по динамике развития, он должен был остановиться в развитии где-то между последней двенадцатой стадией Совершенства Разума и первой стадией Формирования Оболочки, что для только что пробудившегося практика было откровенным сюрреализмом.

К моему возрасту… то есть возрасту моего тела — семнадцати годам, практики, усиленно тренирующиеся с раннего детства, могут достичь уровня Совершенства Тела. Если они в этом возрасте достигают стадии Развития Разума, то их признают «вундеркиндами», значительно опережающими в развитии других. Тех же, кто достигает стадии Совершенства Разума, признают истинными гениями и прочат большое будущее. Я же себя показал совершенным уникумом — ни дня не тренировался, только прошёл инициацию, а уже обошёл в развитии даже признанных «гениев». Медики сразу решили, что контролировать такую силищу я никак не способен и было попытались запретить мне использование каких-либо техник вообще, но смог их переубедить, рассказав о проведённых у мастера Ци Йоль Ки Бона проверках контроля. На слово мне, конечно, не поверили, но дали несколько простейших упражнений и понаблюдали, как я их выполняю. Ничего сложного в них не было, так что удалось отстоять свою полную дееспособность.

К концу всех мытарств, чувствовал себя уставшим и выжатым. Заметив это, медики сжалились и отправили меня отдыхать. Симпатичная служанка провела меня вначале в местную сауну под открытым небом, выполненную в стиле горячих источников, хотя в действительности воду нагревали и обогащали минералами искусственно с помощью созданного несколько веков назад артефакта. Страшно представить, сколько энергии было выброшено в воздух за это время, но местные пока не задумывались об экономии, и, буду надеяться, ещё долгое время им не придётся об этом задумываться.

Погрузившись в тёплую воду, насыщенную минералами и обладающую повышенным энергетическим потенциалом, я смог впервые за несколько часов расслабиться. Сонливость, отошедшая было на второй план, начала снова наваливаться на мой разум, но ей пришлось отступить под умелыми руками той самой служанки, что, как оказалось, не ушла, а, напротив, решила оказать мне «помощь» в омовении. «Помощь» закончилась весьма приятно для, надеюсь, нас обоих, после чего служанка проводила меня к выделенным для проживания покоям, где мы вместе опробовали на прочность и шаткость кровать, которая, к слову, успешно справилась со всеми испытаниями.

Утром же я проснулся уже один, проспав всего пару часов в общей сложности. Тем не менее, этого мне более чем хватило. Моему разуму сон вообще давно не требовался, а тело продолжало перестраиваться под действием Дара, становясь более выносливым и сильным. Это сказывалось и на внешнем виде — за последние сутки я похудел на пару килограммов, но куда большая масса была перераспределена с живота и боков на развитие мышц всего тела. Интересный эффект, сопровождаемый, однако, сильным голодом. К счастью я знал, где на территории Клана можно было перекусить в любой момент времени. На кухне имелось круглосуточное питание для охраны и членов клана, находящихся на дежурстве. Клан Древа был одним из немногих, кто держал в готовности не только наёмную охрану, но и своих самых боеспособных членов, рассматривая это в качестве боевой тренировки в рамках борьбы с расхлябанностью.

Плотно перекусив и дважды попросив добавки, отправился переваривать съеденное в библиотеку. Мой браслет кандидата в члены клана открывал доступ лишь к части литературы, но и это было больше, чем имеет в распоряжении практик, не входящий в какой-либо клан. Да и «закрытая» литература находилась здесь же, за закрытыми дверями, что практически не мешало запустить создание полной копии библиотеки с помощью «Авалона». Пришлось лишь пометить, что сведения, полученные из «красной» зоны не допускаются к разглашению, пока я не получу к ним официальный доступ.

Тем не менее, и в «зелёной» зоне было чем заняться. За пару часов мой дневник, который я не забыл прихватить с собой, пополнился на десяток страниц заметок и инструкций. Пополнился бы и больше, но меня нашёл слуга клана и попросил следовать за собой — глава желал пообщаться лично. Не иначе медики поспешили с утра меня «сдать», вот у начальства интерес и проснулся.

Глава Клана Древа, Брин сын Эрика сына Велета, представлял собой весьма колоритного персонажа. Тёмно-рыжие густые волосы коротко подстрижены. Лицо чисто выбрито. На нём видно несколько хорошо залеченных шрамов бурной молодости. Сорок восемь лет, но по внешнему виду больше сорока не дашь. Высокий и атлетичный. Во взгляде чувствуется Воля. Узор Дара мощный и хорошо развитый.

— Ольгерд! — Громогласно поприветствовал меня Брин, заключая в медвежьи объятья. — Как же давно я тебя не видел. — Два года? Ты сильно изменился. Уже не мальчик!

— За последние сутки я изменился сильнее, чем за эти два года. — Начал я подготавливать почву. — Пробуждение Дара на меня сильно повлияло. Чувствую, что стал намного сильнее, память улучшилась и думать стало намного легче. Многое смог переосмыслить заново.

— И как же ты теперь видишь свою дальнейшую жизнь? — Заинтересовался Брин.

— Ну, клановое обучение обязательно. Это понятно, хотя обычно Дар пробуждается у детей от шести до одиннадцати лет. Среди них я буду слишком выделяться как по возрасту, так и по силе. Стандартные упражнения могут не подойти, так что, если это не будет слишком нагло, я бы хотел попросить себе личного наставника из боевой ветви Клана. Базовые принципы создания техник я знаю, так что это будет намного эффективнее, чем толкаться среди малолеток. Также мне бы хотелось получить и мирную профессию, чтобы не просить деньги у Клана на личные нужды. Думаю, создание артефактов подойдёт лучше всего. В связи с этим прошу дать мне разрешение изучить соответствующие разделы в клановой библиотеке и допуск в мастерские в качестве ученика и наблюдателя.

— Техники создания артефактов одни из самых сложных. Уверен, что справишься? — Усомнился глава. Оно и понятно. С моей силой мне прямая дорога в боевики.

— Как я уже сказал, после раскрытия Дара мои умственные способности выросли. Я теперь помню всё, что прочитал. Даже к справочникам не придётся обращаться. Математические расчёты, которыми меня мучили в детстве, делаю сразу в уме, даже записывать не нужно. Справлюсь.

— Хорошо. — Сдался Брин, видя мою непреклонность. — Будет тебе допуск в библиотеку и мастерские, но только если наставник по клановому обучению останется тобой доволен! Это в первую очередь. Согласен?

— Да. Конечно. Спасибо!

— Прекрасно! Осталось закончить с формальностями… Ольгерд, сын Брандта сына Брода, согласен ли ты стать членом Клана Великого Древа, служить ему и защищать, не щадя себя?

— Клянусь! — Ответил я.

— В таком случае я принимаю тебя в Клан. Служи честно и преумножай славу Клана! — Брин достал из шкатулки серебряный браслет полноправного члена клана и активировал его своей силой. В отличие от моего старого браслета, который был лишь обычным украшением, этот являлся настоящим артефактом, способным защитить пользователя от большинства неприятностей, вроде падения с крыши или ножа грабителя. В умелых же руках браслет был способен и на большее.

Отдав старый браслет, я надел артефакт на левую руку и подал в него поток Ци, устанавливая привязку к новому владельцу. Накопитель браслета оказался заполнен за несколько секунд. Нужно будет с ним основательно поработать, раз уж придётся всегда с собой таскать.

— Я не подведу Вас и Клан. — Сказал Брину, закончив с артефактом. — Что с разрешениями и наставником?

— Не терпится приступить?

— Не вижу смысла тянуть.

— Хорошо. — Кивнул глава, садясь в массивное кресло и беря в руки письменные принадлежности. — В библиотеку можешь идти хоть сейчас. Отдашь это письмо, и тебя пропустят. Служащие помогут найти нужную информацию. Наставник будет завтра, так что к восьми часам приходи к спортивной площадке для первого занятия. В мастерские можешь ходить в свободное время, начиная со следующей недели. Мастера будут предупреждены. На этом с делами всё. Как члену клана тебе положено ежемесячное содержание. Его можешь получить у казначея. Также от твоих родителей остались права на владения землёй, а также доли в финансовых предприятиях Клана. Всё это с настоящего момента принадлежит тебе. Тем не менее, крупные траты ты должен согласовывать со мной, с казначеем или с моим заместителем. Комнаты, в которых ты сейчас живёшь, закреплены за тобой на постоянной основе. В честь принятия нового члена Клана, устроим сегодня торжественный ужин, так что будь готов.

— Благодарю! В таком случае, до вечера!

Прихватив письмо-разрешение, отправился к себе, где выбрал один из выходных костюмов. Моя фигура уже претерпела достаточно изменений, чтобы он, сделанный по старым меркам, жал в плечах и болтался на талии. Пришлось отнести костюм и ещё парочку вещей получше слугам для подгонки по фигуре. Закончив с этим, отправился в библиотеку.

Дежурный библиотекарь быстро подобрал мне литературу по начальному курсу артефакторики, хотя здесь это направление всё ещё оставалось в большей степени искусством и ремеслом, а не производством в современном понимании этого слова. Конечно, вся эта литература уже давно была загружена в мой виртуальный архив, но для вида я целиком и полностью погрузился в работу, делая короткие и краткие выжимки самой важной информации в отдельный раздел дневника.

Выделил для этого отдельный поток сознания, а сам же занялся делом, необходимость которого давно назревала. Мощности «Авалона» явно перестало хватать. Среди скопированной в библиотеке литературы встречалось большое количество рукописей и отчётов, содержащих развитый информационный слой. Обработка таких данных на несколько порядков сложнее, чем простая оцифровка текста. С текущей производительностью «Авалону» требовалось больше года на начальную разметку информации и перенос её в базу данных стандартного формата. Отдых отдыхом, но столько ждать никакого терпения не хватит.

Первым делом развернул в виртуальном пространстве трёхмерную структуру сервера и обозначил неиспользуемые модули. Это были либо устаревшие конструкции, либо слишком специализированные, вроде сетевых протоколов, в текущих условиях бесполезных. В «мусор» ушло больше двадцати процентов от общего объёма сервера. Более чем достаточно для моих целей. Всё-таки я уже далеко не тот неопытный студент, каким был пятнадцать лет назад при создании «Авалона». Да и технологии с того времени шагнули далеко вперёд. Что там говорить, если освободившегося места и того количества Силы, что получилось извлечь из разрушенных модулей оказалось достаточно, чтобы сформировать новое вычислительное ядро со всей необходимой периферией?!

Конечно, у меня бы ничего не вышло, если бы Хан не передал «ключи» к управлению своей Силой. Адепт Воли он более сильный, чем я, и на перековку его Силы в мой «формат» ушло бы больше энергии, чем получилось бы в результате преобразования. Имея же разрешение от владельца, я мог сделать его Силу своей практически без потерь.

Особо ничего выдумывать не стал, взяв за основу вычислительное ядро «Аркана-Х», отличающееся гибкой модульной структурой, похожей на ту, что имеет «Авалон», но оптимизированную на уровне базовых концепций к работе в ментальном пространстве. По той же технологии сформировал периферийные модули, включая мою личную разработку — «мыслительный сопроцессор», позволяющий запускать отдельные мыслительные потоки на мощностях сервера и использовать его в качестве расширения возможностей мозга.

Обычного человека подключение «сопроцессора» быстро свело бы с ума, а вот для адепта Воли моего уровня нагрузка была совершенно некритична по сравнению с получаемыми возможностями. Во всяком случае, я давно привык, и обходиться без «сопроцессора» мне было очень некомфортно. Чувствовал себя без него неполноценным.

После этого настал самый длительный и муторный этап создания любой ментальной конструкции высокой сложности — отлов и исправление багов и ошибок. К сожалению, «технология» создания не слишком надёжна и каждый образец приходится «допиливать» вручную, тратя на это недели и месяцы работы. Конечно, гибкое программное обеспечение позволит серверу работать даже на самом кривом «железе», но на его производительность это скажется самым пагубным образом. Тем не менее уже сейчас, запущенная в пол силы в режиме отладки «Аркана» показывала в сто раз более высокую производительность, чем дряхлый и неоптимизированный «Авалон». Чтобы это добро не пропадало зря нагрузил новый сервер всеми задачами, что до этого выполнял старый, а «Авалон» нагрузил тестовыми программами, производящими анализ работы «Арканы».

Дальше оставалось лишь следить за быстро растущим перечнем обнаруженных ошибок и оперативно их устранять, чем я и занимался до самого вечера. Перед самым ужином в мою честь счёл текущую конфигурацию достаточно надёжной, чтобы попробовать активировать «мыслительный сопроцессор».

В первый момент после активации даже немного потерялся в обрушившемся на меня потоке информации. Всё-таки ранее я работал с оборудованием, используя различного рода аппаратные трансляторы, которые накладывали существенные ограничения на скорость обмена информацией и качество канала связи. Сейчас же сервер находился внутри моего ментального поля и фактически являлся частью меня, а потому никаких задержек не возникало. Как говорится: слишком хорошо — тоже плохо. Но ничего, справился, попривык, и даже начал получать удовольствие от работы на таком уровне.

Приём прошёл в тёплой, дружественной обстановке. Встретился с несколькими знакомыми, знавшими старого Ольгерда. К счастью, тогда он ещё не успел настолько отчаяться и знакомые лишь отметили как я «вырос и повзрослел». Был, правда, один неприятный момент, когда двое парней моего возраста пытались начать по старой памяти меня «строить», но сила их Дара находилось на стадии Развития Тела, и мне ничего не стоило немного ускорить циркуляцию Ци в своём Узоре, чтобы создать эффект, равнозначный проигрыванию мускулами. Парни, почувствовав мощь моего Дара, тут же поспешили притвориться веником. Свалили, другими словами. Они же не знали, что я пока официально не владею никакими техниками.

Моё «выступление» заметили не только парни, но и, похоже, все владельцы Дара, присутствующие на приёме. Никто ничего не сказал, хотя поглядывать начали куда чаще прежнего. Ближе к концу ко мне подвалил слегка набравшийся глава Клана в компании с невысоким мускулистым мужчиной лет тридцати-тридцати пяти, прихрамывающим на левую ногу.

— Ольгерд, знакомься! — Громогласно произнёс Брин, подходя. — Велес. На ближайший месяц он твой учитель и наставник, если, конечно, раньше не сбежит. Один из наших самых опытных и сильных воинов. Мастер уровня Формирования Оболочки. Прекрасно владеет всеми клановыми приёмами и техниками.

Велес оглядел меня с головы до ног и негромко сказал:

— Завтра в восемь на спортивной площадке. Не опаздывать. Одеться по-походному. — И свалил.

У меня от него аж мурашки по спине побежали. Настоящий «убивец».

Дальше в программе вечера были вино, музыка и танцы. На первое я не налегал, а вот потанцевал с удовольствием. Большинство владельцев Дара обладали отличной координацией движений и были способны на такие вещи, на какие не всякий земной танцор способен. И танцы у них были соответствующие — динамичные и сложные. Поначалу были сложности с повторением движений, но через час мышечная память «забилась» и стало совсем хорошо.

Было весело. В промежутках между танцами я травил переделанные охотничьи байки и адаптированные анекдоты, встреченные местной публикой «на ура». К себе же возвращался в приятном обществе двух чуть подвыпивших смешливых красоток, вызвавшихся проводить героя вечера, чтобы с ним по дороге «ничего не случилось». По дороге ничего, если не считать пары поцелуев, действительно не случилось, а вот уже в спальне они на меня и набросились…


Глава 4. Обучение


Несмотря на то, что угомонились далеко за полночь, встал в пять утра, полностью выспавшись. Сладко спящих женщин тревожить не стал, тихо собрал свои вещи и оделся. Полчаса потратил на водные процедуры в «горячем источнике», а потом оккупировал кухню, снова проглотив тройную порцию еды, так как от вчерашнего пиршества в моём организме не осталось и следа.

Два часа просидел в библиотеке, имитируя работу, а в действительности разгребая весь массив накопившихся за ночь ошибок и неисправностей в работе нового сервера. Отладил и запустил подсистему автоматического поиска и устранения неисправностей, которая, теоретически, могла восстановить основную систему даже после полного её разрушения, пусть и с потерей большей части информации. Это тоже была новая «примочка», отсутствующая в базовой конфигурации «Авалона».

Информационная база данных, которую «Аркана» формировала на основе данных библиотеки — в первую очередь информационных слепков одарённых, запечатлевших воспоминания об использовании своих способностей в рукописях, выросла уже до вполне достаточного уровня, чтобы на её основе начать формировать инструкции по использованию Дара в различных условиях. Здесь уже тупой автоматизированный анализ работал плохо. Требовалось запускать более мощное ПО на основе специализированного искусственного интеллекта.

Для меня это сложности не представляло, благо последние семь лет только и делал, что разрабатывал новые ИскИны различного назначения. Даже парочку универсальных обучил. Да и тема моих исследований была как раз по изучению формирования искусственного разума. Настройка же специализированного ИскИна на выполнение конкретной задачи — на порядок проще. Закончил за пятнадцать минут, ожидая своего «тренера» у спортивной площадки.

Тот явился за пять минут до назначенного времени и, заметив меня, кивнул в сторону беговой дорожки.

— Начнём с полосы препятствий. — Без приветствия начал он. — Вперёд!

Не став «втыкать», плавно развернулся и побежал, выбрав средний темп для разогрева мышц. За время нахождения в Клане Ольгерд не раз видел, как полосу препятствий преодолевали опытные бойцы. Периодически конфигурация полосы менялась, чтобы они не заскучали, но в целом общий «пул» препятствий оставался неизменным. Зная, как следует действовать, у меня получилось преодолеть полосу, пусть и немого «дёрганно», но зато безошибочно. Однако Велесу явно не понравилось, что я не выложился на все сто:

— Ещё раз! Быстрее! — Приказал он.

Ускорившись до предела, на который сейчас был способен мой организм, прошёл ещё раз всю полосу, на этот раз избегая мелких ошибок и недочётов, замеченных на первом «прогоне».

— Ещё раз! Быстрее! — Не удовлетворился моим результатом Велес.

Пришлось поднапрячься, подгружая специальную программу анализа траектории и просчёта движений, которую применяют каскадёры и спортсмены для того, чтобы добиться максимального результата тренировок. Быстрый просчёт траектории движений, и вот я уже не хватаюсь за канат, висящий над ямой, а отталкиваюсь от стены и запрыгиваю на «второй этаж», вместо того, чтобы терять время на раскачивание и карабканье. Перекладины горизонтальной лестницы, которые по идее следовало перебирать руками, просто пробежал поверху, запрыгнув на снаряд, стенку, на которую следовало медленно взбираться, подтягиваясь руками, преодолел, забежав на неё с разбега.

— Ловко. — Вынужден был признать «тренер». — С физикой норма. Запоминай. «Импульс». Простейшая техника. — Велес резко ударил перед собой раскрытой ладонью и в этот же миг раздался звонкий щелчок. Один из камешков на дорожке разлетелся мелкой крошкой.

— Повтори! — Тут же приказал Велес.

Мне осталось лишь удивлённо поднять брови. Неужели он подумал, что я могу с первого раза запомнить все нюансы использования увиденной первый раз в жизни техники? На самом деле я-то могу, но не стоит совсем уж «палиться».

— Можно ещё раз? — Попросил, сосредотачиваясь.

Велес молча повторил своё движение. На этот раз точка фокусировки оказалась в воздухе, и хлопок вышел значительно громче, так как энергии больше некуда было деваться. На этот раз я смог даже без просмотра «повторов» и цифрового анализа уяснить для себя основные принципы этой «техники». Практик разгоняет часть своей Ци по одному из внутренних каналов Узора, а потом резко меняет её состояние, смещая в другой энергетический диапазон, где она уже не может находиться в стабильном состоянии, порождая всплеск гравитационного поля. Чем больше смещение, тем дальше произойдёт воздействие.

Сосредоточившись, нанёс удар раскрытой ладонью, даже не пытаясь как-то воздействовать на Ци, потом повторил, но уже с использованием Ци. Только объём энергии был в сто тысяч раз меньший, чем показывал Велес. Третий удар уже нанёс «по всем правилам», услышав лишь слабый хлопок от удачно выполненной техники.

— Что ты мнёшься?! Бей! — «Одобрил» мои действия тренер.

— Д-ДАХ!!! — От очередного моего «импульса», куда я вбухал тысячу велесовых объёмов, в воздухе на долю секунды зажглась яркая звезда перегретой плазмы и раздался грохот, подобный удару молнии.

— К-ха… Перебор… — Ошарашенно пробормотал «тренер», поднимаясь из-за массивного валуна. Успел спрятаться. Ветеран, однако.

— Давай как перед этим, но теперь дальше на десять шагов. — Приказал он.

— Дух! — Повторил я свою удачную попытку, создав импульс в пяти метрах дальше предыдущего.

— Ещё на десять!

— Дух!

— Ещё!

— Дух!

— Ладно, хватит. — Приказал Велес, наблюдая как из-за поворота выскакивает дежурный офицер во главе со взводом охраны в полном боевом облачении. — На сегодня всё, а то они сейчас встретятся с теми, кто бежит с той стороны, и повернут назад… Встретимся завтра в восемь у твоих покоев.

Кивнул уже в спину быстро уходящему воину и поспешил тоже скрыться с «места преступления», чтобы не пришлось ничего доказывать охране. А жаль. Использовать «импульс» мне понравилось. Раньше я не пробовал столь энергоёмких конструктов по причине недостатка Силы, здесь же почувствовал себя настоящим фентезийным магом. Да и формировать техники на различном расстоянии было интересно — как оказалось, зависимость дальности от величины смещения всё-таки нелинейная и дальше двух километров сформировать импульс не получится. Зато поражать цели внутри этого радиуса можно с довольно высокой точностью, если умеешь хорошо контролировать свою Ци.

Чуть позже. Кабинет главы Клана Древа.

— Ну как тебе впечатление от Ольгерда? — Спросил Брин Велеса.

— Уникум!

— Даже так? А если подробнее?

— Физика отлично. Хотел его погонять, но когда он улучшил рекорд полосы, бросил дурью маяться. С техниками пока неясно, но импульс он выдал такой мощи, что, если бы не его возраст, я бы подумал, что меня кто-то из старших решил разыграть. Не знаю никого, кто бы смог такое выдать просто на голом контроле. Вначале даже не поверил, решил по дальности оценить. Мой предел — четыреста шагов. Он смог вдвое дальше без потери точности и фокуса. И это я ещё его остановил, чтобы не перенапрягся. Обучаемость… Если он действительно «импульс» не умел раньше создавать, то я просто не знаю, что сказать. Гений.

— Хорошо. — Ответил глава и, несколько секунд подумав, добавил. — Научи его всему, что сможешь. В первую очередь самозащите. Возможны инциденты с другими кланами. Во вторую очередь общая боевая подготовка с упором на техники. Ну и наши клановые техники покажи хотя бы обзорно, раз он так быстро всё усваивает… На этом всё. Можешь идти.

Неделя спустя.

Похожая на поражённую какой-то смертельной болезнью уродливая башка большой кошки разлетелась на куски, когда внутри её черепной коробки сформировался мощный «импульс».

«Перебор». — Подумал я, тяжело дыша и приваливаясь к стене.

Вторая волна, накатившаяся на периметр обороны, чуть не похоронила немногочисленных защитников со мной во главе, а по данным разведки вслед за ней уже шла третья, причём часть мельтешащих на горизонте точек находилась не только на поверхности земли, но и в воздухе. Это означало, что бой начнётся сразу, без раскачки, а запасы Ци в Узоре лишь начали восстанавливаться после предыдущей схватки. Судя по всему, третью волну мне не пережить…

Но это не означало, что я сдался и опустил руки. Пусть это будет последнее, что я сделаю, но у меня ещё есть, что показать! Запасы Силы, накопленные за последнюю неделю, практически не тратились, а вот скорость её накопления скакнула на два порядка вверх. Просто потому, что моя Ци и я продолжали адаптироваться друг к другу. В результате её преобразование происходило с каждым днём всё легче и легче. Никогда ранее я не обладал таким огромным запасом Силы, чтобы применять боевые конструкты Адепта Воли. А сейчас обладал. И пусть всех моих запасов хватит лишь на одно воздействие, но оно должно быть по-настоящему эффективно!

Когда первые зубастые твари, хлопающие перепончатыми крыльями, начали замедляться, готовясь ухватить стоящих на стене защитников, я ударил. Воздействие не имело каких-либо физических проявлений, но эффект от него проявился сразу — все летающие существа тут же рухнули вниз, потеряв необходимую координацию движений. Но этим всё не ограничилось. Оклемавшись после недолгой дезориентации, звери яростно взревели и набросились друг на друга с небывалой агрессией. Ошмётки плоти полетели во все стороны, а боевая сила противника начала стремительно убывать.

Увы, недостаточно стремительно. Ко всему прочему, они обладали высокой ментальной сопротивляемостью. Вначале лишь самые сильные, а потом и все остальные существа переставали нападать друг на друга и поворачивали головы к стене. Немногочисленные «птеродактили», пережившие падение, снова взмыли в воздух. У защитников ещё хватило сил, чтобы множеством боевых техник посбивать летунов, но это дало остальному зверью время на преодоление заграждений…

Вы погибли…

Поздравляем! Вы набрали рекордное количество очков: 25109.

Боевая эффективность выросла на 217 %

Точность выросла на 8 %

Контроль вырос на 5 %

Полный отчёт сохранён в файл Perimetr_12_2319

Cценарий «Оборона Периметра» завершён.

С «щелчком» переключился на параллельный мыслительный поток, сделав его основным, а тот, где только что находился — вспомогательным. Пока я «защищал периметр», моё тело под управлением «двойника» тоже не прохлаждалось, выполняя гимнастические упражнения и рекомендованные тренировки по развитию Дара, подсмотренные в раритетном издании Йоль Ки Бона. По качеству они оказались вполне сравнимы с современными методиками адептов Воли, но, при этом, заточены на развитие врождённых способностей контроля Ци, а потому в местных условиях были куда эффективнее.

Бои в виртуальном пространстве, формируемом мощным вычислительным комплексом, в данном случае — «Арканой», были одним из моих любимых упражнений, позволяющих не только эффективно тренироваться в использовании сложных энергетических конструктов, но и делать это нескучно. У меня с Земли было привезено множество самых различных сценариев сражений — от выживания во враждебном лесу до освобождения заложников из высокотехнологичного небоскрёба, стоящего в центре оживлённого мегаполиса.

Не смотря на недостаток времени, все они были не по одному разу пройдены мной ранее. В «Защите Периметра» я доходил до последней, сотой волны и выходил победителем в схватке с Левиафаном… Вот только сражения эти были с одним существенным отклонением от реальности — все конструкты формировались в специально настроенном пространстве «Чародейского Куба», а потому требовали на своё создание в 100 000 раз меньше Силы, чем необходимо в реальности. Иначе и быть не могло — где взять столько Силы? А если бы и набралось немного, то бездарно выплёскивать её на тренировках было бы страшной глупостью.

В то же время, перефразируя Эйнштейна, Адепт Воли — это десять процентов таланта и девяносто процентов практики. Недаром же местных одарённых так и называют — практики. Виртуальные сражения помогли мне освоить и довести до автоматизма огромное количество боевых, целительских и вспомогательных энергетических воздействий, на которые в ином случае просто бы не хватило Силы. Именно так моё ментальное пространство и контроль энергии достигли имеющихся величин.

Сейчас же я снова «скатился» до слива в первой-второй волне «Обороны Периметра», но с одним существенным уточнением — теперь мои возможности в точности повторяли реальные! Даже последний ментальный удар я бы смог повторить, потратив имеющийся запас Силы. Конечно, без крайней нужды я делать так не буду — лучше какой-нибудь артефакт создам, но вот на тренировках уже можно смотреть, «как бы оно вышло». Да и восполнение Силы нарастало устрашающими темпами. Можно было даже помечтать о том миге, когда Ци и Сила настолько сблизятся, что станут неотличимы друг от друга. Тогда мне станут доступны все энергоконструкты адептов Воли, а не те жалкие огрызки, что я смог адаптировать к Ци за прошедшую неделю…

В столице сейчас был самый разгар местной зимы. Аж пятнадцать градусов по шкале Цельсия. «Стр-рашная» холодина. По мне же — лёгкая прохлада, позволяющая с ещё большим удовольствием пользоваться «горячим источником», что я, собственно, и сделал. Немного поотмокав и прогрев мышцы для лучшего кровообращения, оделся в подготовленный слугами костюм и направился на кухню. На этот раз я там не задержался, а лишь поздоровался с работниками и, прихватив две большие корзины со свежей снедью, отправился в стоящее особняком здание, являющееся главной клановой мастерской по изготовлению артефактов. Именно здесь производилась львиная доля как многоразовых защитных, так и одноразовых боевых амулетов. Далеко не все направления амулетостроения в клане Древа были развиты, но в защите и нападении мы не уступали никому… в этом мире, по крайней мере.

— Ольгерд! Ты как раз вовремя! Так проголодался! — Радостно поприветствовали меня мастера. Правильно говорят, что путь к сердцу человека лежит через его желудок. В первое моё посещение отношение было совершенно иным: мол, глава дурью мается, заставляя уважаемых специалистов возиться с дилетантом. Однако предусмотрительно прихваченная корзинка с перекусом склонила их на более благодушный лад и, пусть и несколько снисходительно, но уровень местных технологий мне был представлен во всей красе. Его можно охарактеризовать двумя словами — ручная работа. Нет, инструменты и приборы у местных мастеров имелись весьма занятные и интересные, существенно облегчая тонкие манипуляции, но массового производства этот мир ещё не знал.

Для меня это было скорее плюс, чем минус, и я рьяно принялся за обучение. После третьего дня «работы» в мастерской заявился к казначею клана с кипой бумаги, и после часа торга вытребовал полный комплект ручных инструментов мастера-артефактора и обширный, но не очень объёмный набор самых разнообразных реагентов и материалов, применяемых при создании артефактов. Другое оборудование я требовать не стал, так как, во-первых, дорого, во-вторых, долго ждать и в-третьих, мне не нужно, так как любой местный прибор легко заменялся соответствующим конструктом Воли. Также мне бы не помешали станки, но ставить их было некуда, зато удалось выбить из казначея наём трёх мастеров-краснодеревщиков и закупку материалы для переоборудования одной из выделенных мне комнат в небольшую уютную мастерскую на одного человека.

Работали мастера довольно споро, так что к концу местной недели, имеющей продолжительность шесть дней вместо земных семи, переоборудование уже было проведено и даже инструменты заняли предназначенные для них места. Были они не новыми, но в хорошем состоянии, так что я не жаловался.

Помимо возобновления тренировок в виртуальном пространстве и изучения новых техник с Велесом, продолжал свои походы в библиотеку, перетаскав все более-менее информативные книги по артефактам, развитию Дара, техникам и многим другим направлениям, по каждому из которых у меня создавался соответствующий раздев в дневнике. Последний разросся уже до трёх сотен листов, которые по мере заполнения я группировал по темам и переплетал в отдельные нумерованные книжечки. Количество тем, которые не стоило затрагивать в разговоре, чтобы не «спалиться», стремительно сокращалось.

Тренировки с Велесом также перешли на новую стадию. Если вначале он меня слегка гонял по «физухе», а потом обучал новым техникам, то теперь мы перешли к практическому освоению пройденного материала и рациональному комбинированию различных защитных и атакующих техник в бою. Отдельным разделом шло обучение клановому наследию.

Клан Великого Древа, или Клан Мирового Древа, как ещё называют наш клан, со времени своего создания специализируется на… путешествиях между мирами! Я буквально обалдел, когда впервые это осознал, ещё только изучая память старого Ольгерда. Всё-таки даже на Земле пока лишь думали об основании первой полноценной колонии за пределами солнечной системы. Слишком уж межзвёздные путешествия были дороги для среднестатистического человека. А тут вдруг в мире, отстающем в развитии на века…

Но моё недоумение быстро разрешилось — всё дело оказалось в том самом Великом или Мировом Древе, в честь которого назван наш клан. Его «корни» пронизывали множество миров, позволяя одарённым и простым людям путешествовать между ними. И даже сам Дар, по мнению местных жителей, являлся подарком Древа существам, живущим под его ветвями. Я пока не мог ни подтвердить, ни опровергнуть это заявление, хотя энергетика Узора была близка к энергетике Древа, и именно его «дыхание» являлось той силой, что использовали местные одарённые, хоть и не напрямую, а после её преобразования Даром во внутреннюю энергию Ци.

Велес сводил меня к находящемуся недалеко от столицы выходу Корней на поверхность, и это, пожалуй, было одним из самых поразительных зрелищ, что я видел за свою жизнь. Стабильное полуматериальное образование, сверкающее всеми цветами радуги, гладкое на ощупь, как стекло, полупрозрачное, хитро изогнутое… Неодарённому человеку находиться рядом с Корнем смертельно опасно — он излучал не только в видимом, но и в других диапазонах, да и концентрация энергии здесь превышала норму в сотни раз. Узор давал одарённым определённую устойчивость к излучению, но без использования защитных техник долгое время тут могли находиться лишь одарённые, достигшие уровня Совершенства Тела.

Тем не менее, находясь на грани перехода с Совершенства Разума на Формирование Оболочки, я не побрезговал «накинуть» полный походный комплект техник, разработанный за долгие века кланом путешественников между мирами. Велес, увидев это, лишь одобрительно хмыкнул. Он вообще говорил, что хотя бы малый комплекс нужно научиться держать постоянно и в любых условиях, хотя сам обычно пренебрегал данным советом и, находясь в резиденции клана, не использовал никакие техники.

Около Корня мы с Велесом отработали несколько специфических техник, работающих лишь в перенасыщенном энергией пространстве вблизи него, а также проникли внутрь. Искажённое пространство внутри Древа произвело на меня не меньшее впечатление, чем вид его корней. Здесь не было ни верха, ни низа, ни постоянного направления гравитации. Движение было похоже на перемещение по огромным, натянутым над пропастью струнам, только упасть при этом невозможно — струны сами являются источниками притяжения. Однако, это не везде так, и рассказы о «сорвавшихся» до сих пор холодят душу молодых путешественников.

В первое посещение отходить далеко мы не стали, но технику открытия прохода мне пришлось формировать самостоятельно. Собственно, для этого мы здесь и оказались. Умение отыскивать и открывать проходы в обычное пространство являлось одним из самых важных и сложных в освоении. Достигший этого практик получал звание «Проводник» и большое уважение коллег. У меня все необходимые манипуляции получились с первого раза, несмотря на отвлекающие факторы окружения, но звание так и не получил. «Молод ещё» лишь буркнул Велес себе под нос. Обижаться не стал. Сдалось оно мне.

Работа с Арканой также была завершена успешно. Все «блохи» найдены и устранены, все данные скопированы на новый информационный носитель и проверены, развёрнуты дополнительные модули анализа угроз, моделирования энергетических структур и виртуальных пространств. Всё работало как хорошие швейцарские часы. Убедившись в этом, начал процедуру последовательного демонтажа «Авалона». Теперь мне была не столько нужна высвобождающаяся при этом Сила, сколько то место в метальном пространстве, что он занимал. Структура «Арканы» имела возможность резкого увеличения объёма и вычислительной мощности для работы в форсированном режиме, но пока всё свободное место занимал «Авалон», использовать это преимущество нового типа расчётного ядра не представлялось возможным.

Благодаря уже один раз проделанной работе, вторую копию «Аркана-Х» удалось сформировать и отладить за сутки, после чего она была деактивирована, сжата и упакована специализированными средствами, заняв менее одного процента моего ментального пространства. Силу, полученную при окончательном разрушении «Авалона», я не «перепрошивал», превращая в свою, а использовал как есть. Так работать было намного сложнее, но зато Хану не придётся потом напрягаться, чтобы переделывать новый конструкт под себя. Можно считать, что уговор я выполнил, хотя лет через десять стоит вернуться к этому архиву и поправить замеченные в моей версии огрехи.

На создание второго сервера у меня ушла где-то восьмая часть всей высвободившейся Силы, плюс ещё почти треть от этого количества скопилось за неделю очистки и преобразования Ци. Другими словами, у меня на руках было как никогда много доступной для использования Силы, и я собирался этим воспользоваться.

Среди материалов, заказанных для моей личной мастерской, было около двадцати грамм особого «мистического» сплава, технология производства которого была давно утрачена. Сейчас его «находили» либо в хранилищах старых кланов, либо в обломках вышедшего из строя оборудования, прибывшего давным-давно в этот мир вместе с первыми поселенцами. Ни одного работающего «космического корабля» той эпохи до настоящего времени не сохранилось, но было точно известно, что они позволяли путешествовать между мирами Древа с невероятной скоростью и на огромную дальность. Современные «пешие прогулки» и рядом не стоят с возможностями цивилизации-прародителя.

У меня буквально руки чесались добраться до сохранившегося наследия предков, но стоило оно столько, сколько у меня не было, даже если посчитать всё наследство родителей Ольгерда.

«Мистический сплав» был выбран мной из-за удивительной способности веками удерживать энергетические конструкции любой сложности без какой-либо видимой деградации. Форму амулета тоже выбрал, не сильно заморачиваясь — тор. Так проще проводить математические расчёты, да и на палец можно одеть, как кольцо, пусть и не особо удобное, или на шею повесить на цепочке, как амулет.

В основе создаваемого артефакта была универсальная структура, позволяющая генерировать конструкты высокой сложности из внешней энергии, повторяющая в основе Узор. Другими словами, артефакт мог генерировать собственную Ци и формировать техники. Но этого можно было добиться и без использования Силы. Имея же такое её количество, я могу замахнуться и на большее! А именно — на создание полноценного ИскИна. И говоря «полноценного», я имею в виду, имеющего собственную душу! Для этого нужно всего-ничего: артефакт-заготовка и небольшое чудо. Артефакт я смог изготовить за три дня самостоятельной работы, а чудо должны были обеспечить запасы Силы.

Вообще чудотворство — это отдельный, крайне затратный вид волевого манипулирования реальностью. Можно также сказать, что это Воля в чистом виде. Есть Сила, есть Воля адепта, желающего добиться цели, и Сила выполняет его желание. При этом знать, как именно было произведено то или иное действие — совершенно не обязательно. Сила, подобно воде, просачивающейся сквозь камень, рано или поздно найдёт способ выполнить желание адепта… Если у него достаточно этой Силы и Воля крепка. Если же адепт хотя бы приблизительно представляет, как добиться желаемого, затраты можно значительно снизить. В результате обучение чудотворству сродни изучению философии — адептов знакомят со множеством порой весьма странных и противоречивых концепций, которые, однако, позволяют чуть облегчить путь Силе при работе того или иного ритуала.

При работе с душами, всё как раз именно так — зыбко и неопределённо, зато есть вполне чёткая формула, позволяющая определить, сколько потребуется Силы адепту для достижения цели, и какие концепции необходимо изучить для минимизации затрат. Я с текущими запасами вполне укладывался в призыв души уровня, близкого к человеческому. Конечно, призвать душу условного животного было бы куда проще, но тогда не получится создать артефакт общего применения, а только лишь специализированный. Тоже неплохо на самом деле. Так и сделаю, если с более амбициозным проектом не выгорит.

Проведение намеченного ритуала я назначил на «субботу» — единственный выходной день шестидневной календарной недели.

В «пятницу» мы хорошо посидели с Велесом, празднуя с моей стороны завершение работ в новой мастерской, а с его — возвращение в строй. Теперь мы будем видеться лишь два дня в неделю — по «понедельникам» и «вторникам». Остальное время он будет находиться на патрулировании, участвовать в коротких миссиях в ближайшие миры и тренироваться взаимодействовать с новой командой.


Глава 5. Связи


В субботу встал в четыре часа ночи и, приведя себя в порядок, сразу направился в мастерскую. Идеальный тор из серебристого металла с зеленоватым отливом был закреплен на ювелирном конусе, а все необходимые для ритуала материалы лежали в ящике стола.

Тщательно разместил артефакт на пересечении креста четырёх стихий, после чего провёл мелом вокруг рабочей зоны ограждающий круг и запалил четыре самодельные свечи с добавлением особых «стихийных» компонентов. Всё это были земные разработки, позволяющие минимизировать затраты Силы и гарантировать, что ритуал будет проведён удачно. Крест четырёх стихий — универсальный усилитель ритуальной магии, а ограждающий круг — мощный символ, отсекающий любое внешнее влияние.

Взяв в руку баночку с особыми чернилами, напитал их своей Силой, параллельно вкладывая необходимые инструкции. Закончив с этим, выплеснул чернила прямо в круг… и вложенная Сила начала свою работу! Чернила, вместо того, чтобы банально залить всё поле ритуала неаккуратной кляксой, прямо в воздухе начали перестраиваться в весьма сложный рисунок, сформировавший на натянутой шёлковой ткани требуемую схему.

Я бы мог потратить несколько часов, чтобы вручную вырисовывать все требуемые кривые, но моя Сила сделала это куда быстрее и, главное, качественнее. Теперь начиналась самая сложная и изматывающая часть — нужно было постепенно вливать в рисунок Силу, соответствующим образом её настраивая.

Первым делом она начала впитываться в тор, позволяя ему стать чем-то большим, чем просто кусок металла, насыщенный энергией. Моя Сила должна позволить Узору артефакта ожить, превратив его в готовое для вселения души тело. Очень тревожный момент, так как я не знал в точности, сколько её потребуется на этот процесс, ведь Узор — это местная тема, неизвестная на Земле. К счастью, мои худшие предположение не сбылись, и Силы ушло не так уж много. Меньше трети от выделенного на этот этап количества.

Остальные этапы были хоть и сложны, но повторялись на Земле тысячи раз и были прекрасно описаны. Ритуал испустил в пространство особый сигнал, будто говорящий: «вот свободное тело». На этом этапе важно было соблюсти баланс, чтобы с одной стороны не удовлетвориться слабой душой, не способной достаточно разумно мыслить, но и не переборщить, пытаясь подселить в артефакт слишком сильную душу, которая со временем может начать тяготиться своим не совсем полноценным телом.

На этом этапе ритуал пошёл не совсем идеально. Множество душ пытались занять доступное вместилище, но сильных и развитых среди них было немного. У меня был выбор между слишком слабой и очень сильной душой, сохранившей какие-то остатки воспоминаний или способностей с прошлого своего воплощения. Так как ритуал был экспериментальным, решил рискнуть и пригласить именно сильную душу. Именно пригласить. Согласится — добро пожаловать, нет — скую Волей кого попроще.

Душа выбрала жизнь в качестве артефакта бестелесному существованию. Что же, хороший выбор. Как минимум для меня. Как только душа заняла предназначенное для неё место, я влил всю имеющуюся Силу в артефакт, формируя и проявляя ментальную сферу и, пока под действием вселённой души не начал формироваться разум, перенёс в сферу сервер «Арканы» из своего ментального пространства.

Он уже был соответствующим образом настроен, чтобы соединиться с душой и «телом» артефакта, став его сознанием. Со временем душа будет влиять на структуру сервера, усложняя и изменяя её, но базовые директивы и полный доступ ко всем функциям останется у меня.

Жалко ли мне было лишаться только-только опробованных возможностей? Немного. Но я посчитал, что игра стоит свеч. Не знаю как Хана, а меня нахождение чужеродной структуры в собственном ментальном пространстве раздражало. Моему разуму место для роста оказалось необходимо в большей степени, чем я считал ранее. Его отсутствие вызывало дискомфорт. Конечно, можно было бы и попривыкнуть, но я чувствовал, что начинаю недорабатывать. Мыслить не так ясно, как обычно. А это уже никуда не годится. Удобство доступа к данным не стоит нарушения работы и развития собственных интеллектуальных возможностей. А раз так, то ну его нафиг!

Тем более, что я не терял сервер «с концами», а всего лишь перенёс его на внешний носитель. Если же что-то пойдёт не так, то всегда можно успеть либо спасти конструкт от разрушения, либо распаковать запасной. Кроме того, мне было крайне интересно, как будет меняться структура искусственного разума по мере его развития. Возможно, это и было основной причиной моего решения.

Следующие часы я выпал из реальности, наблюдая и фиксируя в памяти все нюансы пробуждения разума на основе искусственного Узора и земных разработок в области ИИ. Далеко не всё мне удалось сразу осознать, но опыт дал множество тем для размышления. Думаю, в будущем я ещё не раз вернусь к этому воспоминанию.

Приятным бонусом, полученным по завершению создания нового артефакта, стало сохранение возможности использования сервера без каких-либо ограничений. Это и не удивительно, ведь он был целиком и полностью построен из моей Силы. Более того, теперь не важно было, какое расстояние отделяет меня от артефакта, пока в нём есть хотя бы частичка моей Силы, связь с ним не может быть разорвана. Впрочем, это утверждение может не быть истинно верным и требует подтверждения.

Не знаю, сколько бы я ещё «любовался» созданным артефактом, но ближе к полудню меня побеспокоили события «внешнего мира». Пришёл слуга — попросил переодеться и явиться к главе клана. Просьба «прихорошиться» меня немного удивила, особенно когда слуга показал приготовленный костюм. Члены клана вообще обносков не носят. Даже рабочая одежда выполняется из качественных материалов и соответственным образом украшена. Это вопрос престижа. То же, что мне предлагали одеть, и вовсе было парадным выходным костюмом. Похоже, предусматривается посещение какого-то мероприятия.

Прибыв к главе, я понял, что ошибся. К нам просто прибыли гости. В кресле напротив Брина сидела стройная молодая девушка в качественном кожаном костюме с эмблемой чёрной кошки на белом фоне. Её немного смуглая кожа и идеальные черты лица притягивали взор своей экзотической красотой.

— Ольгерд! — Воскликнул Брин, когда я вошёл. — Ты как раз вовремя! Позволь тебе представить Аурелию из клана Чёрного Ягуара. Она прибыла к нам по твою душу.

— Вот как? — Удивился я, параллельно перелопачивая память старого Ольгерда в поисках причин, по которым его мог искать представитель нейтрального клана. К счастью, ничего противозаконного он не успел совершить. Несколько драк с простолюдинами не в счёт.

— Да. Как я уже говорил, не стоит обращаться к специалистам за пределами клана, если не хочешь, чтобы о тебе всем стало известно. Госпожа Аурелия посетила мастера Ци Йоль Ки Бона после тебя, и была так впечатлена возможностями твоей Ци, что не постеснялась отыскать её «донора».

— В той ситуации большого выбора не было. — Пожал плечами, поняв «откуда ветер дует».

— Я тебя ни в коем случае не виню. Можно сказать, что в результате всё вышло даже к лучшему. Ты решил свою проблему, а госпожа Аурелия нашла идеально подходящего партнёра для техники обмена Ци, которая ей сейчас жизненно необходима. Клан Чёрного Ягуара всегда был к нам нейтрален, так что я не вижу причин отказать ему в помощи. Но и безвозмездно это делать не собираюсь. В течение следующих трёх месяцев Аурелия будет выступать в качестве твоего телохранителя и тренера. Твоя же задача помочь девушке решить её проблему с Узором, а также изучить боевой стиль клана Чёрного Ягуара, считающийся одним из самых совершенных. Согласие клана на это уже получено. Обычно обучение всем необходимым техникам и связкам занимает не меньше шести лет, но ты постарайся изучить его за имеющееся время. От других занятий пока будешь освобождён. Для тренировок вам выделят отдельный полигон. На этом всё.

Девушка встала с кресла, поклонилась главе клана и грациозной походкой вышла за дверь. Я невольно проводил её взглядом, на что Брин понимающе усмехнулся.

Догнал Аурелию и мы вместе, в молчании, покинули главное здание.

— Как насчёт того, чтобы обсудить наши дальнейшие планы за обедом? — Предложил я, так как с утра был так занят артефактом, что о еде даже не вспомнил, за что сейчас расплачивался.

— Хорошо, но вначале я бы хотела убедиться, что не ошиблась, и твоя Ци действительно подходит.

— Не знал, что найти подходящего партнёра для тренировок настолько сложно.

— Обычно нет, но в нашем клане такое происходит часто. Наша Ци очень… жгучая. Другие практики не могут её принять, а мы не можем принять их Ци. Если партнёра не находят в клане, то техники обмена Ци вообще не применяют.

— Не думал, что техники обмена настолько эффективны, чтобы обращаться к другому Клану за помощью.

— Дело не в тренировках. — Слегка поморщилась девушка. — Мой Узор повреждён и лишь техника обмена позволит исправить ситуацию. Тоже одна из врождённых особенностей нашего Дара. Тем, кто имеет подходящего партнёра, почти не приходится обращаться к лекарям.

— Тогда всё ясно. — Кивнул я. — Думаю вон та беседка подойдёт для использования техники.

Если это действительно поможет, то лучше не откладывать начало лечения. Сели на лавочку внутри увитой лозой мраморной конструкции, лишь отдалённо напоминающей земные беседки. Со стороны мы, наверное, напоминали влюблённую парочку — двое молодых людей, взявшихся за руки. Девушка сидела с закрытыми глазами, я же изучал её лицо, достойное того, чтобы его высекли в камне для потомков.

Поддержание техники не требовало от меня сколько-нибудь существенных усилий, а ощущения очень напоминали те, что я испытывал на «электрическом стуле» Ки Бома, только Ци Аурелии казалась чище и приятнее, чем в прошлый раз.

На девушку же моя Ци влияла куда сильнее. Её Воля не могла справиться с моей, но я и не противился тому, чтобы энергия была использована во благо. Более того, даже помогал этому процессу, хотя возможности преобразования у Ци существенно ниже, чем у Силы. Тем не менее, от того, что моя Ци вытворяла в её организме, девушку начало мелко трясти. Я подумал, что это из-за слишком большого потока, уменьшив её поступление, но это не помогло. Мне не оставалось ничего другого, кроме как снизить обмен до нуля и остановить действие техники.

Аурелия ещё с пару минут просидела неподвижно, и, когда я уже собирался хватать её и нести в лазарет, наконец очнулась, хоть и продолжала выглядеть немного «пришибленно».

— Ты в порядке? — Спросил я.

— А?.. Да… — Кивнула она.

— Ты как-то неважно выглядишь. Может зайдём в лазарет?

— Не нужно. — Замотала она головой и, заметив, что я продолжаю удерживать её ладони в своих, поспешила их отдёрнуть.

— Так значит моя Ци тебе подходит?

— Д-да. — Чуть запнулась она. — Намного лучше других. Обычно при обмене Ци я чувствую сильную боль. И мой партнёр её чувствует. Сейчас же было… не больно.


Интерлюдия 2. Котёнок

Аурелия лежала на кровати в выделенном кланом Древа домике, находящемся в прилегающей к его столичной резиденции квартале. Ей хотелось свернуться клубком, подобно маленькому котёнку, дрожащему от страха. Однако не страх заполнял её всю. Она не могла подобрать внятного описания этому чувству. Что-то среднее между восторгом и благоговейным трепетом…

Когда неделю назад она узнала о наличии подходящего партнёра, то развела кипучую деятельность. Идеальным вариантом было бы договориться с глазу на глаз, не привлекая кланы, но, к сожалению, никто не знал о том, что в клане Древа недавно был инициирован новый одарённый. Это было странно — обычно пробуждение дара происходит в детстве под присмотром клановых специалистов. Мастер Йоль Ки Бон же говорил о нём как о достаточно взрослом и самостоятельном человеке.

В результате Аурелия лишь потеряла время. Пришлось идти к отцу и «сдаваться». После долгого разговора тот пообещал помочь. К сожалению, «малой кровью» обойтись не вышло. Клан Древа был одним из богатейших и древнейших. Деньги их не интересовали. По крайней мере те, что был готов отдать клан Чёрного Ягуара. Артефактов, способных заинтересовать путешественников между мирами, у них тоже не хранилось. Оставались знания и навыки, которые столетиями шлифовали воины клана, считающиеся одними из лучших. Пусть обучение продлится недолго, но всё равно многие начальные техники придётся продемонстрировать. Глава клана, госпожа Фелиция, лично наставляла Аурелию. Ей нельзя было ударить в грязь лицом перед другим кланом, поэтому учить она должна была как можно более качественно, не беспокоясь о том, что выдаёт какие-либо секреты, но к изучению следующей темы ей следует переходить, лишь убедившись, что предыдущая усвоена в полном объёме.

При встрече с Брином, главой Клана Древа, тот полностью одобрил такой подход, лишь заявив, что они ещё удивятся тому, с какой скоростью члены клана Древа обучаются новым техникам.

При первой встрече Ольгерд, сын Брандта сына Брода из клана Великого Древа, не показался её интересным. Симпатичный, стройный, спокойный, но слишком молодой — уже не мальчик, но и ещё не мужчина. Ей всегда нравились люди постарше — сильные, способные решить любую проблему, взять на себя ответственность. Такие, как её отец. К тому же этот Ольгерд сразу на неё «запал». Она не раз видела этот взгляд, полный восхищения, в глазах других мужчин. Иногда это приятно, но не когда от такого человека зависит твоё будущее. Впервые Аурелия задумалась, готова ли она НАСТОЛЬКО далеко зайти ради исцеления?

К счастью, Ольгерд не стал сыпать комплементами и намёками на более близкое знакомство, подобно некоторым из её прежних знакомых. Разговор шёл в деловых рамках. Он даже согласился, не откладывая, провести первый сеанс обмена Ци, ведь то, что они подходят друг другу, ещё не было доказано, а значит и договор может быть пересмотрен, если вдруг одну из сторон что-то не устроит.

Когда же он взял её за руки, и его Ци стремительным потоком пронеслось по Узору, все эти переживания были разом забыты. Она утратила способность самостоятельно мыслить, двигаться, чувствовать. Он стал подобен гиганту, который взял её в свои руки, и только от него зависело, будет ли она жить дальше или умрёт в следующий миг. Исцеление или смерть?..

От переполняющих её ощущений Аурелия не могла сдвинуться с места, лишь мелкая дрожь, сотрясающая всё её тело, выдавала её истинное состояние. К счастью, этого оказалось достаточно. Он остановил технику обмена, которую с самого начала держал в одиночку, хотя это намного сложнее, чем при совместной работе.

На остатках силы воли девушка смогла дойти до выделенного ей домика, чтобы уже здесь отдаться целиком своим переживаниям.

Что это было?!..

Что он сделал со мной?!..

Как теперь быть?!..

Не стоит ли мне уехать?!..

Тысячи вопросов без ответов мельтешили в её голове, пока за окном не начало темнеть. А потом она вдруг услышала в голове его голос, сказавший всего лишь одно слово: «спи». И её собственное тело вдруг предало свою хозяйку, полностью расслабляясь и погружаясь в сон.


В это же время. Столичная резиденция Клана Древа.

Я лежал в своей постели, размышляя об отличиях Ци и Силы адептов Воли. Последняя была полностью подконтрольна своему владельцу. Влей её в организм другого человека и ничего не произойдёт. Для него она будет совершенно нейтральна. Он не сможет её использовать, и она на него не повлияет, если на то не будет желания адепта, хотя это уже совсем иное. С Ци же всё было иначе. Попадая в другой организм она действовала на него, вне зависимости от желания того, кому принадлежала. Конечно, владелец оставлял на Ци свой след, а обученный адепт Воли и вовсе был способен влиять на неё, подобно тому, как управлял своей Силой на расстоянии, но всё это не лишало Ци её базовых возможностей по изменению Узора. Сейчас структура Дара Аурелии на пятую часть состояла из моей Ци, причём эта цифра могла со временем возрасти, если обмен будет продолжен. И ещё неизвестно, когда моя Воля будет вытеснена чужой. При текущем соотношении способностей, на это могут уйти долгие годы, а сформировавшаяся связь и вовсе может остаться навсегда.

Не то, чтобы эти проблемы меня сильно волновали, но ведь связь-то была не односторонней! И в отличие от меня девушка совершенно не обладала навыками, чтобы отсечь от чужого восприятия свои чувства и мысли. Сейчас я чувствовал, что ей не по себе после прошедшего сеанса обмена Ци. Её Дар сигнализирует, что она натворила дел, и требует как-то с этим разобраться. Но, одновременно, сам же использует мою Ци для исправления Узора, ещё сильнее сажая девушку на крючок.

Решив, что не стоит больше ей мучиться сомнениями, отправил по нашей связи приказ заснуть, чтобы проснуться утром здоровой и в хорошем настроении. Моя Воля с лёгкостью преодолело инстинктивное сопротивление Аурелии, и через несколько секунд она уже сладко спала. Я тоже последовал своему совету…

В целом же день прошёл суетно. Вначале проводил находящуюся не в своей тарелке девушку до дома, потом, наконец-то, перекусил. Периодически приходилось отвлекаться на контроль состояния артефакта, который то и дело начинал сбоить из-за множества начавшихся изменений внутренней структуры, происходящих под действием адаптировавшейся к новым условиям души. Приходилось находить различные нетривиальные решения, которые с одной стороны позволят не сломать функционал артефакта, а, с другой, не уничтожат то, что делает душа со своим вместилищем. Очень часто я просто не понимал происходящих изменений и был вынужден временно смириться с каким-либо изменением, не сильно влияющим на базовую функциональность артефакта.

Между тем его развитие происходило стремительно. Артефакт не был ограничен возможностями человеческого мозга, а потому был способен ускорить для себя течение времени в несколько тысяч раз или разделить свой разум на тысячи потоков, работающих на скорости, близкой к человеческой. Это был базовый функционал ядра «Аркана-Х», полностью им усвоенный. Объём личной памяти ИскИна стремительно возрастал, мне лишь пришлось добавить метку, запрещающую удаление и изменение тех данных, что уже хранились в памяти сервера, иначе они могли пострадать, и мне бы пришлось их восстанавливать из своего архива.

Тем не менее всё, что там хранилось, было внимательно изучено любопытным ИскИном, который за день в интеллектуальном плане прошёл путь от младенца до ребёнка шести лет и не собирался останавливаться на достигнутом.

Чтобы постоянно не зависать на месте, пришлось выделить на общение с Арканой отдельный мыслительный поток, который отвечал на бесчисленные «почему», которых было даже больше, чем у человеческого ребёнка. Раз так в сто…

Так как мой новый «тренер» была явно не в форме, занялся давно планируемыми делами. За неделю я смог придумать и обосновать способ быстрого заработка, который позволит раз и навсегда избавиться от необходимости где-то доставать деньги. Для этого достаточно было себя спросить: что есть у всех на Земле, но нет здесь?! Ответ — гаджетов! На Земле уже не встретить человека, не владеющего хотя бы парочкой устройств, облегчающих жизнь, подсказывающих, обучающих, открывающих доступ ко всем знаниям человечества. Местным же всё это изобилие было недоступно. Я собирался их встряхнуть от блаженного неведения.

За основу взял простейшую схему «звезда» с одним главным устройством и бесчисленным множеством удалённых терминалов. Сервером могла быть Аркана, но на тот момент у меня не было уверенности в том, что дело «выгорит», а потому заложил в качестве основы системы довольно простое коммутирующее устройство, собранное за полдня из того, что было в мастерской. По своей сути это была обычная телефонная станция с некоторыми дополнительными функциями: видеозвонок, запись видео, выбор мелодии, радиотрансляция, просмотр сайтов, просмотр видео и несколько простых игр, вроде тетриса, змейки, шариков и пасьянса.

Оконечное устройство было ещё проще: небольшое хранилище энергии; видеокамера без собственного хранилища информации, только прямые трансляции или хранение в «облаке»; двухсторонний канал связи с мозгом пользователя для функции мысленного управления и прямой передачи данных; дисплей, он же динамик, он же микрофон. Всё! Ещё в хранилище энергии могла формироваться структура информационного ядра, расширяющая возможности терминала, но пока я не собирался задействовать эту функцию. Вначале нужно, чтобы мой артефакт прочно вошёл в жизнь если не каждого человека, то хотя бы каждого богатого семейства. Иными словами, я хотел завалить рынок массовой продукцией.

Для этого мне нужен был либо конвейер с кучей народа, обученного простейшим техникам, что вышло бы довольно дорого, долго и могло привести к частичной утечке информации, либо автоматизированный станок по производству артефактов. Последним я и занялся. К сожалению, моя мастерская не подходила для изготовления агрегата необходимых размеров, поэтому я собирался привлечь к его изготовлению внешних соисполнителей. Вся необходимая документация уже была подготовлена, осталось лишь выбить денег из казначея и заняться организацией производства.

Немного подумав, зашёл вначале к главе клана, где расписал свою затею в самых лестных словах. Вдаваться в подробности не стал, сказав лишь, что придумал новый артефакт для связи и способ его производства в больших количествах без задействования посторонних людей. Для демонстрации технологии мне нужно немного денег и помещение для размещения оборудования.

Брин лишь уточнил, сколько это «немного», и удивлённо хмыкнул. Толи с одобрением, толи наоборот. Полистал принесённую книжицу с рисунками требуемой конструкции и чертежами отдельных деталей, после чего набросал записку казначею, напоследок заметив, что, если я буду недостаточно времени уделять нашей гостье, то ни о каких артефактах и речи быть не может.

Мне не оставалось ничего кроме как поклониться и клятвенно обещать изучить боевой стиль клана Чёрного Ягуара так, что даже их опытные бойцы не смогут мне противостоять.

Имея на руках разрешение главы, казначей не смог «зарубить» мою идею. Тем боле что платить я собирался из собственных средств, находящихся на попечении клана, но ему не принадлежащих. Тем не менее казначей не забыл уточнить, что члены клана вносят в казну четверть своих доходов, если они появятся. Взамен же клан организует защиту словом и делом, решает вопросы с конкурентами и другими кланами… В общем, крышует и помогает.

Деньги мне выдали долговыми расписками по сто «златов»[2] — самых крупных местных купюр, находящихся в обращении. Теоретически один злат равен по стоимости четырём граммам золота, хотя с тех пор, как их начали печатать на зачарованной бумаге, стоимость злата существенно упала. Также мне в пользование передавалось складское помещение, где раньше хранились товары, доставляемые из других миров. Склад находился в форте рядом с выходом корней Великого Древа, как я и хотел. Разместив базовый артефакт в зоне с повышенным энергетическим фоном, я избавлюсь от необходимости его зарядки, а также зарядки подключённых к нему терминалов.

Для изготовления автоматизированного производственного центра решил обратиться в мастерскую по изготовлению автомобилей на магической тяге. Это было логичным шагом на мой взгляд — они как раз способны производить достаточно сложные конструкции больших размеров, в отличие от чистых артефакторов, и кое-что понимают в энергетических системах, раз колёса приводятся в движение «магическим» приводом.

Да и найти мне их не сложно. Достаточно было зайти в местный «гараж» и переговорить с одним из самых опытных водителей. Он с ходу рассказал куда можно обратиться, куда не стоит, а где меня даже слушать не станут, будь я хоть трижды клановым.

В результате этот самый водитель по имени Берт меня и повёз по названным адресам, а потом и выступал в качестве сопровождающего лица, представляя перед работающими в мастерской людьми.

Договориться, хоть и не сразу, но удалось. В одной из неплохих, по мнению Берта, мастерских был некоторый недостаток заказов, который владелец решил покрыть за счёт моего проекта. Более того, он был столь любезен, что согласился еженедельно отравлять мне грузовик с необходимым сырьём для производства артефактов. В основном это было обычное железо и древесный уголь. Я не стал долго думать, решив делать терминалы из стали. Дёшево и сердито, а защитить металл от коррозии можно тонким стеклянным покрытием и изменением кристаллической решётки поверхности. Заодно и цвет можно будет поменять, рисунки какие-нибудь нанести, чтобы красиво было.

Возможно вообще каждую новую серию буду выпускать в новом дизайне, благо есть специальный генератор, который по заданным параметрам хоть миллион их создаст. Форму, в принципе, тоже можно менять в широких пределах, но тут лучше не изобретать велосипед, а воспользоваться готовой, содранной с популярной модели коммуникатора, выпускаемого лет двести назад, когда ещё была необходимость таскать гаджеты в руках.

Несмотря на качественно выполненную документацию, пришлось несколько часов просидеть с мастерами, подробно разжёвывая технологию производства той или иной детали. Кое-что пришлось-таки переделать из-за несовершенства местных технологий, хотя и так установка была — проще некуда.

Вся магическая начинка размещалась на съёмных пластинках, которые я собирался изготовить собственноручно, хотя мне не раз намекали, что не стоит себя утруждать, и их мастера справятся не хуже. Но тут уж фиг. Тем более что пластины были лишь стилизованы под местные, и, помимо стандартных руноскриптов и иероглифов Старой Речи, которые здешние артефакторы использовали куда реже, всё это объединялось и дополнялось ритуальной схемой, являющейся чисто земным изобретением.

О том, что кто-то может своровать технологию, я совершенно не беспокоился. Какие-либо элементы управления на установке отсутствовали, если не считать «большой красной кнопки», а программа работы загружалась в неё после каждого перезапуска. Сделать это мог либо я, либо Аркана по моему поручению.


Глава 6. Деньги


Следующее утро встретило мелким противным дождём и сыростью, хотя по устоявшейся привычке встал ещё до рассвета, занявшись развитием личности ИскИна, которую я решил так и называть — Аркана, когда она определилась с полом и внешним видом своей виртуальной аватары. Сегодня я демонстрировал ей возможности виртуального моделирования и принцип разработки скриптов для боевых тренажёров. В будущем я бы хотел, чтобы каждый бой отличался от предыдущих как видом противников, так и особенностями полигонов. Аркана могла мне это обеспечить.

Для тренировки и в качестве демонстрации технологии, позволил ей посмотреть на прохождение одного из сценариев в качестве наблюдателя, а потом и поучаствовать, хотя управление собственным Узором и формирование техник выходили у неё пока слабенько. Но уже выходили, так что, с её скоростью развития, это ненадолго.

После завершения очередного сценария, почувствовал, что Аурелия проснулась. Помня о распоряжении главы, привёл себя в порядок и отправился на наше первое занятие по боевой подготовке, одновременно прокручивая в голове всё, что узнал о тотемных кланах вообще и клане Чёрного Ягуара в частности.

Тотемные кланы находились по отношению к другим несколько особняком. Они вели своё начало от местных племён, которые были ассимилированы относительно немногочисленными пришельцами. Процесс «ассимиляции» происходил не всегда мирно. Часто вспыхивали конфликты и даже войны, в ходе которых была сформирована и развилась особая школа, легшая в основу боевых стилей тотемных кланов. Имея изначально численное превосходство, но слабые теоретические познания о Даре, воины племён сражались накоротке без использования какого-либо оружия, кроме техник.

Они просто не имели материалов, достаточно прочных, чтобы выдерживать поток разрушающей энергии, зато придумали множество хитрых техник, позволяющих перегрузить или пробить артефактную защиту пришельцев. Особенно ту, что они начали производить уже здесь, а не из старых запасов, привезённых с утраченной родины. Со временем противникам удалось договориться друг с другом. Вожди уже были достаточно «развращены» благами цивилизации, чтобы им не хотелось возвращаться в дикость. Тем не менее, даже сейчас, спустя тысячи лет, тотемные кланы сохраняли свой боевой стиль, отличный от общепринятого, и довели его использование до идеала, встав вровень с наследниками захватчиков, и даже превосходя их на близкой дистанции…

Аурелия встретила моё появление хмуро, под стать погоде, и сразу заявила:

— Что ты со мной сделал вчера?!

— Ничего сверх того, что ты сама просила.

— Тогда почему я слышала твой голос в своей голове?! — Не поверила девушка.

— Ты об этом? Тогда претензии не по адресу. Ругай Ки Бона. Это он без разрешения забрал часть моей Ци и, не имея достаточной информации, влил её в тебя. По сути, он над нами экспериментировал, да ещё и деньги за это получил. Моя Ци имеет свои особенности. Когда неделю назад её залили в твоё тело, я это почувствовал, но не придал значения. Вчера же всё стало очевидно — моя Ци, попав в твой организм, сформировала между нами канал передачи информации. К тому же часть твоего Узора состоит из моей Ци, а потому я имею на него сильное влияние.

— И… Что же теперь делать?! — Потрясённо спросила Аурелия, поняв в какую… сложную ситуацию попала.

— Ждать. Со временем моя Ци будет растворена в твоей, и связь ослабнет. Может быть вообще исчезнет. Использование техники обмена придётся прекратить.

— ЧТО?! — Буквально выкрикнула девушка.

— Конечно. — С удивлением посмотрел на неё. — Сейчас я имею на тебя слишком большое влияние, чтобы глава твоего клана могла одобрить подобное. Я чувствую, где ты находишься, ощущаю твои эмоции, даже мысли некоторые слышу.

— Мысли?! Ты читаешь мои мысли?

— По большей части эмоции. Но если ты будешь что-то громко думать или разговаривать с кем-нибудь, то я это смогу услышать. В общем, я собираюсь сообщить главе о том, что обмен Ци прошёл неудачно. Мы разорвём договор…

— Нет! Мы не можем!!! — Перебила меня девушка, вдруг оказавшись рядом, приперев меня к стенке в самом прямом значении этого слова. — Это моя последняя надежда!

— Мне тоже не хочется так поступать. — Согласился с Аурелией, аккуратно отцепляя её руки от своего воротника. — Но старшие этого не одобрят, если узнают… Я ничем не рискую, так что оставляю выбор за тобой.

— Тогда я хочу продолжить! — Смело высказалась она.

— Уверена? — Спросил я и, дождавшись ответного кивка, продолжил. — Думаю, смогу придумать какое-нибудь решение данной проблемы, но ты должна пообещать, что никому не расскажешь о нашей связи. Иначе все решат, что я это сделал специально.

— Обещаю!

— Хорошо… Но мне придётся подстраховаться. — Обдумав ситуацию, решил я.

«Я запрещаю тебе сообщать о нашей связи!» — Сформировал приказ и мысленно передал его девушке. Она вздрогнула и широко распахнутыми глазами уставилась на меня.

— Извини. Вынужденная мера. — Отвёл глаза. — И раз мы всё решили, то предлагаю сейчас провести обмен Ци, потом тренировка боевых техник, а после ужина — ещё один сеанс обмена Ци.

Девушка молчала, поджав губы. Её фигура застыла, став неуловимо похожей на готового к прыжку зверя.

— Эй! Обещаю больше так не делать! И у тебя будет шанс меня поколотить на тренировке, если так хочется.

Девушка чуть наклонила голову. Выражение её лица изменилось, а потом она резко развернулась и быстрым шагом пошла по дорожке.

— За мной! — Не оборачиваясь, приказала она, и мне не осталось ничего, кроме как бегом её догонять.

Для обучения нам был выделен приличного размера полигон, похожий на чуть облагороженный участок дикой местности. Здесь был глубокий овраг с обрывистыми склонами, заросли кустов и деревьев, небольшой водопад, скала с кучей наваленных у её подножия камней… В общем, здесь достаточно компактно располагались все возможные типы местности, куда может занести практика его нелёгкая жизнь. Для отдыха была предусмотрена широкая деревянная площадка с толстыми матами, прикрытая сверху навесом от дождя. На ней мы и устроились для очередного сеанса обмена Ци.

Пока шли, Аурелия немного успокоилась, а в её эмоциях начало проявляться злорадное предвкушение. Впрочем, после начала обмена, все эмоции из неё «вымыло» новым водопадом ощущений, сопровождающим эту технику в моём исполнении.

Увы, это не спасло меня от последующего позорного избиения. Неделя обучения с Велесом не прошла бесследно, но как только мы сошлись с Аурелией в бою, я осознал, что атаковать-то мне и нечем! У Велеса было своё представление о порядке изучения техник. Вместо того, чтобы давать их по возрастанию сложности исполнения, он сначала обучал наиболее полезным и эффективным, а потом смещался в сторону специализированных. Убить или покалечить девушку я могу без больших проблем, для этого имелся добрый десяток различных способов, а вот сойтись в тренировочной схватке было не с чем! Конечно, можно было воспользоваться чем-то из арсенала адепта Воли, но выдавать «секретные» техники, да ещё и перед членом другого клана… В общем, тоже не вариант.

Оставалась оборона с использованием техник усиления тела. Сами по себе они крайне полезны. К примеру, под усилением практик моего уровня без проблем выдержит очередь из порохового автомата, отделавшись лёгкими синяками. Вот только техники, используемые Аурелией, били значительно сильнее! После каждого пропущенного удара я чувствовал себя боксёром-новичком, вышедшем на ринг против чемпиона. Из меня планомерно делали отбивную, а ответить я мог лишь редкими «импульсами», и даже их приходилось применять осторожно, чтобы дезориентировать девушку звуковой волной, но не лишить слуха с концами.

В общем единственная эффективная техника, к которой я смог прийти, называлась «драп». Полигон большой, пересечённый. Используя элементы паркура и акробатики удалось вначале оторваться, а потом и вымотать вошедшую в раж противницу. М-да… Мастер боевых искусств, истребитель виртуальных монстров… Огрёб от девчонки! Позорище…

Чтобы не «слиться» совсем уж всухую, использовал одну из клановых техник, предназначенную для стабилизации гравитационного поля во время межмировых путешествий. В условиях планеты применять её было намного сложнее, но не невозможно, зато неожиданные смены вектора гравитации, зоны невесомости и повышенной силы тяжести, вызвали у не ожидающей подобной подлянки противницы массу «приятных» ощущений.

Через пару часов мы оба были вымотаны до предела и, тяжело дыша, лежали на матах. Тренировка была, что надо… Запоминающаяся.

— Думаю, на этом сегодня можно закончить. — Предложил я. — Мне ещё нужно заняться своим личным проектом, а твой Узор ещё не полностью восстановился. Не стоит его перенапрягать.

— Ладно. Я поняла твой уровень, так что завтра начну учить клановым техникам. Готовься.

В ответ лишь тяжело вздохнул.

Рабочие каретной мастерской возились с моим заказом так долго, будто им в каждый сустав вставили по тормозу. Будь дело на Земле, я бы давно плюнул и сделал всё сам, но здесь я, вообще-то, в отпуске, а потому пусть работают, сколько хотят. Всё равно больше, чем указано в договоре, не заплачу.

Зато было время, чтобы хорошенько всё подготовить для начала продаж. С этой целью даже сделал сотню образцов, заодно проверив работу созданных ритуалов на практике.

Собственноручно написал рекламные буклеты для продавцов, расхваливающие новый товар. Возможности по сравнению с местными поделками у моих артефактов, действительно, получились выдающимися: дальность связи — не ограничена в пределах одного мира, вместо нескольких десятков или сотен километров у лучших образцов конкурентов; размер — наладонник, вместо гроба; удобство — живой разговор без помех, вместо морзянки; себестоимость — медный грош, вместо дома в столице. Понятно, цену устанавливает продавец, но я буду требовать, чтобы товар продавался с той скоростью, с которой он производится. Со временем это неминуемо приведёт к падению цены. По моим прикидкам, в этом мире проживает около трёхсот-четырёхсот миллионов человек. Смешная цифра по Земным меркам, но для моей установки, даже если её сильно усовершенствовать, потребуются годы работы, чтобы насытить рынок.

Первоначально планировал найти нескольких приказчиков, из молодых да ранних, готовых ради прибыльного дела из кожи вылезти, но потом решил не множить сущности и скинуть проблему сбыта на профессионала. Наш клан уже сотни лет поставляет на рынок эксклюзивные товары сопредельных и дальних миров. Его знают и уважают. Так что к письму официального члена клана должны отнестись серьёзно. Конечно, можно и лично подъехать, но тогда не возникнет «ВАУ эффекта» от использования нового гаджета, поэтому после разгромной тренировки с Аурелией отнёс деревянную коробку с одним артефактом и письмом свободному курьеру клана, а сам направился искать Велеса.

Знакомый боец подсказал, где его можно отыскать, так что уже через полчаса я входил в зал уютного ресторанчика, где в углу вместе с двумя симпатичными женщинами лет тридцати, весело проводил время мой «тренер».

— Дамы! — Чуть поклонился я, подходя. — Вы не возражаете, если я украду вашего кавалера на несколько минут?

— О! — Недоумённо произнесла одна из женщин. — Велес, кто этот приятный молодой человек?! Ты нас не представишь?!

— Конечно. Это… мой ученик. Ольгерд из клана Древа. Страшно приставучий. Даже на отдыхе достаёт! Не беспокойтесь! Сейчас я его выпровожу и вернусь!

— Чего тебе?! — Уже серьёзным голосом спросил Велес, когда мы вышли на улицу.

— Меня побила девчонка! — С возмущением в голосе, но внутренне смеясь ответил я.

— Хех! Это они могут! Она же «Пантера»? Их с детства учат сражаться, а ты Дар пробудил всего неделю назад. Конечно, парень ты головастый, но опыт в бою важнее. Так чего же ты хочешь?

— Мне нужна новая техника или две, чтобы пробивали её защиту, но не убили. А то глушить её «импульсом» с риском лишить слуха как-то неправильно. Или вы ждёте, чтобы она меня достала до печёнки, и я начал сражаться в полную силу, используя Тесак Йорма и «давилку»?

— Кхм-кха… — Откашлялся Велес, видевший вживую применение этих мощных и разрушительных боевых техник. — Не стоит. Но я завтра ухожу в длительный рейд. Неделю потерпишь?

— Просто покажи, что делать. Ты же меня знаешь, запомню.

— Ну… смотри! — Кивнул Велес. — «Паутинка». Создаёт режущую сеть, частично игнорирующую защитные техники. Как минимум новая одежда ей понадобится. Увернуться сложно.

Велес хлопнул перед собой ладонями и вперёд устремилось быстро растущее облако, состоящее из тысяч «ниточек» сжатого до предела пространства. При соприкосновении облака со стеной здания посыпалась каменная крошка.

— Также, наше любимое — «древесные корни». — Продолжил наставник. На этот раз техника не сопровождалась никакими внешними эффектами, просто его Узор в один миг вздрогнул и по земле прокатилась быстро расширяющаяся, невидимая обычным зрением «волна». Когда же я попытался сделать шаг в сторону, то понял, что не могу этого сделать! Мои ноги будто приросли к земле и, как я ни дёргался, ничего с этим не смог сделать.

Попросил Велеса ещё пару раз исполнить «корни» и «паутинку» для лучшего запоминания, после чего кивнул, предлагая продолжить.

— Ну и, думаю, дам тебе ещё Копьё Грома. Метать его даже не думай. Убьёшься сам и всех вокруг погубишь, а вот вместо дрына использовать — милое дело. Любую защиту проходит на раз, но применять с большой осторожностью, а то покалечишь! — Велес хитрым движением развёл руки, одновременно манипулируя своей Ци, направляя в ладони целое море преобразованной энергии. В результате его действий в его правой руке возникла мощная энергетическая структура, похожая толи на копьё, толи на посох. Он взмахнул получившимся оружием и в воздухе возникли тысячи искорок мощных статических разрядов, с треском возникающих и исчезающих. Запахло озоном.

Пожалуй, это была наиболее сложная техника из всех, виденным мной ранее в этом мире. Велес повторил создание Копья Грома ещё два раза, после чего сказал, что хватит с меня. Я бы ему даже поверил, если бы не видел, как сильно эти техники его вымотали. Пожелал приятного вечера и свалил, прокручивая в голове полученные знания и формируя новую тактику боя. Судя по всему, больше настолько позорно я не сольюсь!

Похоже, мир был со мной согласен, так как в кармане завибрировал связной артефакт.

— Здравствуйте господин Бер! — Вежливо поздоровался я со своим возможным дистрибьютором.


Интерлюдия 3. Донат Бер

День, начавшийся дождём и сыростью, ничуть не соответствовал настроению господина Доната Бера, владельца одной из крупнейших торговых сетей, занимающейся торговлей артефактами и сопутствующей продукцией. За свою жизнь он многого достиг. Получив от отца один лишь аукционный дом, пусть с длинной и богатой историей, он смог не только найти новых поставщиков, утвердившись на первом месте в аукционной торговле и обойдя всех своих конкурентов, но и открыл новые направления развития.

Он одним из первых заметил тенденцию роста производства механических устройств с минимальным использованием артефактов, а потому доступных даже для людей со средним достатком, а не только членов кланов и богатеев. Он создал вначале один, а потом и ещё несколько магазинов, ориентированных именно на среднего покупателя, и не прогадал! Сейчас, спустя двадцать лет, его торговая сеть является крупнейшей и богатейшей, а придуманные им магазины можно найти в любом городе этого мира и даже в нескольких аванпостах других миров!

Дела в его «вотчине» шли прекрасно. Подготовка к квартальному аукциону шла полным ходом. Удалось удачно перехватить несколько уникальных изделий Старших, имеющих устойчивый спрос среди клановых артефакторов и богатых коллекционеров.

Будто в подтверждение его мыслей, в кабинет Доната зашёл его секретарь и, поклонившись, сказал:

— Господин Бер! К Вам прибыл курьер из клана Древа, с письмом и посылкой.

— Приглашай! — Тут же ответил торговец, думая, что именно могло понадобиться его давним торговым партнёрам.

Молчаливый курьер с военной выправкой обозначил поклон и положил перед Донатом небольшую деревянную коробку, похожую на те, в каких поставляют недорогие артефакты, вроде вечных светильников или водонагревателей. Рядом курьер положил конверт с письмом. Ещё раз поклонившись, курьер покинул кабинет торговца.

Донат же, проводив его взглядом, начал с удивлением рассматривать письмо от некого Ольгерда, сына Брандта сына Брода из клана Великого Древа. Торговец впервые слышал об этом человеке и не представлял, о чём тот мог ему писать. Приоткрыв шкатулку, он лишь ещё сильнее удивился. В ней лежал необычной формы артефакт, одна из граней которого была отполирована до состояния зеркала. Тем не менее, он ни на секунду не спутал бы его с обычным зеркалом, нутром чуя, что в его руки попало что-то куда более необычное.

Не удержавшись, Донат достал артефакт из коробки. Тот неожиданно удобно расположился в его ладони. Несмотря на отсутствие позолоты и инкрустации драгоценными камнями, артефакт не выглядел бедно. Но для чего он?!

Решив немедленно разобраться в этом вопросе, торговец уверенными движениями вскрыл конверт с письмом и забегал глазами по ровным строчкам, написанным прекрасным каллиграфическим почерком.

— Вот оно что! — Удивлённо сказал он через несколько минут.

Вернувшись к середине письма, он немного неуверенно расположил артефакт прямо перед собой и аккуратно коснулся центра «зеркала» подушечкой указательного пальца. Несколько секунд ничего не происходило, а потом «зеркало» засветилось, превратившись в экран, на котором отразилось звёздное небо, начавшее быстро вращаться вокруг пальца Доната, образуя красочный водоворот из тысяч ярких искорок.

Потом артефакт явственно вздрогнул, и его экран заполнила небесная синева, на которой, как на столе, располагались красочные картинки, каждая из которых имела поясняющую надпись. Пробежав глазами по картинкам, Донат остановился глазами на одной из них. С неё на него смотрело лицо незнакомого молодого человека.

В этот же миг лицо увеличилось, заняв весь экран, и торговец подсознательно понял, что может в любой момент связаться с ним. Достаточно только пожелать! Посомневавшись несколько секунд, Донат Бер пожелал поговорить с человеком, надпись над которым утверждала, что его зовут Ольгерд из клана Древа.

Через несколько мгновений произошло удивительное — часть кабинета Доната вдруг исчезла, а на её месте возник кусок городской улицы, на которой стоял богато одетый молодой мужчина.

— Здравствуйте господин Бер! — Сказал он, посмотрев прямо на торговца.

— Приветствую Вас, господин Ольгерд! — Пытаясь скрыть своё удивление ответил Донат.

— Вижу, созданный мной артефакт вызвал некоторый интерес. Я сейчас свободен и готов ответить на любой Ваш вопрос. — Говоря, молодой человек начал двигаться, и вместе с ним начал двигаться тот кусочек улицы, на котором он стоял.

— Должен признать, что такого я не ожидал. — Ответил Донат Бер, приходя в себя. — Хотя мне и доводилось присутствовать при испытаниях работающих артефактов Старших. Тем удивительнее увидеть нечто столь же необычное, но созданное руками моего современника.

— Я уверен, что после изучения всех возможностей этого артефакта, Вы ещё не раз сможете приятно удивиться. — Сказал Ольгерд. — И это смогут сделать все те покупатели, что, как я надеюсь, с Вашей помощью приобретут такой же артефакт в своё пользование.

— Совершенно согласен! Возможность видеть собеседника и разговаривать с ним, как бы далеко он ни находился, без сомнения заинтересует очень многих. Но мне не совсем ясна Ваша позиция по стоимости артефактов и возможности их производства.

— Я не торговец, поэтому не знаю, какую стоимость лучше установить в данном случае. Думаю, она не должна быть слишком высока, но этот вопрос я оставлю Вам. За сколько продадите, за столько и продадите. Ваша доля — пятая часть от продажной стоимости. Расходы на доставку товара, налоги и прочее пополам. По количеству… Сейчас я могу предложить Вам сто образцов для демонстрации, а начиная со следующего месяца — по две тысячи артефактов в неделю.

— Понятно… — Пробормотал Донат Бер, обдумывая услышанное. — Обычно я так не работаю. Артефакторы устанавливают твёрдые расценки на свою продукцию, а дальше моё дело… Кроме того пятая часть стоимости, да ещё и без учёта расходов, — это слишком мало.

— Вы ничего не теряете. Я готов, чтобы оплата производилась после того как весь товар будет распродан, а не сразу. Торговаться же не люблю, но если настаиваете, то согласен на четверть стоимости каждой партии, но при условии, что Вы обязуетесь полностью распродать все артефакты к моменту поступления следующей партии и расплатиться за предыдущую в полном объёме.

— Вы уверены, что сможете еженедельно производить две тысячи артефактов? — Подумав, уточнил Донат Бер.

— Уверен. Технология производства это позволяет.

— Тогда я согласен. Когда можно будет получить первые сто образцов?

— Давайте сегодня. Присылайте людей к столичной резиденции клана. Договор заключим, когда первая партия артефактов будет изготовлена и готова к отправке.

— Щедро…

— В моих интересах, чтобы ваши приказчики как можно лучше научились обращаться с артефактами и могли их представить в лучшем свете. — Пожал плечами Ольгерд. — И, если что, я теперь всегда на связи. В конце концов, именно для этого всё и задумывалось.

Ольгерд обозначил поклон и исчез, а на его месте обнаружился секретарь Доната, с круглыми от удивления глазами смотрящий на «шефа».

— Господин Бер! С Вами всё в порядке?! — С тревогой в голосе спросил он.

— Конечно. — Не понял торговец. — А что?

— Мне показалось… Прошу прощения! Мне показалось, что вы разговаривали… будто здесь ещё кто-то есть.

— О чём ты говоришь?! — Удивился Бер. — Я разговаривал с помощью этого артефакта! Ты что, не видел?!

— Нет. — Покачал головой секретарь. — Выглядело так, будто Вы говорите сами с собой, глядя в никуда.

— Вот как?! Любопытно… — Задумчиво постучал пальцами по столу торговец.


Глава 7. Гений


Возвращаясь к себе после разговора с Донатом Бером, прикидывал, успеют ли рабочие каретной мастерской доделать оборудование до конца месяца. По всему выходило, что успеют, ну а если нет, то придётся-таки поспособствовать их скорости материально, чтобы не предстать перед будущим торговым партнёром в плохом свете. Человек он, похоже, деловой и хваткий.

Это заключение подтвердилось сразу, так как не успел я зайти к себе в комнату, как прибежал посыльный — прибыл автомобиль Доната за артефактами. Удивившись такой скорости работы, вместе с посыльным оттащил тяжёлый ящик и помог погрузить его в карету с магическим приводом. И как они могут на таком ездить? Рессоры никакие, колёса деревянные. Разве что ползти со скоростью пешехода. Но, видимо, всё равно удобнее и быстрее, чем на лошадях.

С момента изготовления пробной партии артефактов, Аркана немного поутихла. Ей было поручено первое ответственное задание — следить за функционированием сети. Со временем каждый купленный артефакт станет её глазами и ушами, каждый услышанный разговор, увиденная надпись, конструкция или артефакт будут прочитаны и записаны в её безразмерной базе данных.

Собственно, это была одна из основных причин, почему я выбрал именно такой источник заработка. Мне не нравилось, что кланы чахнут над накопленными знаниями, как кощей над златом. Это путь в никуда. Уже сейчас чувствуется, что развитие «магии» застопорилось. Создаваемые артефакты ничуть не лучше, чем те, что делали сто или двести лет назад. Развитие идёт лишь в тех областях, которые с «техниками» либо никак не связаны, либо связаны слабо — в механике, например, промышленном производстве. Что там говорить, если до сих пор никто не может даже повторить возможности артефактов трёхтысячелетней давности! И это имея перед глазами работающие образцы!

Нет, секретность губит эту цивилизацию. Причём, что забавно, если кто-нибудь всё-таки узнает тайную технику, то ему за это ничего не будет с законодательной точки зрения. То есть кража знаний и промышленный шпионаж никак не оговариваются местными законами! Пусть узнавший о такой наглости клан, скорее всего, объявит войну или потребует виру, но судиться не будет. А раз так… Главное, чтобы никто не пронюхал. Мне же не сами техники нужны. Пусть хоть сидят на них, как наседка на яйцах. Куда интереснее те идеи, на которых они строятся. Собрав их все или большую часть, можно сформировать качественную модель работы Узора и на её основе создавать свои техники, более эффективные, чем исходный вариант.

На Земле повышение эффективности энергетических конструктов — отдельное направление исследований, достигшее отличных результатов. Иначе и быть не может при нашем-то дефиците источников Силы. Местные больше ориентируются на быстроту освоения и простоту применения. Экономить энергию не привыкли и даже не представляют, что того же самого эффекта можно достичь, затратив в несколько раз меньше усилий.

Весь вечер и большую часть ночи потратил на отработку полученных от Велеса техник. Сложнее всего оказалось с Копьём Грома. Приходилось по-настоящему напрягать Узор, чтобы он смог выдать весь спектр необходимых воздействий. Не будь это тренировкой в виртуальном пространстве, мог бы неслабо «отхватить» срывающейся техникой. Приходилось перестраховываться, доводя её исполнение как можно ближе к увиденному «идеалу».

На рассвете, хорошенько размявшись на полигоне, проверил работу новых конструктов вживую. Что сказать… Теперь так просто меня уже не взять!

Появление Аурелии ждал даже с каким-то азартом, но она, будто почувствовав, начала с обучения клановым приёмам. До этого произвели лечебный сеанс обмена Ци. В этот раз он дался мне с несколько большими усилиями, чем обычно. Ци ощущалось более инертной и «тяжеловесной». Я списал это на небольшое перенапряжение Узора при использовании сложных техник.

По методике клана Древа изучение техник начиналось с теории Узора, движения Ци и медитаций для повышения чувствительности. Подход клана Ягуара был диаметрально противоположным — мы выполняли физические упражнения, воздействуя на Ци посредством деформации Узора внутри собственного тела. Благодаря трём десяткам упражнений, выполняемым последовательно, можно почувствовать, как твоё тело само собой формирует ту или иную базовую технику. Всего их было три: «Усиление», «Скорость» и «Когти».

Причём чисто атакующей были лишь «Когти», формирующие от одного до пяти одноразовых боевых конструктов на каждой руке практика. При ударе заключённая в «Когтях» энергия разом высвобождалась, разрушая защиту противника. Именно так Аурелия пробивала мои защитные техники, награждая при каждом ударе четырьмя синяками характерной формы. Будь я на стадии Совершенства Тела, её удары оставляли бы рваные раны, а на стадии Развития Разума — глубокие царапины. Лишь достигнув стадии Формирования Оболочки, можно не беспокоиться о «Когтях».

Когда через два часа у меня впервые сформировался «Коготь» на указательном пальце правой руки, Аурелия удивлённо распахнула глаза. Когда ещё через полчаса я начал уверенно повторять это «достижение», двигаясь под «Усилением» и «Скоростью», она уже сама себе не доверяла. На все вопросы я отвечал, что просто быстро усваиваю техники. После чего «добил» девушку, сформировав сразу пять «Когтей» на правой руке, причём без всяких шаманских плясок. Выражение её лица стоило того, чтобы запечатлеть его в хорошем разрешении, благо я не стал косплеить сапожника без сапог и сделал себе десяток коммуникаторов для личного использования.

— Что ты делаешь?! — Спросила она, когда я снял с пояса артефакт и сделал пару фоток.

— Фото. — Пожал плечами, возвращая его на магнитное крепление — Потом покажу.

— Ладно… — Смотря на меня с подозрением, сказала она. — Раз ты так быстро всё понял, то начнём отработку техник. Лучше всего для этого подходит спарринг! Всё как прошлый раз, только убегать за пределы тренировочной площадки запрещено.

Ну вот. А я уж думал, что ночные бдения останутся невостребованными. Усмехнувшись в ответ, приготовился её как следует удивить. Вот только мой собственный организм тоже решил меня удивить самым неожиданным образом…


Интерлюдия 4. Аурелия де Гуаро

После вчерашнего разгрома девушка находилась в приподнятом настроении. Ольгерд смог её удивить, применив несколько необычных техник, воздействующих на силу тяжести, а также продемонстрировав высокую стойкость и удивительную гибкость. Отличная скорость и необычный стиль передвижения по пересечённой местности позволили ему легко держать дистанцию, но в ближнем бою он не смог продемонстрировать ничего выдающегося, если не считать эти его оглушающие и слепящие вспышки.

В конце Аурелия даже немного жалела, что действовала излишне «жёстко». Всё-таки Ольгерд был немного младше и лишь недавно смог полноценно тренироваться. Ему явно не хватало отработанных боевых техник, а те, что он имел, были недостаточно эффективны.

В связи с этим она решила второе занятие посвятить теории и наработки начальных навыков, но… Парень оказался настоящим монстром, когда дело касалось изучения новых техник! Три часа! Три часа и одно занятие потребовалось ему, чтобы освоить на хорошем уровне три базовые техники клана Чёрного Ягуара. А ведь по её планам, на усвоение этих техник отводились как раз те три месяца, что они должны провести вместе!

Во весь рост вставала проблема — при такой скорости обучения, он за три месяца «вытянет» из неё всю теорию и сможет её отработать на достаточном уровне, чтобы обучить другого человека. Конечно, глава клана дала добро на передачу знаний, но она же не знала, что в ученики Аурелии попадётся настоящий гений! По-хорошему нужно было найти благовидный предлог и отказаться от дальнейших занятий. С другой стороны, она прекрасно ощущала, как её покалеченный Узор с каждым сеансом обмена всё быстрее начинает восстанавливаться. Отказаться от этого ради сохранения секретов клана? После всего, что она пережила, пойти на такое, упустив последний шанс исцеления…

Разрываясь между долгом и личными амбициями, девушка решила отвлечься на небольшой дружеский спарринг. К её удивлению, Ольгерд сегодня отличался от себя вчерашнего как день и ночь! Если в прошлый раз он не мог ничего противопоставить её силе и скорости, то сейчас уже она с трудом избегала его техник. Пусть их было всего две, но они оказались достаточно эффективны.

Когда девушка не успела уйти от очередной его техники, то решила, что дальше так продолжаться не может — нужно рисковать! До предела усилив защиту, она прыгнула прямо в налетающую сеть пространственных искажений, одновременно нанося мощный удар «Когтями», разрушая энергетические скрепы техники противника. Её всё равно неслабо потрепало, но впервые за этот спарринг она оказалась в непосредственной близости от противника. Вот только это ей не сильно помогло! В руках Ольгерда сформировалась странная смутно знакомая техника, которой он воспользовался, чтобы не дать девушке приблизиться на расстояние удара «Когтями».

Одновременно он умудрился сформировать ещё одну сеть и Аурелии пришлось снова отступать, в то время как запас Ци уже начинал показывать дно…

В следующую же секунду идущие одна за другой атаки неожиданно прекратились. Девушка было решила, что Ольгерд тоже не рассчитал свои силы, но всё оказалось куда хуже — он опустился на колени и поднял правую руку, останавливая бой. Тогда-то она и поняла, что с парнем происходит что-то нехорошее.

Он перенапрягся? Израсходовал всю Ци? Повредил Узор неправильно выполненной техникой? Мысли метались в голове девушки, когда он подбежала к нему и опустилась рядом, не давая упасть. Ольгерд сильно побледнел, и было видно, что он с трудом удерживается в сознании.

— Что с тобой?! — Воскликнула она.

— Не знаю… — Ответил Ольгерд, будто к чему-то прислушиваясь. — Что-то с Узором…

— Ты повредил Узор?! — Ужаснулась Аурелия. — Ошибся при создании техники?

— Не похоже. — Покачал головой парень. — Он слишком сильно изменился. Фактически начал формироваться заново!

— Формироваться?! Ты… На каком ты уровне развития?!

— На последней стадии Развития Разума. Думаешь, это «прорыв»? Но раньше при переходе на следующую ступень развития ничего подобного не испытывал!

— Стадия Формирования Оболочки сильно отличается от предыдущих. — Покачала головой девушка. — Тебе нужно к лекарям! Идём!


Глава 8. Наследие


Когда всё началось, я с трудом смог удержаться в сознании. Перед глазами всё плыло. Голова кружилась. С Узором же вообще происходила какая-то невообразимая дичь! Он ветвился и сжимался. Энергетические узлы увеличивали свой размер и усложнялись, а каналы, по которым ранее двигалась Ци, расплывались, превращаясь из «труб» в однородную массу, заполняющую моё тело и выходящую за его пределы. Лишь тонкая плёнка на границе моей ауры не давала Ци разом выплеснуться в окружающее пространство.

Сказать, что испугался — ничего не сказать. Такой подставы я никак не мог ожидать. Чтобы хоть как-то влиять на ситуацию, выплеснул всю скопившуюся Силу в свой Узор с приказом помочь ему восстановить нормальное функционирование. Столь расплывчатый приказ без подкрепления соответствующим ритуалом на моём уровне Воли гарантировал утерю половины потраченной Силы, но в тот миг было не до экономии.

Впоследствии оказалось, что мои действия были полностью оправданы. Если бы я захотел вернуть Узор в прежнее состояние, то это ни к чему хорошему бы не привело. К счастью, главная заповедь при воздействии на себя — не навреди. Это любому адепту Воли вбивается в подкорку. В результате моя Сила не только помогла Узору завершить переход в новое состояние, но и значительно ускорила и облегчила этот процесс. Фактически, использовав нужное средство в нужное время, я снова «скакнул» в развитии, оказавшись сразу на седьмой стадии Формирования Оболочки. Но это выяснилось позже.

В ту же минуту я мог лишь концентрироваться на том, чтобы не потерять сознание и, опираясь на плечо Аурелии, медленно двигался в сторону клановой лечебницы. Добравшись, дал себе клятвенное обещание выдать каждому лекарю по амулету связи и организовать бригаду скорой помощи, если её ещё нет.

Дежурный целитель осмотрел меня с помощью нескольких специализированных техник и артефактов, после чего заставил выпить укрепляющий эликсир с отвратительным вкусом и пересказать всё, что я смог почувствовать. Убедившись, что я действительно достиг уровня Формирования Оболочки, он сразу куда-то сбежал. Как после выяснилось — на доклад главе клана. Вот тогда-то и началась настоящая суета, большую часть которой я благополучно пропустил.

На следующий день проснулся ещё до рассвета, проспав в общей сложности десять часов, что само по себе говорило о серьёзности произошедших со мной изменений, раз для адаптации к новым условиям подсознанию потребовалось столько времени. Рядом клевала носом, пытаясь не уснуть, молодая девушка в одежде служанки.

Притворившись спящим, до рассвета изучал новую структуру Узора, обладателем которой стал. Что можно о нём сказать. Узор стал сильнее, объём Ци возрос в два с половиной раза. Выработка Ци тоже увеличилась. Можно было почувствовать, как внешняя энергия закручивается, всасываемая аурной оболочкой. Сам Узор на первый взгляд стал проще — этакий «воздушный шарик», наполненный Ци да четыре мощных энергетических узла — в паху, животе, груди и голове. В действительности всё было иначе — это была лишь та часть Узора, что могут ощутить местные практики. То, что непосредственно воздействует на окружающий мир. Верхушка айсберга. Сам же Узор был скрыт в пространстве, не имеющем размерности. На Земле это место так и называют — «подпространство» и используют, например, для создания межзвёздных двигателей. Подобно экзотическим квантовым эффектам, его нельзя визуализировать привычными человеку образами, но адепты Воли научились его ощущать, а потом и использовать.

Выйдя в «подпространство», Узор получил несколько специфических особенностей. Сейчас, например, он активно поглощал внешнюю энергию, заполняя хранилище. Благодаря использованию подпространства его размер не был ограничен. В теории хранилище такого вида могло вместить бесконечное количество энергии, на практике всё было сложнее — на переход к следующему «слою» хранения тратилась всё та же Ци. Начиная с определённого момента затраты на поддержание хранилища начинали превышать выработку Ци, и смысл увеличения объёма пропадал — до следующей ступени развития Узора.

Для меня важнее всего стало то, что качество преобразования и очистки внешней энергии также кратно выросло. Теперь моя Ци была ещё ближе к Силе адепта Воли. В результате за несколько жалких часов объём доступной энергии превысил тот, что был потрачен ритуал создания Арканы. С такими темпами я смогу начать создавать продвинутые артефакты уже сейчас, а там, глядишь, и до реальных боевых заклинаний адепта Воли недалеко.

— Доброе утро! — Поприветствовал я встрепенувшуюся служанку.

— Господин Ольгерд! — Воскликнула она. — Как Вы себя чувствуете?

— Непривычно. — Пожал плечами. — Но, вроде, нормально.

— Я… я позову целителя! — Вскочила она и убежала. Спрашивается, чего тогда так долго сидела?

Лекарь явился довольно быстро, притащив с собой целую батарею различных снадобий и эликсиров. К моему удивлению, их вкус отличался в положительную сторону по сравнению с уже употреблённым. Как и оказываемый на организм эффект. Интереса ради изучил состав и способ приготовления каждого из выпитых эликсиров с помощью Информационной Магии. Выяснился забавный факт — эти снадобья были изготовлены в другом клане больше двадцати лет назад и всё это время находились в сокровищнице, что само по себе многое говорило об их стоимости и ценности. Спрашивается, с чего бы это клан вдруг так расщедрился?

После такого начала появление в палате главы клана уже не вызвало особого удивления. Мой статус в глазах окружающих людей явно вырос — личная палата, сиделка, дорогие эликсиры, теперь Брин самолично явился…

— Как ты себя чувствуешь? — Спросил он, садясь на стул, где раньше сидела служанка.

— Отлично. Готов вернуться к тренировкам. — Бодро ответил я.

— Кхм… С тренировками мы, пожалуй, промахнулись. — Немного смущённо сказал Брин. — Но кто мог знать, что ты сможешь так быстро достигнуть Формирования Оболочки?..

— Это секрет? — Удивлённо спросил я.

— Не то чтобы… — Брин встряхнулся. — Ладно, что сделано, то сделано. Просто всё произошло слишком быстро и неожиданно. Ты же знаешь, что бывает, когда потомственный член клана достигает стадии Формирования Оболочки?

— Эм… — В памяти старого Ольгерда ничего по этому поводу не было, зато в библиотеке клана информации было предостаточно. — Наследование?

— Верно. По силе ты теперь являешься наследником клана и можешь занять пост главы клана после меня, а также имеешь право занимать другие важные посты.

Я кивнул. Система управления клана Древа была достаточно гибкой. Новый глава клана назначался после ухода старого в соответствии с порядком наследования. Наследовать мог любой члена клана, достигший стадии Формирования Оболочки, у которого как минимум три поколения семьи входили в клан. То есть если ты смог вступить в клан, то твой внук сможет когда-нибудь занять пост его главы. Считается, что «испытательный срок» в два поколения достаточно велик, чтобы удостовериться в благонадёжности новых членов, но в то же время достаточно мал, чтобы амбициозные новички стремились войти в его состав и «рвать жилы», чтобы их сыновья и внуки достигли больших высот. Да и «старички» не расслаблялись, видя, что их сыновей в любой момент могут обойти.

— Кроме того, — продолжил глава, — следует определиться с тем, кто будет входить в твою свиту, а также чем ты будешь заниматься. Создание новых артефактов — хорошо, но это никогда не являлось основным направлением деятельности клана. Ты не сможешь добиться чего-то значимого в клане, если не будешь участвовать в экспедициях. Тем более, как рассказывал Велес, ты уже смог изучить необходимый минимум техник для получения звания Проводника. Вопрос лишь в отработке полученных навыков на практике. Ну а пока… Одевайся и пойдём! Я должен тебе кое-что показать.

Удивлённый столь быстрым переходом с одной темы на другую, отыскал в шкафчике новый комплект одежды с вышивкой, изображающей клановый герб. Оделся и вышел за дверь вслед за главой клана. Болтая на нейтральные темы, не торопясь прошли с ним в главное здание, раскланиваясь с встреченными членами клана. К моему удивлению, наш путь лежал в малую библиотеку, где находились копии наиболее полезных книг. Здесь я был лишь один раз. Убедившись, что ничего нового не найду, больше не заходил. Как оказалось — зря. Пройдя в боковую, незаметную дверцу, мы оказались в тамбуре, где путь нам преградил пост охраны и весьма качественно «зачарованная» окованная металлом дверь.

Брин положил правую руку на массивную ручку двери и заставил меня сделать то же самое. По телу прошлась волна сканирующей техники, после чего несколько раз щёлкнули размыкающиеся запоры артефактного замка.

— Хранилище знаний клана. — Сказал глава, когда дверь захлопнулась, отсекая звуки снаружи. — Сюда могут входить только наследники. Все техники высших степеней находятся именно здесь.

Мы спустились на три этажа вниз по крутой винтовой лестнице, оказавшись в подвальном помещении, тускло освещённом запылёнными «вечными лампами».

— Кхм… Давненько сюда никто не заходил… — Смущённо добавил Брин. — Вот заодно и наведёшь порядок, а то остальные «наследники» слишком заняты.

«И слишком зазнались, чтобы с тряпкой в пыли возиться». — Мысленно добавил я, с трудом удерживаясь от того, чтобы не начать потирать руки.

— Это же книги Старших? — Благоговейно уточнил я, проведя рукой по одному из стеллажей. На первый взгляд там было около сотни свитков.

— Только три. — Улыбнувшись ответил Брин. — Остальные копии. Один из глав клана в своё время постарался собрать все сохранившиеся книги на Старшей Речи. К сожалению, её так до сих пор и не научились читать, вот они и ждут здесь своего часа… Можешь потом посмотреть, если интересно. Сейчас же вот!

Глава подошёл к самому большому шкафу, разделённому на множество квадратных ячеек, и достал три деревянных футляра.

— Техники традиционно принято хранить на свитках в защищённых контейнерах. — Пояснил он. — Эти три техники ты должен выучить и освоить в ближайшее время. Две из них общедоступные, насколько вообще могут быть доступны техники стадии Формирования Оболочки: «Невидимая Броня» и «Полёт». Вообще-то «Полёт» доступен для изучения и раньше, но слишком многие разбились насмерть, пытаясь освоит эту технику. «Невидимая Броня» гарантирует, что ты выживешь, с какой бы высоты ни упал. Кроме того, практик, освоивший её, полностью защищён от любых техник более слабых степеней. Враги ничего не смогут сделать, пока твои запасы Ци не истощатся.

— Аурелия сильно удивится. — Усмехнулся я.

— Лучше бы она вообще об этом не знала. — Поморщился Брин. — Но чего теперь… Третья техника наша, клановая. «Копьё Грома». Очень эффективное оружие на средней и дальней дистанции. Может уничтожить противника в «невидимой броне» с одного удара. Её особенность в том, что после «броска» практик сохраняет контроль над созданной техникой, корректируя её полёт. Это с одной стороны позволяет не промахиваться, но и требует высокого контроля. Мало кто способен одновременно удерживать «броню» и использовать «копьё», поэтому крайне важно, чтобы кто-то прикрывал тебя при создании этой техники.

— Как только освоишь техники на достаточном уровне, официально объявим о твоём новом статусе, — добавил Брин, — так что постарайся с этим не задерживаться. Практику отработаешь со мной лично. Это понятно?

— Да, конечно. — Ответил я.

— Тогда на этом всё… Не забудь здесь прибраться! — Напомнил глава клана, выходя из хранилища.

— М-да. Нашли уборщика. — Пробормотал я, проводя рукой по пыльным фолиантам. — Надеюсь вы стоите того, чтобы я с вами возился.

Как говорится — контактное сканирование мне в помощь. В присутствии главы клана я не рискнул применять земную «магию». Кто знает, на что способны высокоуровневые практики. Мог бы и засечь. Теперь же меня ничто не сдерживало и заклятья «Информационной Магии» одно за другим начали заполнять помещение, формируя мощные потоки данных, которые оседали в моей памяти и в хранилище знаний Арканы для дальнейшей обработки.

К сожалению, Брин оказался прав — среди сотни копий лишь три оказались настоящими артефактами Старших. И два артефакта мало что мне дали — «тактика малых групп» значилось на обложке одной из книг. Также это можно было перевести как «малый чародейский круг». Для использования данных знаний нужны практики, обладающие боевыми приёмами Старших. Таковых, к сожалению или счастью, рядом не было. Вторая книга и вовсе оказалась сборником стихов, обогатив меня разве что новыми словоформами Старшей Речи.

Третий артефакт был значительно полезнее. Во всяком случае я мог воспользоваться знаниями, почерпнутыми из него. Назывался он «бестиарий Великого Древа» или «энергетические преобразования живых организмов». Книга была снабжена множеством схем и рисунков, которые представляли всесторонний обзор того или иного животного, изменённого энергией Великого Древа. Внешне живые существа «первого поколения» практически не менялись, а вот потом, если они уходили всё дальше по пути адаптации к энергии Древа, возникали самые различные варианты…

У меня глаза разбегались, столько всего «вкусного» здесь было, но занялся я в первую очередь… уборкой. Только на свой манер. В информационной магии было одно крайне интересное заклинание с поэтическим названием «Пыль Веков». Оно использовало тот факт, что близко расположенные предметы «впитывали» информационный слой друг друга. Другими словами, пыль «помнила» всё, что происходило в помещении со времени его строительства. Можно было увидеть даже то, что давно унесли, или то, что было разрушено временем.

Единственный минус заклинания — в одном помещении его можно использовать лишь один раз, после чего все информационные следы оказывались стёрты. Точнее — перенесены. Ну и Силы на него уходило значительно больше обычного. Всё-таки здесь происходило воздействие на материальные объекты. Каждая пылинка становилась частью формируемого артефакта. В связи с этим ранее я это заклинание применял лишь на тренировках в чародейском кубе. Сейчас же опробовал на практике.

Эффект от заклинания был весьма интересным — от меня во все стороны ушла невидимая обычным взглядом волна, которая, отразившись от стен, вернулась обратно, захватив по дороге всю пыль, что десятилетиями копилась в помещении. Стало намного светлее, а в моих руках образовался компактный шарик из прессованной пыли, хранящий мощный информационный слепок хранилища знаний клана.

По сути, мне больше не было нужды здесь находиться. Всё что нужно я мог извлечь из созданного артефакта. Тем не менее, решил заглядывать иногда сюда, приводя помещение в порядок. Судя по всему, в клане уже сами не знали до конца, что именно хранится у них в подвале. Этому месту явно требовалась инвентаризация. Да и мне нужно будет как-то обосновать те знания, что будут отсюда почерпнуты.

Открыв выданные главой клана футляры, быстро проглядел описания создания техник. Сложными были только «Полёт» и «Копьё Грома». «Невидимая Броня» создавалась элементарно, но требовала наличия аурной оболочки. Управление «Копьём Грома» производилось через встроенные в оболочку механизмы обратной связи с использованием подпространства, поэтому сформировать его было можно раньше стадии Формирования Оболочки, но вот «бросить» — уже нет. И энергии требовалось много.

Просидев в хранилище до обеда, составил краткий перечень содержащихся здесь техник и книг, благо чистая бумага и писчие принадлежности нашлись на полках. Писанина не отнимала и сотой доли моего внимания, поэтому параллельно занимался изучением полученной информации. Помимо множества боевых и защитных техник, в хранилище нашлись продвинутые версии клановых техник — мощные сканирующие чары, позволяющие находить проходы в другие миры, защитные купола, прикрывающие груз и неодарённых людей от опасного воздействия энергии Древа, индивидуальные защитные техники, позволяющие выжить даже в кислотном пекле атмосферы Венеры или космическом вакууме. Встречались и вовсе чудны̀е техники, вроде водяного кокона или воздушных щупалец, передающих тактильные ощущения.

Сходил к местному завхозу и стребовал ведро и тряпки. Выражение его лица нужно было видеть. Всё-таки не каждый день к нему приходит член клана и просит инвентарь уборщика. На что не пойдёшь ради конспирации…

После обеда навестил Аурелию, раз уж взялся учиться. Полноценного урока, конечно, не получилось, но хоть сеанс обмена Ци провели. Девушка моему появлению обрадовалась и долго выспрашивала, действительно ли я достиг стадии Формирования Оболочки, или это ей привиделось. Спрашивается, зачем ей Дар, если она им не пользуется? Ощущения от Узора, достигшего Формирования Оболочки и не достигшего, слишком различаются, чтобы не заметить разницу. Или это очевидно только мне, адепту Воли?

На полигоне мы быстро пробежались по уже пройденным техникам, после чего провели небольшой спарринг, где мне было запрещено применять что-либо, кроме «когтей», «скорости» и «усиления». Я внимательно следил за тем как двигается и применяет техники девушка, после чего пытался адаптировать увиденное к собственной манере боя, выработанной на основе анализа тысяч виртуальный схваток. Прогресс был несомненный, хотя поначалу Аурелия и пыталась «исправлять» меня. Когда же ей несколько раз неслабо досталось из-за моего «неправильного» исполнения, замолчала и сама стала с интересом наблюдать, как же это у меня получилось.

Сеанс обмена энергиями после тренировки тоже прошёл нестандартно. Я уже привык, что девушка довольно эмоционально реагирует на это упражнение, но когда она после начала обмена начала вздрагивать, а потом и прижиматься ко мне всем телом, будто желая крепко обнять… Это было неожиданно и, чего уж греха таить, очень приятно. Вот только Аурелия явно не отдавала себе отчёта в своих действиях и весь сеанс обмена провела с закрытыми глазами. Когда же он закончился, и она обнаружила себя в довольно компрометирующей позе, то сильно покраснела в ответ на мой вопрос: «что это вообще было»?

Впрочем, я и так догадывался — она стремилась во время обмена полностью оказаться в самой плотной области моей ауры, внутри Оболочки, интенсивно обмениваясь Ци не только через физический контакт, но и через собственную ауру.

Возвращаясь к себе, обдумывал слова главы клана по поводу моих будущих занятий. До этого я не планировал заниматься ничем, кроме отдыха и тренировок. Даже производством артефактов занялся вынужденно — слишком уж меня заинтересовали технологии Старших, а достать их образцы проще всего за деньги. За большие деньги. Теперь же меня хотят подключить к основной сфере деятельности клана — транспортировке товаров между мирами. С одной стороны, участвовать в таких экспедициях интересно. Посмотреть на другие миры, на Великое Древо и обитающих в нём существ… В первый раз это будет захватывающе, но вот потом начтёт превращаться в рутину, отнимающую кучу времени. С другой стороны, можно же всё организовать и на моих условиях! Это нужно как следует обдумать.

Вечером со мной через амулет связался Донат Бер.

— Господин Ольгерд! Простите за беспокойство, но мне нужна Ваша помощь по вопросу производства новых артефактов.

— Производство ещё только подготавливается. — Удивлённо ответил я.

— Да, но сто штук Вы уже смогли произвести, поэтому я решил к Вам обратиться. Дело в том, что со мной связался один мой хороший знакомый, служащий в егерском полку. У них скоро намечаются учения, а на складах закончились тревожные маяки. Мои поставщики не готовы поставить необходимое количество маяков в требуемые сроки, но мне показалось, что имеет смысл предложить вместо одноразовых амулетов ваши недорогие артефакты. Это позволит не только значительно улучшить связь между егерями, но и выступит отличной рекламой Вашей продукции…

— И сколько же нужно амулетов?

— Идеально было бы снабдить каждого егеря артефактом. Это чуть менее полутора тысяч штук. Минимально же нужно хотя бы ещё сто штук к той сотне, что уже есть в нашем распоряжении.

— В какие сроки?

— Как можно быстрее. Лучше всего до конца декады, ведь егерям ещё нужно будет привыкнуть к новым возможностям. Конечно, мои люди расскажут и покажут, но они и сами ещё не всё знают.

— Хорошо. Я Вас понял. Армейские заказы упускать нехорошо. Сотню амулетов до конца декады обещаю. Возможно и больше, но тут уже без гарантии. Постараюсь ускорить запуск массового производства. Если получится, то можно будет смело рассчитывать на полторы-две тысячи артефактов к указанному сроку.

— Благодарю Вас. — Поклонился Донат.

— Это и мне выгодно. — Кивнул я в ответ. — Но я бы хотел от Вас ответную услугу.

— Конечно! Всё что в моих силах!

— Во время обучения в клановых мастерских я слышал, что в вашем аукционном доме есть хранилище, куда попадают те артефакты, которые не смогли найти покупателя. Повреждённые, не работающие, просто никому не интересные… Иногда их покупают в качестве заготовок, но редко — цена значительно выше цены материалов, из которых артефакты изготовлены.

— Да, это так. — Сказал Донат. — Но всё это настоящие изделия Старших. Продавать их за бесценок я не могу себе позволить.

— Я и не прошу, но мне бы хотелось побывать в этом хранилище и посмотреть на артефакты своими глазами. Не просто посмотреть, конечно. Кое-что и приобрести.

— Что же… Обычно я никого не допускаю к работе с этими артефактами. Они все есть в специальном каталоге и хорошо описаны. Но для Вас я могу сделать исключение!

— Тогда предлагаю совместить это мероприятие с передачей новой партии связных артефактов. Тогда и денег не понадобится. Устроим обмен.

— Интенданты готовы платить за каждый артефакт по десять златов. Учитывая, что это не единственный егерский полк, то общее количество может достичь пяти-шести тысяч. Кроме того, гвардейские части тоже не захотят отставать от егерей, если артефакты хорошо себя покажут. Это ещё до десяти тысяч человек только в столице.

Ничего себе! По меньшей мере сто тысяч златов в «карман»! Похоже, Донат умеет находить нужных людей и возможности. Об армейцах я как-то даже не подумал, а ведь для них это действительно крайне удобные артефакты. Одна мыслесвязь, которая не выдаёт твоё присутствие, позволяя разговаривать беззвучно, чего стоит! Нужно будет вместе с партией артефактов передать методичку с подсказками, как лучше всего их использовать в поле и в штабе.


Глава 9. Артефакты


Большую часть ночи отрабатывал в виртуальной реальности новые техники из кланового хранилища, доводя их активацию до автоматизма. Аркана составила для этого несколько взаимосвязанных сценариев, где мне вначале пришлось пережить гибель космической станции, а потом самостоятельно спускаться с орбиты на поверхность венероподобной планеты, проникнуть на заброшенную базу, отбиваясь от атак как местной живности, так и живущих на базе мутантов. И всё это только с помощью техник. Никакого оружия и космической техники. Даже скафандра не дала!

Получив «заряд бодрости» и нервный тик на левый глаз, перекусил в столовой и направился в каретную мастерскую. Там меня обрадовали — основные части установки были готовы, оставалось лишь их немного доработать напильником и произвести кучу мелочёвки. Подумав, решил, что запустить её в тестовом режиме можно и так. Потом, конечно, придётся останавливать производство и всё пересобрать. В результате несколько часов ушло на доставку оборудования на бывший склад, где уже лежал приличный запас сырья для производства артефактов, и сборку. В этом мне сильно помогла клановая библиотека, предоставившая местные аналоги многих необходимых физических воздействий. Не думаю, что практики, придумавшие «огненный луч», предполагали, что кто-то использует эту мощную боевую технику для сварки промышленных деталей.

В общем, не без проблем, но установку я собрал и даже протестировал, изготовив десяток простеньких артефактов, создающих ограждающий энергетический барьер. Как минимум это даст мне знать, что кто-то решил проникнуть на склад. Сейчас, когда все «потроха» установки были наружу, и не было ни одной защитной крышки, прикрывающей рунные схемы, работа оборудования вызвала бы у любого артефактора массу неудобных вопросов.

Перед уходом загрузил в бункер железо и уголь. Непосредственное нахождение в мастерской более не требовалось. Адаптацию и загрузку заранее разработанной программы производства можно произвести дистанционно, а вернуться в мастерскую уже для упаковки готового товара. Причём большую часть расчётов возьмёт на себя Аркана. Ей это будет полезно, а у меня лишь вызовет скуку.

Вернувшись к себе, переоделся, поел и снова отправился на тренировку. Аурелия без меня не скучала, занявшись одиночными упражнениями на выделенном полигоне. Ко времени моего появления она уже была готова «выбить всю дурь», что и проделывала с переменным успехом в зависимости от того количества ограничений, что на меня накладывались. Проще всего было тогда, когда можно было использовать «невидимую броню». Эту технику Аурелия пробить не могла при всём желании, а моих навыков вполне хватало, чтобы удерживать «броню» в любых условия, одновременно атакуя. Так и выходило — то я гонял девушку по всему полигону дальнобойными техниками, то она пыталась побить меня в ближнем бою. Закончили также как вчера — «обнимашками» во время обмена Ци.

Процедура явно шла девушке на пользу — она перестала так сильно уставать от применения техник, а сами они стали намного опаснее и быстрее. На теоретической части занятий Аурелия рассказала, как можно придать «когтям» большую разрушительную силу, модифицируя технику различными способами. Мультиспектральные атаки были намного опаснее обычных. Даже «Невидимая Броня» не полностью устраняла повреждения, нанесённые модифицированными «когтями», медленно, но верно превращаясь в решето. Другое дело, что любой практик клана Древа успеет десять раз приложить воина Черного Ягуара чем-нибудь убойным, пока тот умудрится его «расковырять».

Пока мы с Аурелией «развлеклись» на полигоне, Аркана закончила расчёт программы производства артефактов и запустила пробный прогон. Сырое железо из бункера перемещалось энергетическим полем в зону плавки, где оно нагревалось до двух тысяч градусов и проходило через многоступенчатый фильтр, отделяющий вредные примеси. Далее в железе растворялся чистый древесный уголь, превращая его в качественную сталь. На следующем этапе расплав разделялся на части, которые последовательно проходили девять этапов направленной кристаллизации и зачарования. До этого жидкий металл насыщался энергией Древа, превращаясь в качественную заготовку для последующего наложения рабочих конструктов.

Разделение на девять стадий кристаллизации не являлось обязательным. Все необходимые воздействия можно было выполнить в одной рабочей камере, но это позволяло в девять раз ускорить самый сложный и длительный процесс внедрения энергетических конструктов в заготовку артефакта, радикально ускоряя скорость производства. На последней стадии готовый артефакт проверялся на соответствие эталонному образу, после чего он попадал в камеру окончательной доводки, где производилось внедрение красителей в поверхностный слой изделия, а также нанесение износостойких антибактериальных и защитных покрытий. На этом изготовление заканчивалось. Теперь артефакт сам набирал необходимую для запуска энергию из внешней среды, связывался с базовым артефактом и загружал начальные настройки ядра.

Проверив работу установки и устранив парочку некритичных ошибок, дал Аркане разрешение на производство первой партии. По расчётам выходило, что одной загрузки бункера должно было хватить на производство трёх с половиной тысяч готовых изделий. На весь цикл зачарования уходило шесть минут, но разделение его на девять этапов ускоряло производство одного артефакта до 40 секунд. При круглосуточной работе установка могла произвести более двух тысяч артефактов в сутки или двадцать тысяч в декаду. Донату я сообщил заниженную на порядок цифру, иначе он мог просто не поверить.

Контроль работы установки приходилось совмещать с тренировками — Аурелия будто с цепи сорвалась! Отрабатывали техники и выполняли упражнения до позднего вечера. Мой организм, не привыкший к столь длительным и интенсивным нагрузкам, под конец начал подавать признаки переутомления, несмотря на всё то усиление, что он получил с ростом ранга Узора. Девушка, находящаяся на уровне Совершенства Тела, хоть и была тренированным бойцом, но утомилась даже сильнее, держась лишь на собственном упорстве.

Спрашивается, зачем было до такого доводить? Пришлось взять дело в свои руки и сообщить о завершении тренировки:

— Думаю, на сегодня достаточно, иначе завтра не сможем встать из-за боли в мышцах.

— Я ещё могу продолжать! — Упрямо возразила девушка.

— Можешь, конечно, но пользы это не принесёт. Мы же не в бою. После столь интенсивных занятий я собираюсь посетить горячий источник. Если хочешь произвести обмен Ци, то присоединяйся.

— Горячий источник?.. Но там же… Мы же будем… — Замялась девушка. — Почему не здесь, как обычно?

— Я устал, израсходовал много Ци. Контролировать технику обмена будет слишком сложно. Вначале нужно немного расслабиться и отдохнуть. — Объяснил я.

Понятно, реальная причина была иной, но не объяснять же, что я просто хочу находиться с ней в более интимной обстановке?

В общем, девушку я уговорил, и время мы провели неплохо, хотя ничего сверх обычных «объятий» между нами не произошло. Разве что уломал её на небольшой лечебно-расслабляющий массаж, во время которого использовал парочку слабеньких земных заклинаний контактного типа. Применять местные лечебные техники не решился. Слишком это опасно без контроля опытного целителя, который может помочь избежать ошибок. В любом случае чувствовать, как перенапряжённые мышцы молодой и красивой девушки расслабляются под твоими руками, было приятно и возбуждающе.

Перед сном зашёл в слесарную мастерскую и заказал несколько коробок для артефактов, пообещав накинуть за срочность пару златов, а следующим утром забрал готовые коробки у мастера и отправился в форт, где установка уже переработала весь загруженный запас сырья в готовую продукцию. Всего вышло 2801 артефакт. За ночь Аркана смогла оптимизировать работу производственной программы, уменьшив время производства одного терминала до 30 секунд.

Отобрал десяток артефактов и, проверив их работу, разложил по коробкам вместе с написанными ранее инструкциями по применению. Будет теперь что дарить новым знакомым.

Позвонил Донату, но ответил не он, а его секретарь — возможность переадресации доверенному лицу входила в базовый функционал, и торговец ей пользовался, назначив «дежурного на телефоне». Насколько ему необходима круглосуточная связь неизвестно, но он как минимум изучает эту возможность. Это хорошо. Попросил секретаря, чтобы он сообщил Донату о том, что я хочу его услышать по важному вопросу, связанному с артефактами.

В ожидании звонка навестил Аурелию. Она ещё спала, поэтому оставил один терминал с инструкцией и поясняющей запиской, а то невозможность быстро связаться с нужным человеком уже начала немного раздражать. Да и неудобно будет, когда девушка узнает о том, что я произвожу интересные артефакты, а ей ни слова об этом не сказал.

Не успел с этим закончить, как на связь вышел Донат Бер.

— Господин Ольгерд. Рад Вас видеть! — Поприветствовал он.

— Господин Донат! — Кивнул я. — Хочу сообщить, что первая партия готова.

— Это замечательные новости! — Обрадовался торговец. — Когда её можно будет забрать?

— В любое время. Присылайте людей и ящики для перевозки артефактов. Они без упаковки. Наша договоренность по поводу имеющихся у Вас изделий Старших в силе?

— Конечно!

— В таком случае я дождусь ваших людей и прибуду вместе с ними.

Карета-артефакт с четырьмя грузчиками и водителем прибыла как всегда быстро — не прошло и получаса с окончания разговора. Едва успел прикрыть установку маскировочной техникой от лишних глаз. Грузчики работали быстро, но довольно нервно. Я мог их понять — находиться в зоне повышенной концентрации энергии Древа для обычного человека некомфортно. Прикрыл их специальным защитным куполом из арсенала Проводника.

После погрузки места в карете не осталось, поэтому мне пришлось сесть рядом с водителем, а грузчики и вовсе ехали стоя, держась за специальный поручень сзади.

Товар Донат принимал лично. Рядом с ним стоял молодой человек лет двадцати на вид. Он оказался внуком Доната — Яном Бером. Ян был так впечатлён возможностями терминала, один из которых получил для испытаний, что стал большим фанатом этой технологии. Он перечитал переданную инструкцию по использованию артефактов вдоль и поперёк, став кем-то вроде эксперта, к которому обращались за пояснениями неясных моментов. Естественно у Яна было множество вопросов и, узнав, что я буду лично присутствовать, он напросился ко мне в сопровождающие.

Разговор вышел занимательным.

— Господин Ольгерд! Больше всего мне интересно, как удалось добиться указанной Вами дальности связи! Ведь даже самые лучшие образцы имеющихся у нас аналогов не только имеют большой размер, но и по дальности проигрывают колоссально!

— Всё дело в принципах связи. — Пояснил я. — По старой технологии связь осуществляется с помощью мощных колебаний энергии, которые улавливает чувствительный приёмник. В этом случае дальность связи падает пропорционально квадрату расстояния. В моих терминалах используется прямой канал передачи. Что-то вроде тонкой трубочки, которая растягивается при отдалении и сжимается при приближении к базовому артефакту. В результате дальность связи не ограничена, пока «трубка» не истончится достаточно, чтобы прервать ток энергии. Пока артефакты находятся на одной планете, этого не должно произойти.

— Не только! — Воскликнул Ян. — Мы посылали людей в несколько ближайших миров, и связь продолжала работать! К сожалению, дальше она начинает пропадать.

— Вот как? — Удивился я. — Не знал. По идее между мирами связь не должна работать. Думаю, дело в том, что корни Великого Древа помогают поддерживать канал. В любом случае для связи между мирами я планировал использовать иную технологию, которую я сейчас не хочу раскрывать.

— Это возможно?!

— Да. В ближайшее время я собираюсь снабдить всех членов моего клана такими артефактами. В производстве они будут гораздо сложнее, и продавать их я пока не собираюсь.

— Жаль. — Расстроился Ян.

— Они нужны только путешественникам между мирами. Для обычного человека удобнее и дешевле иметь стандартный терминал. — Объяснил я своё решение.

— Ясно… Мы пришли! Здесь собрано то, что по различным причинам не удалось продать на аукционе, и что не было впоследствии выкуплено артефакторами и коллекционерами. — У дверей склада стояло двое подозрительно посматривающих охранников. Не удивительно, ведь то, что они охраняли, стоило тысячи златов даже если продавать по цене лома.

Зайдя в тёмное помещение, стал осматриваться. Внешне это был обычный склад — массивные деревянные стеллажи, огромные шкафы вдоль стен, но только если не обращать внимания на их содержимое! Я не мог сказать, что полки прямо-таки ломились от куч артефактов, вовсе нет. Всего тут находилось около сотни образцов, что для такого большого склада — мелочь. С другой стороны, некоторые артефакты были достаточно большими. Для них даже пришлось выделить отдельную площадку на полу. Ранее я как-то не подумал, что «артефакт Старших» может иметь вес в полтонны и быть размером с лошадь.

К моему сожалению, именно такие крупногабаритные изделия были подвергнуты наибольшим разрушениям — было видно, что из них периодически «с мясом» выдирали ту или иную часть, пока от некоторых не остался один лишь скелет почти без начинки. Вандализм, но понять торговца можно. Он же не коллекцию собирает, а прибыль пытается получить.

Сформировал технику, осветившую каждый уголок склада мягким рассеянным светом, после чего начал обход, последовательно применяя к каждому артефакту заклинание контактного сканирования. Пусть от некоторых из них осталось не так уж много, но где-то глубоко внутри они ещё «помнят», как выполняли заложенные создателями функции.

«Аркана! Ты видишь то же, что и я?!» — Мысленно обратился к ИскИну, сканируя очередной артефакт.

«Присутствуют явные признаки, позволяющие отнести артефакт к типу филактерии». — Подтвердила она мою догадку. Ещё одно подтверждение высочайшего уровня развития Старших. Даже на Земле заклинания работы с душами являлись одними из сложнейших в освоении и применении.

Душа, находящаяся в металлическом диске диаметром тридцать сантиметров, спала, но её вместилище было совершенно неповреждённым. Это говорило о том, что она находилась в артефакте по собственной воле. Известно, что одушевлённые артефакты либо восстанавливают своё «тело», если оно их устраивает, либо разрушают его, если нет.

Увы, уровень развития найденной души оставлял желать лучшего. С Арканой никакого сравнения, но это не значило, что артефакт Старших был бесполезен. Напротив! Теперь я мог залегендировать наличие у меня искусственного интеллекта и, если потребуется, предъявить необходимые доказательства. Это была одна из вспомогательных целей моего нахождения здесь.

Около часа ушло на то, чтобы отсканировать собранные торговцами артефакты. Больше половины из них когда-то были демонтированы из оснащения какого-то древнего дворца или особняка. Причём демонтированы достаточно небрежно, без необходимых для работы устройств коммуникаций. В результате местные умельцы не смогли разобраться с предназначением артефактов и восстановить их, разом переведя из разряда ценного оборудования в металлолом. Из того, что можно было запустить в работу без танцев с бубном, сохранилась пара боевых артефактов, предназначенных для обороны ключевых точек — что-то вроде магических турелей. Сохранилось оборудование небольшого лазарета или косметического кабинета, даже на вид очень дорогое и качественное.

В одном из ящиков на стеллаже я обнаружил обломок прибора, который можно было назвать «чёрным ящиком». Его функцией была запись переговоров экипажа какого-то пассажирского транспорта и последующее их воспроизведение. Артефакт был сильно повреждён. Сохранилась лишь часть памяти и один из динамиков. Данные, снятые с него, были малоинформативны, зато у меня появилась возможность очередной «махинации».

«Аркана, сформируй базу инструментальной музыки, включающую наиболее популярные земные композиции. Оставь только саму музыку, без голоса и слов. Общее время звучания — пять суток». — Приказал я.

«Принято». — Ответила ИскИн.

Я собирался со временем запустить радиотрансляцию, где бы освещались последние новости, формируя общественное мнение, рекламировались мои новые товары и услуги. Чтобы это сделать мне нужно было какое-то наполнение. Раньше думал нанять кого-нибудь для записи местных «шлягеров», но теперь, благодаря найденному артефакту, можно обойтись и без этого. Кто теперь узнает, когда была произведена запись музыки в его память, и откуда она вообще взялась. В общем, я собирался валить всё на «косого». То есть на Старших.

Оставшиеся артефакты можно было вежливо отнести к разряду «археологических ценностей», вроде глиняных черепков, если бы не их относительная комплектность и изначальное предназначение. Кто бы ни нашёл все эти вещи, но к их сбору он подошёл довольно скрупулёзно, собрав буквально каждый кусочек разрушившихся под действием времени и враждебных усилий артефактов. В основном это было оружие и снаряжение, причём стандартизированное. Каждый комплект включал в себя силовой доспех — набор цепочек и пластин, создающий мощные энергетические поля сложной конфигурации, оружие дальнего боя — жезл или массивный браслет на правую руку, шлем дополненной реальности в виде маски, позволяющий видеть в темноте и защищающий голову и органы дыхания. На масках также размещались разъёмы для размещения дополнительного оборудования, сейчас пустые.

В качестве оружия ближнего боя встречались короткие копья в полтора метра длиной и силовые мечи, выполненные в виде кинжала с массивной рукоятью.

Несмотря на то, что артефакты даже в текущем своём состоянии представляли немалый интерес, несложно было понять, почему их до сих пор никто не купил — несмотря на невероятную надёжность, заложенную разработчиками, за прошедшие века артефакты выработали несколько своих ресурсов. На каждом изделии были видны следы грубой починки, а в последнем бою их и вовсе прожарили какой-то мощной техникой до частичного оплавления и выгорания всего, что только может выгорать.

Остановило ли это меня от желания их купить? Да нисколько! Я лишь прикинул, хватит ли у меня имеющейся Силы для создания всех необходимых приборов. При условии помощи ИскИна в расчётах и наличии необходимых сплавов, должно было хватить. Остался лишь вопрос в приобретении…

Будто услышав мои мысли на склад зашёл Донат Бер, который осмотрелся, пока не наткнулся глазами на мою фигуру, задумчиво стоящую перед ящиком с амуницией.

— Господин Ольгерд! — Подошёл торговец. — Я закончил с приёмкой и хочу поблагодарить за скорость производства и качество полученного товара. Смотрю, наши неликвиды тоже Вас заинтересовали?

— Да. Я планирую заняться изучением наследия наших предков, чтобы не изобретать заново то, что уже давно было изобретено. Эти артефакты могут не представлять большого интереса для кланов из-за своего состояния, но я бы хотел попробовать их восстановить до первоначального состояния, изучив в процессе те технологии, которыми они пользовались при их создании.

— Это интересно. — Кивнул Донат. — И что именно Вы бы хотели приобрести?

— Всё. Я бы хотел забрать всё сразу. — Не стал я мелочиться. — Как насчёт небольшой скидки за оптовую покупку?

— Вот оно что… — Задумался торговец. — Вы знаете, будь на Вашем месте кто-либо ещё, я бы отказал. Но я видел, что делают современные артефакторы, и что делаете Вы. — Он похлопал рукой по закреплённому на поясе терминалу. — Поэтому я, пожалуй, соглашусь, но при одном условии!

— Каком же?

— Те артефакты, что удастся восстановить, продаваться будут через мой аукционный дом!

— Я не планировал в ближайшее время их продавать, но почему бы и нет. Далеко не всё, что здесь есть, может мне потребоваться. — Согласился я с просьбой торговца.

— Тогда вопрос лишь в оплате… — Удовлетворённо кивнул Донат. — Как насчёт Вашей доли с первой партии артефактов?

— Треть прибыли я должен отдать клану, и лучше если это будут деньги, а не артефакты. Вы же не хотите конкурировать с моим кланом?

— Это было бы лишним. — Поморщился торговец.

— Предлагаю увеличить размер первой партии до 2800 артефактов, с которых мне будет причитаться лишь половина продажной стоимости. Остальное же пойдёт на оплату находящегося на этом складе.

— Идёт. — Подумав, согласился Донат с моим предложением.

В глубине души он был рад наконец избавиться от залежалого товара. Мы договорились, что пока артефакты останутся здесь, под охраной, и будут перевезены ко мне, как только я найду для этого подходящее место. Тем не менее я не удержался и забрал со склада диск со спящей душой и «чёрный ящик». Хотелось бы ещё прихватить наборы доспехов и оружия, но они находились в таком состоянии, что могли буквально рассыпаться на куски от малейшей тряски.

Вернувшись в клановый квартал, успел лишь закинуть артефакты в мастерскую и переодеться, перед тем как пришлось бежать на полигон, чтобы снова не опоздать на тренировку. Аурелия уже была там и пускала солнечный зайчик зеркальной поверхностью подаренного терминала.

— Что это? — Спросила она первым делом, увидев меня.

— Подарок. — Пожал я плечами. — Первый образец артефакта моей мануфактуры.

— И с чего ты вдруг начал дарить такие подарки? — С подозрением в голосе уточнила она.

— Я надеюсь, что со временем такой артефакт будет у каждого члена клана или даже просто зажиточного горожанина. Так что не выдумывай ничего. Я подарил его исключительно для собственного удобства. Ты, пусть всего лишь на три месяца, но входишь в мою свиту. Если хочешь, после тренировки помогу активировать и научу пользоваться.

— Ладно. — Кивнула девушка, удивлённо вскинувшая голову на мои слова про свиту. — Давай начнём!

Вопреки обыкновению, мы не стали сразу производить сеанс обмена Ци, а сразу приступили к изучению новых техник и их вариаций. В отличие от «пришельцев», тотемные кланы предпочитали не создавать новые техники для каждого противника или боевой ситуации, а адаптировать уже имеющиеся. Так те же «когти» могли при различных условиях превращаться в мощное точечное оружие одного удара для преодоления сильных защит или стабилизировать свою структуру, чтобы максимально эффективно тратить энергию в затяжном бою с множеством слабых противников.

Когда время начало подходить к обеду почувствовал, что кто-то попытается незаметно проникнуть на территорию полигона. Проникнуть-то проникнул, а вот с незаметностью вышла накладка — для тренировки я постоянно удерживал на параллельном потоке несколько сенсорных техник, рекомендуемых для отслеживания обстановки в боевых условиях. И сейчас одна из самых заковыристых техник начала сигнализировать о появлении нарушителя. При этом другие в лучшем случае сообщали о каких-то незначительных колебаниях фона.

— А теперь давай попробуем техники маскировки! — Предложил я Аурелии, одновременно подмаргивая правым глазом.

— Конечно. — Слегка сощурившись согласилась она. — Попробуй.

Отработанные в виртуале техники маскировки превратили меня в человека-невидимку во всех доступных диапазонах восприятия. Аурелия начала недоверчиво осматриваться, прислушиваться и, кажется, даже принюхиваться, пытаясь меня отыскать, но безуспешно. Я же начал аккуратно смещаться в сторону нарушителя. Держать техники сканирования, защиты, маскировки и готовить нападение, одновременно пытаясь не выдать себя, оказалось непросто даже на моём уровне контроля.

Нарушитель ничего не заподозрил до самого последнего момента, когда его вдруг оплели сотни энергетических верёвок, и шестикратная сила гравитации вдавила в землю, не позволяя даже пошевелиться. Маскировочные техники с него слетели под действием «Сферы Подавления»… С неё слетели… Нарушителем оказалась молодая девушка лет пятнадцати-шестнадцати с ярко-рыжими волосами, множеством веснушек на симпатичном кукольном личике и ярко-зелёными испуганными глазами.

— Кто ты такая, и почему я не должен убить тебя прямо сейчас?! — Грозным голосом спросил я, одновременно ослабляя маскировку и формируя Когти на протянутой к девушке руке.

— Нет! — Сдавленно пискнула она, с ужасом смотря на боевую технику. — Я твоя невеста!

— Вот это новости. — От удивления я даже забыл про «грозный тон». — Что-то я не припомню, чтобы у меня была невеста. Зубы заговариваешь?!

— Нет! Я… я Вайолет! Член клана Древа! Наши родители договорились обручить нас ещё в детстве! — Девушка состроила обиженное и несчастное выражение лица, хотя я чувствовал в ментальной сфере, что она уже пришла в себя и лишь играет праведное возмущение.

— Как только я пробудил свой дар и заявил о себе как о сильном практике, у меня сразу появилась невеста, а до того, когда помощь и поддержка мне действительно требовались, никто о договорённостях не вспоминал… — Задумчиво произнёс я. — Впрочем, к тебе это не относится. Ты была ещё слишком мала, чтобы что-то решать. Думаю, и обо мне ты и узнала недавно?

— Об обручении я знала… но имя дедушка вчера назвал. — Нахмурилась девушка. — Может уже освободишь меня?

— Вот ещё! Пока я знаю о тебе лишь с твоих собственных слов. Вот когда приведу в клан и там подтвердят твою личность, тогда и освобожу.

— А что ты тут делаешь? Да ещё и с этой… кошкой? — Спросила она, бросив быстрый взгляд на приближающуюся фигуру Аурелии, заметившую, наконец, где мы «спрятались».

— Она мой личный тренер. Глава клана смог договориться. И то, что ты решила шпионить за процессом обучения, может плохо сказаться на отношениях наших кланов.

— Ну, я же не знала!

— Никто не знал, но подглядывать решила только ты.

— Кто это у тебя тут? — Спросила подошедшая Аурелия.

— Да вот, поймал юную шпионку. Говорит, что она из нашего клана и моя невеста. А сюда пришла из-за ревности, непоседливости и дурного любопытства.

— Вот ещё! Я никого не ревновала! — Попыталась возразить Вайолет.

— Значит на шило в одном месте и любовь к подглядываниям возражений нет…

Естественно, тренировки пришлось сворачивать. Пообещал Аурелии заглянуть ближе к вечеру на сеанс обмена Ци и потащил связанную девушку к главным воротам клана. Из-за хрупкого телосложения и невысокого роста она выглядела даже моложе своего возраста. Встреченные прохожие провожали нас удивлёнными и озадаченными взглядами из разряда «опять эти дети чего-то придумали».

В караулке мне подтвердили, что данная особа действительно является потомственным членом нашего клана. То есть фактически находится на том же уровне, на котором я был до становления кандидатом в наследники клана.

— Извини за недоверие. — Сказал я, отменяя действие сковывающих техник.

— Ладно, я не обижаюсь… — Вздохнула в ответ Вайолет. — Ты первый, кто смог меня обнаружить. Дедушка говорит, что даже ему это не удаётся!

— Специальная сенсорная техника. — Объяснил я. — Довольно сложная. Тебе просто не повезло, что я как раз отрабатывал её применение.

— Что за техника?! — Тут же спросила она, умильно заглядывая в глаза.

— «Сфера Притяжения» в одной из модификаций. — Не счёл я нужным скрывать.

— У-у! Кто тебя ей научил? Эта кошка?!

— Нет. Это наша, клановая техника. В библиотеке можешь найти. — Правда сенсорная модификация значительно сложнее той, что есть в общем доступе, но этого я пока говорить не собирался. Пусть хотя бы базовую технику выучит. — Так что ты там говорила про мою невесту?

— Ну… э-э… — Девушка замялась и мило покраснела. — Тебе лучше поговорить об этом с дедушкой! Сама я только что-то такое слышала… Могла даже неправильно понять…

— Ясно. — Задумчиво ответил я, ещё раз изучая стоящую передо мной девушку. — Ты же тренируешься?

— Конечно! — Удивилась Вайолет вопросу. — Три дня в декаду по вторым, четвёртым и шестым числам занимаюсь в группе у мастера Ли Сома.

— Не возражаешь, если я приду на твою тренировку?

— Н-нет. — Ответила она, чуть запнувшись. — А зачем?!

— Интересно. — Улыбнулся я. — Ты же мою тренировку видела… В общем, увидимся завтра!

— До встречи… — Вайолет озадаченно сморщила лоб, проводя меня взглядом.

Так как тренировка опять не задалась, решил вплотную заняться подготовкой к работе с артефактами Старших. Для этого мне уже было недостаточно имеющихся запасов Силы. Воссоздание предмета из «руин» по сохранившемуся информационному слепку — одно из самых затратных заклинаний на пересечении информационной магии и артефакторики. На Земле можно на пальцах одной руки пересчитать тех, у кого достаточно Силы и знаний, чтобы сотворить подобное в необходимом мне объёме. Естественно, при общем дефиците Силы, были придуманы различные «обходные пути». Созданием атрибута одного из них я сейчас и собирался заняться.

Это был артефакт, который в обиходе и в сотнях кинолент получил именование «волшебная палочка». В действительности всё было иначе, чем представляется обывателю. Когда адепт Воли работает в чистом «ментале», например, при проектировании нового заклинания, ему вполне достаточно собственного разума и хорошего сервера с соответствующим ПО для облегчения процесса. Стоит же выйти в реальный мир, и ты тут же сталкиваешься с проблемой дефицита Силы. «Волшебная палочка» являлась своеобразным усилителем-преобразователем, позволяющим создавать необходимые физические и энергетические воздействия на материал с минимальными затратами Силы. Действительно, ведь глупо тратить Силу на то, чтобы, например, нагреть-охладить заготовку артефакта, придать его кристаллической решётке необходимую структуру и тому подобное.

На Земле наибольшее распространение получили «волшебные палочки» с «сердцевиной» из тория и урана в качестве источника энергии. С помощью слабых воздействий Силы можно ускорять и замедлять распад этих радиоактивных материалов, а высвобожденную энергию направлять на совершение каких-либо действий. Со временем «волшебные палочки» усложнялись, количество воздействий, на которые они были способны, увеличивалось. Были разработаны специфические приёмы работы с ними, где собственная Сила адепта выступала преобразователем и катализатором, а не источником энергии. В результате «палочки» стали одним из незаменимых инструментов адептов Воли, вызывая неизменную улыбку у всех, кто их впервые видел и являясь поводом для бесчисленного количества шуток.

И вот настало время мне воссоздать этот артефакт. На Земле я использовал лабораторный вариант, запитываемый от внешнего генератора — палочки с радиоактивными веществами требовали обязательной регистрации. Здесь радиоактивная начинка имела мало смысла — гораздо проще использовать внешние энергии Древа, но тогда невозможно использовать стандартные земные схемы. Именно для их адаптации под местные условия требовалась работа мощного ИскИна или адепта Воли, специализирующегося на ментале. Мне перерабатывать работу «палочки» было лень, поэтому скинул это на Аркану, лишь периодически контролируя, что у неё выходит.

Эта задача в низком приоритете висела у неё уже давно, и недавно она доложила о готовности первой версии. Проверив работу артефакта в симуляции, дал ей пару ценных замечаний, и теперь у меня были готовые схемы создания «волшебной палочки», адаптированные под миры Древа. К сожалению, не все функции палочки удалось напрямую перевести на местные техники. Из-за этого пришлось городить энергетические преобразователи, зато новая палочка получилась «всеядной», работая и от энергии Древа, и от радиации, и даже от тепла, ветра, света и электричества.

С материалами основы тоже не стал сильно напрягаться — взял то, что осталось в мастерской после изготовления Арканы. Нержавеющая сталь для корпуса и медный сплав с добавлением металла Старших в качестве сердцевины. Этот материал был разновидностью полуматериального вещества, выпадающего из периодической таблицы Менделеева. Свойства конкретно этого сплава под названием «гирт» отлично подходили для удержания и стабилизации энергетических структур даже в сильно разбавленном виде.

Создание заготовки и изготовление артефакта провёл на самодельном ритуальном столе, контролируя каждую фазу процесса. Имея волшебную палочку, это бы заняло не четыре часа, а всего несколько минут, но именно её-то я и создавал! Вот тогда и понимаешь, насколько важны такие, казалось бы, простые и привычные инструменты. При создании Арканы это не так бросалось в глаза, так как там в основном работала Сила, обращаться с которой легче. Сейчас же я пытался экономить, так как «волшебная палочка» была далеко не единственным необходимым мне артефактом.

Вторым по очереди и первым по важности был артефактный чародейский куб. Внутри него можно немного «поиграться» со свойствами Ци, ещё сильнее приблизив её к чистой Силе. Другими словами, я смогу просто приказать артефактам вернуть себя в то состояние, в каком они были после изготовления, а потом лишь питать куб Ци, как при использовании техники обмена. В кубе вместо Ци можно использовать энергию Древа, как это сделано в «волшебной палочке», но отличия «спектров» были слишком велики. Куб заработал бы, но артефакты, восстановленные в нём, после извлечения стали бы как минимум нестабильными, а то и вовсе взорвались бы сразу после извлечения.

Благодаря Аркане схема создания куба, работающего на Ци, у меня была, но времени на её воплощение в жизнь уже не оставалось. Его хватило лишь на то, чтобы несколькими лёгкими пассами «волшебной палочкой» разгладить поверхность стола, удалив с неё все мои «художества» и стерев следы проведённого ритуала в энергетическом фоне комнаты. При этом в моём сознании возникали красочные картины движения и преобразования энергетических структур — так «палочка» визуализировала производимые действия. На Земле считалось хорошим тоном «подсвечивать» работу с этим артефактом ещё и в видимом спектре, чтобы даже обычный человек видел её работу, но здесь это было бы слишком «палевно», поэтому функцию создания световых голограмм и звуковых эффектов пока заблокировал.

Связавшись с Аурелией через свой терминал, сообщил, что скоро приду для проведения сеанса обмена Ци в выделенный для неё домик. Было видно, что использование терминала для неё в новинку и очень необычно, однако она без особых проблем разобралась в том, как принимать вызов и пользоваться интерфейсом управления. И не удивительно, ведь я использовал один из самых простых и интуитивно понятных, хоть и далеко не самых функциональных, мысленных интерфейсов, которым на Земле часто пользуются дети дошкольного возраста.

Ко времени моего прихода девушка успела прихорошиться, переодевшись в лёгкое домашнее платье и красиво уложив волосы. Макияж у женщин-практиков, достигших уровня Совершенства Тела, популярностью не пользовался. По крайней мере, лет до тридцати пяти-сорока, когда начинали появляться первые признаки старения.

Для обмена Ци мы расположились на кровати в спальне — более удобного места в крошечном домике не нашлось. Всё происходило как обычно, пока в какой-то момент от моей Ци у девушки совсем ни «сорвало крышу», и она начала не просто прижиматься ко мне, а уже откровенно соблазнять. Мысленно плюнув на «политические последствия», обнял её в ответ и поцеловал, не прерывая технику обмена Ци. Эффект вышел интересный — если раньше в обмене активно участвовал лишь энергетический узел, находящийся в груди, то во время поцелуя были задействованы и те, что находились в голове. От этого даже меня чуть «повело» и я лишь частично осознавал, что, не прерывая поцелуя, стаскиваю одежду с Аурелии, и она делает тоже самое со мной.

Опытным путём мы выяснили, что энергетические узлы внизу живота тоже подходят для обмена Ци… в некоторых очень специфических позах.

Следующей ночью, проснувшись как обычно рано, я лежал в постели Аурелии и снова лениво размышлял о политических последствиях своих действий в свете вновь открытых обстоятельств. Как оказалось, до меня у девушки никого не было, а здесь это значило даже больше, чем на Земле после того, как были открыты энергетические особенности секса между людьми.

После выхода нашумевшего исследования, давно казалось бы позабытые традиции, требующие от невесты сохранения девственности до свадьбы, снова были возрождены в высшем обществе и среди людей, стремящихся туда попасть. Впрочем, шумиха поувяла после изобретения ряда лечебных процедур, снижающих влияние первого полового партнёра на энергетическую систему ребёнка.

Здесь такие процедуры разработаны не были, поэтому к сохранению девственности одарённых девушек подходили довольно строго. Вплоть до смертной казни покусившегося на запретное простолюдина или насильственной женитьбы члена клана. Со мной такое вряд ли произойдёт — не тот уровень у клана Чёрного Ягуара, чтобы ссориться с моим, а переход наследника, допущенного к семейным секретам, в чужой клан и вовсе исключён.

В общем, решил не сильно заморачиваться и решать проблемы по мере их поступления. Тем более что вся эта клановая возня для меня не так уж много значила. Не успел я проникнуться духом клановой солидарности и вряд ли когда-нибудь проникнусь, в отличие от старого Ольгерда, которому долгом перед кланом весь мозг «вынесли».


Интерлюдия 5. Вайолет

— … сказал, что использовал вариацию «Сферы Притяжения», но я не смогла ничего найти по ней в нашей библиотеке. Сама техника есть, но она совсем для другого. — Рассказывала девушка итог своих изысканий деду.

— И не найдёшь. — Хмыкнул «дед» — крепкий мужчина с сединой в волосах, которому сложно было дать больше пятидесяти лет на вид. В действительности ему было недалеко до сотни, и приходился он девушке не дедом, а прадедом. — Такие техники хранятся в специальном архиве, доступ к которому имеют лишь избранные. Теперь ты понимаешь, почему я просил тебя к нему приглядеться?

— Понимаю. — Кивнула Вайолет.

— А как он тебе в целом пришёлся?

— Задавака! — Надула губы Вайолетт. — Ведёт себя так, будто лучше всех, а сам всего на год меня старше!

— Он же тебя не обижал? — Нахмурился «дед».

— Нет… обидно просто! — Ответила девушка, опуская глаза. — Он обещал прийти на сегодняшние занятия к мастеру Ли Сому.

— Даже так?! — Улыбнулся мужчина. — Тогда беги, готовься. Платье там выбери… Я в этом деле не разбираюсь.

— Дедушка! Я же на тренировку еду! Какое ещё платье?! — Возмутилась Вайолет, безуспешно пытаясь скрыть от него своё смущение.


Глава 10. Соперники


В домике Аурелии нашлась крошечная кухонька, оборудованная примитивными артефактами — духовкой и плитой, питающимися от маленького накопителя, вмурованного в фундамент. От него же питались артефакты, обеспечивающие функционирование водопровода и освещения.

Раз сон мне уже не требуется, решил порадовать девушку небольшим произведением кулинарной магии. В самом прямом смысле «магии», так как во время готовки применялись соответствующие «заклинания». Далеко не мой профиль, но во время студенчества довелось помогать при составлении рецептов одному из известных шеф-поваров, познания которого в кулинарии значительно превышали умения адепта Воли. Так и повелось — я ему помогал с созданием заклинаний, а он меня натаскивал в готовке, так как «не мог видеть то, как я обращаюсь с продуктами». Впоследствии я уже не мог отказаться от собственноручного приготовления блюд, несмотря на приличный расход Силы — уж слишком вкусно получалось. Правда, уже года два на это не хватало времени, так что самое время освежить навыки!

На завтрак решил приготовить блинчики с начинкой, сдобные булочки и творожную запеканку. На середине процесса на кухню заглянула встрепанная головка Аурелии. Судя по расширившимся глазам, она совершенно не ожидала увидеть меня в роли повара. Через пятнадцать минут она снова появилась, уже в «полной боевой», привлечённая доносящимися запахами.

— Через пять минут будет готово. — Сообщил я, не отвлекаясь от процесса нарезания зелени. Нож был далеко не так хорош, как те, что остались на моей кухне на Земле, но приспособиться удалось, и он замелькал в моих руках с поражающей «непосвященного» точностью и скоростью.

Ровно через пять минут расставил перед девушкой столовые приборы и тарелки, не удержавшись от того чтобы поцеловать в конце процедуры — до того мило и привлекательно она в этот момент выглядела.

Во время еды девушка смешно принюхивалась к каждому кусочку, прежде чем отправить его в рот, но вкус явно не оставил Аурелию равнодушной. Я тоже поел с большим удовольствием — кулинарная магия вызывает привыкание. После любая другая еда начинает казаться плохо приготовленной. В этом теле пробовал её впервые, что вызывало эффект «открытия» или, если хотите, «запечатления».

— Что ты сюда добавил? — Наконец спросила девушка, съев последний кусочек. — Почему всё так вкусно?!

— Так вот что ты так долго вынюхивала! — «Дошло» до меня. — Ничего не добавил. Просто небольшая кулинарная магия в не совсем безнадёжном исполнении.

— Ты применил какие-то техники?

— Ну… пусть это останется небольшой тайной. — Улыбнулся я. — Уверяю, что всё абсолютно безопасно. Разве что потом другая пища уже не кажется такой вкусной, как раньше.

— Меня до этого утра никогда не обслуживал член клана. — Задумчиво произнесла девушка.

Ещё немного поболтав на разные темы, оставил дома немного растрёпанную девушку, которая явно была не готова к новым «постельным подвигам» с раннего утра и не под действием техники обмена Ци, и направился на поиски нужного мне человека.

Куда-то спешащий слуга подсказал где можно найти мастера Ли Сома, и я выдвинулся в указанном направлении. Это был относительно небольшой спортивный зал размером со школьный на Земле. Пол закрывали тонкие соломенные маты, и на них кружили в учебной схватке четыре пары бойцов. Остальные практики в количестве двенадцати человек сидели на полу и наблюдали. Вайолет находилась среди последних.

Невысокий худой мужчина с раскосыми глазами и восточными чертами лица, отсвечивая лысиной на чисто выбритой голове, кружил вокруг сражающихся, периодически останавливая бой и поправляя ошибки. Заметив меня, он быстро пробежал глазами по моей одежде и спросил:

— Вы ко мне?

— Не совсем. Если не возражаете, я посижу здесь до конца занятия.

— Хорошо. — Подумав секунду, кивнул он, после чего перестал обращать на меня внимание, хотя я нет-нет, а ловил на себе его быстрый взгляд.

Вайолет же практически не сводила с меня глаз, с трудом удерживаясь от того, чтобы начать разговор. Заметив это, мастер Ли Сом отправил её «на ковёр», поставив в пару с одним из более опытных бойцов. Несмотря на то, что девушка пыталась выложиться на полную, её техники оказались не настолько хороши, чтобы справиться с более сильным и умелым мужчиной.

Я заметил, что все техники непрерывного действия она выполняет очень хорошо, а вот ударные техники, требующие резкого ускорения Ци, получаются у неё куда хуже.

Занятия продолжались около полутора часов, за которые я получил полное представление о той боевой школе, которую преподаёт мастер Ли Сом. Нельзя сказать, что она была в чём-то плоха, но до земных адептов боевых искусств ему было как до Пекина. По своей сути адепты БИ с Земли ничем не отличались от адептов Воли. Базовые приёмы идентичны и обучение начинается одинаково, а вот потом возникают нюансы.

Движение развития боевых искусств родилось на Земле через несколько лет после того как появилась базовая теория Воли. Энтузиасты, занимающиеся различными спортивными и боевыми стилями борьбы, начали искать способы наработки и использования Силы в схватках. И если вначале на их потуги «классические» адепты Воли смотрели снисходительно, то чем дальше, тем в большее удивление они приходили. Достаточно сказать, что две трети усиливающих конструктов, воздействующих на тело человека, были разработаны мастерами БИ. В то время как обычные адепты Воли большую часть Силы тратили на исследования, мастера боевых искусств тратили её на саморазвитие, тренировки и оттачивание своих методик в бою, куда быстрее достигая высоких уровней владения Волей.

Со временем всё как-то устаканилось. Адепты Воли начали использовать эффективные методы тренировок, взятые из боевых искусств, а мастера БИ были вынуждены обращаться к научным трудам для разработки новых приёмов. В целом же это были две отдельные области человеческой деятельности, почти не пересекающиеся друг с другом. Адептов Воли расхватывали научные центры, а адептов БИ с удовольствием приглашали на службу, обеспечивая наилучшими условиями жизни и тренировок.

Я с детства любил книги и фильмы о мастерах боевых искусств и мечтал когда-нибудь стать одним из них. Впоследствии это вылилось в хобби по изучению созданных ими приемов и заклинаний. На полноценные тренировки у меня не хватало времени и Силы. Я прекрасно осознавал, что «потолок» мастера БИ в земном обществе был куда ниже, чем у адепта Воли, специализирующегося на разработке искусственного интеллекта.

Тем не менее, изучение БИ я не бросал, оставаясь завсегдатаем профильных сетевых порталов. Ко мне даже частенько обращались как к мастеру боевых искусств из-за моих энциклопедических познаний в теории и практике применения самых заковыристых приёмов. Вот только действительно заняться боевыми искусствами без ущерба для основного поля деятельности удалось лишь освоив заклинание чародейского куба, в котором затраты Силы при использовании приёмов БИ падали до незначительных величин.

Впервые я смог без ограничений попробовать все те упражнения и заклинания, о которых ранее мог только мечтать. С использованием чародейского куба и виртуальной реальности я смог заняться активными тренировками в боевых искусствах. Осознавая, что полученные навыки, скорее всего, мне никогда не пригодятся, я их не бросал, считая отличным методом саморазвития в качестве адепта Воли. Собственно, так и было. Не знаю никого, кто бы мог, подобно мне, удерживать в голове сложнейшую структуру заклинания чародейского куба и одновременно сражаться с множеством противников в виртуальном бою. Добиться подобного было адски сложно, но своего текущего уровня контроля я достиг именно благодаря таким тренировкам.

С высоты имеющегося опыта оценивая боевой стиль и техники матера Ли Сома, я мог с полной уверенностью заявить, что по сравнению с некоторыми земными они находились на уровне плинтуса. Не безнадёжно, но очень и очень слабо. Я мог дать куда больше.

— Мастер Ли Сом! — Отвлёк мужчину от проведения занятий. — Не окажите ли честь сойтись со мной в тренировочном поединке?

— Хм… — Сощурился Ли Сом. — Вы уверены, что хотите этого?

— Да. Я бы хотел оценить свой уровень. — Улыбнувшись ответил ему.

— Хорошо. — Кивнул Ли Сом. — Разрушительные техники запрещены. Мы всё-таки в помещении. — Добавил он, жестами очищая центр зала.

— Конечно! — Улыбнулся я, подмигивая округлившей глаза Вайолет, не ожидавшей такого завершения занятия.

— Готов?.. — Уточнил Ли Сом, одновременно разгоняя движение Ци в своём Узоре. — Бой!

Скорость движений мастера выросла более чем в два раза. На своих занятиях он значительно занижал собственные возможности, но я был к этому готов, удерживая более двенадцати активных техник усиления и ускорения. Мой разум находился в особом состоянии, обрабатывая информацию с максимально возможной скоростью в ущерб глубины понимания. Обдумать итоги боя можно будет и потом, в более спокойной обстановке.

Со стороны казалось, что мою фигуру окутало зыбким маревом, какое возникает при смешивании воздушных слоёв различной температуры. Когда Ли Сом попробовал нанести первый удар для проверки моей защиты, его неслабо тряхнуло мощным статическим разрядом. Он попытался ещё два раза, но с тем же результатом — не получилось даже коснуться меня под «Покровом Молний». Я выждал ещё несколько секунд, пока не понял, что противник просто не знает, что делать дальше. У Ли Сома не нашлось техник, действующих на безопасном расстоянии, или защиты, способной выдержать удар молнии.

Пришлось действовать самому. Снизив мощность «покрова» до минимума, атаковал. Обрадовавшийся было мастер, тут же понял, что дело принимает скверный оборот. Я был быстрее, сильнее, у меня была непробиваемая защита, система боя была совершеннее, позволяя отлично комбинировать движения собственного тела и применение различных техник.

У Ли Сома не было ни малейшего шанса выстоять. Чтобы не свести бой к избиению младенца, ещё сильнее занизил свою скоростью и силу атак. Теперь Ли Сом проигрывал не силе, но мастерству. Конечно, он нашёл парочку способов меня удивить, использовав какую-то неизвестную мне ударную технику, чуть-чуть не пробившую специально ослабленную защиту. Ли Сом был сильным по местным меркам бойцом, и давать ему слишком большую фору было бы неправильно — всё, что хотел, я от боя уже получил.

Мгновенно вернув полную мощность защиты и скорость движений, одним прыжком оказался вплотную к Ли Сому и серией ударов с выплеском Ци, усиленной «покровом», вывел мастера из строя, не нанеся, впрочем, существенных повреждений, если не считать таковыми синяки и ссадины.

Полежав несколько секунд на полу, отходя от охвативших всё его тело судорог, Ли Сом неторопливо встал и низко поклонился.

— Мастер. — Сказал он.

— Неплохой бой. — Ответил я. — Мастер Ли Сом! Не возражаете, если я возьму дальнейшие тренировки Вайолет на себя? Думаю, что смогу её многому научить.

— Не возражаю. — Ещё раз поклонился тот.

— Прекрасно. — Кивнул я. — Вайолет! Завтра с утра жду тебя на нашем полигоне. Мастер Ли Сом утрясёт формальности.

— Почту за честь. — В третий раз поклонился Ли Сом.

— Но… а как же… — Удивлённо заморгала девушка, оглядываясь то на мастера, то на меня. — Ну, ладно…

Оставив ошарашенных зрителей прошедшего боя приходить в себя, покинул тренировочный зал. Неплохо так получилось размяться. Конечно, противник совсем не того уровня, чтобы выложиться на полную, но и не виртуальный бот с заданной программой движений.

Идя в свои покои, размышлял, чем бы теперь заняться, пока проблема не была решена сама собой — нашедший меня слуга сообщил, что у входа ждёт повозка с заказанными в каретной мастерской деталями.

Не став откладывать, отправился к воротам. Давно пора привести установку по производству артефактов в божеский вид. Этим и займусь. По пути связался с Донатом Бером и сообщил, что готов передать ему оставшиеся восемь сотен произведённых терминалов связи.

Добравшись до склада, мы с возничим в четыре руки разгрузили повозку. Можно было воспользоваться какой-нибудь более-менее подходящей техникой, но мне было лень возиться с её адаптацией, а исполнить разок роль грузчика было даже забавно. С моей-то силой, дарованной Узором.

Выпроводив возничего, достал волшебную палочку и несколькими быстрыми пассами распаковал и рассортировал привезённые детали. Использовать артефакт на глазах у местных было пока слишком рискованно, а одному сам бог велел. Ещё пара простых движений и детали заняли полагающиеся им места на установке, которая в результате прекратила выглядеть скелетом давно умершего животного и приобрела законченный вид.

Дальше уже начались «мелочи», не влияющие на внешний вид, но кардинально повышающие надёжность и функциональность. Все детали были подогнаны друг под друга, щели и зазоры устранены, сопрягаемые детали приварены. Внешне продолжая выглядеть разборной, конструкция стала цельносварной. Даже «декоративные» защитные крышки, прикрывающие рунные схемы, были надёжно приварены, исключая возможность подглядеть принципы работы устройства без использования режущего инструмента.

Для меня же ничего особо не изменилось — разобрать установку можно было так же быстро, как и собрать, с помощью «волшебной палочки».

Не успел закончить с доводкой и загрузкой сырья в бункер, как появилась знакомая карета с грузчиками и ящиками от Доната. Загрузив её оставшимися артефактами, решил сопроводить ценный груз до склада торговца, чтобы заодно обговорить с ним ещё одно дельце.

Добравшись, поприветствовал вышедшего навстречу Доната. Торговец всегда очень ответственно подходил к проверке работы артефактов, активируя и тестируя каждый второй полученный терминал. Он не стремился тем самым показать, что не ждёт от своих партнёров честной работы, но и не считал зазорным лично проконтролировать работу своих людей, когда это того стоило.

Я пока не знал точной цифры, но по оговоркам Доната он планировал получить с первой партии артефактов до десяти тысяч златов. То есть всего двадцать тысяч, включая мою долю и «налоги» клана. Сумма астрономическая. Достаточно сказать, что приблизительно столько стоил особняк в центре столицы.

— Пять сотен артефактов выставлю на сегодняшнем аукционе. — Рассказал он. — Образцы уже продемонстрированы самым уважаемым клиентам. Интерес к приобретению есть.

Учитывая распределение прибыли с первой партии терминалов, не удивительно, что купец пытается снять с её помощью все «сливки», используя и свой аукционный дом, где как раз подготавливалась квартальная распродажа.

— У меня есть небольшая просьба. — Перешёл я к своей «проблеме».

— Какая? — Отвлёкся Донат от проверки очередного артефакта, передав его одному из своих работников.

— Я бы хотел попасть на аукцион и, возможно, приобрести что-нибудь из артефактов Старших. Конечно, в рамках той суммы, что будет выручена за первую партию терминалов. Вот только не хотелось бы покупать «кота в мешке». Я знаю, что Ваши эксперты достаточно компетентны, но мне бы хотелось до аукциона осмотреть артефакты лично.

— Это возможно. — Кивнул торговец. — Ян проведёт и расскажет про каждый лот. Он участвовал в подготовке аукциона.

Внук Доната с готовностью отвёл меня в отдельно стоящее здание аукционного дома, где в хранилище лежали приготовленные к продаже образцы технологий Старших. В отличие от большинства тех артефактов, что были выкуплены ранее, все они были в рабочем состоянии, но практически ничем меня не заинтересовали. Интерес представлял лишь боевой шлем гвардейского пехотинца в очень хорошем для трёх тысяч лет состоянии.

Ян подтвердил, что по большей части это «ширпотреб» — то, что на Земле можно найти в любом ларьке — зажигалки, сувениры, игрушки… Они сделаны качественно, раз дожили до этого времени, но особого интереса не представляют. Тем не менее, взглянуть на артефакты было интересно. По ширпотребу тоже можно многое узнать о возможностях и технологиях цивилизации, его породившей. Контактное сканирование мне в помощь…

— Ян, а кто в настоящий момент обладает наиболее полной и крупной коллекцией артефактов Старших? — Спросил я у внука торговца.

— Ван Хаф, конечно. Особенно теперь, когда клан Хаф выкупил несколько коллекций артефактов у частных лиц.

— Хаф… — Задумчиво произнёс я. — Это плохо. С кланом Хаф у моего клана давние разногласия. Что ты мне можешь рассказать об этом человеке?

— Богат, — пожал плечами Ян, — что не удивительно для старейшины банковского клана. Активный участник всех аукционов, где продают артефакты. Заносчив, очень не любит, когда выходит не по его плану. Знаю о нескольких артефактах, что были куплены не им, но потом различными путями оказались в его коллекции. Активно занимается восстановлением артефактов Старших. На него работают самые лучшие специалисты в этой области. Другие кланы часто обращаются к ним за помощью…

— Что ты о нём скажешь, как о специалисте?

— Ну… только между нами… — Замялся на секунду Ян. — Гонору у него много, а вот знаний едва ли. По верхушкам нахватался, говорит красиво, но глубокого понимания вопроса нет. Но это только моё личное мнение! Прислушиваться к нему или нет — решай сам.

На этом наш разговор закончился. Я отпустил Яна на помощь Донату — по правилам аукциона каждый выставленный артефакт снабжался паспортом качества с личной печатью владельца, а также лучшего эксперта, в роли которого сейчас выступал именно Ян. Мне же предстояла неприятная, но важная работа. Нужно было «разукомплектовать» несколько артефактов для получения необходимого сырья для производства «чародейского куба» и улучшенных терминалов связи для членов клана Древа.

Под раздачу попали высокие и грозно выглядящие… шагающие погрузчики в количестве четырёх штук. Судя по снятым с них данным, первоначально изделия планировались в качестве боевых доспехов, поэтому на материалах не экономили, но в бою они показали себя крайне слабо. Из-за слишком большого веса они «утопали» в земле на мягких грунтах. Доспехи разоружили и использовали в качестве дорогостоящих погрузчиков в том самом дворце, из которого была взята большая часть выкупленных мной артефактов.

В последующие годы доспехи прошли долгий путь, использовались в бою, вернув часть первоначальных функций, но по большей части пылились в кладовках, а потому дожили до этого времени пусть не в рабочем состоянии, но, хотя бы, в практически целом. Я собирался их восстановить, используя менее дорогие материалы, а пока с помощью «волшебной палочки» выдирал из доспехов все «жилы», настолько качественно спрятанные, что ранее до них никто так и не добрался.

Несколько часов очень аккуратной работы и передо мной образовался плотный пучок проводящих шин и рунных пластин общей массой пять с половиной килограмм.

Провозился так долго, что времени на тренировку с Аурелией уже не оставалось. Пришлось сообщить ей через терминал, что встреча переносится на ночь в её домик. Зато до начала аукциона провёл первоначальную сортировку всех выкупленных артефактов — что на восстановление, что на ремонт и продажу, а что в металлолом или на выброс, да простят меня будущие историки и коллекционеры.

Сам аукцион меня ничем особо не впечатлил. Земные интерактивные аукционы были куда интереснее, превратившись в настоящее шоу. Здесь до такого уровня ещё не доросли. Сотрудник аукциона коротко рассказывал об очередном лоте и называл начальную стоимость. Участник аукциона мог поднять одну из трёх табличек — 10, 100 и 1000 златов, увеличивая ставку на эту сумму, или выкрикнуть цену. Ведущий тут же озвучивал её и ждал повышения. Даже до трёх ударов молоточком не додумались. Можно будет подсказать Донату пару приёмов, если зайдёт разговор.

Когда покупатели немного «разогрелись» небольшими лотами, Донат начал выставлять терминалы частями по пятьдесят штук. К моему удивлению, за обладание первым лотом началась настоящая битва, закончившаяся выкриком:

— Двадцать тысяч! — Покупатели, остановившиеся к тому времени на четырёх тысячах златов, замолчали, обдумывая услышанное.

— Господин Ван Хаф предложил двадцать тысяч! — Выкрикнул «ведущий» аукциона и замолчал, но никто так и не решился перебить цену представителя банковского клана. — Продано господину Ван Хафу!

В зале поднялся недовольный ропот.

— Следующий лот — ещё одна партия амулетов связи. Напомню, что они действуют на неограниченном расстоянии и можно связаться даже с амулетом, находящимся в одном из ближайших миров Древа! Начальная цена — пятьсот златов! Кто даст больше?!

— Двадцать тысяч златов! — Поднял руку Ван Хаф.

Шум в зале возрос, но никто не смог перебить ставку Хафа.

— Кхм… Продано! — Немного сбился ведущий. — Следующий лот повторяет предыдущий — ещё пятьдесят амулетов связи!

Зал застыл в ожидании, и Ван Хаф их не обманул!

— Покупаю за двадцать тысяч! — Небрежно высказался он.

— Кто-нибудь готов дать больше?.. Продано господину Ван Хаф за двадцать тысяч златов! Возможно на следующий лот в пятьдесят амулетов связи клан Хаф даст возможность…

— Покупаю! — Перебил ведущего Ван Хаф.

— Четвёртый лот уходит клану Хаф за двадцать тысяч! Кто хочет приобрести пятый лот? — Спросил ведущий. И продолжил, когда молчание в зале начало затягиваться. — Начальная стоимость лота — пятьсот златов! Кто даст больше?

— Дам три тысячи. — Сказал кто-то из первого ряда, косясь на Ван Хафа, но тот продолжал высокомерно молчать.

— Пять тысяч! — Выкрикнули сзади.

— Дам шесть!..

— Шесть пятьсот!..

Торг начал разгораться с новой силой. До двадцати тысяч больше не дошло, но через десятку переваливало пять раз из шести. Общая выручка за терминалы превзошла все ожидания и достигла 140 тысяч златов. Из них на мою долю приходились 23 тысячи и купленные ранее артефакты, а на долю клана Древа — 46 тысяч златов. Плюс ещё три тысячи за амулеты, ушедшие в армию, и сколько-то за три сотни амулетов, что Донат решил не выставлять на аукцион, а распродать небольшими «пробными» партиями кланам.

В целом в моём распоряжении теперь было около 70 тысяч златов. Я вовсе не собирался сходу отдавать клану его долю. Да и вообще спешить с этим не хотел — по правилам можно было отложить первые выплаты «налога» на год-два, потратив средства на развитие предприятия. Многие клановые производства работали в «минус» десятилетиями, прежде чем казначейство начинало принимать меры, а что-то и вовсе было планово-убыточным. Конечно, «кидать» клан на деньги я не собирался, но и бежать с подношением, подобно собачонке, не собирался. У меня на эти деньги уже были большие планы… Например, построить большой и удобный особняк, оборудовать лабораторию и тренировочные полигоны, купить яхту, в конце концов, а то какой это отдых без собственной яхты?! Совсем не те ощущения. Слуг, опять же, нужно нанять, а то тут даже роботов для обслуживания нет. Приходится своими ножками всюду ходить и своими ручками всё делать — непорядок.


Интерлюдия 6. Старейшина.

Самодовольно откинувшись в кресле, Ван Хаф наслаждался ощущениями превосходства. Как они смотрели, когда он раз за разом перебивал их ставки! Получив информацию о появлении неизвестного ранее типа артефактов, он сильно ими заинтересовался. Артефакты на порядок превосходили имеющиеся в распоряжении банковского клана изделия, а ведь качественная связь — один из столпов его благополучия! Проконсультировшись на всякий случай с работающими на него людьми, Ван Хаф понял, что упускать такую уникальную возможность было бы преступлением!

Несмотря на то, что мастера в один голос твердили, что артефактов с подобными возможностями ни в одной летописи не упоминалось, сам он был абсолютно уверен в том, что имеет дело именно с изделиями Старших, а раз так, то следует как можно быстрее наложить лапу на столь ценные изделия, не считаясь с затратами. Индивидуальный показ их возможностей, устроенный Ван Хафу служащими аукциона, не оставил в этом ни малейших сомнений.

Сидя в первом ряду на специально выделенном для него месте, Хаф лениво потягивал из бокала дорогое вино, ожидая следующего лота. Единственного, что он хотел приобрести, помимо артефактов связи. Это был хорошо сохранившийся шлем из комплекта доспехов Старших. Последняя часть так долго собираемого им доспеха. Уже очень скоро клан Хаф будет обладать четырьмя полными комплектами в рабочем состоянии! По слухам, именно столько имелось у Императора. И теперь клан Хаф с ним сравнится в данном показателе.

Торг за шлем начался со ста златов и быстро дорос до двух тысяч, после чего застопорился.

«Босяки» — Подумал Ван Хаф, поднимая руку.

— Десять тысяч! — Произнёс он.

— Господин Ван Хаф предлагает десять тысяч. Кто-нибудь даст больше?! — Тут же подхватил ведущий аукциона.

Ван Хаф сделал очередной глоток вина, прикрыв глаза от удовольствия, поэтому следующая фраза ведущего чуть не заставила его подавиться.

— Господин Ольгерд из клана Древа предлагает одиннадцать тысяч!

— Пятнадцать! — Возмущённо выкрикнул Ван Хаф, недовольный тем, что его ставку перебили. Его глаза начали шарить по залу, пока вдруг не остановились на совсем молодом парнишке, который как раз поднял в воздух табличку, на которой было написано «1000».

— Шестнадцать тысяч от господина Ольгерда! — Тут же выкрикнул ведущий.

— Двадцать тысяч! — Скрипнув зубами перебил ставку Ван Хаф, сверля глазами молокососа, но тот «не внял», снова подняв клятую табличку.

— Господин Ольгерд готов отдать двадцать одну тысячу!

«Откуда у этого пацана столько денег?!» — Негодующе думал Ван Хаф. Увы, он уже вышел за разрешённые рамки, потратив все доступные средства. Разве что за свой счёт?..

— Двадцать четыре тысячи! — Добавил Ван Хаф содержимое своего личного сейфа. Уж слишком сильно ему хотелось заполучить этот шлем.

— Двадцать четыре тысячи от господина Ван Хафа!.. Двадцать пять тысяч от господина Ольгерда!.. — Тут же продолжил ведущий, заметив поднимающего табличку Ольгерда. — Кто готов дать больше?!

Ван Хаф с ненавистью посмотрел на соперника, но продолжал молчать. От приятного настроения не осталось ни следа.

— Продано господину Ольгерду из клана Древа за двадцать пять тысяч златов. Поздравляю! — Начал сыпать соль на рану ведущий аукциона.

Ван Хаф с трудом подавил желание сплюнуть на пол и покинуть мероприятие, начавшееся столь приятно, но закончившиеся полным фиаско. По завершении аукциона Ван Хаф распорядился как можно быстрее доставить амулеты связи в хранилище клана, а одну из четырёх купленных партий отвести на изучение к нему в мастерскую.

Оказавшись на свежем воздухе, Ван Хафа «отпустило», и он даже начал прикидывать, каким способом лучше всего вернуть «уплывший» в последний момент шлем. Вот только долго размышлять ему не пришлось. Предмет его дум вдруг сам оказался рядом, приятно улыбаясь и чуть-чуть кланяясь, как того требует этикет.

— Господин Ван Хаф. — Вежливо произнёс юноша. — Приятно с Вами встретиться.

— Я не могу сказать того же… — Желчно заявил Ван Хаф, не считая, что имеет смысл «опускаться» до вежливости со столь юным представителем клана-недоброжелателя.

— Прошу прощения, что перебил Вашу ставку, но так уж устроен аукцион… — Неопределённо помахал правой рукой Ольгерд. — Но, как я считаю, двое людей всегда могут договориться. Если хотите, я могу передать шлем клану Хаф… практически безвозмездно.

— Я слушаю. — Тут же заинтересовался Ван Хаф, почувствовав сладкий запах халявы.

— У Вас одна из самых крупных коллекций артефактов Старших. Я бы очень хотел на неё взглянуть, после чего у меня есть одно весьма интересное и, несомненно, взаимовыгодное предложение, которое я бы хотел с Вами обсудить!

— Одна экскурсия по хранилищу артефактов и один разговор? — Удивлённо переспросил Ван Хаф.

— Да. Я готов подъехать в любое удобное для Вас время. — Мягко улыбнулся Ольгерд.

— Тогда не будем откладывать. — Криво усмехнулся Ван Хаф в ответ на данное заявление. — Едем прямо сейчас.

— Прекрасно. — Кивнул Ольгерд, принимая предложение.

Деревянный ящик со шлемом уложили рядом с другими приобретениями Ван Хафа, после чего тот молча рассматривал своего соперника по аукциону, не пытаясь завязать с ним разговор. Ольгерд тоже не собирался навязываться, лишь пару раз попытавшись начать ни к чему не обязывающее общение.

«Чего же ты задумал?» — Размышлял Ван Хаф. — «То, что осмотр коллекции лишь предлог, совершенно понятно, но почему он обратился именно ко мне, а не к другим старейшинам? Да ещё эта покупка. Что клан Древа хотел доказать, буквально выбросив кучу денег на ветер?!»

Всего через час карета уже подъезжала к гигантского размера загородному особняку, окружённому высоким забором из необработанных валунов, скреплённых магией и мастерством строителей.

«Для начала сыграю доброго дядюшку» — Решил Ван Хаф.

— Прошу за мной! — Воодушевлённо произнёс он, не обращая внимания на удивлённых слуг и мастеров, что ему низко кланялись при встрече.

Зайдя в первый из гигантских залов, где сотни рабочих днём и ночью работают на благо клана, восстанавливая древние реликвии, Ван Хаф самодовольно заявил:

— Здесь находится лучшая мастерская по восстановлению артефактов Старших. Ко мне обращался за помощью даже императорский род.

Ольгерд внимательно огляделся, но не слишком впечатлился. Столы, шкафы, инструменты. Кучи мусора… Творческий беспорядок. Смотреть тут, действительно, особо не на что. Поняв это, Ван Хаф не стал задерживаться, пройдя по узкому коридору в небольшую пристройку.

Ольгерд зашёл за ним, после чего удивлённо остановился, поднимая глаза вверх. Все стены помещения до уровня третьего этажа были заставлены огромными стеллажами, на которых стояли тысячи и тысячи книг.

— Библиотека артефакторов. — Пояснил Ван Хаф с таким выражением лица, будто лично писал половину стоящих на полках книг. — Самое полное собрание. Есть даже книги Старших.

Хаф кивнул направо, где за застеклённой витриной стояло несколько десятков знакомых Ольгерду свитков.

— Оригиналы? — Благоговейно уточнил он, подходя поближе.

— Конечно. — Хмыкнул Ван Хаф. — Какой смысл хранить копии?! Всё равно их никто никогда не сможет прочитать. Храним лишь для коллекции… Бесполезный мусор. — Добавил он, заметив с каким восторгом Ольгерд смотрит на книги Старших.

Восторг в глазах юноши поутих, и Хаф засчитал за собой первую маленькую победу. Махнув рукой, он двинулся в следующий зал. Здесь уже всё было «по-взрослому». Никакого беспорядка. Всё стоит на своих местах, подписано, пронумеровано, оценено, доведено до максимально функционального состояния.

— Основное хранилище. — Пояснил «экскурсовод». — Здесь собраны настоящие сокровища, какие не сможет повторить ни один мастер-артефактор. Мастерство Старших было, есть и всегда останется непревзойдённой вершиной артефакторики!

Ольгерд сделал несколько кругов по залу, периодически касаясь того или иного «экспоната». За ним по пятам следовало двое шкафоподобных охранников, внимательно следящих, чтобы ни один артефакт не оказался вдруг в кармане гостя. Не самое приятное отношение, мягко говоря.

Дав члену клана Древа несколько минут на то, чтобы проникнуться величием банковского клана и ощутить собственную ничтожность, Ван Хаф повёл Ольгерда дальше, решив окончательно его «добить». Юноша и так стал весьма задумчив, а когда свернул в следующий, самый большой из всех залов, то и вовсе застыл в ступоре, округлив глаза в удивлении и чуть ли не распахнув рот.

— Это же… — Слабым голосом вымолвил он.

— Драккар Старших! — С максимальным самодовольством произнёс Ван Хаф. — Второй из дошедших до наших дней и лучше всего сохранившийся!

Ольгерд на негнущихся ногах дошёл до драккара и медленно провёл руками по его металлическому корпусу, будто проверяя, не является ли увиденное им иллюзией. Но нет, никакой иллюзии не было и в здании действительно находился легендарный драккар — летучий корабль Старших. Один из тех, на которых они прибыли в этот мир.

— На этом, пожалуй, закончим. — Высказался Ван Хаф, убедившись, что нужный эффект достигнут. — У меня нет лишнего времени, чтобы впустую его тратить! Ты увидел коллекцию артефактов клана Хаф и я готов выслушать твоё предложение.

— Конечно. — С трудом оторвался от изучения корабля Ольгерд. Его руки и одежда были присыпаны пылью, скопившейся за века на корпусе драккара. — Дело в том, что я уже некоторое время изучаю артефакты Старших. Конечная моя цель — полное воссоздание их технологий. Должен сказать, что уже достиг в этом не малых успехов! К сожалению, клан Древа не располагает большой коллекцией таких артефактов, поэтому я решил, что нам имеет смысл объединить усилия. Вместе мы сможем добиться куда большего результата, чем действуя по отдельности.

— Я понял… — По мере рассказа Ольгерда лицо Ван Хафа всё больше и больше кривилось, пока не остановилось на выражении крайнего отвращения. — Теперь мне всё понятно. Ты думаешь, что первый, кто предложил Великому Клану Хаф совместную работу?! Все вы одинаковые! На словах великие мастера, а на деле… Стоит добраться до Наследия, как вы лезете в него своими кривыми ручонками. Портите что только можно! Знаю я ваши «результаты»! Сотни испорченных артефактов — вот результат вашей деятельности!!! И у меня есть один ответ на такое «заманчивое» предложение! ВОН ОТСЮДА!!! И ЧТОБЫ Я ТЕБЯ БОЛЬШЕ НЕ ВИДЕЛ!!! Охрана! Выведите отсюда этого… этого!

Двое «шкафов» тут же шагнули к Ольгерду, собираясь подхватить за руки.

— Я сам! — С обиженным выражением лица сказал юноша, отмахиваясь от них и направляясь в сторону выхода. Уже выходя из зала он на мгновение приостановился и произнёс. — Все ваши артефакты «Старших» всего лишь седая древность, в то время как я собираюсь идти вперёд.

Ольгерд пытался выглядеть и говорить гордо, но подрагивающий голос и неуверенность движений выдавала его «с головой». Похоже, отказ в совместной работе сильно его задел.

«Вот и замечательно» — Ухмыльнулся Ван Хаф, почувствовавший себя полностью отомщённым за испытанное на аукционе унижение.

— Старый пылесборник! — С досадой произнёс Ольгерд, только сейчас заметив, что его руки и одежда присыпаны пылью. Взмахнув рукой, юноша активировал какую-то неизвестную технику и со всех сторон к нему устремились целые облака пыли, на пару секунд почти скрыв его фигуру.

— Кха-кха-кха! Кха! Кха! — Поднятая пыль начала оседать, открыв вид на «серого человечка», в которого разом превратился представитель клана Древа, неправильно применив технику для очистки одежды.

— Что же, я рад что не ошибся в своей оценке уровня «мастерства» юного поколения твоего клана. — «Добил» соперника Ван Хаф.

— Чтоб вас… — Досадливо махнул рукой Ольгерд. — Выведите меня уже из этого склепа!

Охранники тут же увели его, стараясь не касаться испачканной одежды горе-практика.

— Размазня. — Хмыкнул Ван Хаф себе под нос. Теперь ему будет что рассказать на следующем собрании старейшин.


Глава 11. Обман


Выйдя за ворота особняка клана Хаф, провожаемый взглядами ухмыляющихся охранников, щелчком пальца «сбросил с плеча пылинку», в результате чего вся пыль, тонким слоем покрывающая кожу, волосы и одежду, разом улетучилась, оставив меня совершенно чистым.

Бросив последний взгляд на удивлённых охранников, чуть улыбнулся и бодрым шагом направился в сторону города.

Я мог себя поздравить. Маленький план обмана был выполнен на двести процентов. Сотку процентов сверху накинул, как только вошёл в последний зал особняка клана Хаф, где стояло ни что иное, как настоящий десантно-штурмовой бот!

Мечта половины землян мужского пола от трёх лет до ста включительно! Идеальная аэродинамическая форма, чтобы перемещаться как в космосе, так и в атмосфере на огромных скоростях. Мощная броня и вооружение, чтобы прорвать оборону противника и защитить десант. Всего один пилот, в отличие от более крупных и сложных кораблей. Идеальная игрушка для богатенького покорителя космоса! Слышал, что несколько десантных ботов были переоборудованы в космические яхты. Цена такого удовольствия… В общем, один подпространственный двигатель сверхмалого класса — между прочим, артефакт первого класса, — стоит миллиард юникредитов и требует сотни часов работы лучших адептов Воли, специализирующихся на создании артефактов.

Актёр из меня, надо признать, так себе, но Ван Хафу много и не нужно было. Он и так легко убедил себя в моей «ничтожности», так что даже не задумался, а нет ли в моих действиях какого-либо «второго дна». Всё-таки двадцать пять тысяч, чтобы просто напроситься «на поболтать», это слишком круто даже для банковского клана, не говоря уже о каком-то юнце из клана Древа, где деньги, конечно, водятся, но не столь уж великие.

Но нет, не заподозрил, а ведь я уже был готов удостовериться лишь несколькими артефактами, структуру которых считал контактным сканированием. Лучшим моим уловом стал, конечно, десантный бот… Точнее драккар, ведь это был не настоящий «десантник», а местный аналог, созданный на основе энергии Древа Старшими. Расстроило ли это меня хоть сколько-нибудь? Вовсе нет! Напротив, я был возбуждён и полон оптимизма. Получить образцы техники, приближающейся по уровню к земной, практически на халяву? Дайте два!

С большим трудом мне удавалось скрыть своё прекрасное настроение из-за удачно проведённой аферы. Когда же Ван Хаф начал меня усиленно выпроваживать из своих владений, то я подумал:

«А, собственно, почему бы и нет?! Того сопляка, каким я предстал в глазах Хафов, никто не подумает подозревать в промышленном шпионаже».

Решив так, я активировал заклинание «Пыли Веков», влив в него огромное количество сил, чтобы оно накрыло не только зал с драккаром, но и весь комплекс целиком. За появившемся облаком никто не заметил, как я спрятал в поясную сумку приличного размера шар прессованной пыли, в который я безжалостно «утрамбовал» весь информационный слой особняка с момента его создания.

Любой артефакт, книга или даже разговор, когда-либо происходивший здесь, теперь мог быть извлечён, обработан и проанализирован! Артефакты разрушились, книги истлели, люди давно в могилах, а их «следы» отпечатались в пыли, впитавшей весь сформировавшийся в этом месте информационный слой. И если когда-нибудь кто-то из клана Хаф получит возможность применить данное заклинание, то ему уже ничего не обломится. Разве что он сможет узнать имя того, кто нагло спёр все секреты клана прямо у него из-под носа. Я уже представляю его лицо… Хе-хе-хе…

Моё прекрасное настроение не ухудшило даже то, что Ван Хаф не выделил мне карету, чтобы вернуться в город как полагается члену клана. Конечно, он не знал, что я являюсь наследником клана Древа, но так-то это можно счесть за оскорбление…

Добравшись до города, сел на первую попавшуюся пролётку и с ветерком домчался до резиденции клана. Хотелось как можно быстрее перенести информацию из первичного носителя в память ИскИна, чтобы Аркана приступила к анализу данных, и я не стал лишать себя подобного удовольствия, произведя все необходимые процедуры. Заодно перенёс и результаты контактного сканирования всех заинтересовавших артефактов. Драккара в первую очередь. Уж очень меня захватило желание когда-нибудь создать для себя что-либо подобное. Я даже распорядился, чтобы вся найденная информация по драккарам обрабатывалась в первую очередь и хранилась в отдельной директории.

Закончил работать, когда на улице уже начало темнеть. Быстро забежал на кухню, набрав корзинку снеди, оставшейся с ужина, после чего с лёгкой душой отправился навестить Аурелию, как и обещал.

Девушка меня ждала, переодевшись в красивое платье, подчёркивающее красоту её фигуры, а также наложив макияж. Она немного нервничала, так как эта встреча в её домике напоминала свидание настолько, насколько это вообще возможно. Собственно, это оно и было. Я позаботился о свечах, вине и закусках в лучших земных традициях. Поймал себя на мысли, что мне просто приятно слышать её голос, неважно, о чём она говорит — о методиках клановых тренировок или о тенденциях местной моды.

Перекусив, мы приступили к «лечению», закономерно закончившемуся в постели. Благодаря Дару моя выносливость значительно выросла, из-за чего наши постельные «игры» продолжались в несколько раз дольше, чем на Земле, а так как сила наших тел значительно превышала стандартный показатель, то можно было испробовать несколько экзотических поз… Также я заметил, что во время секса происходит непроизвольный обмен энергий между партнёрами, существенно увеличивающий приятные ощущения…

— Чем ты планируешь заняться, когда твой Дар придёт в норму? — Спросил я девушку во время «передышки».

— Не знаю… — Сонно ответила она, положив голову мне на плечо и по-хозяйски закинув ногу сверху, прижимаясь всем своим телом. — Попробую устроиться в охрану резиденции или инструктором для молодых членов клана. Может быть, со временем займу место отца… Когда-то я мечтала участвовать в экспедициях в другие миры, но наш клан редко их организует и туда берут лишь самых лучших. У меня мало шансов.

— А если я попрошу, чтобы ты перешла под моё начало, это как-нибудь можно устроить?

— М-м-м… Вряд ли. — Аурелия чуть приподнялась, внимательно рассматривая моё лицо. — Меня могли бы направить к кому-нибудь… значимому для укрепления связей между кланами, хотя это мне и не нравится, но не к простому практику…

— Но я не обычный практик, — заметил я, — а наследник клана.

— Что?! — С лица девушки можно было писать картину «удивление»… с эротическим подтекстом, учитывая наше текущее положение.

— Да, ты сама видела как я достиг стадии Формирования Оболочки и, являясь потомственным членом клана, автоматически стал одним из наследников. Официальное объявление будет позже, но уже сейчас мне предложили выбрать область деятельности, связанную с основным направлением развития клана Древа. Создание артефактов не подходит, хотя, думаю, скоро многие поменяют это мнение… Я решил не толкаться локтями с другими наследниками, а создать отдельную структуру, полезную как нашему клану, так и всем остальным. Это будет Служба Спасения!

— Служба Спасения?

— Да. Скоро каждый член клана получит особый артефакт моей разработки. Он мало чем отличается от того, что я тебе недавно подарил, за исключением одного — он будет работать где угодно. В любом мире и в любых условиях. Если экспедиция попадёт в беду, то она сможет вызвать помощь, но отправка ещё одной команды потребует много времени. К моменту прибытия спасать уже может быть некого. Я планирую организовать вначале одну, а потом, может быть, и несколько команд быстрого реагирования, готовых в любой момент отправиться на помощь попавшим в беду, а также диспетчерскую службу, которая будет постоянно поддерживать связь со всеми дружественными экспедициями, помогая им дистанционно. — Пояснил я свою мысль. — Если ты войдёшь в состав моей команды, то я выделю для твоего клана несколько артефактов дальней связи, и наша команда будет помогать твоему клану наравне с моим. Кроме того, ты будешь входить не просто в Службу Спасения, а будешь компаньоном наследника клана Древа. Если правильно всё организовать, то у клана не будет возражений… и твоя мечта увидеть другие миры станет явью.

— Да, это может сработать… — Задумчиво произнесла Аурелия. — Но я не понимаю, зачем тебе это нужно?

— Разве это не очевидно? — Удивился я в ответ. — Ты мне нравишься, и я хочу, чтобы ты всегда была рядом. Это не говоря о том, что ты сильный боец, а после курса тренировок, который я подготовил, вообще станешь одной из сильнейших в своём клане.

— Что за тренировки? — Тут же заинтересовалась девушка, умильно заглядывая мне в глаза.

— Тем, кто войдёт в мою свиту, я смогу открыть многие уникальные знания и тренировки. До уровня Совершенства Разума ты точно сможешь подняться в самые кратчайшие сроки. В тренировках будут использоваться методики Старших.

— Ты не шутишь? — От возбуждения она даже начала трясти моё плечо. — Как это возможно?!

— Не шучу. Ты же знаешь, что я в кратчайшие сроки смог достигнуть высокой ступени развития? Конечно, тут и особенность моей Ци немало помогла, но это бы ничего не значило, если бы не особые тренировки, которые я прохожу почти каждую ночь… Так ты согласна?

— Я… подумаю. — Закусив нижнюю губу, ответила девушка.

— Подумай. — Сказал я и добавил. — Завтра я пригласил на тренировку Вайолет. Думаю и ей предложить место в свите, раз уж так складываются обстоятельства.

— Она тебе нравится? — Нахмурившись, спросила Аурелия.

— Она милая и весёлая, — ответил я, — сама могла оценить, но тебя я не брошу, если ты об этом.

— Нет… ты меня не так понял… — Она начала краснеть, и я, не выдержав, снова полез целоваться.

На следующее утро осторожно выскользнул из постели, постаравшись не потревожить сладко спящую девушку. Всё моё тело наполняло странное и необычное ощущение… переполнения. И к естественным позывам организма оно не имело никакого отношения. Впервые в моей жизни резерв Силы оказался заполнен. Годами работавшие без перерыва структуры преобразования энергии в Силу остановили свою работу, позволив впервые за много лет оценить их «износ». Конечно, я старался поддерживать работу базовых энергетических структур Адепта Воли в отлаженном состоянии, но делать это на работающих системах было крайне сложно, а останавливать выработку Силы — слишком накладно. Да и времени на это постоянно не хватало, теперь же я смог оценить весь тот ущерб, что нанесла системе её безжалостная эксплуатация. И ужаснулся.

Раньше я даже не подозревал, на каком шатком фундаменте стоит структура моих способностей как Адепта Воли. Изначально она создавалась ещё во времена моего обучения в спецшколе и университете, после чего я лишь латал и надстраивал поверх неё новые участки, руководствуясь старым принципом программистов: «работает? Не трогай!» Увы, при работе с собственным организмом, разумом и энергетикой этот принцип не всегда применим. Вот и сейчас, осматривая вставшие системы, поймал себя на желании «всё сломать и построить заново». Прикинув все «за» и «против», не стал себя останавливать.

Не уничтожая старую систему, «демонтировал» её, отсоединив от всех вышестоящих систем, находящихся в куда лучшем состоянии, так как с ними я работал непосредственно последние десять лет, регулярно обновляя. Щедро вливая накопленную Силу, начал формировать прогрессивную и гибкую фрактальную систему каналов, на которую «облизывался» ещё в университете. Тогда у меня не хватило ни навыков, ни ресурсов, чтобы воплотить подобную «прелесть» в жизнь, а жаль, ведь преимуществ у «фрактала» была масса — это и древовидная структура, позволяющая эффективно выкачивать энергию из любых источников, фактически безграничная возможность роста и совершенствования, автоматическая починка повреждённых участков структуры… Перечислять можно долго. Однако минусы — сложность создания и затраты Силы не позволили мне тогда воспользоваться данным подходом. В конце концов я использовал куда более простой и доступный «ротор», о чём впоследствии не раз жалел, когда приходилось отвлекаться от исследований для того чтобы в очередной раз латать и калибровать его работу.

Под действием моей Воли по чётко сформулированным в ментальном пространстве образам потекли ручейки Силы, образуя крошечный «росток», из которого поползли боковые отростки, которые тоже в свою очередь начали ветвиться, а основной «ствол» передачи и преобразования энергии — утолщаться. Моего запаса Силы хватило на восемь итераций деления и роста, после которых главный энергетический канал уже можно было без проблем присоединить к основной энергетической структуре Адепта Воли, и в хранилище потекли первые робкие капельки Силы, которые успела собрать из окружающего пространства новорождённая структура.

Удостоверившись, что операция, сравнимая по сложности с хирургией на сердце, прошла успешно, начал безжалостно ломать старую систему преобразования, скармливая её по частям новой. Через несколько минут от неё остался лишь сам «ротор», который я сохранил на память, а высвобожденная из уничтоженных частей Сила наполнила хранилище на две трети.

Как же мне нравится это изобилие! На Земле я бы растянул подготовку к данной операции на несколько недель, скрупулёзно отмеряя каждую кроху Силы, чтобы, не дай Создатель, не потратить больше минимально необходимого. Ни о каком запуске новой системы сразу после создания и речи бы не шло. И всё это на фоне постоянной нехватки времени… Ужас! Здесь же осознал необходимость, составил план, выполнил, и забыл о проблеме раз и навсегда. На всё полчаса времени и никакой нервотрёпки.

Выделил небольшой участок в ментальном пространстве для непрерывного отслеживания работы и развития новой системы, но всё равно испытал ни с чем не сравнимое облегчение — контроль «ротора» и его «обвязки» ранее тратил в десятки раз больше ментальных ресурсов, которые теперь можно было направить на иные цели. Благодать!

На волне хорошего настроения приготовил отличный завтрак, тратя на готовку больше Силы, чем обычно, а также пробуя новые заклинания, до отработки которых ранее не доходили руки из-за их больших затрат. Подумать только! Пять процентов Силы потратить на приготовление завтрака. Караул! Растрата… А мне норм! Один вид, с каким удовольствием Аурелия съела все приготовленные мной блюда стоил того. Тем более еда по производимым эффектам должна была стать подобной слабому лечебному эликсиру, что для человека с повреждённой энергетикой было крайне полезно.

— Сегодня я хочу организовать сбор людей, которых планирую пригласить в свою Службу Спасения…

— СС. — Поправила меня девушка. — Так короче.

Я от такого названия чуть не поперхнулся, но потом подумал — почему нет? Это будет даже иронично, когда аббревиатура, связанная на Земле со смертью и горем миллионов людей, в другом мире, наоборот, будет нести спасение.

— Хорошая мысль. — Кивнул я. — В первую очередь Вайолет, она потомственный член клана, практик уровня Совершенства Тела, ей пятнадцать лет. Я с ней знаком с детства, хотя по большей части общение поддерживали наши родители. Одно время её даже прочили моей невестой, но так как мой Дар открылся довольно поздно, то эти разговоры сами собой утихли. Теперь нам придётся налаживать отношения с нуля.

— Невестой? — Нахмурилась Аурелия.

— Ревнуешь? — Улыбнулся я. — Не беспокойся, я люблю только тебя!

Девушка не нашла, что можно на такое ответить.

— Быть наследником клана — это не только привилегия, но и долг. — Пояснил я свои мысли. — Наследник ДОЛЖЕН быть женат на члене клана, так что раньше или позже этот вопрос всё равно возникнет. Так не лучше ли сразу присмотреть человека, который не будет неприятен ни тебе, ни мне, а также не будет против того, чтобы мы продолжали наши отношения?

— С чего ты взял, что мне вообще интересны эти отношения? — Попыталась чуть уколоть меня Аурелия, но я видел, что мои слова вызвали у неё целую бурю противоречивых эмоций.

— Я слышал, что в клане Ягуара есть традиция сражаться за внимание понравившейся девушки. Можешь передать своим знакомым, чтобы начинали тренироваться, так как им вначале придётся победить наследника клана Древа… Теперь же нам пора на полигон. Сегодня я планирую показать вам свой личный метод тренировок на основе технологий Старших.

Оставив девушку приводить себя в порядок, зашёл к себе в мастерскую, чтобы забрать артефакт ИскИна Старших. Он всё ещё находился в спячке, но в качестве бутафории во время предстоящих тренировок прекрасно подходил. Саму же тренировку будет проводить Аркана, вместилище которой всегда находилось у меня на шее. Для этого она уже подготовила несколько «нейтральных» полигонов, которые не должны были отпугнуть своей бросающейся в глаза чужеродностью, как это происходило с некоторыми особо авангардными полигонами, созданными земными дизайнерами.

На выходе меня с нетерпением дожидался посланник. Оказалось, что он всё утро носился по поместью, чтобы передать приказ главы срочно явиться к нему на глаза. Долго гадать о причинах столь скорого вызова не пришлось — либо артефакты, либо, что менее вероятно, Хафы. Закинул сумку с артефактом ИскИна в шкаф, ни к чему главе знать и об этом моём секрете, и отправился «на ковёр».

— Ольгерд, ты долго! — Сказал глава клана вместо приветствия, одновременно смерив посланника недовольным взглядом. — Нам нужно поговорить, наедине.

Слуга, услышав слова Брина, тут же исчез.

— Я был не у себя, поэтому не сразу узнал о твоём желании встретиться. — Ответил я.

— Я тоже, как оказалось, о многом узнаю в последнюю очередь! — Сказал глава, беря со стола пачку писем.

— Что это по-твоему?!

— Письма, полагаю?..

— Да. От трёх старых кланов, пяти тотемных кланов, военной коллегии и даже из имперской канцелярии. Всех интересуют новые артефакты, которые начал производить Клан Древа. И что, спрашивается, мне на это отвечать, если я даже не в курсе того, что мы что-то, оказывается, уже не только производим, но и продаём всем подряд, включая военных егерей?!

— Я сам не ожидал, что Донат Бер возьмётся за распространение моих изделий столь резво. И мне не очень понятно твоё удивление, ведь ты сам держал в руках чертежи оборудования, на котором производятся все эти артефакты. Задумка у меня появилась очень давно, но до последнего времени она оставалась лишь мечтой. Получив же доступ к нужной литературе и оборудованию, я смог реализовать свои идеи в жизнь. Судя по всему, довольно удачно.

— Ты не понимаешь куда влез! И в какие неприятности втравил Клан! Если артефакты окажутся не так хороши, как о них говорят, то мы окажемся в полном дерьме!

— За это я бы не переживал. Сам метод производства артефактов практически гарантирует отсутствие брака, и я не случайно воспользовался помощью Доната Бера для их продажи. Именно он оценивал качество моих изделий, и если столь умелый и опытный торговец не нашёл никаких изъянов, то так оно и есть на самом деле. Тебе следует больше доверять членам клана.

— Пусть так… — Сказал Брин, успокаиваясь. — Но что мне отвечать на все эти письма?

— Правду. — Пожал я плечами в ответ. — Все коммерческие дела ведутся через контору Бера, с ним и следует общаться по поводу продажи. Канцелярии Императора можно дополнительно сказать, что наши возможности производства весьма велики и позволяют достаточно быстро удовлетворить любой разумный спрос. Военным же можно прислать методичку по тактике боевого применения артефактов. Она в моих покоях. Я передам слугам, чтобы они сделали копию и отдали тебе.

— Хорошо, с этим решили… Осталось выяснить, почему твои артефакты оказались в свободной продаже, а не были в первую очередь предложены Клану Древа?

— Для нашего клана у меня есть нечто получше, чем обычные «звонилки». На часть вырученных с аукциона средств я закупил у Доната редких материалов, из которых планирую произвести улучшенную версию артефактов с расширенными возможностями. Они позволят связываться с другим членом клана вне зависимости от разделяющего расстояния. В любом, даже самом отдалённом мире. Вручение артефактов я планирую провести одновременно с объявлением наследника. В качестве подарка от меня всему клану.

— Разумно. — Кивнул глава, задумавшись.

— Кроме того, я поразмыслил на тему прошлого разговора. По поводу того, что мне следует выбрать направление деятельности, связанное с областью интересов нашего клана. Появление у каждого Проводника артефакта связи открывает ряд интересных возможностей. В частности, попав в беду, всегда можно будет вызвать подмогу, но помощь ещё должна прийти вовремя, а на сбор сил уходит много времени. Логично создать службу быстрого реагирования под управлением наследника клана, способную в кратчайшие сроки выдвинуться на помощь и оказать действенную поддержку попавшей в беду экспедиции.

Глава клана Древа кивнул мне, предлагая продолжить.

— Эту организацию я решил назвать Службой Спасения или кратко «СС». В неё я хочу пригласить, помимо членов нашего клана, также несколько специалистов из других кланов — парочку бойцов тотемных кланов, лекаря из клана Линь, возможно кого-то ещё. Со временем мы сможем помогать не только собственным экспедициям, но и экспедициям других кланов, в которых есть наши Проводники. Для этого можно будет заключать отдельные договора со Службой Спасения. В результате мы окажемся полезны для всех, а престиж клана вырастет.

— Серьёзный подход… — Сказал Брин. — А осилишь ли?

— Большое начинается с малого. Никто не говорит, что я уже с завтрашнего дня возьму на себя создание и управление целой организацией. Начну со сбора свиты, члены которой войдут в первую команду. Также нам понадобится хороший транспорт, позволяющий быстро добраться до места и доставить необходимое снаряжение. У меня уже есть задумки на этот счёт. В общем, начну подготовку, а там видно будет.

— Хорошо, даю своё разрешение. Как идёт освоение новых техник? Когда сможешь заявить свои права наследника Клана Древа?

— Думаю, что затягивать не стоит. Объявим сбор через три дня, на последний день декады. В полдень.

— Согласен, но тогда послезавтра покажешь мне и советникам результаты своих тренировок, а также образцы артефактов. Успеешь?

— Конечно.

— Тогда на этом всё. — Хлопнул ладонями Брин. — Я поставил к твоему производству постоянный пост охраны, а то не дело оставлять его без защиты Клана.

— Учту. Теперь же мне пора на тренировку.

— Можешь идти. — Отпустил меня глава.

Зайдя в свои покои, передал слугам черновики методички по использованию артефактов связи в бою. Ничего особенного там не было, просто не до всего можно сходу додуматься, когда только получил новый артефакт в руки, да и особенности использования в гражданской сфере и в военной существенно отличаются. Например, у военных в бою нет времени доставать артефакт и нажимать на экран пальцем, поэтому лучше перевести его на мысленное управление и полностью отключить внешний динамик и дисплей, чтобы не выдать бойца звуками и светом.

Забрав сумку с ИскИном Старших, поспешил на полигон, где меня уже должны дожидаться мои… хм… девушки. Так и было. К моменту моего прихода они уже некоторое время общались друг с другом. Аурелия пыталась держаться немного отстранённо и даже холодно, но неунывающий оптимизм и общительность Вайолет сводили все её попытки на нет.

— Итак, девушки, вот мы и собрались. Прошу прощения за задержку — глава попросил срочного доклада по поводу производства новых артефактов. Кстати о них. Вайолет, держи! Это артефакт для связи. Позволяет общаться с тем, у кого есть такой же артефакт, на огромных расстояниях. Аурелия потом покажет, как его активировать. Либо же можешь обратиться к Аркане. Кстати о ней, позвольте вас представить друг другу! — Сказал я, кладя перед собой диск ИскИна.

В следующий миг над диском сформировалась чёткая голограмма аватары Арканы в виде молодой девушки лет шестнадцати-семнадцати на вид.

— Это Аркана. Искусственный Интеллект, созданный Старшими. Я купил её «дом» и смог с ней договориться. Взамен на мои возможности артефактора, Аркана будет нам помогать во всём. Возможности же у её совершенно удивительные. В частности, она может создать иллюзорный полигон для отработки техник в условиях, практически неотличимых от реальности, но в этой иллюзии невозможно повредить свой Узор неправильно исполненной техникой, а время идёт в несколько раз быстрее, чем в реальном мире. Именно благодаря этим тренировкам я смог в такие краткие сроки достичь стадии Формирования Оболочки. Конечно, тут и особенность моей Ци очень помогла, но главное сохранять контроль над своей силой. С этим мне помогли тренировки Арканы.

— Рада с вами познакомиться, госпожа Аурелия, госпожа Вайолет! — Поклонилась Аркана вначале одной девушке, а потом другой.

— Вау!!! Она разговаривает! — Загорелись глаза Вайолет, а ладони сжались в кулачки, будто она хотела прямо сейчас схватить аватара ИскИна и прижать к себе, как мягкую игрушку.

— Не хуже нас. — Подтвердил я. — Не стоит относиться к Аркане как к обычному артефакту. Хотя её разум и создан искусственно, но она обладает настоящей душой, а потому истинно разумна и способна испытывать эмоции. К ней следует относиться как к ещё одному члену нашей компании. Очень полезному члену с большими, практически уникальными возможностями. Сейчас же, предлагаю, чтобы не оказаться голословным, начать первую тренировку. Аркана! Запускай симуляцию!..

Через один астрономический час и почти четыре часа в виртуальности, мы «вывалились» в нашу реальность, измотанные до предела. Тяжелее всего пришлось Вайолет и мне. Девушка оказалась не готова к суровой жизни виртуального гладиатора и сильно переживала вначале о своей «смерти», а потом за меня с Аурелией, находясь в роли наблюдателя. Но нет худа без добра — утешая перенервничавшую Вайолет виртуальным чаем и горячим шоколадом, а также подставив своё дружеское плечо, Аркана стала для девушки близкой подругой.

Мне же пришлось трудно из-за одной «мелочи», которую я упустил при подготовке — держать заклинание «чародейского куба» теперь приходилось не для одного, а для трёх людей, причём двое из них не обладали навыками Адепта Воли, что делало задачу ещё сложнее. Если бы я создал артефактный Чародейский Куб, то не было бы никаких проблем, а так пришлось щедро расходовать собственную Силу, буквально перебарывая работу мощных Узоров девушек, чтобы их техники создавались в виртуальном пространстве, а не в реальности, и не причиняли их Дару какого-либо урона. Именно по этой причине я не успел подстраховать Вайолет во время одного из боёв, после чего она отправилась на скамейку запасных. К счастью, после этого мне уже не требовалось держать заклинание на трёх людях одновременно, что благоприятно сказалась на моей эффективности во время последующих боёв.

В качестве виртуального полигона была выбрана Арена Смерти, когда на песок огромной арены последовательно выпускались бойцы-гладиаторы и дикие животные. С разумными бойцами разрешалось договариваться на совместный бой, а животных можно было брать под контроль ментальными техниками, но «организаторы» боёв компенсировали данную возможность, каждый раз выпуская на арену всё более и более сильных противников. И так до самой смерти поединщиков, либо до финальной битвы.

Мы с Аурелией смогли продержаться довольно долго, показав весьма высокие результаты. Я смог в ходе боёв привлечь на свою сторону нескольких умелых гладиаторов, в результате чего мы получили хороший опыт групповых боёв, но результат был закономерен — накопившаяся усталость заставила девушку всё чаще ошибаться, а я не всегда успевал её прикрыть. В конечном итоге она попала под сильный удар и «улетела» к Вайолет, а я смог продержаться ещё несколько минут, пока новая волна врагов не закончила нашу первую виртуальную тренировку.

— Неплохо для первого раза. — Сказал я, открывая глаза и потягиваясь.

— Неплохо?! — Аж подпрыгнула на месте Вайолет. — Это было ужасно! Эта арена, куча страшных монстров, орущая толпа зрителей, гибель людей!

— Такая уж тренировка. В следующий раз подберу что-нибудь менее кровавое, но, согласись, это куда лучше, чем обычные упражнения в классе. Сразу показывает твой реальный уровень. И опыт можно получить почти такой же как в настоящем бою. Кроме того, наш Узор получает очень качественную и хорошо распределённую нагрузку, ведь для него создание боевых техник сжато по времени почти в четыре раза. После таких тренировок Дар растёт очень быстро, а техники создаются в разы быстрее обычного. Скоро сможете оценить.

— Не хочу я ничего «ценить»! — Поёжилась Вайолет. — Что угодно, только не снова на арену!

— Уговорила, следующее испытание будет на развитие выносливости — мы будем исследовать заброшенный город Старших. Схваток будет немного, зато отрабатывать техники защиты от вредных факторов придётся постоянно. Красивые виды и интересное приключение гарантирую! И никаких смертей. Идёт?

— Ну… хорошо! Но ты обещал. — Со скрипом согласилась Вайолет. — И Аркана на этот раз будет с нами!

— Аркана? — Удивился я. — Но у неё же нет настоящего тела.

— Во время тренировки есть! Так что пусть не отлынивает! Мне без неё будет страшно.

— Вообще-то хорошая идея. — Задумался я. Действительно, почему бы и нет? Для развития ИскИна подобное приключение станет хорошей тренировкой. Можно даже подумать над тем, чтобы создать ей мобильную платформу… Хотя нет, пусть сама решает, оставаться ли ей «бесплотным духом» или обрести тело. И если обрести, то какое. — Тогда так и сделаем! А теперь, предлагаю провести сеанс обмена Ци. Аурелии это нужно для восстановления Узора после травмы, а тебе, Вайолет, поможет быстрее развиваться. Как мы успели выяснить, моя Ци для этого очень хорошо подходит, хоть ощущения и необычные.

Взяв девушек за руки, заставил их тоже сомкнуть ладони и расслабиться, после чего очень медленно начал движение Ци от себя, через Узор Вайолет, к Аурелии, а уже от неё снова к себе. Когда моя Ци сделала два полных оборота, начал увеличивать поток, стараясь максимально смешивать свою Ци с Ци девушек.

Поначалу Аурелия чуть морщилась, получая Ци Вайолет, которая была для неё не так приятна, как моя, а Вайолет не испытывала неприятных ощущений от Ци Аурелии лишь потому, что моя Воля не позволяла причинить ей боль. Когда же поток энергии начал нарастать, их ощущения тоже изменились. От Аурелии чувствовалось всё тоже сексуальное возбуждение, что и раньше, но в несколько ослабленной, лучше контролируемой форме. Вайолет же ощущалась странно. Внешне это выражалось в её широко распахнутых глазах с расширенными зрачками, как у человека под психотропными препаратами, а её тело от проходящей через него Ци начало мелко подрагивать. Решив, что хорошего понемножку, постепенно снизил скорость циркуляции энергии, пока полностью не остановил действие техники.

В следующее мгновение Вайолет закатила глаза и рухнула на пол, потеряв сознание. Быстрая диагностика не показала никаких отклонений. Похоже, просто перенервничала. Пара простейших лечебных техник и заклинаний быстро приведут её в порядок.

— Похоже ничего страшного. — Прокомментировал я свои действия. — На всякий случай отнесу её в лазарет. Потом мне нужно будет заняться делами клана, поэтому встретимся только вечером. Следующая тренировка в тоже время. Она будет более длительной и изматывающей, так что советую морально подготовиться.

Передав Вайолет на попечение дежурного лекаря и получив от него подтверждение того, что с девушкой всё в относительном порядке, зашёл в свои покои, где прихватил кожаный баул с ценными материалами, вандальским образом добытые из доспехов Старших, после чего отправился в свою мастерскую. Пора было выполнять взятые на себя обязательства по производству артефактов.

У старого склада меня ждал неожиданный сюрприз — четверо членов клана Древа, изображающих из себя бдительную охрану. Едва ли их можно было назвать настоящей охраной, так как они все столпились у ворот склада, крайне слабо контролируя подходы к охраняемому объекту. Тем не менее, меня они увидели и поспешили остановить.

— Вход запрещён! — Произнёс самый молодой из членов клана.

— Вообще-то вы здесь для того, чтобы защищать находящееся внутри оборудование, а не для того, чтобы мешать им пользоваться владельцу. — Удивился я.

— Подожди! — Подошёл ко мне старший охранник, положив руку на плечо начавшему было закипать молодому бойцу. — Ольгерд?

— Верно, Ольгерд, сын Брандта сына Брода. Владелец содержимого этого склада.

— Брин предупреждал. Ты можешь заходить.

— Хорошо. — Ответил я и прошёл на склад, закрывая за собой дверь от любопытных взглядов охраны.

Достал волшебную палочку и наложил парочку маскировочных заклинаний, чтобы предохранить себя от массы неудобных вопросов. На имеющемся оборудовании изготовить модифицированные артефакты представлялось крайне сложным делом, если вообще возможным — уж слишком мой первый автоматизированный станок вышел специализированным, поэтому первую партию улучшенных артефактов для членов клана я собирался изготовить собственноручно с помощью волшебной палочки, благо готовый проект, просчитанный Арканой и перепроверенный мной, уже давно был готов.

Модифицированный артефакт представлял собой парное устройство. Немного изменённый терминал связи имел чуть меньшие размеры, стильный тонкий металлический корпус, покрытый древовидным орнаментом в стиле Старших. На дисплее отображалась трёхмерная заставка немного доработанного в видеоредакторе герба Клана Древа, он же был выгравирован на обратной стороне. К тыльной стороне артефакта прикреплялась удобная и надёжная магнитная клипса, которую можно было разместить на поясе или портупее.

Второй частью артефакта была металлическая карточка размером с кредитную, на неё во время активации наносилось имя члена клана, которому принадлежал парный терминал. Именно карточка позволяла связываться с терминалом на любом расстоянии. Также она играла роль ретранслятора, организуя связь в пределах одного мира.

Собственно, всё. Остальные возможности терминалов почти не отличались от обычных, разве что использование специальных материалов сделало их намного прочнее физически и способными выдерживать достаточно сильные энергетические воздействия, а также появилась возможность использовать терминалы членов клана Древа в качестве базовых станций для обычных терминалов, находящихся в другом мире. Техническую поддержку, игры, музыку, новости — должна была предоставить Аркана, скрывать которую от членов клана я не посчитал нужным.

Загрузив бункер «станка» для производства обычных терминалов, чтобы оборудование не простаивало, приступил к изготовлению улучшенной их версии, благо массовое изготовление однотипных артефактов — одна из базовых функций «палочки». Всего-то нужно повторить одно и то же действие над несколькими тысячами заготовок. Разница лишь в затратах энергии. Правда работать так можно лишь с однородными материалами, которые нужно было предварительно подготовить, разделив на большое количество идентичных заготовок, над которыми и производилась дальнейшая работа. Малейшее отклонение в составе одного из образцов, и он сразу отправляется в брак, зато простые вещи можно хоть миллионами штук клепать.

Махнул артефактом — и в воздух поднялись сотни килограмм железа и угля, а также содержимое кожаного баула. Ещё один взмах — и висящие в воздухе материалы разделились на пять тысяч почти одинаковых по составу «кучек». Третий взмах, и они стремительно нагреваются и сплавляются в пять тысяч заготовок. Дальше воздействия пошли непрерывным потоком — очистка, формовка, насыщение, управляемая кристаллизация, внедрение базовых структур, внедрение вспомогательных структур, окончательная доводка, стабилизация… И вот пять тысяч готовых терминалов уже висят в воздухе.

Повторить все «упражнения» ещё раз для создания парных карточек и запустить привязку и самотестирование. В целом получилось удачно — из пяти тысяч терминалов стартовый прогон не выдержало всего шесть, что, учитывая далеко не идеальные заготовки и качество материалов, было весьма достойным результатом. Главное, что терминалов должно было хватить всем членам Клана Древа.

Следующая задача была намного более сложной, ведь мне снова требовалось изготовить артефакт высшего уровня сложности. Артефактный Чародейский Куб, оптимизированный под мою Ци и Силу, а также энергию Древа. С последним видом энергии следовало экспериментировать с большой осторожностью, но саму возможность я решил сохранить, хоть это и стоило мне дополнительных часов кропотливых расчётов и подгонки результата к требуемым параметрам.

На создание артефакта использовал все оставшиеся ценные материалы, которых в пяти килограммах качественного сплава Старших оказалось всего десять грамм. Остальные использованные материалы хоть и относились к редкоземельным, но при необходимости относительно легко добывались из горной породы. Именно так — в целой куче металлического лома оказалась лишь крошечная горстка материалов, не попадающих в периодическую таблицу химических элементов. Эти материалы имели иную структуру атомных ядер и шестимерную кристаллическую решётку (не путать с гексагональной кристаллической решёткой)! Именно шесть измерений — длина, ширина, высота, а также смещение, глубина и фаза.

В результате трёх часов кропотливой работы удалось создать крошечный, размером с игральный кубик и под него стилизованный, артефакт высшего уровня сложности, на создание которого на Земле необходимо получить разрешение в четырёх инстанциях, а также изыскать просто гигантское количество Силы — даже моего теперешнего запаса не хватило, пришлось в экстренном порядке ломать «ротор», который я хранил на всякий пожарный случай, но уж лучше потом его заново создать, чем в последний момент угробить результат длительной работы, не рассчитав затрат энергии.

Трясущимися руками вытер выступившие капли пота и понял — на сегодня всё! Уходя рассортировал произведённые на продажу артефакты по ящикам и загрузил в станок новую партию сырья — вот где счастье. Всё само работает, а от тебя только «лопатой в топку» кидай, да забирай получившийся результат. Не то что мозговыносящие артефакты высшей категории…

В своих покоях долго отмокал в ванной, релаксировал и восстанавливал Силу, пока не пришёл в полную гармонию сознания, тела и души. Достигнув же этого благостного мига, переоделся в парадную одежду и направился… в лазарет. Навестить Вайолет, которую я попросил на всякий случай подержать на больничной койке до завтра.

Девушка обнаружилась в полном порядке и от меня лишь отмахнулась — она полностью ушла в виртуальность, и ей сейчас было всё равно где находится её тело — в лазарете или в своей комнате. Она познавала возможности продвинутых компьютерных технологий с помощью, возможно, лучшего в мире гида — Арканы. Похоже, это надолго. Ничего, ИскИн куда лучше молодой девушки понимает потребности человеческого тела и не даст Вайолетт засиживаться допоздна.

В домик к Аурелии я заявился без приглашения, но меня там уже ждали — девушка с предвкушающим видом сидела на маленькой кухне и перед ней в строгом порядке были разложены различные продукты, приправы, лежали несколько остро заточенных ножей, на плите ждали своего часа кастрюли и сковородки… Не хватало только одного — повара, который бы это всё приготовил. И, судя по тому, как у неё загорелись глаза при моём появлении, от готовки мне сегодня не отвертеться. Даже не стал пытаться.

«Что бы сегодня такое приготовить» — Подумал я, одновременно рассказывая Аурерии о своём визите в лазарет. — «Пожалуй, хорошо зайдут стейки средней прожарки с гарниром из овощей гриль и фирменным соусом, приправленные солидной порцией кулинарной магии».

Давно хотел попробовать одно интересное заклинание, которое превращало вкус мяса во что-то божественное по утверждению всех, кому удавалось попробовать данное блюдо. Стоило оно как среднего уровня артефакт и Силы потребляло не меньше, поэтому на Земле мне его попробовать не довелось. Значит, сейчас настало самое время!

Аурелия завороженно следила, как под моими руками продукты превращаются в готовые блюда шеф-повара. К этому моменту я не только сумел полностью восстановить моторику рук, но и неплохо продвинулся в этом направлении — обилие свободного времени творит чудеса. Вроде бы ничего особого не делаю, а успел уже очень многое как в собственном развитии, так и в местных делах. Просто мистика какая-то.

— Ну вот и готово, приятного аппетита! — Улыбнулся я, раскладывая перед девушкой столовые приборы. Себя тоже не обделил солидным куском отлично приготовленного свежайшего мяса.

Аурелия с удовольствием втянула в себя запах горячей еды, и аккуратно отправила в ротик первый кусочек стейка.

— Ум… У-у-у! М-м-м! — Судя по раздавшимся нечленораздельным звукам и выражению её лица, можно было судить, что критики не зря дали данному блюду столь высокую характеристику.

Отправил в рот кусок мяса и тоже не удержался от того, чтобы прикрыть глаза от удовольствия. Действительно, «божественно». Божественно вкусно и божественно расточительно. Самое то, что мне сейчас нужно. Доедали ужин в полном молчании — девушка не могла оторваться от еды. «Очнулась» она только когда в тарелке остался один-единственный кусочек мяса, на который она смотрела со странным выражением лица, будто не могла решить какую-то дилемму.

— Если хочешь, могу приготовить добавку. — Разрешил я её дилемму…

— Я объелась… — Тихо прошептала Аурелия мне на ухо, когда мы уже лежали в её кровати. — Это ты виноват!

— Признаю и заранее капитулирую. — Ответил я, начиная мягко массировать её руки и плечи.

— Нет, ну как это у тебя получается?! Стоит мне почувствовать запах и ощутить вкус, и я не могу себя удержать в руках. Полностью теряю самоконтроль!

— Ну, видимо не зря говорят, что члены тотемных кланов перенимают многое от своих тотемов. Был у меня один знакомый кот… На всё был готов ради кусочка рыбки… Хм… Надо будет завтра заказать свежей рыбы.

— Эй! — Возмутилась Аурелия, но как-то не натурально, а через пару минут начала постанывать от удовольствия, когда я одновременно с массажем начал циркуляцию Ци.

Сегодня я тоже не удержался и съел больше обычного, но завершить ночь к полному взаимному удовольствию это нам нисколько не помешало.


Глава 12. Разрыв


Проснулся ещё засветло. Не только потому, что телу и разуму теперь требовалось меньше времени на отдых, но и по причине переполнения ментального пространства Силой. И это притом, что система сбора энергии ещё не вышла на режим, а вчера я солидно потратился на создание артефактов и кулинарные эксперименты. Как же это классно!

Тем не менее, «проблему» нужно было решать, хотя отчасти это напоминало «дилемму» из разряда — куда девать столько бабла?! Решение напрашивалось само собой — нужно создать в ментальном пространстве хранилище Силы, вот только необходимые для этого умения у меня отсутствовали — не моя область и ранее оно мне было нужно как рыбе зонтик. Я имел только общие сведения ещё со школы, а это не тот уровень знаний, с которым можно начинать серьёзную работу. Придётся изучить парочку новых методов развития Адепта Воли, благо отличная база данных всегда под рукой. На качественной информационной поддержке я никогда не экономил — в конечном итоге это окупается.

Пока же решил воспользоваться альтернативным методом сохранения, ставшим доступным после создания артефакта Чародейского Куба — материализацией Силы. Метод хоть и сложен технически, но суть его проста — энергию можно превратить в вещество, и Сила адепта Воли — не исключение. Тут работает всем известный закон, открытый Эйнштейном — E=mc^2. Точнее m = E/(c^2). Из энергии можно получить материю массой равной объёму энергии, делённому на квадрат скорости света. Понятно, в таких условиях для создания одного грамма вещества потребуется огромное количество Силы, но удивительным свойством материализации является то, что созданная таким образом материя сохраняет все свойства Силы — в результате адепт получает полностью подконтрольное ему вещество! Ему одним желанием можно придать любую форму, химический состав, атомарное строение, даже приказать взорваться в атомном взрыве, будто это антиматерия, хотя более глупого метода лишиться огромного количества Силы сложно представить.

Большинство адептов, имеющих достаточно Силы для материализации, используют созданное вещество для макетирования квантовых компьютеров, способных за один «такт» решить математическую задачу любой сложности, если её можно свести к перебору конечного множества. Я же пока «просто» сформировал из Силы крошечный кристаллик алмаза. Потом придумаю, куда его применить, благо в материализованной форме Сила может храниться неограниченно долго. А также сформировал в ментальном пространстве «закладку», которая сбудет автоматически переводить избыточную Силу в материальную форму, наращивая на алмаз новые слои кристаллической решётки.

Решив эту проблему, приступил к виртуальным тренировкам — завтра следует показать главе и старейшинам клана свои достижения в освоении техник, а потому не помешает их внимательно изучить и отработать на практике. Пусть и в виртуальном пространстве. Конечно, я не собирался ограничиться тремя указанными техниками — полётом, бронёй и копьём. В закрытом хранилище клана находились сотни интересных техник, требующих от практика высокого уровня Дара. Вот самые интересные и полезные из них я и решил проработать, включив в свой арсенал.

Когда рассвело, принял водные процедуры и начал готовить завтрак из остатков вчерашнего изобилия. На запах подтянулась заспанная Аурелия. Можно сказать — почти семейная идиллия. Через час мы уже были на полигоне, ожидая прихода Вайолет, благо теперь у неё был терминал, и я всегда мог точно сказать, где она находится и через сколько времени появится. Удобно!

— Фух! — Тяжело вздохнула Вайолет, падая на маты без сил. — Это было сложно! Я никогда в жизни настолько не выматывалась.

— Ничего, после сеанса обмена Ци тебе полегчает. — Ответил я, садясь рядом и беря ладони девушки в свои руки.

Одновременный обмен с двумя людьми себя не оправдал — эффективность техники падает, а сложность растёт неоправданно быстро. Проще и эффективнее проводить обмен Ци с каждым человеком в отдельности, благо я не собирался таким образом работать с большим количеством учеников. Подтяну свою команду до приемлемого уровня и хватит. Повторив свои действия для Аурелии, которая в присутствии Вайолет смогла взять себя в руки и удержать нахлынувшие во время обмена Ци желания в узде, сказал:

— Вы молодцы. Особенно Вайолет. Ещё пара таких тренировок, и можно будет смело отправляться в дальнюю экспедицию — все необходимые для выживания техники вы освоите на требуемом уровне.

— Я никогда раньше не учила столько техник за такое короткое время! — Простонала Вайолет, приподнимаясь с матов. — За два года выучила меньше, чем за одно это занятие.

— Тебе не понравилось?

— Понравилось. — Подумав, ответила девушка. — Ты хорошо объясняешь, сразу становится понятно, что нужно делать и как.

— В этом нет моей заслуги. — Пояснил ей. — Всё дело в моей Ци, циркулирующей по твоему Узору. Она позволяет мне помогать во время первых использований техники, показывая, как правильно. Именно поэтому почти всё получалось с первого раза. После требуется лишь немного практики, чтобы «забить» выполнение техники на рефлексы. Ну и, конечно, возможность погибнуть при неправильном выполнении техники, пусть и в иллюзорном мире, хорошо мотивирует на качественное освоение.

На этот раз мы несколько часов находились в виртуальной симуляции заброшенного города, созданного по воспоминаниям, считанным с информационного слоя артефактов Старших. Это была в большей степени дизайнерская визуализация нежели историческая реконструкция, но выглядел заброшенный город весьма экзотично и интересно. Учитывая же огромное количество самых разнообразных аномалий, что заполняли часть территории, удалось отработать множество необходимых для выживания в самых различных природных условиях техник.

На этот раз никто не погиб, хотя прикрывать от гибели девушек приходилось неоднократно. К счастью, техники уровня Формирования Оболочки отличались не только высокой мощью, но и превосходной эффективностью, позволяя чувствовать себя достаточно свободно хоть в падении с высоты, хоть на дне морском.

— На этом закончим. — Сказал я. — Завтра продолжим. Возможно в ближайшие дни мы отправимся в первую экспедицию. Пока недалеко, но походные вещи лучше приготовить уже сегодня. Я оставил в домике Аурелии немного денег на закупку необходимого. Сходите сегодня на рынок. Список обязательных покупок есть у Арканы. Я бы к вам присоединился, но возникли небольшие проблемы, так что встретимся перед ужином у Аурелии.

Этой ночью хорошо поработал не только я, но и Аркана, обработав огромное количество информации из хранилища Клана Древа и артефактных мастерских Хафов. Появились первые результаты, весьма меня заинтересовавшие.

Несколько веков назад в распоряжение клана Хаф попали дневники одного исследователя, изучавшего времена колонизации планеты. Он смог выяснить, что на архипелаге Карадум, что можно было перевести как «космодром», в своё время находилось более десятка драккаров Старших. Что он не написал, так это точные координаты расположения нескольких из них, которые он смог вычислить по косвенным данным. Архипелаг Карадум весьма велик, занимая территорию, сравнимую с Англией и Ирландией вместе взятыми. Он практически не населён, так как концентрация энергии Древа делала проживание на большей части архипелага невозможным для обычных людей, не обладающих Даром.

Искать на нём драккары всё равно что иголку в стоге сена, но считывание информационного слоя позволило проникнуть в неописанные мысли автора дневника, в которых ориентиры для поиска были освещены с достаточной точностью. Я собирался отправиться на Карадум и посмотреть на это место своими глазами, но сначала нужно было разобраться с неожиданными проблемами на производстве амулетов — во время тренировки Аркана сообщила, что пришёл сигнал аварии, после чего станок перестал отвечать на запросы. Нужно сходить и разобраться.

Быстро добравшись до бывшего склада, переоборудованного в мастерскую, застал его в полном хаосе. Количество охраны выросло с четырёх человек до десяти, но никто из них не выполнял своих обязанностей. Все лишь ходили вокруг с растерянным выражением лица. Только трое человек сохраняли видимость спокойствия, что-то обсуждая в сторонке. К ним я и подошёл.

— Что тут произошло? — Спросил у главного охранника, с которым вчера уже разговаривал.

— Взрыв. — Чётко доложил тот, быстро переглянувшись со своими подчинёнными. — Возможно, какие-то неполадки с оборудованием. Внутрь никто посторонний не заходил. После взрыва мы отправили курьера с докладом главе и установили оцепление на всякий случай. Ждём его решения.

— Откройте. — Сказал я после секундного обдумывания. — Я хочу осмотреть состояние артефактов.

— Не стоит. — Покачал головой охранник. — Вдруг взрыв повторится?

— В этом случае я единственный, кто может сказать, так это или нет. Кроме того, я владею Невидимой Бронёй, так что со мной в любом случае ничего не случится. — Ответил ему, переводя Броню в различимый невооружённым взглядом вид, для чего всего лишь требовалось закачать в неё избыточное количество энергии. Истекающая энергией Древа техника создавала воздушные завихрения и красочные световые эффекты, что обычно говорило о плохом контроле, но в данном случае было вызвано искусственно.

Охранник нехотя посторонился, позволяя мне войти в дверь склада и оценить нанесённые ему повреждения. Они оказались не особо велики. Во всяком случае строение не собиралось разваливаться. А вот о станке того же сказать было нельзя — он был подвержен полному взрывному демонтажу, разлетевшись в виде осколков по всему помещению. Осмотр места происшествия и, конечно, считывание информационного слоя, дало исчерпывающее представление о случившемся здесь недавно событии.

Осталось лишь дойти до стены, у которой находились ящики с готовой продукцией и убедиться, что часть артефактов пропала в неизвестном направлении, а именно — пять обычных терминалов и десять улучшенных. Парные карточки злоумышленника не заинтересовали, а потому они сохранились в полном объёме.

Несколько обычных терминалов оказались повреждены, но все они сохранили работоспособность — всё-таки металлическая болванка имеет приличный запас прочности. Там нечему ломаться. Отдам Донату в качестве демонстрации надёжности артефактов. Артефакты для клана Древа и вовсе не пострадали — их увеличенная за счёт особых материалов прочность позволила избежать даже небольших царапин, хотя несколько ящиков осколками разнесло буквально в щепки.

Взяв несколько карточек и улучшенных артефактов для завтрашней демонстрации, покинул разгромленное помещение. Здесь более делать нечего — при взрыве сработала система самоликвидации, стёршая все энергетические конструкты с рунных пластин и оплавившая их поверхность.

— Внутри безопасно, но никого внутрь не пускайте. Там ценные артефакты. — Сказал я и спокойным шагом отправился в резиденцию главы — нам нужно о многом поговорить.

Добравшись, попросил дежурного секретаря сообщить Брину, что наследник клана Древа Ольгерд, сын Брандта, сына Брода, желает его видеть по срочному вопросу. Глава не стал меня долго «мариновать» в приёмной и попросил зайти.

— Только что был в мастерской. Осмотрел место происшествия. — Сказал я, садясь в кресло. — Слышал, тебе уже сообщили.

— Как раз дал необходимые указания. — Ответил Брин. — Мы начинаем расследование.

— В таком случае, у меня есть важная информация. Это был не просто взрыв. Помимо уничтожения ценного оборудования, проникший в мастерскую злоумышленник также украл несколько готовых артефактов. К счастью, он не знал, что созданные для членов клана изделия являются парными и имеют функцию поиска одной части с использованием другой. Очень полезно, если нужно оказать помощь попавшему в беду члену Клана. Я могу без труда привести группу захвата к месту хранения украденных артефактов.

— … — В ответ на столь заманчивое предложение глава клана промолчал.

— Как вижу, это предложение не вызывает у тебя восторга. — Заявил я после долгой паузы. — Логично, учитывая, что поставленная кланом охрана не пускала внутрь никого «постороннего», и даже после взрыва не смогла задержать «нарушителя», хотя он при этом был ранен и оставил на полу следы крови. Отсюда можно сделать вывод, что вошедший не был посторонним. Это косвенно подтверждается тем, что он смог заблокировать стандартную систему артефактной защиты, которую я ранее развернул внутри мастерской. Чужому человеку, не знакомому с разработками нашего клана, сделать это непросто… Вот как у нас обращаются с собственностью наследника клана? — Закончил я свою речь каверзным вопросом.

— Церемония ещё не проведена, поэтому ты ещё не наследник. — Поджал губы Брин.

— Странно слышать незнание законов Клана от его главы. В них чётко прописано, что я стал наследником с момента прорыва на стадию Формирования Оболочки. Церемония же не более чем традиция. Если же ты хочешь сказать, что злоумышленник не знал куда лезет, то вынужден возразить. Отлично знал! Все, кому нужно, знали уже на следующий день и даже успели предпринять кое-какие действия. Не зря же Вайолет теперь находится у меня в обучении и скоро войдёт в состав свиты. Если бы проникшего в мастерскую интересовали только артефакты, он бы нашёл способ ко мне обратиться. Деньги, лесть, подарки… Способов много. Он этого не сделал, из чего делаю вывод, что его интересовали не столько артефакты, сколько способ доказать, что я «недостоин» высокого звания наследника клана. Это же подтверждается дальнейшими действиями злоумышленника. Он не мог не знать, что лезть внутрь работающего артефакта — не лучшая идея. Раз полез — значит был в не совсем адекватном состоянии.

Брин опустил глаза, внимательно изучая поверхность собственного стола, будто видел его впервые в жизни.

— А потому возвращаюсь к своему вопросу — так у нас относятся к наследнику клана? — Продолжил я, повторив свой вопрос.

— Не стоит из-за действий одного дурака лишать доверия весь Клан. — Сдался глава, начав, наконец, диалог.

— Я отношусь к Клану Древа, вполне адекватно оценивая его достоинства и недостатки. А вот со стороны членов клана сказать того же не могу. С каждым днём чувствую от окружающих всё больше негатива. Люди не понимают, как я умудрился добиться такого высокого статуса в столь короткие сроки. Они считают меня выскочкой, получившим звание наследника случайно, не подтвердив его реальными заслугами. В чём-то они, конечно, правы.

— Со временем это пройдёт. — Кивнул Брин, соглашаясь с моими словами.

— Да, но живём мы сейчас, поэтому я собираюсь максимально ускорить наступление этого момента. Показать, что кое-чего стою и без поддержки клана. В связи с этим у меня есть три… объявления. — В последний момент заменил слово «ультиматум» его нейтральным аналогом. — Во-первых, впредь я собираюсь самостоятельно заботиться о безопасности своих активов без «помощи» Клана, так как защищать их, как оказалось, нужно в первую очередь от самого Клана. Во-вторых, Служба Спасения будет организована без денежной поддержки Клана Древа, финансируясь за счёт продажи артефактов и сопутствующих услуг. Деньги, полученные в казне, я верну, но и долю клана выплачивать не буду — она пойдёт на нужды Службы и организацию производства артефактов. Ну и, наконец, в-третьих. Я передам свои дневники, в которых подробно описывается процесс создания артефактов связи, в хранилище клана. Любой сможет взять их под свою личную ответственность, но помогать артефакторам не буду. Пусть даже не пытаются ко мне лезть. На этом всё. Теперь у меня есть куча НЕОЖИДАННЫХ дел, которые следует быстро разгрести. Прошу прощения! — Встав с кресла, я чуть наклонил голову, имитируя поклон. — Завтра после обеда готов продемонстрировать всем желающим работу созданных артефактов и изученные техники на выделенном тренировочном полигоне.

Развернувшись на месте, быстрым шагом покинул кабинет Брина.

Двигаясь по коридорам особняка клана, с трудом мог скрыть улыбку, то и дело пытающуюся показаться на моём лице. Как всё удачно сложилось! Я всю голову сломал, пытаясь найти способ отделаться от навязчивой опеки клана, а тут такая возможность. Один много о себе возомнивший придурок, и на пару лет я полностью свободен в своих действиях. Всего-то нужно изобразить сильную обиду и «крушение всех планов». В действительности после создания волшебной палочки мне более столь примитивная установка для создания артефактов не требовалась.

И теперь можно почти без оглядки пользоваться возможностями, даруемыми большими деньгами. А именно — нанять нужных людей и организовать первую экспедицию на Карадум. Драккары Старших ждут меня! Не став откладывать дела в долгий ящик, тут же приступил к подготовке. Первым делом связался с Донатом Бером и сообщил, что готов ему отгрузить три тысячи артефактов, полсотни из которых имеют сильные внешние повреждения. Их можно использовать в качестве демонстрации надёжности технологии. Также сообщил, что передам ему методичку для военных по эффективному использованию терминалов на фронте и в тылу.

Не желая более вступать в полемику с охраной мастерской, проник туда под действием мощной техники невидимости из секретного хранилища клана. Пара взмахов волшебной палочкой, и о содержимом ящиков и полок напоминают лишь разломанные доски не выдержавшей испытания взрывом тары.

Все артефакты были упакованы в «Пространственный Мешок» — технику уровня Совершенства Разума, активно используемую практиками для транспортировки габаритных грузов.

«Классная» клановая охрана не заметила, что с охраняемой территории было вынесено всё составляющее хоть малейшую ценность оборудование. Большой косяк, который уже нельзя списать на внутренние взаимоотношения членов клана. С таким же успехом артефакты мог украсть любой другой одарённых уровня Формирования Оболочки. Конечно, вора такого уровня встретить не проще, чем динозавра на улице — или встретишь, или нет — но сам факт… Впрочем, я не глава клана и не собираюсь им быть. Пусть у него голова болит за уровень бойцов.

Явившись к Донату, предъявил ему новую партию терминалов. Вот у кого дела идут просто прекрасно! В его торговом доме заметил больше десяти человек, активно пользующихся моими артефактами. Рукописи с инструкциями были приняты торговцем с благодарностью. Побитые взрывом терминалы были внимательно осмотрены, но наибольшее внимание вызвали рабочие образцы в количестве почти трёх тысяч штук, которые я отдал ему на реализацию любым удобным способом, пояснив, что до конца месяца новую поставку ждать не стоит. Происходит реорганизация производства. Вот потом он может смело рассчитывать на тысячу артефактов в день и даже больше.

После торговца зашёл в каретную мастерскую, в которой продолжал закупать материалы для производства артефактов, несмотря на сравнительно высокую цену сырья, и заказал большую партию железа и угля, которую следовало упаковать в ящики и сложить на складе до востребования. Везти материалы в мою «мастерскую» более не требовалось.

И, наконец, вернулся в свои покои и достал из сундука четыре толстые тетради с кожаным переплётом, которые ранее заказал в мастерской клана. Писать «дневники» вручную у меня не было никакого желания, поэтому перенёс туда информацию с помощью простого заклинания. Чернила сами собой заняли место на страницах тетрадей. После этого лично отнёс получившиеся дневники в хранилище клана и поставил их на полку к другим раритетам. Почему-то у меня было ощущение, что артефакторы клана очень нескоро смогут пролистать эти страницы.

И едва ли они их удовлетворят. Несмотря на то, что технология производства артефактов была описана достаточно подробно — с расчётами, физическими принципами, теоретическими основами и ссылками на литературу других авторов из клановой библиотеки, — понять всё это было не так-то просто. Местные практики в интеллектуальных возможностях не сильно превышают обычных людей, чего никак нельзя сказать об адептах Воли, у которых развитие разума и ментального пространства — краеугольный камень. Возможно, начиная с определённого уровня Дара, это меняется. Даже скорее всего, учитывая мой быстрый прогресс до стадии Формирования Оболочки, но едва ли тех монстров, какими становятся практики высоких степеней развития, заинтересуют мои разработки, а остальным потребуются долгие годы упорной работы хорошего коллектива учёных и артефакторов, чтобы освоить описанные технологии.


Глава 13. Свита


Закончив с писаниной, отправил курьера в клан Снежного Лиса, занимающий особое положение в клановой иерархии. Во времена клановых войн между пришельцами и коренными жителями, лисы изначально заняли нейтральное положение, не помогая ни одной из сторон конфликта. Увы, со временем это сыграло с ними злую шутку — члены клана оказались под ударами с обеих сторон. Так бы и сгинул этот клан, если бы место главы после гибели большей части старшего поколения не занял Ли Хан, прозванный впоследствии Хитрым Лисом.

Он не стал менять положение своего клана, примыкая к одной из воюющих сторон, вместо этого он реформировал сам клан, введя множество законов и традиций, в корне изменивших сложившееся положение вещей. В его клане осталось очень мало боеспособных воинов-мужчин, но женщин, владеющих Даром, было достаточно. Также было много молодёжи и стариков, которых можно было использовать в качестве инструкторов. Ли Хан силой насадил новые правила взаимодействия между членами клана. Если ранее добрачные связи, мягко говоря, не поощрялись, то теперь само понятие брака было упразднено.

Следующим этапом был сбор большого количества необученных одарённых, преимущественно мужчин, в качестве приёмных членов клана. Их обучали клановые инструкторы, а проживали они совместно без разделения на мужчин и женщин. Программа обучения также была общая, так что будущие бойцы много времени проводили вместе. При полном снятии запрета на половые связи и введении программы поощрения и поддержки для беременных и молодых матерей, увеличение количества новых членов клана шло всё ускоряющимися темпами по мере ввода и корректировки новых традиций.

Естественно, новых членов клана требовалось чем-то занять, так что Ли Хан использовал своё промежуточное положение нейтральной стороны для того, чтобы оказывать поддержку отрядами наёмников обеим сторонам конфликта, не делая разделения на своих и чужих. При этом упор он делал на заключение длительных контрактов по охране территорий, производств, путей сообщения или даже отдельных людей, хотя куда больше можно было получить, используя своих людей на поле боя.

Кланы быстро поняли, что они могут передать второстепенные направления под защиту Снежного Лиса, высвободив тем самым достаточно людей для активных боевых действий. Так у клана наёмников появился относительно небольшой, но устойчивый приток средств, позволивший нанять ещё больше людей и организовать их обучение. Многие из них впоследствии становились членами клана или гибли за его интересы. Смертность была очень высока, но новые законы привели к тому, что у молодых членов клана двадцати-двадцати пяти лет возрастом уже было по трое-четверо детей, воспитываемых в специальных интернатах.

С родителей полностью снималась проблема воспитания детей, что позволяло им сосредоточиться на личном росте, так что, несмотря на большие потери, клан быстро рос, а средняя сила бойцов повышалась, сделав его к окончанию клановых войн одним из крупнейших кланов по количеству одарённых воинов.

С окончанием войны спрос на боевые отряды упал, но клан Снежного Лиса уже имел сложившуюся репутацию, позволившую ему вытеснить всех конкурентов из бизнеса охраны частной собственности и элитных телохранителей для богатых людей. Понятно, кланы предпочитали для охраны держать своих бойцов, но кланами страна не ограничивалась — были торговые компании, цеха, отдельные мастерские… Защищать было кого и от чего. Послевоенный разгул преступности требовал соответствующих мер противодействия. Снежные Лисы при заключении длительных контрактов брали немного, работу выполняли качественно и за каждым членом этого клана стояла внушительная мощь всех остальных бойцов, из-за чего большинство недоброжелателей предпочитало не связываться даже с отдельными телохранителями, не говоря уже об отрядах. Одно дело «пощипать» жирного торгаша, и совсем другое — нажить кровника в виде боевого клана…

Пока курьер не вернулся, решил не терять времени зря и прошёлся по мастерским клана, лично передав заинтересовавшим меня людям приглашение прийти на завтрашнюю демонстрацию старейшинам моих достижений. Этим людям я собирался предложить вступить в свою Службу Спасения, на что намекнул в личном разговоре. Пока меня в клане интересовало всего несколько человек — Велес, мой инструктор по техникам клана, Берт, водитель и большой фанат всего самодвижущегося, а также два молодых подмастерья-артефактора — братья Рис и Ван Ху, умные парнишки с Даром небольшой силы. Велес был нужен в качестве боевой поддержки и просто как авторитетный человек старшего поколения, Берт предполагался в качестве пилота драккара, если его удастся найти, а артефакторы должны стать операторами боевых и вспомогательных систем, а также техниками, обслуживающими оборудование. С Аурелией и Вайолет понятно — мои личные помощники и поддержка.

Также в Службу требовался умелый врач-целитель, но среди членов клана я никого подходящего не нашёл. Лекари либо не отвечали моим высоким требованиям, либо и так хорошо устроились и мотаться по экспедициям не собирались. К тому же Клан Древа никогда не имел хорошей школы практиков-целителей, в сложных случаях обращаясь к мастерам Ци или лекарям клана Линь — признанного лидера в техниках исцеления. Именно к ним я собирался обратиться за помощью в поиске подходящей кандидатуры на место главного врача Службы Спасения.

Не успел я обойти всех заинтересовавших меня людей и написать записки тем, кого не застал в резиденции, как вернулся курьер с письмом от клана Снежного Лиса. В письме сообщалось, что «высокого гостя» готовы принять в любой момент времени. Неудивительно. Я писал как наследник клана и прямо указал, что собираюсь произвести заключение длительного контракта на охрану.

Переоделся в подходящий случаю костюм и отправился к лисам. Столичная резиденция этого клана вполне отвечала сложившимся у меня о них представлениям — никакой помпезности и вычурности. Резиденция напоминала квартал зажиточных жителей, утопающий в зелёных насаждениях, разве что дома располагались слишком свободно и вольготно для столицы. Но это лишь на первый взгляд. Более вдумчивый осмотр показывал мощную и продуманную систему эшелонированной обороны и спящие до времени ловушки, превращающие всё свободное пространство, где могут перемещаться враги, в зону сплошного поражения. При этом — никаких высоких каменных стен или других монументальных строений, предназначенных скорее для показухи — для более-менее развитого практика стены практически любой высоты не представляются значимым препятствием, в отличие от выучки и мастерства защитников.

При входе меня встретила охрана, вежливо поинтересовавшаяся причиной визита. Им хватило одного взгляда на письмо старейшины клана, чтобы выделить мне сопровождающего и пропустить на охраняемую территорию. Сопровождающим оказалась молодая девушка с довольно развитым Даром — на уровне Вайолет. Она была весьма общительной и к моменту, когда мы, наконец, добрались до цели, успела поведать мне много информации о внутренней жизни клана, между делом выведав всё, что её интересовало обо мне. Не умея анализировать и обдумывать на ходу собственную речь, сам бы не понял, как начал бы ей рассказывать не предназначенную для чужих ушей информацию. Настоящая шпионка… А потом все удивляются, как так получилось, что клан Снежного Лиса снова всех обскакал.

Заключение договора происходило в небольшом, но очень уютном и дорого обставленном кабинете, где седовласый мужчина, севший в массивное кресло напротив, внимательно выслушал моё видение дальнейшего сотрудничества и уточнил:

— Два десятка человек для охраны одного производственного объекта и четыре человека для участия в дальних экспедициях? Сколько из них должны быть Одарёнными?

— Все, конечно. — Пожал я плечами. — Работать мы будем в условиях повышенного фона Энергии Древа. Обычным людям там будет крайне некомфортно или даже смертельно опасно, но в будущем я планирую иметь и другие объекты охраны в своей собственности. Для них уже могут потребоваться и неодарённые специалисты, но об этом пока говорить рано.

— Хм… Две дюжины Одарённых. Контракт на десять лет?

— Всё верно.

— По нашим правилам это уже специальный заказ, на который действуют особые условия. Мы заинтересованы в длительном сотрудничестве и никому не станет лучше, если заказчик погибнет в результате покушения. Учитывая, что заказчиком является наследник Клана Древа, мы можем сделать особое предложение — персонального телохранителя, который даст личную клятву верности, выходя тем самым из подчинения нашему клану. Он может войти в состав свиты или играть роль слуги. В любом случае приказы господина будут для него первым приоритетом, даже если при этом придётся сойтись в схватке с членами собственного клана. Услуга недешёвая, но я советую ей воспользоваться. Кому попало мы её не предлагаем.

— Я заинтересован в расширении свиты. — Кивнул ему после секундного обдумывания.

— В таком случае прошу на полигон! Сейчас наши лучшие телохранители тренируются там под руководством опытных инструкторов. Можно будет увидеть их в деле и сделать осознанный выбор. Бойцы, отобранные для службы охраны и участия в экспедициях, соберутся там же.

До полигонов было довольно далеко, они располагались в пригороде, но добрались мы быстро, воспользовавшись ездовыми волками, прирученными кланом Снежного Лиса. Это были не простые животные, а одарённые. По местной классификации — монстры. Приручение и разведение монстров было одним из основных видов деятельности тотемных кланов, в котором они даже превосходили кланы пришельцев. В том же клане Древа монстров не держали. По крайней мере, в столичной резиденции. Для себя я решил, что обязательно попрошу в качестве сопровождающих экспедиции умелых наездников вместе с их четвероногими напарниками. Во многих случаях они смогут оказать существенную помощь благодаря своей скорости, проходимости и чуткому нюху.

Пересечение границы полигона было практически невозможно заметить обычному человеку — не было никаких ограждений или предупреждающих табличек, лишь огромный купол сигнального артефакта, сообщающий дежурной группе охраны о пересечении периметра. Через несколько минут бойцы охраны появились и сразу скрылись в лесу, обменявшись с моим сопровождающим парой знаков. Ещё через пять минут мы были на месте — берег небольшой речушки был превращён в учебно-тренировочный лагерь под открытым небом, в котором походили занятия и тренировки более сотни человек.

Нас сейчас интересовал отряд телохранителей — три десятка молодых юношей и девушек отрабатывали упражнения вместе с инструкторами — седым невысоким дедом и молодой женщиной лет двадцати пяти на вид, которую можно бы было назвать красавицей, если бы её лицо и руки не покрывало множество уродливых шрамов.

— Построиться! — Рявкнул дедок, заметив наше приближение, и продолжил, когда бойцы выстроились по росту. — Вы долго готовились, и сегодня кто-то может покинуть лоно родного клана, чтобы нести его Славу и Честь в мир!

— Слава и Честь! — Рявкнул строй девиз клана.

— Хорошо. — Кивнул дедок. — Тогда для начала покажите, что стоите своих слов в схватке! Белка, твой выход. — Пригласил инструктор свою напарницу поучаствовать в демонстрации.

Следующие несколько минут были заполнены короткими схватками, идущими одна за другой. Было видно, что это не более чем показательные выступления, и, если бы «Белка» хотела, то легко бы победила своих учеников. Если не по уровню дара, то по мастерству она на две головы их превосходила. С Даром же дела обстояли не лучшим образом — помимо ран на теле, женщина имела и значительные повреждения Узора, не позволяющие ему развиваться. Тем не менее, даже превосходя своего инструктора по силе, ученики ничего не могли ей противопоставить.

Смотреть бои было занимательно, даже не смотря на их постановочность, однако в большей степени меня интересовало то, подойдёт ли тот или иной кандидат в состав моей свиты, или же станет со временем нежелательным элементом. Обычно для этого требуется длительное изучение психопрофиля человека и прохождение им ряда специальных тестов, но для Адепта Воли всё несколько проще — есть специальные заклинания, позволяющие оценить совместимость людей для работы в команде. Благодаря им я смог определиться с наиболее подходящим кандидатом.

— Как я понимаю, их инструктор тоже является обученным телохранителем? — Спросил я после минутного изучения стоящих перед нами бойцов.

— Всё верно, Белка была лучшим нашим телохранителем и несколько лет охраняла супругу клиента, пока на неё не произошло нападение. К сожалению, телохранители не справились и не смогли защитить подопечную. Из четырёх человек выжила только она, получив травмы, поставившие крест на дальнейшей карьере. — Намекнул мне мужчина на то, что женщина была не лучшей кандидатурой, но я уже принял своё решение.

Подойдя ближе к настороженно смотрящей на меня девушке, я спросил:

— Как наследник клана Великого Древа, я предлагаю тебе, Белка, войти в состав моей свиты в качестве личного телохранителя. Ты согласна?

— Я… — Во вспыхнувших глазах девушки пронеслась целая буря чувств от шока и неверия до стыда и… благодарности. — Согласна!

Последнее слово она произнесла чётко и разборчиво, полностью отбросив все сомнения.

— Что же… — Нахмурился мой сопровождающий. — Решение принято. Будем надеяться, что правильное. Белка! С этой минуты ты выходишь из состава бойцов клана, и твоя верность должна принадлежать лишь одному человеку — твоему господину! Но не забывай, что главное — это Слава и Честь!

— Слава и Честь! — Громко повторила Белка, поклонившись, и двумя быстрыми грациозными движениями заняла место у меня за спиной. На её лице невозможно было прочитать никаких эмоций, лишь сжатая на рукояти короткого меча ладонь выдавала внутреннее напряжение женщины.

Бросив на неё взгляд, я слегка кивнул, признавая право своего нового телохранителя находиться рядом, после чего вопросительно посмотрел на сопровождающего.

Выбор бойцов для охраны прошёл быстро и без показухи. По возможности выбирал одарённых самого высокого уровня, подходящих по складу характера для охраны объектов, а также не имеющих какой-то выраженной неприязни к сослуживцам, с которыми им придётся работать. К отбору же четвёрки бойцов для экспедиций и спасательных операций в других мирах я подошёл с куда большим вниманием, отобрав в конце концов четырёх человек — двоих мужчин, опытных и сильных универсальных бойцов в мощным Даром, а также двух молодых сестёр-близняшек с очень необычной структурой Узора и приятным весёлым характером.

По совместительству девушки являлись «кинологами», обучающими личных «монстров» — смеска волка и собаки мужского пола и молодую волчицу, только-только вышедшую из щенячьего возраста. «Монстры» тоже вошли в состав моего экспедиционного отряда.

Осталось лишь уладить формальности для чего я в присутствии казначея клана Снежного Лиса передал сертификаты на получение четырёх тысяч златов в торговом доме Доната Бера. Таскать такую сумму «наличными» было бы не только неудобно, но и глупо — каждый раз при оплате пришлось бы ждать, пока помощники казначея пересчитают деньги. Сделал мысленную отметку — поскорее заняться организацией системы быстрых платежей на основе моих артефактов.

В действительности я предполагал, что со временем основным источником моего дохода должно стать оказание различных услуг — от цифровой денежной системы до букмекерских услуг. Плюс музыка, игры, новостной портал, услуги логистики, услуги связи, хранения информации, её обработки и многие, многие другие, но сначала необходимо добиться, чтобы мои терминалы были если не у всех, то, хотя бы, у существенной доли населения. Для этого я был готов со временем чуть ли не устраивать бесплатные их раздачи, но пока этого не требовалось — напротив, рынок лишь начинал понимать, что именно я предлагаю, и вокруг новых артефактов начинался знатный ажиотаж, обещающий мне в ближайшем будущем колоссальные прибыли.

Между тем Аурелия и Вайолетт уже закончили с закупкой необходимых вещей и сейчас находились под немалым впечатлением от этого обстоятельства — они потратили больше денег, чем видели за всю свою жизнь, хотя бедными себя ранее не считали. А ведь это всего лишь подготовка к одной небольшой экспедиции. Толи ещё будет!

Я пригласил их на небольшой банкет под открытым небом, который собирался устроить около домика Аурелии, так как внутри мы все теперь просто не поместились бы, даже несмотря на то, что из охраны я пригласил лишь Белку, четырёх участников экспедиции, а также главу охраны будущего штаба СС и его заместителя, отпустив остальных собираться и готовиться к скорому выходу «в поле».

Но и так народу собиралось прилично — шестеро из клана Древа, семеро из клана Снежного Лиса и Аурелия, представляющая свой клан в одиночестве. Готовкой я собирался заняться самостоятельно, для чего Вайолетт и Аурелия закупили все необходимые приспособления и продукты. Заодно и опробуем походную кухню, хотя в этом плане никаких проблем не намечалось — мы закупали лишь самую качественную провизию, не обращая внимания на её стоимость. В таких условиях несложно добиться ресторанного качества еды даже в походных условиях, если же добавить толику Воли, то и того выше. Это должно неслабо помочь в первоначальном налаживании отношений между охраной, участниками экспедиций и мной в качестве лидера всей этой кутерьмы.

Видеть ошарашенные лица охраны, когда я, наследник клана, лично начал готовить для всех жареное мясо, овощи и плов в казане, было незабываемо. Ещё смешнее стало, когда они впервые попробовали мои блюда, приготовленные с помощью заклинаний земной «магии». На миг почувствовал себя чуть ли не аватарой языческого бога, отвечающего за пиры и чревоугодие. Такого искреннего восхищения я ранее ни у кого не наблюдал. Волк-полукровка и монстр-волчица, с которыми поделились косточками, начали самым натуральным образом скулить от удовольствия, но и их хозяева недалеко от них ушли, разве что не заглядывали умильно в глаза, выпрашивая добавки.

После сытного ужина, во время которого у нас нашлось время познакомиться друг с другом и создать о себе первое впечатление, раздал всем участникам застолья персональные терминалы. Дальней связи, как для членов клана Древа. Возможность связаться или отследить каждого работающего на меня человека — бесценна. Также познакомил всех собравшихся с Арканой, не выдавая, впрочем, её природу. Сказал только, что любое наше взаимодействие будет идти через неё, а полученные через неё приказы нужно расценивать как отданные лично мной. Любые же иные способы передачи информации — будь то письмо или личный посланец, при работающих средствах связи, необходимо считать подлогом и действовать соответственно.

Закончили вечер демонстрацией возможностей терминалов. Перед каждым пользователем была сформирована виртуальная сцена, на которой проигрывалось объёмное кино. Для этого хорошо подошла адаптированная версия фантастической саги «Падение Империи», воссозданная Арканой на основе оригинального земного фильма. Адаптация земного кинематографа была нелёгкой задачей, и проще всего было работать с картинами, происходящими в полностью выдуманном мире, где нет или небольшое количество отсылок к известным событиям земной истории.

Просмотр фильма произвёл на всех ошеломляющее впечатление, чего я и добивался. Ничего сравнимого по зрелищности, качеству проработки деталей и сюжету в этом мире просто не существовало, так что сага просто-напросто рвала зрителям все шаблоны, отчего ещё сильнее западала в душу. За каждый просмотр можно будет брать больше денег, чем за билет в Имперский Театр, а там и другие фильмы будут потихоньку поступать. Обосновать их появление в этом мире было несложно — хранились на одном из артефактов первых колонистов, выкупленном у Доната Бера. Если же у кого-то возникнут сомнения — пожать плечами и промолчать. Наследник клана имеет право на личные секреты и не обязан ни перед кем отчитываться. Даже глава клана может только спрашивать, а не допрашивать.

Перед сном сообщил охране, чтобы через день все были готовы к походу. Более откладывать это дело я не собирался, несмотря на запланированную церемонию представления наследника членам клана. Если всё пройдёт по плану, то сразу после неё мы уйдём в нашу первую экспедицию и более в столичной резиденции я появляться не буду. Разве что изредка — наездами.


Глава 14. Лекарь


Тащиться через весь город до резиденции клана Снежного Лиса никто не захотел, поэтому спать устроились по-походному, воспользовавшись купленными спальными принадлежностями. Разве что Аурелия спала в своей пастели вместе с Вайолет, а близняшки устроились на диване в гостиной, удлинив его весьма оригинальным образом — уложив рядом своих монстров, которые, несмотря на молодой возраст, уже вымахали больше метра в холке и по объёму тела никак не напоминали худых борзых, веся под сотню кило. Для одарённых монстров вес их худеньких хозяек был нисколько не обременителен.

Белка от возможности устроиться спать в домике отказалась, вызвавшись организовать ночное дежурство силами имеющейся охраны. Подумав, дал ей своё разрешение. Я уже успел отдавить немало пяток, чтобы не относиться к собственной безопасности так же наплевательски, как раньше.

На этот раз я проспал меньше двух часов, так как спать на улице было далеко не так удобно, как в кровати с красавицей под боком. Тем не менее, чувствовал себя выспавшимся и отдохнувшим, так что до утра занимался с Арканой воплощением в жизнь появившихся идей. В частности, мне уже давно не давала покоя техника Пространственного Мешка, которую я применил для эвакуации артефактов из разгромленной мастерской. Для местных практиков поддержание её требовало слишком много усилий, в первую очередь ментальных, но для Адепта Воли это было не так — по сути, в первом приближении, разум адепта и хранящиеся в нём структуры являлись по местной классификации одной огромной сверхсложной техникой, которую «практик» должен был удерживать непрерывно, семь дней в неделю. В результате для адепта Воли не только не представляет сложности расширить свои возможности за счёт дополнительной техники, а совершенно в порядке вещей.

Естественно, в исходном виде Пространственный Мешок мне не подходил — раз уж расширять свои возможности, то по максимуму. Я собирался создать на основе этой техники некоторое подобие мистического Инвентаря, популярного в ряде виртуальных игр. В идеале он должен иметь возможность не только сохранять в целости различные предметы, но и автоматически сортировать их, создавать условия, подходящие для длительного хранения продуктов и других быстро портящихся субстанций, обладать возможностью аккуратно отбирать образцы из окружающего мира и надёжно их изолировать, если они представляют опасность. В идеале хранилище также должно обладать всеми возможностями «волшебной палочки», чтобы достаточно было загрузить в него, скажем, дерево, а на выходе получить уже готовый стул или углеродное волокно. Что угодно.

За один день мне при всём желании не удалось реализовать все задумки, но первый прототип Хранилища с множеством изолированных ячеек хранения мы с Арканой сформировали и даже протестировали, для чего пришлось привязать готовую конструкцию к кольцу-тору в качестве «подключаемого модуля». Производственная функция в нём уже присутствовала, хотя пока без адаптации к техникам местных практиков — я использовал немного модифицированную структуру Алхимической Лаборатории, в которую встроил артефакт Чародейского Куба в качестве источника энергии и материалов.

Пробный запуск показал успешное воспроизводство нескольких земных рецептов, на которые нашлись ингредиенты в купленных припасах, хотя затраты Силы были просто огромными, если судить по моим старым меркам, но к этому я уже начинал привыкать. К хорошему вообще быстро привыкаешь…

Утро встретило обитателей дома и его окрестностей обалденно вкусными запахами с кухни, игнорировать которые было просто-напросто невозможно. Первыми прибежали наиболее чувствительные носы монстров, притянув заодно и своих хозяев. Вторыми подтянулись близняшки, лишившиеся своих тёплых меховых матрасов, потом на запах подтянулись девушки из спальни, а уже на устроенный ими шум и гам — остальные бойцы, заполнившие небольшое помещение целиком и полностью. Пришлось их всех выгонять и устраивать завтрак на свежем воздухе.

Несмотря на плотный ужин, вся утренняя готовка была сметена с тарелок в мгновение ока, после чего я смог приступить к своим обязанностям руководителя.

— Раз мы все уже здесь, то предлагаю более не откладывать и огласить ближайшие планы. — Сказал, привлекая к себе общее внимание. — Как вы уже знаете, основной нашей целью является формирование Службы Спасения, способной в кратчайшие сроки добраться до терпящих бедствие людей, и оказание им первой помощи, будь это поддержка в бою, спасение от сил природы или лечение ран, болезней и энергетических поражений. Работать нам придётся в самых различных условиях, мирах и природных ландшафтах. Конечно, это касается в первую очередь участников экспедиции, но и на охрану штаба возлагается большая ответственность. Помимо собственно задачи охраны, на ваши плечи также ложится связь, логистика, организация взаимодействия с кланами, цехами и домами метрополии. Впрочем, тут вся работа будет чаще всего сводиться к тому, чтобы прибыть в нужное место и активировать артефакт — дальше либо я, либо Аркана, уже сами обсудим с нужными людьми все вопросы.

— Не проблема. — Кивнул мне начальник охраны по прозвищу Карп, самый возрастной участник нашего сборища, ему уже шёл восьмой десяток, хотя по внешнему виду этого сказать было никак нельзя. — Сделаем.

— Хорошо, тогда предлагаю для начала оценить возможности друг друга в условиях, приближенных к боевым, и заодно принятые у нас методы тренировок. Уверен, они вам понравятся!..

Через три часа взмыленные и ошарашенные бойцы, успевшие по несколько раз «погибнуть» под клыками и когтями монстров или от вражеских боевых техник, но при этом очень неслабо прокачавшие свои навыки и возможности в условиях почти настоящего боя, разошлись — приводить в форму подчинённых и на полигон в качестве моей свиты.

Там нас уже ждали старейшины, правда ещё не все, лишь те, кто решил подойти пораньше. Среди них был и Бьёрн Аверт, дед Вайолет, сразу забравший девушку и о чём-то довольно долго с ней разговаривавший, пока мы «развлекали» высоких гостей, отрабатывая новые техники, что были изучены во время утреннего побоища. Всего бойцы умудрились изучить по два десятка простых техник и отработать их применение в бою. Сами техники, на первый взгляд, не представляли собой ничего интересного — простые, легко осваиваемые, не зрелищные, но, при этом, они выполнялись очень быстро, практически мгновенно, позволяя стремительно реагировать на изменяющуюся ситуацию. Это была моя первая попытка составить из местных техник боевую систему по типу существующих у земных адептов БИ, когда в любой возможной ситуации есть два-три предпочтительных действия — атака, защита, отступление, а также несколько альтернативных ходов, выполняемых без перехода и подготовки, одна техника за другой. В отличие от принятого здесь подхода — вкладывать все силы в один мощный удар, а там как получится.

Следующим уровнем боевой системы идёт работа в команде, когда несколько практиков атакуют одного более сильного или, наоборот, самого слабого врага, уменьшая количество противников, после чего, имея численное преимущество, легко расправляются с остальными. Есть и более высокие уровни, на которых техники начинают усложняться и модифицироваться, по типу того, как поступают тотемные кланы со своими боевыми приёмами, но до этого уровня я ещё не дошёл, только начиная симуляции на имеющихся расчётных мощностях.

Скрывать эту боевую систему от охраны или, тем более, членов клана я не собирался, не видя в этом никакого смысла. Практики — это не только «секретные» знания, но и годы работы над собой, а также врождённые возможности, целеустремлённость и мотивация. Лиши человека чего-то одного, и он не достигнет значимых результатов, лишь убив кучу времени на «бесполезные тренировки», как это вышло со старым Ольгердом. Куда лучше обеспечить своим людям условия для роста над собой и мотивацию заняться саморазвитием, тем более что клановые секреты я и не раздаю, сформировав систему боевых техник с нуля на основе проведённых экспериментов с энергией Древа.

От показательных тренировок меня отвлёк казначей клана, который был, мягко говоря, недоволен тем обстоятельством, что доходы с продажи артефактов пройдут не только мимо казны, но и вовсе не будут как-либо учтены. По его представлениям я просто обязан был хотя бы взять себе в штат помощника, который будет заниматься всей экономической деятельностью. Я с таким подходом был в корне не согласен, не считая правильным брать себе нахлебников и бюрократов в то время, когда Аркана легко выполнит все их функции, не требуя при этом увеличения штатов и зарплат, как это имеет место быть в любой бюрократической машине, построенной на традиционных принципах. Глазом не успеешь моргнут, как окажешься прикован к своему кабинету в штабе, и кроме куч бумаг на подпись ничего не увидишь. Нет, нам такого добра и даром не надо, и за деньги не надо.

Отвязался казначей лишь когда предложил ему взять на себя не только организацию новой службы, но и финансовый аудит всех денежных потоков клана, а то ведь непорядок — кроме главы и казначея никто за этим не следит, а ведь последний лицо заинтересованное, у главы же и других забот хватает. Едва ли он испугался того, что я выявлю какие-либо финансовые махинации, но при желании и выплату премии сотрудникам можно воспринимать как воровство или взятку. А то, что Брин может спихнуть на «молодого» возню с бумажками — это к гадалке не ходи. В результате казначей предпочёл пока уступить — до первого моего серьёзного прегрешения, понятно.

Показ сил старейшинам прошёл быстро и скучно — почти без показухи. Простая демонстрация применения мощных техник фазы Формирования Оболочки в полигонных условиях. Разве что под конец я показал изученные техники клана Чёрного Ягуара во время тренировочного боя с Аурелией. Моим прогрессом старейшины оказались полностью удовлетворены и подтвердили, что церемония представления наследника будет проведена завтра в полдень.

Дальше я собирался заняться подготовкой к церемонии — раз уж не удалось от неё отвертеться, то нужно хотя бы устроить из неё запоминающееся событие. Но тут меня нашёл курьер, передавший приглашение посетить клан Линь «в любое удобное время». Учитывая, что уже завтра планируется отбытие в экспедицию, откладывать визит не стал, передав все хлопоты с подготовкой прекрасной половине своей свиты в лице Вайолет, Аурелии и, конечно, Арканы в качестве координатора. Лисичек же взял с собой, так как они ещё не примелькались и могли вызвать вопросы у клановой охраны, если будут ходить по территории без сопровождения. В первую очередь из-за монстров-питомцев, конечно.

Белка же, помимо того, что играла роль моего телохранителя, ещё и была хорошим поводом понаблюдать за целительскими техниками клана Линь, так как только они брались за исправление повреждений Узора, монополизировав это направление лечения. Насколько их техники эффективны — другой вопрос. По крайней мере, в мемуарах членов клана Древа я не встречал упоминаний, что какой-то практик был чудодейственно исцелён умельцами клана Линь, вернув себе былые силы и возможности. Учитывая, что та же Аурелия не стала к ним обращаться, шансы на полное излечение застарелых травм были невелики. Хотя не исключен вариант, что они ей просто отказали в лечении — такое тоже нередко бывало.

Мне нужно понять базовые принципы, используемые при лечении практиками. То, что имелось в библиотеке клана, было совершенно недостаточно, а лечение людей — это не та сфера деятельности, где можно заниматься экспериментами и импровизацией.

До лечебницы клана Линь нас довёз Берт, который уже согласился на вхождение в мою свиту. Для неодарённого человека это была большая честь и удача, за которую следовало хвататься обеими руками, что будущий пилот драккара с радостью и сделал. Подняться от слуги до члена свиты наследника — большой прогресс, похвастаться которым удаётся немногим. Конечно, оставался некоторый риск, но после моего выступления перед старейшинами он наконец-то решился. Братья артефакторы — Рис и Ван Ху тоже согласились, получив от меня артефакты для связи. Велес пока сомневался, но я чувствовал, что смогу его «дожать». Уверен, что возможность быстро поднять уровень до фазы Формирования Оболочки не оставит его равнодушным.

Место, в которое нас привёз Берт, странным образом диссонировало с другими районами столицы. Здесь всё будто бы застыло во времени — вокруг ходило множество слуг в традиционных одеждах, которые при виде нас начали низко кланяться, а когда из центрального здания вышел одарённый из клана Линь, то и вовсе опустились на колени, упёршись лбом в плиты мостовой, которые до этого подметали. Мне подобное отношение к людям казалось дикостью, но я промолчал, хотя и задумался — стоит ли вообще брать в свиту высокомерного засранца, привыкшего к тому, что люди перед ним пресмыкаются.

Оставалось надеяться, что профессионализм клана Линь не уступает его спеси, на что были хорошие шансы. Внутрь пригласили лишь меня и Белку, которую я представил в качестве своего личного телохранителя, а то бы и её не пустили. После началась длинная церемония, которую я бы назвал «чайной», если бы нам предложили что-нибудь выпить. Пришлось терпеть, пока мне не выказали достаточно уважения в понимании клана Линь. Через некоторое время понял, что кто-то пытается вломиться в моё ментальное пространство, используя довольно грубые заклинания. Естественно, пассивная защита моего разума без проблем с этим справилась, но мне стало интересно, кто это здесь начал баловаться псионикой, о которой, как мне казалось, местные кланы были не в курсе.

В результате церемония превратилась в довольно занятное противостояние, в котором изрядно позабытая маска «старого Ольгерда» участвовала в представлении, а моё сознание в это время сошлось в телепатической схватке с неизвестным противником. К сожалению, он не смог мне показать ничего интересного, даже не осознав, что, пробившись сквозь мою «естественную» защиту, оказался в специально подготовленной ловушке и теперь уже не он вытаскивал у меня из головы информацию, а сам подвергался ментальному допросу.

К концу церемонии телепат покинул мою так и не захлопнувшуюся ловушку, даже не узнав, насколько близок к смерти был. С собой он унёс сляпанную на скорую руку фальшивку, а я обогатился многими грязными секретами клана Линь. Можно сказать, что у нас произошла встреча, результатом которой оба оказались полностью удовлетворены, но профит получил лишь один.

Когда телепат подал знак, что закончил, церемонию быстренько свернули, и мы приступили, наконец, к делу:

— Мы изучили переданное тобой предложение. — Сказал старейшина Мо Линь. — Но не вполне поняли, почему ты представился как наследник клана, в то время как, по нашим сведениям, это не соответствует истине.

— В таком случае, ваши информаторы ошиблись. По законам клана я стал наследником в момент перехода на фазу Формирования Оболочки. Церемония лишь формальность, так что в моей просьбе не было ничего, на что я не имел права.

— Пусть так. — Нахмурился старейшина, бросив строгий взгляд на одного из своих прихлебателей. — Вот только это предложение было для нас полной неожиданностью. Все целители клана скованны обязательствами и не могут бросить своих пациентов. Мы бы могли направить кого-нибудь из молодых гениев, закончивших обучение клановым техникам, но для этого придётся подождать — следующий выпуск планируется лишь через пять месяцев, причём все выпускники уже имеют хорошее место для начала практики. Придётся немало постараться, чтобы перехватить кого-то из них…

— Очень жаль, что ситуация так складывается. Похоже, мне придётся пока обходиться своими силами, но хочется хотя бы взглянуть на возможности лекарей клана Линь, чтобы оценить, настолько ли вы превосходите других в области лечения, чтобы ещё полгода ждать завершения формирования моей команды.

— Недоверие наследника клана Древа больно ранит моё сердце! Чтобы его развеять, лучшие наши целители готовы провести демонстрацию своих возможностей, вот только разве наследник чем-то болен? — Развёл руками старейшина клана Линь.

— Я здоров, но мой телохранитель имеет давние повреждения Узора, не позволяющие ей дальше развиваться. Думаю, что она не откажется от осмотра хорошего целителя.

— Да будет так. — Кивнул старейшина после секундного размышления. — Мин, проводи уважаемых гостей!

Один из слуг, сидящих на полу, низко поклонился, чуть не разбив себе лоб от усердия, после чего вывел нас из зала для приёма гостей и отвёл в госпиталь, где Белкой занялся дежурный целитель, самодовольная рожа которого мне с первого взгляда не понравилась. Уже с момента нападения телепата я понял, что с кланом Линь мне не по пути. Если они покажут себя хорошими специалистами, то в качестве временных партнёров ещё пойдут, но рассматривать их как союзников не стоит. А раз так, то и сдерживаться я не стал, начав формирование техники «Пыль Веков». Благодаря Хранилищу, в котором пыль исчезала, не успев сгуститься, мне удалось провернуть всё незаметно. Всего отсканировал четыре здания — главное, где происходила церемония встречи гостей, госпиталь и два жилых дома, мимо которых мы прошли по пути в больницу, так что, так или иначе, но техники клана Линь я себе заполучил.

Что же касается лекаря… Ну, честно говоря, меня он не впечатлил. Техники, что он применял, были, пожалуй, самыми сложными из тех, что мне довелось видеть в этом мире, приближаясь по уровню к земным заклинаниям, но по сравнению с последними им не хватало математической чёткости форм и точности воздействий. Да и эффективность оставалась под большим вопросом. После проведённых лекарем процедур Белка чувствовала себя хорошо, но было видно, что в первую очередь это не из-за реальной действенности лечения, а в силу стимулирования определённых областей мозга и желёз внутренней секреции. После такого любой человек почувствует себя лучше, но это не более чем иллюзия, которая пройдёт за несколько дней, а вот реальные изменения Узора едва ли окупали стоимость процедур — если всё пойдёт теми же темпами, что на исправление повреждений уйдут годы и тысячи златов. Такое лечение мне не нужно.

Покидая лечебницу клана Линь, небольшим мысленным усилием извлёк из Хранилища Лечебное Зелье. Силы, потраченной на него, было немного жалко, но всё равно рано или поздно нужно протестировать действие алхимического препарата на одарённых этого мира, так что почему бы и не сейчас, тем более что я чувствовал себя обязанным Белке, безропотно легшей «под нож» ради науки.

— Выпей. — Сказал я, протягивая девушке открытую тару с зельем. — Должно помочь лучше, чем работа этих коновалов.

Белка молча взяла и выпила содержимое бутылки, не сомневаясь и не медля, будто пытаясь тем самым показать, что выполнит любой приказ. Такая преданность подкупала. Не зря я выбрал именно её среди всех претендентов.

Мысленно связался с Арканой и передал приказ начать изучение полученной в клане Линь информации — в первую очередь меня интересовала возможность получить в отряд умелого лекаря в обход решения старейшин, во-вторых, сами лечебные техники, и, наконец, нужен был компромат на случай обострения отношений с этим кланом. Я был знаком с ними всего ничего, но уже подумывал о том, чтобы устроить целителям «весёлую жизнь». Зря они так.

Мои размышления прервал звонок от Доната Бера, который выглядел необычно взволнованно:

— Господин Ольгерд! — Поклонился он, когда связь сформировалась, и мы увидели друг друга.

— Добрый день. — Кивнул я в ответ.

— Прошу прощения за внезапность, но возникли неожиданные проблемы, решить которые можете только Вы. — Сказал торговец.

— Вот как. — Нахмурился я. — Какие-то проблемы с артефактами?

— Нет-нет, всё хорошо… — Возразил собеседник и добавил. — Хотя в некотором роде Вы правы. Дело в том, что артефакты на военных учениях показали себя настолько хорошо, что было принято решение оснастить ими всех офицеров и младший командный состав армейских частей. Я взял на себя обязательство немедленно поставить две тысячи изделий и не менее ста тысяч штук — в следующем году. Отказать я не мог, мне буквально выкручивали руки… Я только смог увеличить цену, но ничего не смог сделать с объёмами.

— Вам не стоит так беспокоиться. — Ответил я, обдумывая слова Доната. — Какую цену установили за один прибор?

— Шестнадцать златов.

— Итого более полутора миллионов в год. — Вслух прикинул я. — Дайте мне неделю, после чего можете смело выбивать из казначейства деньги — артефакты буду передавать лично партиями по десять тысяч штук.

— Благодарю Вас! — Поклонился Донат Бер с выражением облегчения на лице. — Это прекрасные новости.

— Я справлюсь с любыми разумными объёмами производства, но не забывайте о нашей договорённости — следующая партия будет передана только после оплаты предыдущей.

— Об этом можете не беспокоиться! Мне есть чем надавить на Имперское Казначейство, чтобы получить оплату в требуемые сроки.

— Прекрасно. Раз с этим решили, то обговорим ещё один вопрос — в ближайшее время я собираюсь создать свой собственный штаб и, по совместительству, место постоянного проживания, так что не буду более утруждать Вас хранением выкупленных артефактов Старших. Уже сегодня я заберу их со склада, так что прошу предупредить об этом охрану.

— Конечно, с моей стороны никаких проблем не возникнет. Потребуется ли помощь грузчиков?

— Нет, всё сделают мои люди.

— В таком случае не буду более отнимать Ваше время. — Откланялся Донат, обрывая связь.

— Неплохо всё складывается. — Вслух подумал я.

— Целители согласились на наше предложение? — Спросил Берт, восприняв мою фразу на свой счёт.

— Нет, они нам не помогут, но теперь не придётся думать о финансировании по меньшей мере несколько лет, да и приобрести землю можно не скупясь — хоть весь архипелаг выкупай. На «вырост».

— Архипелаг? — Удивился водитель.

— Потом сам всё увидишь. — Улыбнулся я.

— Хорошо… — Задумчиво кивнул Берт. — Едем назад?

— Нет, в западные предместья, в «Яму».

— В Яму? — Удивился он. — Зачем нам эти трущобы?

— Я всё ещё не нашёл хорошего целителя в отряд.

— Вряд ли в таком месте можно найти что-нибудь хорошее, тем более лекаря. — Покачал головой Берт.

— И всё-таки он там есть. «Милые» традиции клана Линь предписывают не отнимать жизнь у членов клана, попавших в немилость, вместо этого они обрекают их на жизнь, что хуже смерти. После этого большинство людей сами сводят счёты с жизнью, оставляя руки своих убийц чистыми, но есть и «упёртые» личности. К одной из них мы сейчас и едем.

Путь через всю столицу и предместья занял кучу времени, и в конце дорога стала совершенно непроходимой для кареты — особенности жилищного строительства Ямы не подразумевали какого-либо иного способа перемещения, кроме как на своих двоих. В результате дальше я двинулся самостоятельно в сопровождении Белки, а также сотен неприязненных и удивлённых взглядов городской бедноты, составляющей подавляющее число жителей Ямы. Вот это место уже можно было назвать «средневековым» городом. Вонь, скученность, антисанитария, бедность. И именно здесь проживал нужный мне специалист, о существовании которого я узнал из памяти горе-телепата, пытавшегося меня сканировать.

— Есть кто живой? — Громко спросил я, стуча в дверь ничем не выделяющегося на общем фоне дома.

— Господин Пан никого не принимает! — Донёсся до меня молодой женский голос.

— Передай, что с ним хочет встретиться наследник клана Древа, Ольгерд, сын Брандта, сына Брода.

— … хорошо, господин. — После длинной паузы раздался шокированный ответ той же женщины, что не смогла скрыть в голосе своего удивления.

Ещё через пару минут дверь открылась и нас пригласила внутрь молодая девушка, одетая в чистое, но поношенное платье служанки. Судя по всему, она последовала за своим господином в изгнание. Удивительная преданность.

Внутреннее помещение крошечного домика состояло из одной комнаты, так что я сразу смог рассмотреть второго и единственного жильца. Это был седой старик с длинными седыми волосами, уложенными в традиционную причёску, сидящий на единственном стуле. Его лицо и руки были покрыты глубокими морщинами. Выглядел он на все свои 88 лет, хотя ещё недавно, я уверен, это было не так. Один из самых умелых целителей клана Линь имел все необходимые возможности, чтобы поддерживать своё тело в идеальном для его возраста состоянии. Ранее имел, но не сейчас. То, что осталось от его Узора, иначе чем «тихий ужас» назвать было нельзя. Настоящая мешанина, неспособная ни на что, кроме как из последних сил поддерживать жизнь в стремительно дряхлеющем теле своего хозяина.

— Господин Пан Линь. — Кивнул я старику.

— Просто Пан! — Он сердито сжал губы. — Клан Линь более не имеет ко мне никакого отношения, а главное — это взаимно!

— Не сочтите за издёвку, но я этому рад. Признаться, гостеприимство клана Линь оставило у меня очень двойственные впечатления, не говоря уже о том, что они лишь посмеялись мне в лицо в ответ на просьбу о сотрудничестве.

— Другого от этих тварей не дождёшься. — Хмыкнул старик.

— Да, но они всё ещё остаются лучшими лекарями, так что я стал искать варианты… и нашёл Вас.

— Понятно… — Тяжело вздохнул дед. — Но тогда ты должен знать и о моём положении. Будь я всё ещё целителем, то не оставался бы в этом ужасном месте.

— Верно, но есть один нюанс, меняющий ситуацию. Вы позволите? — Я протянул руку вперёд, почти касаясь старческой ладони Пана.

— Валяй, что бы ты ни сделал, хуже уже не будет. — Хмыкнул старик, хотя я видел, что это не более чем бравада.

Коснувшись его руки, начал закачивать в ослабленный организм старика своё Ци, щедро сдобренное Силой. Через несколько секунд оно начало концентрироваться в местах нарушения Узора, образуя что-то вроде… заплаток. Едва ли от такого «лечения» Узор становился таким же, как ранее, но это был быстрый и эффективный способ временного возвращения способностей даже для самого искалеченного одарённого.

— Я… я чувствую! — Потрясённо прошептал старик. — Как?!

— Особенность моей Ци. — Ответил я. — К сожалению, это ненадолго. Если не повторить процедуру, то всё быстро станет как было. Кроме того, напрягать Узор более чем на четверть от имевшихся ранее возможностей я бы не рекомендовал. В целом же, Вы теперь снова одарённый и можете практиковать. Если, конечно, согласитесь на предложение вступить в мою Свиту.

— Вы думаете, что у меня есть хоть малейшее желание отказаться?! — Даже возмутился старик такому предположению, сразу перейдя на более вежливую форму общения.

Похоже, с целителем я проблему решил, хотя и нажил себе ещё один клан недоброжелателей.


Глава 15. Церемония


Из вещей старый целитель взял только вырезанную вручную кривую палку, на которую он опирался при ходьбе, зато жившая с ним девушка набила целый рюкзак вещами «первой необходимости», разом став похожей толи на беженца из горячей точки, толи на пешего туриста, поход которого изрядно затянулся.

— Мей, брось этот мусор, не срамись. — Прикрикнул на неё старик.

— Ничего, господин Пан, мне не тяжело! — Девушка сделала вид, что не поняла старика.

— Итак. — Не стал более спорить лекарь, поворачиваясь ко мне. — Кого мне нужно лечить?

— В первую очередь — себя. Также я бы не отказался, если бы Вы посмотрели Белку, когда это станет возможно по состоянию Узора. В целом же лекарь мне нужен не столько для лечения людей, сколько для обучения и консультаций.

— Вот оно что… Конечно, знания… Мог бы и сам догадаться. Клан Линь будет в ярости, когда узнает. Не боитесь навлечь их гнев?

— Клан Линь не побоялся расстроить меня, отказав в помощи. Почему тогда меня должны волновать его чувства? К тому же они уверены, что восстановить Узор в Вашем состоянии невозможно. Если бы не это, они бы никогда не отпустили вас.

— Отпустили? — Хмыкнул старик, тяжело опираясь на свою палку. — Выкинули подыхать, как собаку! Если бы не Мей… Глупая девчонка потащилась за мной, сломала себе жизнь и карьеру.

— Если она до этого жила в клане Линь, то сомневаюсь, что многое потеряла.

— Хах! Смотрю, Вы уже успели оценить знаменитое гостеприимство и порядки клана Линь? У меня они тоже сидели в печёнках… Фух! — Из-за крайне плохого физического состояния Пана мы еле шли, но я не предлагал лекарю помощь. Он был слишком горд, чтобы принять её.

К счастью, идти было совсем недалеко, и скоро мы добрались до кареты. Несмотря на множество заинтересованных и завистливых взглядов, никто из местных так и не решился перейти нам дорогу. Дорогая одежда с эмблемами клана отпугивала бандитов лучше, чем зачарованные доспехи стражи, хотя, будь я в одиночестве, без телохранителя, ситуация могла быть иной. Всё-таки я выглядел ещё слишком молодо, чтобы меня воспринимали всерьёз.

— Отправляемся? — Спросил Берт, когда мы уселись.

— Да, двинули отсюда. Заедем по пути к Беру. Думаю, нашим гостям будет любопытно взглянуть на хранящиеся у него вещи.

Поддерживая разговор обо всём и ни о чём конкретном, мы с лекарем прощупывали друг друга. Мне это было нужно в меньшей степени — методы адепта Воли позволяли составить психологический портрет человека лучше, чем любые другие способы, да и не было особого выбора — ни у меня, ни у Пана. Мне было достаточно, чтобы лекарь обладал достаточной квалификацией, а ему были жизненно необходимы вливания Ци на протяжении, как минимум, года, скорее же — дольше. Всё-таки он уже далеко не молод, и восстановление Узора могло идти медленнее, чем у Аурелии.

За разговором мы сами не заметили, как добрались до цели. Охрана склада артефактов пропустила карету без лишних слов — они знали меня в лицо, а торговец успел предупредить о визите.

— Милости прошу в мою небольшую «сокровищницу». — Приглашающе махнул я рукой, входя внутрь.

— Хах… Этот склад? — Удивлённо уточнил старик, рассматривая лежащие на полках артефакты, вид которых для неспециалиста не производил особого впечатления — просто груда хлама, разложенного по полкам.

— Очень необычный склад. — Пояснил я. — Здесь собраны артефакты Старших, но в первую очередь нас интересует это!

С моих рук сорвались тысячи крошечных светлячков, которые ярко осветили один из углов помещения, где были сложены громоздкие артефакты, предназначение которых местные археологи и искатели древностей так и не смогли определить, несмотря на прекрасную сохранность артефактов.

— И что это должно значить? — Непонимающе и от того немного недовольно уточнил Пан.

— Эти артефакты использовались нашими далёкими предками для медицинских целей. — Пояснил я. — Судя по всему, они позволяли не только производить обработку ран, но и воздействовать на Узор, исправлять и корректировать его развитие, воздействовать на живые ткани, ускоряя их заживление, устранять рубцы и шрамы… По сути — полный спектр услуг квалифицированного целителя.

— Вот как? — Растерянно сказал старик. — Но клан Линь не использует артефакты для лечения!

— И хорошо, что у наших будущих конкурентов отсутствуют необходимые специалисты. Сам я разбираюсь в артефактах очень неплохо, уже успел заработать целое состояние на их изготовлении и продаже. Думаю и на то, чтобы разобраться в работе медицинских артефактов, не уйдёт много времени, особенно если мне будет в этом помогать хороший лекарь.

— Мои знания в Вашем распоряжении. — Кивнул старик, поняв, к чему я веду.

— Прекрасно. — Улыбнулся ему в ответ. — А теперь небольшая демонстрация…

Театрально разведя руки в сторону, дал команду Хранилищу и окружающие нас артефакты исчезли один за другим, будто их засосал гигантский пылесос, оставивший за собой лишь голый пол и пустые стеллажи.

— Работать будем в более комфортных условиях. — Пояснил я. — Подальше от любопытных глаз. Пока же советую хорошо отдохнуть и подготовиться. Завтра в полдень мы отправляемся к основному месту работы. Пока же Берт доставит вас в гостиницу и обеспечит всем необходимым.

Попрощался с лекарем и его служанкой, отправив их в снятый отель. Туда уже прибыла охрана клана Снежного Лиса, так что за безопасность целителя можно было не волноваться. Кроме того я выдал новым членам свиты свои артефакты, предупредив о необходимости их постоянного ношения, так что за ними ещё будет приглядывать Аркана. Ей я постепенно передавал всё больше и больше административных функций.

Отель пришлось снять, чтобы не тесниться в крошечном домике Аурелии и не мозолить глаза охране клана. Нас уже стало слишком много, чтобы это было хоть сколько-нибудь удобно. Один день ещё ладно, но не более того.

Пешком вернулся в резиденцию и сразу влился в подготовку к скорой церемонии объявления Наследника. Раз уж пришлось в это ввязаться, то нужно не ударить в грязь лицом. Для этого силами слуг был организован фуршет, оплачиваемый лично мной из собственных средств. Участвующие в мероприятии слуги получили несколько златов в качестве премии, ведь до официального объявления мои приказы они могли игнорировать или выполнять спустя рукава. Денежная же мотивация всегда в таких случаях помогает. Будь щедрым и люди к тебе потянутся.

Вечером каждому члену клана, находящемуся в городе, от моего имени было передано персональное приглашение на церемонию… Дел было много, но мы с девушками и Арканой успешно с ними справились, на ходу подготовив масштабный праздник. Мне не хотелось, чтобы церемония оставалась пусть важным для клана, но скучным для участников и зрителей действом.

Ночь я провёл в домике Аурелии. В постели она была пылкой и ненасытной, будто пытаясь таким образом показать, что место моей девушки уже занято, вне зависимости от того, Наследник я или нет. В ответ пытался передать ей всю нежность и любовь, которую испытывал. Девушка по-настоящему глубоко запустила свои пушистые кошачьи лапки в моё сердце, и это уже нельзя было назвать подростковой страстью, результатом гормональной бури. Такие вещи адепт Воли должен уметь контролировать. Это было нечто большее. Даже наши Узоры начинали пульсировать в такт, когда мы оказывались рядом друг с другом…

Несмотря на то, что уснули мы далеко за полночь, по привычке проснулся ещё до рассвета. Моё тело продолжало изменяться, и наблюдать за этим процессом было крайне интересно и, не скрою, весьма волнительно. Фаза Формирования Оболочки отличалась от предыдущих по величине и глубине происходящих изменений. Перестройка была настолько кардинальной, что даже саму теорию Узора мне пришлось создавать заново. Приблизительно это можно было сравнить с метаморфозом насекомых, при котором личинка, куколка и взрослая особь кардинально отличаются внешне и внутренне. Некие общие черты сохраняются, но суть и возможности уже совсем иные. И различия не столько количественные, по уровню сил, сколько качественные.

В частности, Оболочка является своего рода отражением физического тела человека в четырёхмерном измерении. Этакий призрак, который, однако, способен выполнять ряд функций, присущих телу материальному. В частности появляется возможность управлять сокращением мышц без материального носителя сигнала — нейронов. Эти изменения приводят к комплексному улучшению всех функций организма, расширению диапазона органов чувств, возможностей разума в целом. Начиная с фазы Формирования Оболочки одарённого уже нельзя воспринимать как представителя вида «человек разумный», несмотря на полное соответствие физических и биологических признаков.

На Земле тело адепта Воли является носителем эгрегора, сосредоточения его души и разума, но и ограничивает его возможности. Для расширения пределов требуется непрерывная работа по формированию и поддержанию «надстроек» над возможностями биологического мозга, потенциал которого велик, но не бесконечен. Здесь эту функцию на себя берёт развивающийся Узор, постепенно освобождая огромное количество интеллектуальных ресурсов, которые можно перенаправить на иные задачи. Другими словами, тело одарённого само подстраивается под возможности разума своего «хозяина», в то время как на Земле адептам приходится постоянно носить строгий корсет. Стоит вырасти чуть больше «нормы», и тебе становится невыносимо тяжело дышать. Здесь же я впервые вздохнул полной грудью. Ощущения — непередаваемые.

Ночные часы использовал для проектирования штаба Службы Спасения и структуры входящих в неё отделов. Этим стоило бы озаботиться раньше, но до недавнего времени я планировал заняться «мелочами» уже в пути, добираясь до места постоянной дислокации где-нибудь на тёплом тропическом побережье. Перемещаться хотел на паруснике или арендовав паровой дирижабль с экипажем. За пару недель неспешного пути можно добраться до отдалённых, практически ненаселённых мест, где и устроить свой собственный райский уголок с блэк-джеком и… впрочем, я не о том.

Экспедиция на Карадум сломала мне все планы, и пришлось в срочном порядке их пересматривать и уплотнять по срокам. Дело в том, что этот архипелаг находился практически на диаметрально противоположном конце «шарика». Добираться туда на паруснике можно несколько месяцев, и отдыхом это мероприятие трудно назвать. Дирижабли тоже не подходили, так как просто не имели достаточной автономности для кругосветного путешествия, а также сильно зависели от погодных условий. Тем не менее, у меня уже был свой, довольно экстравагантный способ добраться до цели, но в этом случае времени на «раскачку» и планирование уже не оставалось.

Тем не менее, даже за оставшиеся до отбытия несколько свободных часов удалось сделать многое — была сформирована черновая модель архитектурного комплекса будущего штаба, пока без привязки к местности. В комплекс входили жилые помещения на сто человек, спортивный зал, плавательный бассейн, автоматический производственный комплекс, заточенный на изготовление артефактов любого вида и назначения, информационно-коммуникационный центр, предназначенный для обработки сырых данных, поступающих с терминалов связи, помещения для совещаний, виртуальный тренировочный центр, арсенал, парк для прогулок, кинотеатр, подземный бункер на случай «атомной войны»… В общем, я постарался предусмотреть максимальное количество возможных вариантов применения, чтобы потом десять раз не переделывать.

Большую часть времени заняла адаптация земных технологий под имеющиеся возможности. Буквально для всего приходилось создавать специфические артефакты — от горячего водоснабжения до телефонии. Архитектурные же решения просто-напросто скопировал из имеющейся обширной базы данных. Результатом работы стал комплекс, больше всего напоминающий земной ВИП-отель. Собственно, в своей основе это он и был. Я только дополнял понравившийся дизайн необходимым функционалом.

Производственный комплекс пришлось засунуть в подвал, иначе он слишком бы дисгармонировал с остальными строениями. По итогу подземная часть комплекса была не меньше надземной. Основным строительным материалом должен был стать камень, а возводились строения с максимальным использованием волшебной палочки. По сути, каркас и начинку можно было построить за пару часов при условии достаточного количества энергии Древа, дефицита которой на Карадуме не наблюдалось. Зачарование встроенных в стены артефактов требовало куда больше времени, но их можно делать частями по мере необходимости.

Позавтракали мы втроём с Белкой, которая всю ночь несла неусыпную вахту, патрулируя территорию вокруг особняка. Одарённый фазы Развития Разума мог не спать несколько дней подряд, поэтому я не стал вмешиваться в её работу. Раз считает, что стоит действовать таким образом, то пускай. Если увижу, что не справляется с усталостью, тогда и вмешаюсь. Сам до недавнего времени страдал трудоголизмом. Как известно — в чужом глазу соринку замечаешь, а в своём бревно не видишь.

После завтрака отправились в парк, где и планировали провести церемонию. Куда-то ещё весь наличный состав клана просто бы не поместился. Этот парк ранее играл роль разграничительной полосы между клановой землёй и окружающей территорией, но с тех пор много воды утекло — город вырос и окружил резиденцию со всех сторон. Парк был по большей части застроен домами членов клана и слуг. Нетронутым остался лишь относительно небольшой участок земли, который постепенно превратился в излюбленное место для вечерних прогулок молодых мам и влюблённых парочек.

Сейчас это обычно тихое место превратилось в разворошенный муравейник, где с раннего утра слуги начали расставлять столы и готовиться к предстоящему празднику. Настало и наше время внести свою лепту в подготовку. Обилие свободной энергии Древа превращало техники в идеальное средства для возведения временных «конструкций». За основу брался стационарный щит, предназначенный для ограждения временного лагеря от неблагоприятных природных факторов. Поверх щита ложились маскировочные техники, которые раскрасили получившуюся сцену в клановые цвета. Следующим этапом стало формирование «Звукоизлучателей» — разработанной мной техники, созданной на основе «Ужасающего Воя» — техники, создающей громкий звук, похожий на завывания сирены. Он позволял распугивать живность и подавать сигналы союзникам. После моих манипуляций техника превратилась в систему динамиков с хорошим динамическим диапазоном и мощным усилением. Для калибровки запустил на воспроизведение один из созданных Арканой трек-листов земной музыки.

Очень скоро на звук начали подходить любопытные члены клана, которые встречали каждый новый трек шквалом аплодисментов. Ничего удивительного, на самом деле. Современная музыка оказывает на неподготовленного слушателя очень мощный эмоциональный эффект, так как настроена, чтобы специфическим образом воздействовать на нейронные структуры мозга.

Благодаря такой «рекламе», к моменту начала церемонии в парке собрались, похоже, вообще все, кто находился в резиденции или поблизости. Что называется «почувствуй себя рок-звездой».

— Ну, ты устроил! — Раздался из-за спины голос Брина. — К чему всё это?

— Ты ещё и половины не видел. — Ответил я, поворачиваясь к главе клана. — Просто решил немного разнообразить скучную церемонию. Одно из преимуществ человека, которому не нужно отчитываться за потраченные средства.

— Когда-то и я так думал, пока не оказалось, что деньги такая штука, которой никогда не бывает достаточно и нужно выбирать, на что их тратить — на развлечения или жизненно важные для выживания клана проекты.

— Надеюсь, что мне нескоро представится столь печальный выбор… Похоже, весь клан уже в сборе, так что ПРЕДЛАГАЮ НАЧАТЬ. — Последние два слова, усиленные звукоизлучателями, разнеслись по всему парку и окружающей его местности, заставив всех собравшихся повернуться к сцене. Громкость музыки была снижена до минимума, позволив услышать гул разговоров тысяч людей.

В следующий миг воздух над сценой замерцал и на возникшем в воздухе гигантском экране были спроецированы наши с главой клана увеличенные фигуры.

— Все вы знаете для чего мы здесь собрались, но не будем отступать от традиций и начнём с небольшой демонстрации. — Произнёс я, запуская заранее подготовленную анимацию.

В воздухе начали проявляться скрытые до этого техники, которые я расставил ещё вчера. По своему действию они представляли собой что-то вроде автоматической турели с примитивной системой наведения. Довольно опасная штука, на самом деле, но сейчас ими управляла Аркана, не позволяя турелям открыть огонь по любому движущемуся объекту в их поле зрения.

Одновременно с активацией системы я добавил немного энергии в Невидимую Броню, делая её заметной невооружённым взглядом, после чего начал подниматься в воздух с помощью техники левитации. Экран на сцене показывал всё это крупным планом. Стоило мне подняться на пять метров, как турели одновременно открыли огонь, атакуя мою защиту многочисленными и разнообразными дистанционными техниками низкого уровня.

Показывая всю бесполезность этого действия, я развёл руки в стороны, а когда соединил их вновь, то в моих ладонях ослепительным светом сверкал яркий шар, наполненный мощными грозовыми разрядами. Это была одна из разновидностей Копья Грома, при которой формирование и управление выпущенными техниками происходило одновременно, позволяя поражать последовательно несколько целей. Не откладывая более, начал выпускать одно Копьё за другим, уничтожая каждым по одной турели. Всего несколько секунд и от мощных атакующих техник не осталось ни следа, а шар молний так и продолжал биться в моих ладонях, нисколько не снижая своей яркости.

Я поднял сверкающую технику над своей головой и выпустил всю скопленную энергию разом вверх. Мощный разряд молнии ударил в небо, на миг затмив своим светом солнечный. Раздался гром, благодаря которому техника и получила изначально своё название.

— Спасибо! — Сказал я, опускаясь на сцену, когда люди по привычке начали аплодировать. — Я горд и рад сообщить всем вам, что у Клана Древа теперь трое наследников, достигших фазы Формирования Оболочки, и готовых в любое время оказать любую помощь нашему уважаемому Главе — Брину, сыну Эрика, сына Велета!

— По давней традиции, — продолжил я, — Наследник клана должен показать себя, возглавив одно из важных направлений. Мы с Главой и старейшинами обсудили это и решили, что в настоящее время клану не требуются изменения в имеющихся структурах. Все службы и подконтрольные организации работают достаточно хорошо. В связи с этим, я предложил организовать новую службу — Службу Спасения или, сокращённо, СС.

— Эта возможность очень важна для меня. — Печальным голосом сказал я. — Отправляясь с очередную экспедицию никто не знает, что ждёт впереди. С какими опасностями тебя сведёт судьба. Нередки случаи, когда все участники экспедиции пропадают без вести. К сожалению, эта беда не обошла меня стороной — мои родители не вернулись из очередной разведывательной экспедиции. И это не та судьба, которую можно пожелать своему ребёнку. Не желая, чтобы подобное повторилось вновь, я много работал над собой и для поиска решения данной проблемы и добился в этом немалых успехов, поднявшись до фазы Формирования Оболочки в семнадцать лет. Также многие из вас уже слышали, что я разработал новый вид артефактов, предназначенных для связи на очень больших расстояниях и задались вопросом — почему эти артефакты не поступают членам клана?

— Ответ на этот вопрос прост. — Продолжил я после небольшой паузы. — Эти артефакты работали лишь в пределах одного мира. Связь же между мирами Древа была невозможна или сильно затруднена. Но недавно я смог закончить разработку усовершенствованной версии, не имеющей ограничения на дальность связи, и сегодня каждый член клана получит от меня этот артефакт.

— Выглядит он вот так… — Я снял с пояса и продемонстрировал улучшенную версию терминала крупным планом. — Его возможности достаточно велики. Помимо связи на любых расстояниях и в любых условиях артефакт может работать в качестве картографа, запечатлевая окружающую местность и сохраняя её в памяти находящегося в штабе Службы Спасения архива. Он связан со специальным парным артефактом незримой связью, позволяющей при необходимости найти вас, даже если по какой-то причине вы не смогли подать сигнал о помощи. У артефакта есть и другие возможности, о которых вам расскажет моя помощника — Аркана. — Изображение на экране на несколько секунд сменилось на виртуальную аватару ИскИна, которая вежливо поклонилась собравшимся. — Не стесняйтесь обращаться к ней по любым вопросам как связанным с артефактами, так и нет. Для того, чтобы с ней связаться достаточно коснуться ладонью поверхности прибора и позвать её по имени. Связь будет создана автоматически. Чтобы связаться с другими людьми можно воспользоваться мысленным управлением. Это несложно, с помощью Арканы вы быстро разберётесь.

— Теперь немного подробнее о самой Службе Спасения. — Вернулся я к организационным вопросам. — Имея возможность связаться с кланом, можно сообщить о том, что ты попал в беду, но часто времени на сбор отряда спасения просто не будет. Для этого и нужна новая служба — чтобы при поступлении сигнала можно было немедленно выдвинуться на помощь, будь то необходимость в подкреплении в бою, поддержка в борьбе со стихией или спасение жизни смертельно больного члена экспедиции.

— И всё это не когда-либо в будущем. — Добавил я. — А уже сейчас! Артефакты для связи каждый член клана получит немедленно, и уже завтра мы будем готовы выдвинуться на помощь попавшим в беду людям. В связи с этим я прошу… Я ТРЕБУЮ, как Наследник Клана Древа, чтобы каждый, получивший артефакт ВСЕГДА носил его с собой, куда бы ни направился. Если же кто-то решит уйти в экспедицию и не возьмёт артефакт с собой, то я буду это считать личным оскорблением и по возвращению такого человека будет ждать дуэль за право игнорировать волю Наследника и Клана. Я очень надеюсь, что подобного не случится и мне не потребуется повторять своё предупреждение. Сейчас же предлагаю всем отведать приготовленные слугами блюда, выпить вина за Клан Древа и послушать прекрасную музыку, записанную Старшими много лет назад и играющую теперь для вас!

Экран погас, и я спустился со сцены под звуки синтетической музыки в стиле псевдо-классицизма.

— Ну как? Справился? — Спросил я у подошедших девушек.

— У меня до сих пор мурашки по спине. — Сказала Вайолет. — Не знаю, кто после такого предупреждения может не взять с собой артефакт.

— Всего лишь уверенность в себе и одна небольшая техника для более чёткой и разборчивой речи. — В действительности комплекс заклинаний, запрещённых на Земле для использования на публике, так как их приравнивают к слабому ментальному воздействию. — К сожалению, эффект продлится недолго и обязательно найдётся хотя бы один «чудак», который в пику или по рассеянности забудет мои предупреждения. Так уж устроены люди.

— И что тогда? — Спросила Аурелия.

— Придётся наказывать. — Ответил ей. — Положение Наследника обязывает.

— Ну, об этом ещё нужно узнать. — Сказала девушка, хитро сощурившись.

— Аркана скажет. Не зря же в каждый артефакт встроена система слежения. Остаётся только надеяться, что хотя бы один из членов клана, отправившись в экспедицию, не забудет взять артефакт, иначе по её возвращению и вовсе придётся действовать… жёстко.

— Не боишься, что придётся сражаться с половиной клана? — Улыбнулась Аурерия.

— Буду в очередь записывать. — Пожал плечами. — Рано или поздно осознают и проникнутся, заодно и свой авторитет в клане подниму. Сильных бойцов всегда уважают, сколько бы им там лет не было.


Глава 16. Карадум


Хоть в планах у меня была немедленная отправка в экспедицию, пришлось всё-таки немного задержаться. Вначале меня поздравляли старейшины, потом подошли наиболее уважаемые члены клана. Потом те, у кого был ко мне какой-либо интерес… Нельзя сказать, чтобы время прошло совсем бесполезно. Многие молодые и амбициозные одарённые интересовались, можно ли перейти в Службу Спасения и что для этого нужно сделать.

Я никому не отказывал, предлагая всем желающим связаться с Арканой и сообщить ей о своём желании. Позже мы пригласим пройти специальное обучение, после которого определимся, кого взять на службу и на какую должность. Это также позволит самим претендентам лучше понять, действительно ли они желают войти в состав СС или это не то, к чему они стремятся.

Когда мы уже покидали резиденцию, меня снова перехватил Брин.

— Ольгерд, подожди. — Сказал от, кладя руку на моё плечо. — Мне сказали, что ты собираешься отправиться в экспедицию. Это правда?

— Всё верно. — Кивнул я, поворачиваясь к главе клана.

— Тебе не кажется, что уезжать сразу после объявления не слишком удобно? Многие рассчитывают на возможность переговорить с тобой в спокойной обстановке, определить твою позицию и отношение к различным службам, политике клана…

— Ты забываешь, что теперь каждый член клана может связаться с другим, включая и меня, из любой точки мира. Если кто-то хочет поговорить, пусть использует артефакт. Заодно и привыкнут быстрее к использованию терминалов, а то знаю я этих стариков — пока не прижмёт, не почешутся… Если это всё, то мне пора идти.

— Ещё одно… — Сказал Брин. — К нам обратилось несколько союзных кланов на предмет покупки твоих артефактов. Отказывать им было бы невежливо…

— Не проблема. Сколько артефактов им нужно?

— Трудно сказать. Пока об этом разговора не шло.

— В таком случае я выделю две тысячи артефактов со следующей партии на нужды клана, забрать их можно будет у Доната Бера. Я его предупрежу.

— Обычных или улучшенных? — Уточнил глава.

— Конечно обычных. — Удивился я. — Улучшенные терминалы только для членов нашего клана… Ну разве что для Императора ещё можно выделить, если он попросит, но не более того. Ни о какой массовой продаже и речи быть не может.

— Две тысячи… Думаю этого будет достаточно. — Кивнул сам себе Брин. — А что насчёт экспедиции? Ты же говорил, что собираешься уже завтра начать службу. Как это соотносится с отъездом?

— Да вообще без проблем. Какая разница, откуда отправляться? Главное, чтобы Корни Древа были под боком, а с этим проблем не планируется. Карадум — это один большой транспортный узел, откуда можно добраться почти куда угодно, причём быстрее, чем отсюда. Рядом со столицей удобных мест для отправки не так много и они довольно сильно перегружены грузовыми и торговыми караванами.

— Ясно, но я всё-таки так и не понял, что ты там нашёл, чтобы мчаться через полмира, сломя голову.

— Есть сведения, что на архипелаге когда-то могла располагаться старая база Старших. Хочу поискать оставшиеся артефакты.

— И всё? — Удивился Брин.

— По мне, вполне достаточно, чтобы заглянуть. — Пожал плечами в ответ. — Да и места там интересные. Попробую позже организовать небольшой тренировочный лагерь для желающих вступить в СС.

— Что же… Остаётся только надеяться, что ты знаешь, что делаешь. Артефакты там же будешь производить?

— Не беспокойся. — Улыбнулся я, поняв опасения главы. — Всё продумано и задержек с поставками не будет.

— Хорошо. В таком случае пусть Древо будет к тебе благосклонно.

— Ко всем нам. — Кивнул я, прощаясь.

Разговор напомнил мне о том, что не мешало бы заскочить в мастерскую и забрать скопившееся сырьё для производства амулетов… Так и вышло, что за всеми разговорами, подготовкой и переездами готовы к отправке мы были лишь к вечеру.

Отряд уже ожидал в полной готовности, предупреждённый Арканой. Никто не скучал и не бездельничал — охрана и участники экспедиции провели внеочередную тренировку, Пан занимался самолечением, а его служанка Мей взяла на себя обязанности стюарда, снабжая всех напитками и холодными закусками.

Когда мы с Аурелией, Вайолет и Белкой прибыли, все сразу приготовились к отбытию, нацепив оружие и походное снаряжение, вот только стоило нам направиться к Корням Древа, как их вдруг заволокло плотным белым туманом, характерным для техники Проводников под названием «Туманная Тропа». Эта техника относилась к средним пространственным техникам и предназначалась для соединения двух трёхмерных измерений. Корни Древа — это многомерные структуры, даже касаться которых крайне опасно. Если обычный человек попробует коснуться Корней, то ничем хорошим это для него не закончится — его конечность просто-напросто перемелет в мелкий фарш и запечёт.

Чтобы избежать этого используются специальные техники Проводников. От самых простых, позволяющих даже одарённому на фазе Развития Тела вырваться из оков негостеприимной планеты, до мощных техник Пути Возвышения, которые сейчас не мог использовать ни один из известных одарённых, но по преданиям они позволяли путешествовать по мирам с невероятными скоростями и для них не требовалось наличие Корней Древа поблизости.

Техника Туманной Тропы применялась чаще всего, так как позволяла открывать достаточно широкие проходы между измерениями, через которые можно провести целую процессию — небольшой боевой отряд или караван. К тому же она могла поддерживаться сразу несколькими одарёнными в соединяемых измерениях. Вот и сейчас дежурный форта подхватил формирующуюся технику, снизив нагрузку на Проводника по ту сторону. Из тумана начали появляться фигуры настороженно оглядывающихся воинов, в глазах которых сохранялось то особое выражение сосредоточенности и готовности к схватке, которое отличает всех профессиональных ходоков между мирами, если они ещё не закончили свою карьеру.

Вслед за воинами из тумана стали появляться массивные грузовые платформы, внешне похожие на обычную телегу, но без колёс — снизу были только сложенные сейчас подпорки. Платформы висели в воздухе, удерживаемые давлением воздуха и энергетическими силовыми полями, формирующимися по контуру платформы артефактом. По сути это были суда на воздушной подушке, в которых вместо резины для «юбки» использовались силовые поля, в результате чего нагнетать воздух требовалось в значительно меньшем объёме. Перемещались платформы с помощью другого артефакта, который цеплялся к подстилающей поверхности гибкими жгутами, способными при необходимости выдержать вес всей конструкции. Это было необходимо, так как во время путешествий между мирами направление гравитации могло в любой момент измениться и все незакреплённые вещи улетели бы в глубины подпространства.

Платформы разработали и производили артефактные мастерские Клана Древа. В них не использовались дорогостоящие материалы Старших. Для данного мира — весьма продвинутая и удобная конструкция. Если бы не Хранилище, то обязательно прихватил бы несколько таких в экспедицию. К сожалению, были у грузовых платформ и недостатки, не позволившие им вытеснить другие способы перемещения груза. Во-первых, цена. Несмотря на то, что при их создании не использовались редкие материалы, сама работа была достаточно сложной, а потому дорогой. Всё делалось вручную одарёнными мастерами. Вторая причина — для работы артефактов требовалось много энергии Древа, так что функционировать они могли лишь в непосредственной близости от Корней Древа или внутри него. По итогу, эти удобные конструкции применялись исключительно для межмировых путешествий и более ни для чего.

Дождавшись, когда замыкающая группа одарённых во главе с Проводником покинут зону прибытия, приказал:

— Все собрались рядом со мной! Ближе!.. — Когда же весь отряд сгрудился в небольшую толпу, создал одну из редких пространственных техник — Сферу Искривления.

Обычно Сфера Искривления применялась, чтобы пройти сквозь слишком узкий для формирования Туманной Тропы проход или для защиты от ряда специфических атак, так как внутри Сферы все гравитационные эффекты нивелировались и объекты находились в состоянии невесомости. Сейчас я использовал её, чтобы с «математической» точки зрения мы являлись единым объектом для следующей техники, которая должна была перенести нас.

— Отправляемся! — Сказал я. Сфера Искажения коснулась Корня и свет вокруг померк…


Интерлюдия 7. Хаф.

Старейшина Ван Хаф оглядел зал собраний банковского клана и удовлетворённо вздохнул. В этом месте, казалось, находилась квинтэссенция богатства, амбиций и мощи Клана Хаф. Даже стены, облицованные драгоценным красным мрамором, привозимым небольшими партиями из дальних миров, помимо красоты обладали и запредельной стоимостью, а также защищали Зал Собраний от любых известных методов прослушки. Ни одна техника не могла проникнуть сквозь данный материал, делая помещение наиболее защищённым местом для хранения секретов клана.

Убранство зала также поражало воображение — мебель из редких пород древесины, инкрустированная драгоценными камнями и декоративными вставками из драгоценных металлов, хрустальные «вечные» люстры, заливающие помещение ярким светом, столовые приборы на столах для закусок были изготовлены из чистого золота. Кроме того, почти каждая из находившихся здесь вещей являлась артефактом, над которым поработали лучшие мастера. Как минимум, они сделали их невероятно прочными и износостойкими. Это было необходимо, так как страсти в зале порой кипели совсем недетские, а бушевали не какие-то голодранцы, а могущественные одарённые.

Вежливо раскланявшись со всеми присутствующими, Ван Хаф занял предназначенное для него место, размещение которого показывало его достаточно высокое положение в клановой иерархии. Остальные члены собрания также стали подходить и занимать свои места, ведь как только Председатель сел во главе стола, многочисленные слуги быстро покинули зал собраний и закрыли массивные створки дверей. Никто, кроме наиболее уважаемых членов Клана Хаф, не имел права более здесь находиться. Как и попасть внутрь, если по какой-то причине не успел прийти вовремя. Учитывая же, что все наиболее важные и судьбоносные решения клана принимаются именно на ежегодном собрании, то пропускать данное событие крайне не рекомендуется.

— Приветствую Вас, господа, — тихим приятным голосом начал говорить Председатель, — и позвольте поздравить с успешным окончанием года, ставшего очередной небольшой ступенькой к величию Клана Хаф.

Многие из присутствующих задышали свободнее, так как подобное вступление Председателя говорило о том, что крупных провалов в этом году не произошло и никаких существенных перестановок в управляющем составе клана не намечается.

— Прежде чем мы начнём, не хочет ли кто-либо взять слово? — Традиционно спросил Председатель и хотел уже продолжить, так как срочных вопросов не намечалось, но тут со своего места поднялся директор направления Внешних Сношений и заговорил.

— Я бы хотел взять слово, чтобы выразить свою благодарность артефакторам Клана и лично старейшине Ван Хафу. Недавно переданные им артефакты позволили нам существенно улучшить взаимодействие с наиболее важными для клана колониальными мирами. Эти артефакты — настоящее сокровище. Передав по одному артефакту в каждое отделение мы смогли в сотни раз ускорить прохождение приказов и усилить контроль за служащими, что практически гарантирует увеличение поступлений средств в следующем отчётном году как минимум на десять процентов.

Ван Хаф вежливо поклонился, благодаря за комплимент и чувствуя на себе два десятка удивлённых взглядов. Именно он подговорил Ли Хафа, директора Внешних Сношений, выступить с подобным заявлением. Тот и правда был поражён возможностями артефактов, поэтому ради новых поступлений был готов несколько отойти от принятого регламента заседания. Вот только Ван Хаф не заметил, как переглянулись Председатель и сидящий рядом с ним первый помощник, традиционно возглавляющий внутреннюю службу безопасности, а также разведку клана.

— Понятно. — Председатель откинулся на спинку кресла. — Мы сами хотели позже поднять этот вопрос, но раз Вы так спешите, то не будем его откладывать. Господин Фо, — обратился он к своему помощнику, — пожалуйста, доведите до присутствующих собранные сведения.

— По данному вопросу могу доложить следующее. — Чётко рапортовал Фо Хаф. — На аукционе Доната Бера старейшиной Ван Хафом были приобретены четыре лота по пятьдесят артефактов в каждом. За каждый лот было заплачено по двадцать тысяч златов, что в сотни раз превышает заявленную стоимость выставленных артефактов…

— Артефакты Старших не могут стоить гроши! — Возмущенно возразил Ван Хаф, перебив первого помощника Председателя.

— … Это повлекло за собой внутреннее расследование на предмет превышения полномочий. — Ничуть не изменяя голоса продолжил Фо Хаф, игнорируя выкрики старейшины. — В результате расследования были выяснены следующие факты:

— Артефакты не являются изделиями Старших. — Всё-таки ответил первый помощник на заявление старейшины. — Ни один из опрошенных мастеров клана не нашёл никаких упоминаний о них в летописях, хотя общий уровень исполнения и, особенно, возможности артефактов значительно превышают средний уровень современных изделий схожей направленности.

— Изготовителем артефактов оказался потомственный член клана Древа и, как мы недавно узнали, его Наследник, Ольгерд, сын Брандта, сына Брода. Наши люди смогли выйти на производителей оборудования, с помощью которого были произведены артефакты, и у них были получены копии чертежей. Чертежи были изучены мастерами клана, и они подтвердили, что данное оборудование может быть использовано для массового создания подобных артефактов. Объём выпуска может достигать тысяч изделий в год, а обслуживается установка всего одним мастером-артефактором.

Ван Хаф мог лишь открывать и закрывать рот, пребывая в некотором ступоре, во время которого у него в голове ломались все устоявшиеся «шаблоны».

— Также нам стало известно, что Император во время последних учений был весьма впечатлён возможностями данных артефактов и дал указание, цитирую, «рассмотреть возможность их приобретения для нужд гвардейских частей, офицеров штабов, а также Имперской Канцелярии и иных служб, коим требуется быстрая связь».

— Из резерва казны были выделены крупные средства в размере до двух миллионов златов для закупки данных артефактов по цене… шестнадцать златов за штуку! Первая партия в две тысячи изделий уже была передана со складов Доната Бера и распределена по военным частям. Остальные артефакты, а мы говорим о десятках тысяч штук, будут переданы на снабжение в следующем году, принеся в казну недружественного нам клана несколько миллионов златов.

— Этого никак нельзя допустить! — Возмутился директор Внешних Сношений, более всего страдающий от деятельности Клана Древа и, особенно, его финансовой службы, практически монополизировавшей денежный оборот многих отдалённых миров.

— А Вы сами допустили использование на вверенных объектах изделий недружественных нам сил. Надеюсь, Вам хватило ума не передавать по данной связи опасную для клана информацию?.. Похоже, что нет. — Заключил Фо Хаф, увидев, как директор Внешних Сношений начал стремительно бледнеть.

— Но позвольте! — Вскочил со своего места Ван Хаф. — Ни один известный способ не позволяет прослушать разговор с помощью этих артефактов!

— У меня иные сведения. — Повернулся к нему первый помощник. — Наши лучшие мастера уверены, что артефакты не связываются друг с другом напрямую. У них нет необходимых для этого возможностей. Вместо этого они связываются с центральным устройством, являющимся промежуточным звеном цепи. И уже для того, кто владеет этим устройством, прослушивание любого разговора не только является простейшей задачей, но и, вполне возможно, основной!

Ван Хафу показалось, что каждое слово Фо Хафа, что тот произнёс, было подобно очередному гвоздю, вбитому в крышку его гроба.

— У Вас всё? — Спросил Председатель после недолгого молчания.

— Не совсем. — Покачал головой его помощник. — Мне поступили сведения, что наш «уважаемый» старейшина Ван Хаф успел не только заключить «отличную» сделку по покупке артефактов, переплатив в несколько тысяч раз, но и проявил себя на поприще дипломатии. Он лично встретился с Наследником Клана Древа, Ольгердом, который пытался наладить сотрудничество с нашим кланом, для чего даже преподнёс старейшине подарок стоимостью в двадцать пять тысяч златов.

— Что же тот получил в результате столь щедрого дара? — Продолжил Фо Хаф. — Наследник был высмеян старейшиной Ван Хафом, назван неучем и неумехой, хотя всего за час до этого тот заплатил огромные деньги Ольгерду за созданные им артефакты. После Наследник Клана Древа был и вовсе выброшен охраной, как какой-то попрошайка. При этом все вы знаете, что Наследником может стать лишь одарённый, достигший фазы Формирования Оболочки, для которого охранники мастерских всё равно что мусор под ногами. И, тем не менее, этот неглупый, как можно понять по рассказам знакомых с ним людей, одарённый повёл себя в крайне несвойственной манере, получил незаслуженное оскорбление и… что ещё? Зачем ему было так нужно это «представление»? Боюсь, мы теперь можем этого никогда не узнать. Одно я знаю точно — столь некомпетентного и глупого человека на должности старейшины Клана Хаф видеть мне более не хочется!

— Отправляемся! — Сказал я. Сфера Искажения коснулась Корня и свет вокруг померк… чтобы в следующий миг снова залить всё своим ослепительным сиянием. Когда люди проморгались, то с удивлением обнаружили, что окружающая местность разительно переменилась.

— Что… Как… Где мы?! — Спросила стоящая рядом со мной Вайолет.

— Добро пожаловать на Карадум! — Улыбнулся я в ответ, внимательно рассматривая окружающую территорию.

Мы стояли на широком песчаном пляже, перемежаемом массивными валунами и скальными выходами. Он окружал укромную бухту второго по величине острова архипелага Карадум. Однако не тёплое тропическое море глубокого лазурного цвета притягивало наши взоры, а огромное радужное образование, покрывающее существенную часть бухты, и небольшую часть пляжа, где мы и появились. Эту структуру уже нельзя было назвать просто Корнем Древа, как нельзя назвать ростком столетнюю сосну. Исполинский Корень имел сотню метров в длину и около пятидесяти в ширину, имея форму, близкую к искажённой и «располневшей» букве Х.

С противоположной от Корня и бухты стороны в небо упирались высокие горные пики, три из которых серебрились ледниками на своих вершинах. Ледники давали начало тысячам горных речушек, что прорезали в массиве острова извилистый лабиринт каньонов, ущелий и горных долин, климат которых менялся от тропического жара на побережье до альпийских лугов и вечной зимы на ледяных шапках гор.

— Карадум?! — Воскликнула Вайолет. — Но как?! Мы же только что были там, а теперь…

— А теперь здесь. — Закончил я. — Любопытный фокус, не так ли? О возможности его осуществления задумался давно, когда только начал изучать клановые техники. Ты знала, что видимый нами «внутренний мир» Древа — лишь одно из трёхмерных представлений, доступных для посещения? Есть возможность путешествовать не только по «струнам», но и внутри них, а также «в толще» струны. Это даёт ещё как минимум два «мира» внутри одного Древа Миров. Есть и иные представления реальности, в которых обычный человек уже не может нормально ориентироваться, так как эти представления многомерны. Тем не менее, мы их задеваем «краешком», когда создаём техники перехода между мирами.

— И как это относится к тому, что мы вдруг оказались здесь, за полмира от места, где находились миг назад? — Спросила внимательно слушающая моё объяснение Аурелия.

— Самым непосредственным образом. В действительности каждый пространственный узел, привязанный к миру, представляет собой точку в многомерном пространстве. Как же получается, что прибытие из одного мира в другой происходит всегда в одном и то же месте? Оказывается всё различие лишь в векторе, направлении, с которого происходит соединение с узлом. Смени вектор движения и окажешься в любой точке мира… где есть Корни Древа, конечно. Старшие об этом знали, поэтому и размещали свои базы по всей планете, так как важно не абсолютное расстояние между точками, а лишь дальность до ближайших Корней. Хотя даже для них этот «фокус» был не из простых. Учитывая огромную скорость драккаров, большинство навигаторов предпочитало сделать крюк через ближайшие миры, нежели просчитывать головоломные задачки высшей математики, чтобы мгновенно переместиться по поверхности планеты.

— А как же ты? — Удивилась Вайолет.

— А я воспользовался помощью Арканы и создал специальную технику, позволяющую перемещаться по Новомиру мгновенно. К сожалению, структура узла каждого мира уникальна, так что эта техника будет работать только здесь, а в других мирах придётся проводить вычисления заново. Кроме того, нужны исходные данные — координаты всех Корней Древа и схема путей к мирам, в которые можно из них попасть. Для нашего мира такие данные нашлись в библиотеке клана, а для других, увы, придётся проводить длительные картографические работы.

Девушки замолчали, обдумывая услышанное. Можно сказать, что ожидаемый «Вау Эффект» достигнут в полной мере. Когда я впервые осознал возможность подобного «фокуса», то первым моим желанием было всё засекретить и забыть. Уж больно глобальные последствия могло вызвать это открытие, но потом я понял, что начинаю уподобляться местным практикам, скрывающим свои разработки ото всех, чтобы не дай Бог!.. Фу такими быть! Если бы не повсеместная закрытость, то кланы давно уже восстановили бы прежний уровень технологий и ушли намного дальше.

Хотя в глубине души я осознавал, что желание всех ошарашить своими достижениями в первую очередь связано с тем, что на Земле я как раз большого признания не получил. Возможно — пока, но не факт. Всё-таки здесь и банальная удача играет огромную роль — оказался в нужное время в нужном месте с необходимыми знаниями и возможностями? Прекрасно! Нет? В пролёте… В Новомире мои возможности оказались «к месту», делая из меня фигуру, способную перевернуть всё общество с ног на голову. И мне это нравилось.

Закончив с осмотром окружающей местности, приказал:

— Охране организовать временный лагерь. Живые деревья не рубить, животных не убивать, следить за местностью в оба глаза. Похоже, что Карадум не настолько необитаем, как об этом думают в столице.

— Ты что-то заметил? — Насторожилась Аурелия, ещё раз осматриваясь.

— Следы на противоположном берегу бухты. — Ответил я. — Похожи на человеческие, также я вроде бы видел маленькую фигурку, скрывшуюся в джунглях после нашего появления. Ребёнок или карлик.

— Я ничего не вижу. — Призналась девушка. — У тебя острое зрение.

— Не лучше, чем у других одарённых. — Возразил я. — Просто я могу немного меньше «фильтровать» то, что вижу, откидывая «лишнюю» информацию. Со временем и вас научу.

— Ловлю на слове. — Улыбнулась Аурелия, получающая море удовольствия от увеличения собственных возможностей, особенно после того, как они снова начали расти из-за восстановления Узора.


Глава 17. Штаб


— Что теперь? — Спросила нетерпеливая Вайолет, горящими глазами смотря на окружающую дикую местность.

— Я думал отправить разведку, но присутствие аборигенов всё меняет. Лучше с этим повременить и в первую очередь подготовить место, куда можно будет отступить в случае опасности.

— Ты боишься каких-то дикарей? — Удивилась девушка. — Ты же Наследник! Что они нам могут сделать?

— Тебе нужно поработать над своей наблюдательностью. — Укоризненно покачал я головой. — Сосредоточься на своих ощущениях. Что ты можешь сказать об этом месте?

— Ну… — Чуть надулась Вайолет, но мою просьбу всё-таки выполнила. — Здесь очень красиво и необычно. Тепло, странные деревья с кисточкой наверху, море синее, песок белый, горы… и Корень Древа! Огромный. Я таких никогда не видела! Столько силы от него идёт, что аж потряхивает!

— Вот именно. — Кивнул я. — Концентрация энергии Древа огромная. Больше, чем где-либо ещё в этом мире. Замечательно место для роста одарённых. Устрой здесь тренировочный лагерь и практики будут развиваться в три раза быстрее, но вот обычным людям здесь не выжить. Тем не менее, аборигены как-то живут.

— Значит, они все одарённые! — Дошло до девушки.

— Вот именно. Так что твой вопрос можно перефразировать так — «не считаешь ли ты, что неизвестный тотемный клан, зачем-то скрывающийся в этих местах, может навредить горстке путешественников?» Учитывая количество энергии Древа, у них могут быть весьма неслабые одарённые.

— Ясно. — Кивнула Вайолет, настороженным взглядом оглядывая джунгли.

— Но в действительности я опасаюсь не того, что они нам чем-то навредят, а того, что мы можем начать сражение, даже не попытавшись решить дело миром. Знаешь ли, клан одарённых — это не только беспокойные соседи, но и прекрасный ресурс для Службы Спасения.

— Ты хочешь их нанять на службу? — Удивилась девушка.

— Об этом рано говорить. Но у нас есть что им предложить, а одарённые, точно не являющиеся шпионами кланов и не имеющие покровителей среди них, на дороге не валяются.

— Даже если они дикари? — Спросила Вайолет.

— Главное, чтобы человеческие жертвоприношения не приносили и каннибализмом не занимались. С остальным решим. — «Поддержал» я собеседницу, от чего она только ещё больше перепугалась.

Уходить далеко от Корней было не в моих планах. Это место было практически идеальным для размещения штаба. Разве что требовалось позаботиться тем, чтобы периодические приливы, шторма и цунами не разрушали и не заливали наш будущий дом. Скалы на южной стороне бухты вполне подходили для этого. Под действием ветра и воды они покрылись множеством трещин и разломов, но фундамент в любом случае требовалось укрепить и изолировать от проникновения влаги и пыли. Всё-таки производство, которое я планировал разместить в бункере под штабом, требовало организации системы очистки на уровне чистой комнаты, и почти половина этого объёма приходилась на мою личную мастерскую и лабораторию, о которой я мечтал ещё на Земле. То, что всё оборудование придётся изготавливать собственноручно, угнетало — это же годы работы! Но огромное количество доступной Силы позволяло надеяться на успешное окончание этой затеи.

Пригласив людей следовать за собой, пошёл по пляжу, обходя массивные валуны, пока не упёрся в высокую каменную «стену», возвышающуюся над окружающей местностью на пятнадцать-двадцать метров. Скальный выступ уходил далеко в море, образуя один из двух барьеров, прикрывающих бухту от открытого моря. Здесь скалы вздымались на максимальную высоту, медленно снижаясь по мере отдаления от берега, пока вода совсем не скрывала под собой поросшие ракушками камни.

Достал из Хранилища «волшебную палочку» и направил её на скалу, одновременно запуская просчитанную ещё ночью последовательность. Для начала нужно чуть-чуть подправить расположение зданий и помещений, чтобы оно идеально соотнеслось с местностью. Самым крупным изменением проекта было добавление лифтовой шахты, позволяющей подниматься и спускаться на пляж, а также массивной площадки для транспортировки грузов, что «вырастала» на гигантских сваях прямо из моря в месте, где исполинский Корень ближе всего приближался к скале. Для удобного доступа к Корню был предусмотрен широкий каменный мост сорокаметровой длины, что соединял площадку с искусственным гротом. Вход имел отдельные шлюзовые ворота и защитные укрепления. Аналогично была оборудована сама транспортная платформа и мост. Вообще же защитные сооружения были раскиданы по всей территории вокруг штаба, и на путях подхода к нему.

Активные системы обороны строились на тех же «турельных» техниках, что я уже продемонстрировал на церемонии, только были они существенно мощнее, имели более разнообразный арсенал воздействий на противника, а также были куда долговечнее за счёт привязки к материальному носителю. Конечно, камень был не лучшим материалом для энергетических структур, но если не экономить на объёме, то получалось очень даже достойно.

На первым этапе строительства в скалы было закачано огромное количество модулированной энергии Древа, от чего камень начал подрагивать и «плыть», превращаясь в так называемое «метавещество» — пятое состояние материи, в которое оно приходит при избытке особым образом модулированной энергии в своей кристаллической решётке. Это было одно из земных заклинаний, которое удалось адаптировать под энергию Древа. Метавещество обладает консистенцией студня и легко меняет свою форму и химический состав, перераспределяя химические элементы по объёму в зависимости от настроек заклинания. На Земле заклинание использовалось достаточно широко, так как Сила выступала в качестве катализатора процесса, почти не расходуясь в процессе — по завершении работ её можно было извлечь чуть менее чем полностью. Но за малый расход Силы адепты платили необходимостью точной подстройки заклинания к материалу, из-за чего так обрабатывали лишь однородные сплавы высокой чистоты.

Мне экономить энергию Древа не требовалось, поэтому скалы прямо на глазах удивлённых одарённых начали «оплывать» и выравниваться, приобретая новую форму и внутреннюю структуру. В ходе работ потребовалось произвести несколько корректировок — в структуре камней оказалось неожиданно много изменённого энергией Древа вещества, прекрасно подходящего для создания артефактов.

В действительности, именно в таких местах и образуются наиболее доступные для разработки залежи редких материалов, особые свойства которых позволяют создавать артефакты. Другое дело, что для их добычи у местных одарённых просто-напросто нет подходящих технологий. Кристаллы требуют очень нежного обращения при извлечении из породы.

Для меня найти месторождение было как манна небесная — теперь не только не придётся извлекать дефицитные материалы из металлолома Старших, но и можно существенно усовершенствовать конструкцию штаба, превратив его в настоящий высокотехнологический форпост. Проблем это тоже добавило. Пришлось работать крайне осторожно, чтобы перераспределить нежные кристаллические образования в структуре камней, не разрушая их, но, при этом, включая в единую структуру создаваемых чар. В отличие от достаточно прочных металлических сплавов Старших, поликристаллический суррогат хоть и обладал похожими энергетическими свойствами, но был несравненно более хрупким, утрачивая при разрушении все уникальные свойства.

Это делало работу по-настоящему сложной, забирая интеллектуальные и расчётные возможности моего разума и помогающей мне Арканы. Вместо планируемых тридцати минут, на создание «коробок» штаба ушло добрых три часа, но по их окончанию нас можно было поздравить — самая грубая и энергоёмкая работа была закончена.

С «начинкой» ещё нужно работать и работать, но в стенах уже были компактно собраны кристаллы-заготовки для внедрения заклинаний и техник.

В это время остальные участники экспедиции уже начали обживать штаб, выбирая себе места для проживания. Точнее места себе выбирали участники экспедиции, а охране я сразу показал здание форта сил самообороны, в котором размещались казармы и квартиры офицеров.

Помещения создавались сразу с мебелью, если массивные каменные столешницы, барные стойки и сантехнику можно назвать этим словом, но отличить служебные помещения от жилых было несложно. Разве что Вайолет умудрилась «заселиться» в диспетчерскую башню для обслуживания телепортационной площадки. Понять её можно — оттуда открывался прекрасный вид, а для дежурной смены операторов предусматривалась небольшая кухонька и сан блок.

Аурелия уточнила, где я собираюсь жить, и выбрала апартаменты по соседству, а Белка и вовсе собиралась поселиться со мной, посчитав отдельное проживание непрофессиональным, несмотря на мои заверения, что в штабе мне совершенно ничего не грозит. Понять её можно, но это в действительности было так.

Закончив с возведением зданий, сразу приступил к их зачарованию и наполнению необходимыми артефактами. Первым заработал водопровод, в который поступала опреснённая и минерализованная морская вода, сразу следом за ним — канализация, освещение, дверная автоматика, лифты, защитные турели, энергетические щиты и, наконец, внутренняя система силовых полей, выполняющая множество функций — от защиты людей до уборки мусора и пыли. Силовые поля заменяли окна во всех зданиях, фильтровали воздух в случае избытка вредных веществ, а также обладали возможностью «материализации» аватаров дистанционного присутствия, так что теперь у Вайолет появилась возможность пообщаться с Арканой «вживую», а не только в виртуальной симуляции.

С интеллектуальными возможностями у штаба всё было пока довольно печально — все функции управлялись либо примитивной автоматикой, либо дистанционно с использованием артефакта связи и программного ключа доступа, которым обладали только я и Аркана. В ближайшем будущем я планировал «оживить» комплекс, подселив в него роевой искусственный интеллект типа «домовой», но даже так система силовых полей под управлением ИскИна позволяла обнаружить и уничтожить любого одарённого, сумевшего обойти стационарные укрепления и щиты штаба. Даже достигшим начальной фазы Деления Оболочек[6] должно было не поздоровиться. С более сильными одарёнными я уже не был так уверен, но их на Новомире не появлялось уже очень давно, так что все сохранившиеся рассказы об их возможностях выглядели не вполне достоверно.

На этом пока пришлось прерваться, так как пустой желудок настойчиво советовал озаботиться пропитанием, пока он не начал переваривать сам себя. Штаб предусматривал наличие вполне комфортабельной столовой для персонала с кухней, оборудованной по земным ресторанным стандартам… с поправкой на используемые материалы и технологии. Тем не менее, ничего сложного в создании больших печей, холодильников и других приспособлений для облегчения готовки пищи не было. Это вам не квантовый компьютер в конце концов. Поработать же в почти современной кухне после мороки с дровами и углём было приятно, а возможность использования силовых полей позволяла умелому повару в одиночку готовить на весь персонал. Разве что расход Силы был солидный. Тут уж ничего не поделать, разве что применять заклинания при готовке пищи только для себя, уплетая умопомрачительные деликатесы под завистливыми взглядами окружающих. Хотя, со временем, всё равно к этому придёт. Не вечно здесь будет так мало людей. Помещения штаба рассчитаны на пятьсот человек постоянного состава и до тысячи человек, временно проживающих в казармах и бункере.

Когда все утолили голод, я взял минутку внимания:

— Создание штаба заняло немного больше времени, чем планировалось. — Сказал я, вызвав к себе массу удивлённых взглядов. — Но первая фаза закончена и дальше дело пойдёт веселее. У многих из вас могли возникнуть вопросы — как мы оказались на Карадуме? Что за техники применялись для строительства? Откуда столько мощи, чтобы за несколько часов возвести целое небольшое поселение? Я бы хотел внести ясность и раскрыть один из главных своих секретов, так как дальнейшее умалчивание лишь ещё больше всех запутает и может негативно повлиять на работу Службы Спасения.

Обведя взглядом собравшихся и удостоверившись, что все внимательно меня слушают, продолжил, одновременно извлекая из хранилища «блин» артефакта с ИскИном, купленный у Доната Бера:

— Это артефакт Старших, содержащий в себе одушевлённый Искусственный Интеллект. По сути это разумное живое существо, имеющее тело в виде артефакта. Подобное существование имеет ряд существенных недостатков, но и возможностей даёт немало. В частности, обычный человек не может эффективно выполнять более двух-трёх действий, если не тренировался для этого специально. ИскИн без проблем выполняет сотни и тысячи различных действий одновременно. Он обладает возможностью формировать техники огромной сложности, способные собирать энергию для своей работы из окружающей среды. Вы могли это наблюдать сегодня, когда такая техника создала из ничего целый комплекс строений.

— А теперь, позвольте вам представить нашего ИскИна. — Махнул я рукой и рядом с мной из «струй» света возник аватар Арканы, который вежливо поклонился собравшимся. — Многие из вас уже имели возможность с ней пообщаться. Аркана была представлена в качестве моего помощника и личного порученца, но тогда я не уточнял, что она не является человеком из плоти и крови. Тем не менее не стоит её считать обычным артефактом. Также, как и мы, она обладает душой, способна чувствовать, ощущать эмоции, любить и страдать от обиды.

— Контроль вашей работы, начисление штрафов и премий является одной из её обязанностей. — Добавил я. — Так что очень не советую её обижать. Она не спит, не требует отдыха, способна общаться сразу со многими людьми, поддерживает работу всей сети артефактов связи. Создатели вложили в неё многие считающиеся сейчас утерянными знания. В частности, она может читать книги Старших, владеет их методиками обучения одарённых, хранит огромное количество стратегически важной информации. Также у меня нет никаких оснований сомневаться в её преданности Службе Спасения. Я ей доверяю как самому себе и прошу всех вас о том же. Любой её приказ нужно воспринимать как пришедший от меня самого. Также не стесняйтесь обращаться к ней по любому вопросу. Вся координация работы Службы, весь документооборот, контроль выполнения приказов и их передача исполнителям лежат на Аркане.

— Этот артефакт. — Поднял я диск ИскИна. — Теперь будет находиться в специально подготовленной и защищённой комнате. Охрана этой комнаты — один из важнейших постов. Другого такого артефакта, возможно, в нашем мире более не существует. Утеря его крайне сильно ударит по всем нам, так что постарайтесь этого не допустить… Это всё, что я хотел сказать, благодарю за внимание.

«Неплохо бы ещё активировать, наконец, этот ИскИн Старших» — Подумал я, возвращаясь за столик, где сидела Аурелия, Вайолет и Белка. — «Однако и так в качестве приманки для различных предателей и шпионов он отлично подходит».


Глава 18. Дракон


Жизнь на острове постепенно начала принимать размеренный и приятный ритм, прекрасно подходящий как для отдыха, так и для тренировок. Доработка и создание артефактов штаба продолжалась, но уже куда медленнее, чем в первый день, когда пришлось выкладываться на сто процентов и потратить почти всю Силу на достижение быстрого результата.

Теперь я тратил всего час-два на артефакторику, совмещая земные и местные «маготехнологии», хотя на Земле адептов Воли магами называли лишь обыватели, для которых их возможности были сродни волшебству. В действительности это была всё та же наука, основанная на последних достижениях человечества в создании искусственного интеллекта, новой теории поля и правильном понимании структуры вселенной…

Тем не менее, за неделю удалось достичь неплохого прогресса. Комплекс зданий был окутан незримыми полотнами заклятий, взявших на себя все функции изначально созданной системы артефактов. При этом использовался «голографический» принцип наложения. В каждый опорный кристаллик вносилась вся схема чар целиком, в результате чего даже уничтожение части из них, что, к сожалению, иногда происходило из-за хрупкости материала, не приводило к выходу из строя всей системы. Понятно, чем ближе был кристалл к месту воздействия, тем больший вклад он вносил, но даже элементы, находящиеся на максимальном удалении от, например, системы опреснения морской воды, помогали, снижая нагрузку с ближайших.

В случае уничтожения части опорных кристаллов, их функции продолжали выполнять оставшиеся, но снижалась максимальная мощность. Так водопровод мог продолжать работать даже при потере 99 процентов структуры, а вот щиты и турели потеряли бы большую часть своих возможностей. Не 99 процентов, так как оставшуюся энергию ещё можно было перераспределять на наиболее важные участки, но на порядок.

Был у такой схемы чар и существенный недостаток — её лучше всего создавать сразу и целиком, а последующие доработки превращались в настоящую муку, ведь необходимо было учесть взаимодействие всех ранее созданных структур друг на друга, а они ещё имеют свойство «срастаться» в единый монолит, где сам чёрт ногу сломит. Единственный хороший вариант — воздействовать на систему изнутри. То есть включить в неё разумное одушевлённое существо. В принципе таким «управляющим модулем» мог стать и живой человек, но я ещё не сошёл с ума привязывать себя или Аркану к штабу на веки вечные. Для этого и были в своё время придуманы роевые ИскИны типа «Домовой».

На Земле их использование ограничено по двум причинам — во-первых, они могли увеличивать свои вычислительные и «умственные» способности с увеличением количества подконтрольных душ, что происходило автоматически по мере развития ИскИна. Этот факт попадал под ограничения на создание сверхинтеллекта, хоть и самым краем — рост уровня роевого ИскИна происходил не скачкообразно, а линейно, причём довольно медленно.

Вторая причина была банальнее — навсегда привязанный к одной местности ИскИн крайне негативно относился к глобальным изменениям в своей вотчине. Перестроить один-два дома ещё куда ни шло, но не снести всё подчистую и выстроить заново. На это он пойти не мог, а потому у застройщиков порой возникали неожиданные проблемы с «неупокоенными духами», разбираться с которыми приходилось привлечением сильных адептов Воли.

Призыв душ для системы чар произвёл на пятый день нашего пребывания на острове, вложив в него стандартные условия личной верности, саморазвития и контроля территории. Силы, продолжавшей пребывать устрашающими темпами, влил немало, так что удалось сразу получить достаточно разумного помощника, которому я дал имя «Кузьма».

К моменту запуска управляющего контура чар, все базовые артефакты были полостью готовы. Больше всего времени ушло на создание и настройку производственного комплекса. На него были наложены те же чары, что и на «волшебную палочку», но в куда более мощной стационарной их версии. Саму же «палочку» пришлось создавать заново — сталь с небольшим добавлением особых сплавов не выдержала объёмов проходящей через неё энергии при строительстве. Наложенные энергетические конструкты «поплыли», делая точный инструмент почти бесполезным.

Можно сказать, что интенсивное использование раньше времени выработало ресурс изделия… или что микроскопом забивать гвозди всё-таки не следует, даже если он весьма для этого удобен. В любом случае пришлось немного разорить свою заначку с артефактами Старших и создать новую палочку, учитывающую вероятность, что через неё будут проходить гига и тэраджоули энергии.

Другой проект, который удалось завершить за эти дни — строительство телепортационной площадки. Точнее — её зачарование, так как основа была создана ещё в первый день. После этого мгновенно перемещаться в пределах Новомира мог не только я, но и кто угодно. Для проверки работы площадки мы отправили несколько человек в столицу, заодно пополняя припасы и приобретая необходимую обстановку — мебель, постельные принадлежности, посуду, украшения… Всё то, без чего жизни на новом месте не хватает уюта. Для правильного выбора вместе с охранниками отправились Вайолетт и Аурелия, которым помогала Аркана. Сам я в это время посетил Доната Бера, которому выгрузил из хранилища 153 тысячи терминалов связи, предупредив, что две из них необходимо передать клану Древа.

Это были все артефакты, на которые хватило купленных материалов, и изготовлены они были полностью автоматически на созданном в бункере под штабом производстве.

На лице торговца ещё долгое время сохранялось непередаваемое выражение шока и облегчения. Шока от того, что «из воздуха» на его складе появляются высокие стопки артефактов, замотанных в упаковочную плёнку. А облегчение из-за того, что теперь он точно не сорвёт правительственный контракт. Обсудив с Донатом сроки оплаты и поставки новой партии артефактов, я отбыл обратно на остров.

Доставку людей и грузов обеспечивала Аркана, используя возможность телепортационной площадки открывать «Туманную Тропу» к любому Корню в Новомире. Это оказалось крайне удобно. Можно перемещаться по всей планете в считанные секунды как туда, так и обратно… Таким образом мы были одновременно вдалеке и в самой гуще событий. На курорте и в деловом центре. Можно закупаться на в любом городе мира и не беспокоиться о сложностях транспортировки, особенно если использовать транспортные платформы, а не гонять охранников в качестве грузчиков. Не для этого я их нанимал, но жизнь в месте с повышенной концентрацией энергии Древа накладывает свои ограничения.

В целом же проживание на острове напоминало оздоровительный курорт. Много солнца, моря, красивые девушки вокруг, красивая природа, нетронутая руками человека. Много физических упражнений в виде тренировок с охраной и участниками экспедиции. В штабе было целое здание с адаптированной репликой капсул виртуальной реальности, созданных по тем же технологиям, что и остальные артефакты. Каждая «капсула» представляла собой абсолютно пустую комнату, имеющую форму куба со стороной три метра. Человек входил в неё и, после закрытия массивных створок дверей, артефакт активировался, «подвешивая» пользователя в центре куба. Далее, посредством силовых полей, мощных голографических проекторов и взаимодействия с мозгом человека, он «переносился» в виртуальную реальность, в которой мог использовать все свои силы и возможности — защита легко выдерживала даже боевые техники уровня Формирования Оболочки[5]. За безопасностью и эффективностью обучения следили Кузьма и Аркана. Получить травму во время обучения было практически невозможно, а рост способностей в условиях, почти не отличающихся от боевых, да ещё и в повышенном фоне энергии Древа, происходил удивительными темпами.

Единственное, в чём Тренировочный Центр штаба уступал моему личному обучению, — тренировки происходили в реальном времени, без ускорения сознания, так как встроить артефактный Чародейский Куб в каждую камеру было бы слишком расточительно как к материальным, так и к вычислительным ресурсам, но для своей команды я такую возможность сохранял и не раз использовал.

Боевое слаживание экспедиционного отряда шло прекрасно, несмотря на то, что Велес отказался вступать в состав СС. Из опытных «старичков» у нас в группе остались лишь двое боевиков из клана Снежного Лиса с «позывными» Баран и Змей. Несмотря на некоторую неблагозвучность, своими прозвищами они гордились, так как дать их мог лишь непосредственный командир или наниматель за участие в боевых действиях. Именно по этой причине сестры-близняшки до сих пор не назвали нам своих настоящих имён, надеясь, что так быстрее получат «боевой» позывной.

Из «старичков» в экспедиционном отряде также числился Пан, хотя в боевых тренировках с отрядом он не участвовал, тратя почти всё свободное время на приведение своего организма в порядок. Работать с ним оказалось ожидаемо сложно. Очень своеобразный человек, которому прозвище «Баран» подошло бы куда лучше, чем компанейскому и весёлому лису. Тем не менее, одарённым Пан был знающим, обладал огромным практическим опытом и крайне сильно нуждался в моей помощи для поддержания Узора в рабочем состоянии.

Оборудование Старших я смонтировал в отдельном помещении Медицинского Центра, предварительно его восстановив по считанным Информационной Магией образам. Запустить приборы под управлением Арканы удалось быстро, но разбираться с доступными функциями и возможностями мы продолжали до сих пор, находясь лишь в самом начале пути, хотя и так Пан порой начинал причитать, что «этого не может быть, потому что не может быть никогда!» Лишь авторитет непогрешимых Старших позволял его вернуть на путь истинный.

С покупкой острова дело тоже двигалось, причём крайне быстро по местным меркам — уже через пару декад я буду единственным и полноправным владельцем не только этого острова, но и всего архипелага Карадум.

Как так вышло? Ну…

Терминалы связи имели ряд недокументированных возможностей. Адепты Воли в погоне за снижением затрат Силы научились создавать и использовать крайне маломощные и энергоэффективные конструкты, обнаружить которые без специальных приборов — задача не для слабонервных. Несколько таких конструктов были изначально встроены в каждый изготовленный артефакт. Их назначение было крайне простым — записывать сигналы со всех датчиков и передавать их по имеющемуся каналу связи зашифрованными пакетами. Никакого активного сканирования, только пассивное считывание «трёхмерной» картинки местности в высоком разрешении, аудиоданных, позволяющих выделить голоса каждого человека в радиусе пятидесяти метров, ну и, конечно, считывание мыслей пользователя и окружающих его людей. Точнее — считывание нейронной активности мозга, ведь «мысленное управление» же…

Все эти данные поступают Аркане, и уже она сортирует, обрабатывает, классифицирует и сохраняет полезные сведения в своей базе данных. Закупив терминалы, Имперская Канцелярия сделала мне отличный подарок — через несколько часов я имел полный расклад на то кто-где-кому-сколько. В частности, я получил адресок одного скромного частного стряпчего, занеся которому довольно нескромную сумму в златах можно уже через несколько дней абсолютно официально стать владельцем огромного участка земли. Причём — не задорого.

Карадум сейчас не интересовал ни один из кланов и поэтому находился на балансе казны, не принося ей никакого дохода. В то же время земля, «купленная» кем-либо, в действительности находилась в бессрочной аренде, за что арендатор выплачивал Совету Великих Кланов определённую сумму ежегодно. Клан Древа в Совет входил, но денег не получал, имея вместо этого ряд привилегий — в частности, беспошлинной торговли колониальными товарами, выпуска собственной валюты, монопольной торговли некоторыми редкими ресурсами.

В результате, Клан Древа к приобретению обширных земельных участков в Новомире не стремился — плати потом за них. Аналогично действовали и другие кланы, передавая в казну не нужные им территории, откуда их мог выкупить любой желающий… теоретически. На практике нужно иметь немалый вес в обществе, но Наследнику Клана Древа в этом плане отказа быть не могло.

Почему же я решил приобрести весь архипелаг… Ну для начала это было банально выгодно. Казна была заинтересована в аренде неиспользованных территорий, предоставляя скидку тем большую, чем больший «кусок» ты решишь отхватить. Естественно, с поправкой на уже указанные ограничения. Никому не хотелось, чтобы через пару лет пришлось проводить процедуру возвращения территорий в ведение казны — весьма небыструю и непростую.

Были у меня и иные соображения — найти поселение аборигенов мне так и не удалось. Мы изучили следы, оставленные на пляже, но по ним невозможно было сказать, в каком направлении скрылся туземец. И был ли он вообще, в чём у многих были большие сомнения. Но я самому себе доверял и не считал, что появление аборигена могло «показаться». Тем не менее, полное отсутствие каких-либо следов человеческой деятельности было на лицо. Ни тропинок, ни вырубок, ни следов, ни поселений, ничего! Это было крайне странно и интригующе.

Можно допустить, что туземец прибыл с другого острова, пробыв здесь очень недолго, но даже так хоть какие-то следы он должен был оставить — место временного лагеря, след костра, следы от лодки, в конце концов! В общем, чертовщина какая-то, а, как известно, обычный дом и дом с «приведениями» имеют разную ценность. Мне же продавали загадочный архипелаг по цене обычного.

Тем не менее, до разгадки тайны осталось недолго — я уже приступил к созданию артефакта, который на Земле имел название «Хрустальный Шар». Крайне интересная и сложная вещь, предназначенная для одного из направлений деятельности адептов Воли под названием «Ясновидение». С физической точки зрения ясновидение — считывание и расшифровка следов, что оставляет какой-либо предмет или существо в окружающем мире. Направление, смежное с Информационной Магией. Отличие ясновидения от последней — совершенно иной инструментарий и методы. В частности, для ясновидения не важны расстояние и время, но для того, чтобы найти необходимую информацию, можно потратить долгие годы. Для облегчения этого нелёгкого процесса в своё время был создан «Хрустальный Шар», являющийся своеобразным усилителем и, одновременно, фильтром. Изначально артефакт имел вид, полностью отвечающий своему названию, — шар из горного хрусталя или стекла, но со временем оказалось, что чем глубже ты погружаешься в видения, тем сильнее теряешь связь с сигналами тела. Ясновидцам надоело разбивать лица и отбивать бока, в результате чего артефакт принял вид, похожий на стоматологическое кресло, а потом и вовсе — капсулы полного погружения, которая следила за состоянием здоровья слишком уж «погрузившихся в работу» ясновидцев.

Мне такое не требовалось — тело одарённого куда крепче и способно выдержать длительную голодовку без существенных последствий для здоровья, поэтому я ограничился «кушеткой», разместив артефакт на мобильной грузовой платформе, позволяющей при необходимости транспортировать его вместе с пользователем. На случай, если потребуется производить поиск на выезде.

Не забывал я и о первоначальной причине нахождения на архипелаге — поиске драккаров Старших. Сканирование окружающей местности всеми возможными способами пока не позволило их обнаружить. Единственное, что было известно из дневников — описание самого острова и то, что к стоянке нужно было лететь на восток. Исследовать огромный горный массив по столь «точным» указаниям можно годами, но «Хрустальный Шар» должен был решить и эту проблему, в связи с чем я плотно занимался его изготовлением, отложив в сторону даже оборудование своей личной мастерской.

Дело продвигалось быстро, так как недостатка в Силе не наблюдалось. Можно было солидно экономить время, пропуская ряд «необязательных» пунктов в технологической цепочке производства этого артефакта. Вот только остров решил показать всем нам, что мрачный ореол вокруг архипелага Карадум возник не на пустом месте.


Интерлюдия 8. Аурелия.

Девушка открыла глаза, хотя всего секунду назад казалось, что её и удар грома не разбудит. В теле ощущалась приятная усталость от вчерашних тренировок, а после «ночных» упражнений в кровати хотелось лишь тихо урчать от удовольствия, подобно кошке. Тем не менее какое-то смутное чувство… напряжения всё-таки заставило её проснуться, отогнав столь сладкий сон.

Потянувшись, Аурелия поняла, что в кровати одна. Её чуткие в темноте глаза быстро нашли «пропажу». Её… любовник(?), жених(?)… любимый мужчина удобно устроился в кресле перед «трёхмерным экраном». Экран был выключен, чтобы своим светом не мешать девушке спать, но это не мешало Ольгерду работать над чем-то в странной «виртуальной» реальности, которую умела создавать Аркана.

Девушка догадывалась, что Ольгерд чем-то занимается по ночам, но впервые смогла застать его за работой. Обычно он возвращался в постель раньше, чем она просыпалась. Пару раз в разговоре он упоминал, что после раскрытия Дара стал меньше спать. Аурелия уже хотела привлечь внимание Ольгерда, когда тот вдруг застыл и резко оглянулся, посмотрев на девушку с выражением тревоги на лице.

— Что… — Вопрос девушки был прерван завываниями сирены, разнёсшейся по всей территории комплекса.

В следующую секунду любящая парочка превратилась в сработавшуюся пару бойцов, резкими движениями натягивая на себя снаряжение, что буквально вчера было выдано каждому одарённому. Но как ни быстры были их действия, первой оказалась готова Белка, вышедшая из своей комнаты в полном боевом облачении и вооружённая до зубов, при этом имея такой вид, будто она во всём этом уже была, лишь ожидая, когда же, наконец, нерасторопные подопечные хоть немного приведут себя в порядок.

— Сигнал от системы слежения за Корнем. У нас гости «извне». — Начал инструктаж Ольгерд, заканчивая облачение. Благодаря имеющемуся у каждого терминалу связи, его голос могли слушать не только девушки, но и остальные проживающие в штабе одарённые. — Аркана, доклад!

— Неизвестное живое существо проникло через Корень и сейчас находится под водой в бухте. Размер монстра — не менее пятидесяти шагов в длину. Вытянутое тело с четырьмя конечностями и длинным хвостом одинаково хорошо приспособлено как для бега, так и для плавания. Спину и бока прикрывают костяные пластины, а остальную поверхность тела — толстая чешуя. Энергетическая плотность соответствует фазе Формирования Оболочки [5], но из-за размера уровень опасности оценивается как седьмой. Монстру присвоено кодовое имя «Дракон».

Доклад ИскИна слушали уже на бегу. Местом сбора являлась диспетчерская башня, откуда можно было в считанные секунды спуститься в бункер под штабом или к мосту, ведущему к телепортационной площадке, хотя именно с этой стороны сейчас и исходила опасность, так что уйти с острова, если вдруг возникнет такая необходимость, было крайне затруднительно.

В башне Вайолет, одетая в одну пижаму, с горящими глазами стояла у окна и кричала, вытянув руку в сторону моря и подпрыгивая на месте от переполняющих её чувств:

— Вот он! Он там! — Ольгерд, смотря на это, лишь вздохнул и покачал головой. В экстренной ситуации Вайолет забыла всё, чему её учили… Опять.

— Вайолет! — Крикнул он, привлекая к себе внимание. — Форма, оружие и занять место по боевому расписанию!

— Что?! Но… — В глазах девушки зажглось понимание. — Ой! Я сейчас!

Вайолет умчалась переодеваться, благо идти было недалеко — она так и продолжала жить в башне. Ольгерд занял освободившееся место у окна, откуда открывался отличный вид на телепортационную площадку, которая как-раз в этот момент вздрогнула, а люди почувствовали слабый толчок. В следующий миг до них донесся чуть запоздалый хлопок, будто кто-то отвесил платформе смачный удар ладонью. Хотя кто именно это сделал всем было и так понятно.

— Зафиксированы слабые структурные повреждение транспортной платформы. — Спокойным голосом доложила Аркана. — Активировать защитные турели?

— Пока подожди. — Ответил Ольгерд. — Может он сам уберётся…

В этот момент раздался новый, куда более мощный удар, после которого вся платформа явственно вздрогнула.

— Фиксирую увеличение повреждения структуры. Требуется запуск процедуры калибровки.

— Тц! Похоже, не отвяжется. — Ольгерд сжал кулаки и приказал. — Попробуй его отогнать слабыми выстрелами. Охране и команде приготовиться к выходу!

По поверхности тела дракона забегали «солнечные зайчики», ярко освещая его на фоне только начавшего светлеть неба.

— У-у-о-о-р-р!!! — Монстру «подсветка» не понравилась, что он продемонстрировал, протаранив своим лбом один из несущих столбов транспортной платформы, по которому через пару мгновений также прилетел мощный удар хвоста, выбивший часть каменной опоры со своего места.

Ольгерд, уже было направившийся к шахте лифта, застыл на месте, смотря на то, как дракон мощными ударами светящихся от наполняющей их энергии когтей разносит основание созданного им артефакта.

— К чёрту. — Пробормотал он тихо. — Я лучше ещё поживу… Турелям атаковать на максимальной мощности по выявленным уязвимым точкам! Всем вернуться на боевые посты.

И тут Аурелии показалось, что она ослепла — всю бухту залил ослепительный свет, не позволяющий разглядеть хоть что-нибудь внизу. Но через пару секунд она поняла, что это лишь иллюзия — защита на окнах приглушила свет достаточно, чтобы не повредить глаза.

— А-Р-Р-Р!!! — Раздался оглушительный рык могучего зверя, от которого даже стены зданий начали дрожать, но звук захлебнулся так же быстро, как и возник…

— Цель уничтожена. — Раздался в наступившей тишине спокойный голос Арканы.


Глава 19. Хрустальный шар


Вместе со своим отрядом вышел на мост и двинулся к огромной туше дракона, частично лежащей на телепортационной площадке. Хвост свешивался вниз и уходил под воду, но когти, глубоко ушедшие в основание артефакта, не позволяли телу сползти в море. Чем ближе мы подходили, тем явственнее проявлялись повреждения, что дракон успел нанести площадке. В месте соединения моста и платформы нам пришлось прыгать через образовавшийся провал.

— Тут не переделывать нужно, а с нуля всё строить, причём с расчётом на столкновение с подобными существами. — Заметил я, осмотрев повреждения.

Подойдя к телу дракона, коснулся его ладонью и активировал Хранилище, что за последние дни было существенно усовершенствовано и доработано. Во многом из-за него я и не спешил обустраивать свою лабораторию. Зачем, если есть мобильный и удобный аналог, который всегда с тобой? Чтобы запихнуть тушу дракона в Хранилище пришлось неслабо напрячься, и дело было не только в его огромном размере — проблема заключалось в том, что монстр ещё был жив. Или, скорее, не совсем мёртв. В том плане, что его душа ещё не покинула тело, а внутренние органы продолжали работать. Однако с обширными повреждениями мозга и позвоночника он едва ли смог бы оправиться от ран, даже если обеспечить питанием.

Тем не менее, он оставался прекрасным образцом мутантной фауны, эволюционировавшей под действием энергии Древа. Столь мощные существа попадали в руки одарённых Номира считанные разы, а стоила туша колоссальные деньги, сравнимые со всеми заработанными на артефактах. Причина заключалась в эликсирах, что могли повысить уровень практиков, помочь им прорваться на новую ступень развития. А это сила, продление жизни, новые возможности и перспективы. За такое очень многие готовы были отдать любые деньги. И чем сильнее был одарённый, тем более «высокоуровневые» потроха требовались ему для изготовления эликсиров.

В клане Древа «зельеварению» уделялось много внимания. Лучшие эликсиры мы не изготавливали, но с монстрами члены клана сталкивались чаще кого бы то ни было ещё, а потому знать, что можно поиметь с их тел, если удалось выжить в бою, было крайне полезно. За время жизни в этом мире я не раз сталкивался с эликсирами как изготовленными в мастерских клана, так и купленными за большие деньги у других. Ещё больше знаний я получил из хранящихся в библиотеке клана книгах. Кое-что удалось найти в тайном хранилище, куда имели доступ только глава клана и наследники, но самую ценную информацию дало изучение книг Старших, которыми «любезно» поделился со мной клан Хаф. Старшие не редко сталкивались с подобными монстрами, обычно обитающими в самых глубинных слоях Древа. Те же драккары изначально были созданы именно для охоты на драконов и других монстров сравнимой силы, откуда и получили такое название.

До этого момента моя работа по изучению эликсиров несла сугубо теоретический характер, хотя так и напрашивалось скрестить некоторые земные наработки в области химии, биохимии и Воли с магическими технологиями этого мира. Теперь у меня появилась для этого прекрасная возможность, хотя многие одарённые могли быть шокированы тем, что я собираюсь экспериментировать на столь ценном и редком сырье. Я же не считал это чем-то необычным — туша огромная, в Хранилище сохранится свежей долго, так что во времени не ограничен совершенно, а потому есть уникальная возможность пройти сразу все этапы от самых простейших вытяжек внутренних органов и употребления сырого мяса до высококачественных эликсиров по технологиям Старших и ресторанных блюд повара-адепта Воли из энергетически насыщенных продуктов.

Ещё раз оглядев разрушенную платформу, вздохнул и отправился назад в штаб. Изначально было два проекта телепортационного артефакта — платформа с ведущим к ней мостом и туннель, идущий к башне-подъёмнику, скрытому на дне моря и поднимающемуся к Корню Древа только при необходимости. Из-за простоты и доступности был выбран первый вариант, но теперь я склоняюсь к реализации обоих систем — основного прохода в виде несколько более массивной и укреплённой платформы, дополнительно оборудованной генераторами мощных силовых полей, а также скрытого на дне «чёрного хода», позволяющего быстро и незаметно покинуть штаб, если для этого возникнет необходимость.


Интерлюдия 9. Клан

Брин, сын Эрика, сына Велета, глава Клана Древа слушал еженедельные доклады руководителей направлений. Сейчас его внимание было сосредоточено на Виане, члене клана в первом поколении, но, при этом, самом талантливом клановом артефакторе, что занимался по большей части новыми разработками. Некоторое время назад ему были переданы дневники Ольгерда, ставшего наследником клана, с целью изучить и оценить возможность повторения технологии.

— Сразу должен заметить, — начал доклад Виан, — что в переданных дневниках не содержится полной и исчерпывающей технологии для создания артефактов. Там приводятся описания различных методов и процессов, освоив которые можно создать собственный аналог. При этом, ряд приёмов настолько сложны для понимания, что потребуют длительной и сложной работы по экспериментальной проверке с последовательным приближением к воплощению даже не идентичного, а похожего результата…

— И, тем не менее, мне докладывают, что существенные результаты уже были достигнуты? — Удивлённо поднял бровь Брин.

— К сожалению, в этом случае речь идёт даже не об освоении отдельных приёмов, а об адаптации технологического процесса под имеющиеся возможности. В установке, разработанной Наследником, применяется так называемый «конвейерный» метод производства, когда изготовление разбивается на несколько простых операций, выполняемых последовательно за одно и то же время различными схемами. Мы всего лишь взяли этот принцип и повторили его, используя вместо артефактных схем одарённых учеников и подмастерьев. Оказалось, что таким образом можно увеличить производительность более чем в десять раз, одновременно снизив количество брака, а требования к квалификации мастера резко снижаются — выучить одну-единственную операцию куда проще, чем весь процесс изготовления амулета.

— Да, мне уже поступило несколько жалоб на то, что подмастерья вместо нормальной работы занимаются какой-то ерундой. — Улыбнулся Брин.

— Когда ты ежедневно отгружаешь на склад столько артефактов, сколько ранее делали за месяц, при этом не привлекая к производству никого выше подмастерья, а те получают премиальные в несколько раз больше, чем самые умелые мастера, то естественно, что это многим могло не понравиться. — Оскалился в хищной улыбке обычно спокойный артефактор. — И это они пока не знают, что мы подготовили технологические карты для ещё шести наиболее массовых артефактов и уже в следующем месяце можем просто завалить рынок своей продукцией… Но, возвращаясь к основной теме, воспроизвести артефакты Ольгерда мы в ближайшие годы не сможем. Просто недостаточная квалификация.

— Ты говоришь «артефакты Ольгерда», но действительно ли это так? — Спросил глава клана. — Трудно поверить, что столь молодой человек, пусть и весьма талантливый практик, способен в настолько короткие сроки разработать артефакты, которые ставят в тупик лучшие умы клана, посвятившие этому направлению всю свою жизнь! Куда логичнее видится то, что он просто нашёл уже готовые схемы и воплотил их в жизнь, или же ему помог этот разумный артефакт Старших, столь заинтересовавший мастеров клана.

— Так может говорить лишь человек, ни разу не разговаривавший с Ольгердом об артефакторике. После возвращения в клан он много времени проводил в мастерских, изучая технологии производства. В качестве ученика его нередко привлекали к различным простым работам и учебным заданиям. Несколько раз такие задания давал и я, причём всегда очень внимательно следил за его работой, так как результаты, которые он показывал, были совершенно удивительными для столь молодого человека. Не буду вдаваться в мелкие подробности, но скажу со всем авторитетом лучшего артефактора клана Древа: Ольгерд — гений в артефакторике, каких у нас ещё не было и, возможно, никогда более не будет. То, что его отношения с артефакторами клана были испорчены по вине отдельных упёртых личностей — величайшая ошибка, которая будет нам дорого стоить.

Глава клана задумчиво кивнул, соглашаясь с мнением мастера.

— Что же касается артефакта Старших… — Продолжил Виан. — То это, несомненно, удивительная вещь, но в создании терминалов она почти не учувствовала — задумка и воплощение целиком и полностью заслуга Ольгерда.

— Как мы можем быть в этом уверены? — Спросил Брин.

— Аркана сама мне об этом сказала. — Ответил артефактор. — Если бы вы больше общались с ней, то поняли бы, что она никогда не врёт и не искажает фактов. Если какая-то информация закрыта, то она прямо скажет, что не может говорить об этом. В информационном хранилище Арканы сохранилось немного информации, причём с артефакторикой она никак не связана — есть музыка, игры, развлекательные постановки, что можно посмотреть, попросив её об этом. Что касается передачи ИскИна Клану, на чём настаивает ряд мастеров, я считаю это не только ненужной, но и вредной задумкой. Аркана показала мне структуру артефакта, что хранит её душу. Это шедевр технологий Старших. Повторить подобное мы не сможем никак. Доступ же к её расчётным возможностям и так имеется у каждого члена клана, и уже активно используются моей рабочей группой при создании новых технологических карт.

— Ясно. — Кивнул глава клана Древа. — В таком случае пока отложим этот вопрос, тем более что Ольгерд отправился в экспедицию для поиска утерянных артефактов Старших. И что-то мне подсказывает — без находок эта экспедиция не обойдётся. Лучшее, что мы можем сделать в сложившейся ситуации — это поддержать Наследника во всех его начинаниях. Нужно показать, что Клан Древа ценит своих одарённых представителей и готов идти им на уступки.


* * *
Абсолютная темнота царила в этом месте долгие тысячелетия. Ни один лучик света не мог пробиться через огромную толщу камня. Лишь слабое дуновение ветра, проникающее через полуразрушенную систему вентиляции, немного оживляло обстановку, но принося взамен целые горы пыли, что за тысячелетия образовали плотный слой слежавшегося под собственным весом мусора.

Но вот что-то произошло, и от нагромождения валунов, надёжно перекрывающих единственный выход наружу, показалось слабое свечение. Оно быстро нарастало, пока из щелей между валунами не начала просачиваться мерцающая энергетическая плёнка, в которой знающий практик мог признать технику «Сфера Искривления», применённую с невероятной точностью и изяществом. В результате «Сфера» смогла просочиться через мельчайшие зазоры между валунами, никак не влияя на людей, находящихся внутри неё.

«Сфера» коснулась покрытого пылью пола, по которому нога человека не ступала долгие тысячелетия, и на нём появилось шестеро одарённых, окутанных защитной техникой, фильтрующей воздух, тем самым защищая органы дыхания от поднятой потоками воздуха пыли…

— Отлично! — Кивнул я, запуская во все стороны шары ионизированной плазмы, ярко осветившие огромное помещение подземного ангара. — Когда читал в дневнике, что драккары были «погребены под обвалом», рассчитывал в лучшем случае получить сильно побитые временем осколки былой роскоши. Это же место превосходит все мои самые смелые мечты!

Перед экспедиционным отрядом, включающим меня, Аурелию, Вайолет, Белку, Змея и Барана открывался потрясающий вид на присыпанные пылью, но внешне вполне целые и сохранившиеся не хуже, чем у Хафов, драккары в количестве восьми штук. Конечно, мне было известно, что три из них на момент «захоронения» были в нерабочем состоянии — один требовал ремонта, а ещё два выступали донорами запчастей, но всё равно это было в четыре раза больше, чем имел кто-либо ещё, включая Императора.

Тем не менее, одними «штурмботами» наши находки не ограничивались — как минимум здесь же находились ремонтные стапеля, а также специфическое оборудование и инструменты для обслуживания техники. В том числе расходники и запчасти. Как новые, привезённые из другого мира, так и снятые с разобранных драккаров.

— Учтите, что это место не просто завалило камнями. — Предупредил я о возможной опасности. — Сюда проникли диверсанты, которые должны были установить баллоны с ядовитым газом. Уйти они не смогли, но газ выпустили, а также взорвали несколько зарядов в горах, вызвав мощный обвал, похоронивший это место. Не знаю, что за средство они применили, но оно должно быть опасно даже для одарённых, поэтому защита органов дыхания обязательна, хоть вероятность, что яд всё ещё представляет угрозу, невелика.

Одарённые разошлись в разные стороны, обследуя ангар. Стоянка драккаров была создана в гигантской подземной пещере, которую лишь немного облагородили, выровняв пол и пробив вентиляционные каналы. Вход, возможно, тоже доработали, но узнать об этом можно было лишь после расчистки завала, на что уйдёт немало времени — по общему объёму работ масса завала была сравнима с трудозатратами при строительстве штаба. Другое дело, что их уровень сложности был несравнимо меньше.

В любом случае я планировал создать здесь небольшой населённый анклав. Отдалённость от Корня Древа и экранирование горным массивом снизило количество энергии Древа на стоянке драккаров до вполне приемлемого уровня, позволяющего комфортно жить даже обычному человеку. Доставлять же людей можно с использованием самих «штурмботов», когда удастся восстановить хотя бы один до работоспособного состояния.

С восстановлением всё было не так просто, как хотелось бы. Пока люди изучали имеющееся в нашем распоряжении оборудование, я сосредоточился на «волевой» дефектовке техники. И её состояние иначе чем плачевным назвать было нельзя. Всё, что могло окислиться — окислилось, либо и вовсе превратилось в пыль. Всё, что не могло — слиплось в один монолитный кусок композита. За тысячи лет простоя диффузия сделала своё чёрное дело — все разъёмные и подвижные соединения стали неразъёмными и неподвижными, «сварившись» диффузионной сваркой.

Единственное хорошее известие — все восемь драккаров оставались герметичными, не впуская и не выпуская воздух наружу. В иной ситуации это бы ничего не давало, но с моими текущими запасами Силы — очень даже. Для восстановления ценных археологических древностей адептами Воли был разработан целый класс заклинаний — для восстановления книг, украшений, предметов быта, а также… механизмов и артефактов! С последними было тяжелее всего — нужно не только воссоздать внешний вид и внутреннее строение артефакта, но и воссоздать его энергетическую структуру. Тем не менее, на это шли, несмотря на все затраты — артефакты, созданные нашими далёкими предками на основе, чаще всего, природных сокровищ, расширяли понимание энергетических процессов, порождая впоследствии целые семейства новых артефактов, повторяющих или тем или иным способом использующих подсмотренные эффекты.

Сейчас я использовал одно из «ремонтных» заклинаний методом, заставившим бы позеленеть от зависти большинство адептов Воли Земли. Объём Силы, влитой в заклинание, был колоссальным, а я ещё и повторил воздействие для каждого драккара и двух ремонтных стапелей. В ангаре размещалось ещё много различного оборудования, но его я пока не трогал. И так заклинания были крайне, крайне затратными по Силе, но зато давали максимальный эффект с минимальными затратами времени и труда.

Использованное заклинание относилось к универсальным, и позволяло восстановить любой механизм или артефакт до его оптимального состояния. Не без ограничений, конечно. Во-первых, артефакт должен был быть «комплектным». То есть то, для чего не было доступного материала, не восстанавливалось. Драккары были герметичны, а потому не потеряли даже те материалы, что были разрушены эрозией. Во-вторых, информационный слепок артефакта должен быть достаточно чётким, чтобы «оптимально состояние» можно было считать. С этим тоже не было никаких проблем — оборудование достаточно долго пробыло в работе, чтобы «привыкнуть» к своим служебным обязанностям, становясь чем-то большим, чем набор сплавов и веществ, которым придали хитрую форму. В-третьих же… и так немалые затраты Силы из-за универсальной природы заклинания повышались более чем в четыре раза относительно специализированных аналогов.

Тем не менее, я пошёл на это, приняв во внимание мой текущий «дебет». В относительных величинах всё казалось не столь страшно — на один драккар уходило столько Силы, сколько её нарастало за сутки. На всё оборудование ушли запасы, что копились последнюю декаду, зато и экономия времени вышла колоссальная. Через неделю-две, когда заклинание полностью утратит Силу, драккары станут как новенькие. Даже лучше, чем новенькие, так как «оптимальное» состояние не всегда соответствует состоянию «только с завода». Часто деталям необходима «приработка» и «допиливание», чтобы они могли лучшим образом выполнять свою функцию.

Закончив на этом, мы покинули ангар тем же путём, каким и проникли в него. Снаружи нас ждала охрана с близняшками и ручными монстрами, которых я не решился тащить в пыльный подземный склеп. Какими бы умными не были звери, находясь в такой обстановке они могли запаниковать.

В результате они остались охранять оставленный неподалёку от входа артефакт, левитирующий на высоте нескольких сантиметров от земли. Он представлял собой угловатую платформу с покрытием из кожи дракона, которая оказалась прекрасным проводником энергии, особенно после соответствующей обработки. «Хрустальный Шар», а именно им и была платформа, по сравнению с изделиями местных артефакторов выглядел премиальным спорткаром рядом с безликими автомобилями. В целом так и было, ведь внешний вид был лишь вершиной айсберга. На создание артефакта ушла сотня килограммов ценных сплавов Старших, качественные материалы, добытые из органов убитого дракона, а также труд, возможно, лучшего артефактора этого мира в моём чрезвычайно скромном лице.

А потому артефакт требовалось хорошо защитить, чтобы он не мог вдруг «потеряться» или «сломаться», что нередко происходит с такими вещами, если за ними не приглядывать. Не следует забывать, что он будет путешествовать с нами между мирами, а потому может попасть под снег, дождь, солнце, ветер, потоки пыли, кислотные и радиоактивные осадки, другие агрессивные среды, энергетические воздействия… Когда же адепт Воли использует «Хрустальный Шар», то становится совершенно беззащитным и неспособным использовать никакие техники.

В общем, я решил не поскупиться и добавить в артефакт достаточно продвинутую систему защиты, генерирующую вокруг «Шара» сферу из силовых полей, наподобие той, что используется в штабе. Благодаря большому количеству ценных материалов в конструкции, защитная сфера имела даже большую мощность, чем щиты штаба, хоть и захватывала меньший объём. Тем не менее, это позволяло создать внутри контролируемого пространства радиусом тридцать метров комфортную среду, даже если за её пределами бушевал огненный шторм с ядовитыми испарениями.

В дополнение артефакт во время работы заключал себя и пользователя в своеобразное энергетическое «яйцо», необходимое не столько для защиты, хотя и эту функцию оно выполняло неплохо, сколько для подпитки оператора и, потенциально, его лечения. Для этого в платформу были встроены лечебные артефакты с Земли и уменьшенные копии медицинских артефактов Старших. Увы, ни я, ни Аркана всё ещё не научились со всем этим работать на необходимом уровне. Надежда на Пана не то чтобы не оправдалась, но для него, не привыкшего к авральной работе, пока прошло слишком мало времени, чтобы перейти от осторожного изучения артефактов Старших к их практическому использованию.

Тем не менее, основную функцию «Хрустальный Шар» выполнял безукоризненно — хоть ясновидение и не было никогда моей профильной дисциплиной, и я не занимался ей со времени учёбы в спецшколе, но уже на втором «погружении» смог обнаружить в горах похороненный под завалами ангар с драккарами. Это оказалось не так уж сложно, так как иных следов человеческой деятельности на острове не нашлось, что меня изрядно обескуражило, так как я считал, что уж с помощью специализированного артефакта точно найду сбежавшего аборигена. Но нет — даже «Хрустальный Шар» сходу с этой задачкой не справился.

Тут уже можно было начать думать о призраках, нечистой силе и галлюцинациях, но я всё-таки сначала удостоверился в работоспособности нового артефакта, найдя «пещеру сокровищ», а потом отправился с ним поближе к месту, где видел аборигена в первый и последний раз. Тут-то возможность создавать защитную сферу нам и пригодилась. Находиться столь близко от Корня без серьёзной защиты после известных событий было бы изрядным лихачеством.

Установив «Шар» прямо над местом, где пару недель назад, предположительно, находился абориген, я по крупицам начал просеивать получаемую информацию, пока не смог добраться до, надо признать, весьма умело скрытой области ноосферы, где и находились сведения о искомом «призраке».

Надо признать, что эта информация надолго повергла меня в шок. Я правильно угадал, что присутствие людей на острове было скрыто применением какой-то сложной техники маскировки, но даже и представить себе не мог, что обнаружу здесь целый народ с уникальными техниками и методами развития дара, позволяющими им скрываться и выживать в самых экстремальных условиях.

По своей эффективности данные техники маскировки намного превосходили даже возможности Старших, пусть и в довольно ограниченной области. Достаточно сказать, что племена аборигенов жили на острове ещё до того, как здесь появились первые драккары, а переселенцы из другого мира, несмотря на все свои технические возможности, так и не обнаружили их, посчитав острова ненаселёнными…

Выйдя на поверхность, я вздохнул чистый горный воздух и на миг застыл, наблюдая за тем как яркое солнце освещает облака над бухтой, на которую с этого места открывался прекрасный вид. Глаза одарённого даже отсюда могли видеть, как далеко внизу на скалах удобно расположился штаб Службы Спасения, гармонично вписавшись в окружающий его ландшафт.

Я уже собирался отдать приказ на возвращение, когда Аркана сообщила:

«Брин хочет с тобой связаться по срочному вопросу. Соединить?»

«Конечно» — Ответил я и тут же увидел перед собой голограмму главы клана.

— Брин. — Кивнул я.

— Ольгерд. — Сказал глава клана Древа. — Рад тебя видеть. Не буду ходить вокруг да около, дело срочное. Нужна помощь Службы Спасения.

— Мы готовы выступить немедленно! — Твёрдо ответил я после секундного обдумывания, а про себя подумал: Началось!








Конец первой книги.


* * *

Бонус


Фазы развития Одарённых:


четыре ступени «Развития Тела» [1],

семь ступеней «Совершенства Тела» [2],

десять ступеней «Развития Разума» [3],

двенадцать ступеней «Совершенства Разума» [4],

десять степеней «Формирования Оболочки» [5],

четыре фазы «Деления Оболочек» [6…9],

шесть степеней «Слияния Оболочек» [10],

и не менее восьми фаз «Пути Возвышения» [11…18+]


На фазе Развития Тела одарённый достигает предела человеческих возможностей по силе, ловкости, координации, выносливости и живучести.

Фаза Совершенства Тела постепенно повышает пределы возможностей одарённого до сверхчеловеческих величин путём накачки энергией Древа. Это позволяет, пока есть энергия, не уставать, двигаться на максимальной скорости неограниченное время, получить ускоренные рефлексы и сверхчеловеческую живучесть.

На фазе Развития Разума одарённый учится контролировать энергию в его теле для выполнения внешних техник. Он учится выплёскивать энергию наружу, изменять её для совершения разнообразных эффектов.

Фаза Совершенства Разума говорит о том, насколько близко одарённый подобрался к слиянию его души и разума с Узором, к переходу на энергетическое существование, когда тело человека начинает дополняться особой энергетической «надстройкой», Оболочкой, в которую развивается Узор.

Фаза Формирования Оболочки — переходная. На ней формируется энергетическое тело, заменяющее Узор одарённых низших степеней. Характеризуется резким ростом силы и возможностью использовать изменившийся Узор для формирования уникальных техник, недоступных ранее из-за отсутствия в теле одарённого необходимых «органов».

На фазах Деления Оболочки (всего 4 фазы), происходит последовательный переход и усложнение структуры энергетического тела одарённого. Подобно развитию насекомых человек проходит фазу яйца, личинки, куколки и имаго. Во время каждого перехода между фазами существенно увеличиваются возможности одарённого, а также меняется строение его энергетического тела.

На фазе Слияния Оболочек происходит «срастание» энергетического и физического тел одарённого, до этого существующих в одном пространстве, но разных подпространственных измерениях. По завершению Слияния Оболочек одарённый превращается в концептуальное существо, тело которого представляет собой личный микрокосм, отдельную вселенную, существующую в нашем мире, но в то же время, за его пределами. В связи с этим обычные атаки, вне зависимости от количества энергии в них заключенной, не могут повредить такому одарённому. Он легко выживет даже в эпицентре термоядерного взрыва.

Путь Возвышения — легендарный уровень развития одарённых, о котором мало что известно. Достигший его считается живым богом, вне зависимости от фазы, которых, тем не менее, насчитывается не менее восьми.

Сильнейший одарённый Номира находится на третьей фазе «Деления Оболочки». Начиная с фазы «Формирования Оболочки» одарённые перестают стареть. Начиная со второй фазы «Деления Оболочки» — перестают зависеть от физического тела и убить их можно лишь мощными энергетическими техниками, либо воздействиями техногенного характера, наподобие того же ядерного взрыва.


* * *

Примечания

1

Названия, имена, временные интервалы и меры приближены к земным аналогам для лучшего восприятия читателем, прим. авт.

(обратно)

2

Злат — крупная золотая монета. Один злат равен приблизительно 1000 долларов в современных ценах, прим. авт.

(обратно)

Оглавление

  • Пролог
  • Глава 1. Прекрасный новый мир
  • Глава 2. Дела семейные
  • Глава 3. Клан
  • Глава 4. Обучение
  • Глава 5. Связи
  • Глава 6. Деньги
  • Глава 7. Гений
  • Глава 8. Наследие
  • Глава 9. Артефакты
  • Глава 10. Соперники
  • Глава 11. Обман
  • Глава 12. Разрыв
  • Глава 13. Свита
  • Глава 14. Лекарь
  • Глава 15. Церемония
  • Глава 16. Карадум
  • Глава 17. Штаб
  • Глава 18. Дракон
  • Глава 19. Хрустальный шар
  • Бонус
  • *** Примечания ***