КулЛиб электронная библиотека 

Ответный Удар [Сергей Карелин] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Карелин Сергей Витальевич


Охотники 2 Ответный Удар


   Глава 1

  

   Особняк казался огромным. Его построили в этом городе лет двести назад, в центре Дорса, столице крупнейшего государства этой планеты. Прежними владельцами особняка, являлась семья потомственных, но обедневших аристократов. На протяжении многих поколений они жили в этом доме, но в конце концов последний отпрыск некогда знаменитого и богатого рода, Бент де Боск, окончательно разорился и вынужден был продать родовое гнездо.

   Покупателем оказался невысокий рыжеволосый человек в старомодных очках, со странным именем Картелло. Бент подумал, что в былые времена он не пустил бы этого коротышку, с бегающими глазами и сальной ухмылкой даже на порог. В принципе желающих купить обветшалый дом, на планете располагавшейся в одной из центральных звездных систем Федерации не наблюдалось, и Картелло оказался единственным покупателем, сразу предложившим приемлемую цену.

   Местные жители предпочитали современные дома с роботами и прочей домашней утварью, так облегчавшей жизнь их хозяевам. Никто не хотел жить в старом доме. Поэтому, Бент сразу принял предложение внезапно появившегося покупателя и через три дня покинул особняк.

   Новый хозяин не доставлял хлопот соседям. Он не выходил из дома, предпочитая проводить время в четырех стенах. К тому же он потратил немало денег для того чтобы оборудовать дом автоматизированной системой сервиса.

   В тот день Картелло сидел в мягком кресле и тупо щелкал клавишами пульта управление трехмерным стереовизором. От этого занятия его отвлек сигнал, сообщивший о поступлении нового письма по межгалактической почте. Картелло удивленно посмотрел на загоревшийся небольшой экран на противоположной стене. На экране появился текст.

   " Предлагаю нам встретиться. У меня есть кое-что, способное вас заинтересовать и от чего вы не сможете отказаться. Подробнее я расскажу о своем предложении при встрече. Посылаю вам жетон-приглашение в закрытый ресторан, расположенный в центральном гостиничном комплексе Дорса. Буду ждать вас там сегодня в шесть вечера. Ваша безопасность будет обеспечена, поэтому настоятельно не рекомендую брать с собой оружие".

   Мигнув экран погас, а в лотке почтового телепортала появился темно-синий жетон.

   - Дьявол! - вырвалось у Картелло.

   Он был заинтригован. Кто мог заинтересоваться обычным военным, вышедшим в отставку? Значит, неизвестный отправитель знал, что он не простой военный, а когда-то был агентом влияния. В этом сомнений не было. Все это очень странно. Никто не мог знать об его прошлой жизни, кроме непосредственных начальников, вся информация об этом была засекречена.

  

  

  

  

  

  

   К тому же еще кое-что его смущало. Он знал, что представляло собой место, где ему назначили встречу. Оно хоть и называлось центральным гостиничным комплексом, но туда путь обычным людям был заказан. Там собирались местные толстосумы и если ты не имел на счету пару миллионов кредов, то делать там было нечего.

   Что ж. Конечно, он пойдет на встречу. Судя по всему, его рассекретили. И если это так, то это вызов всей секретной службе Федерации и лично ему. Хотя остается вариант, что его кто-то разыграл, но тогда шутник сильно поплатиться за свою шутку. Картелло посмотрел на часы. До встречи оставалось три часа. Времени на подготовку оставалось мало.

  

   ....................

  

  

   Затеряться в большом городе в наше время практически невозможно. Бесчисленные сканнеры и всевозможные датчики, повсюду следящие за вами, контролируют каждый шаг человека.

   Ты пошел в магазин, затем в бар, затем вернулся домой и двери, которые открылись перед тобой, зафиксировали твой приход. Вся эта информация стекается в банки данных, из них в единую федеральную информационную базу, а дальше... дальше уже начинается государственная тайна.

   Но это еще не все. С самого рождения любому гражданину Федерации вводят в правое плечо специальную капсулу, размером не больше капли воды, которая несет в себе уникальный код-номер. У вас есть имя, фамилия, вы любите, страдаете, наслаждаетесь жизнью, но для государства вы остаетесь лишь порядковым номером, которой исчезнет только с вашей смертью.

   Конечно, из каждого правила естественно имелись исключения. Например, агенты влияния. Они не имели уникального код-номера, а если точнее выразиться постоянно меняли его. Дав присягу Федерации, они отрекались от личной жизни, от всего того, что делало человека человеком, превращаясь в людей послушных чужой воле.

   Картелло сменил уже три аэротакси. Он ничего не мог поделать с привычкой, везде подозревать за собой слежку. Вскоре его транспорт опустился на крышу центрального гостиничного комплекса. Едва он выбрался наружу, как к нему подошли трое охранников с карабинами в руках, выглядевшие так, как полагается выглядеть охранникам подобных мест. Мощные торсы и бесцветные глаза, в которых совершенно отсутствовали, какие бы то не было признаки интеллекта.

   - У вас есть приглашение? - осведомился один из них.

   Картелло протянул свой жетон. Охранник быстро считал информацию портативным сканером и внимательно осмотрел Картелло с ног до головы. Наконец он закончил осмотр и произнес.

   - Следуйте за мной!

   Картелло направился следом за своим провожатым. Он поразился тому, что увидел. Ему пришлось спускаться по винтовой лестнице, сделанной в духе седой древности. А затем плутать по узким каменным коридорам на стенах, которых горели факелы.

   Зал в котором они очутились после долгого пути, оказался огромным и выдержанным в древнем рыцарском стиле. Гобелены висевшие на стенах, изображали героев далекого прошлого вооруженных мечами и щитами, сражающихся либо друг с другом, либо с драконами.

  

  

  

   Между гобеленов стены были увешены различным вооружением, - щитами с изображением рыцарских гербов, длинными мечами, секирами, булавами и топорами.

   Картелло знал, что у богатых людей Федерации последнее время такой антураж входил в моду. У одной из стен находился камин. Он горел еле-еле, его огонь отбрасывал на каменный пол неровные тени, и если бы не горевшие на стенах факелы, в зале стало бы совсем темно.

   Картелло сразу отметил, что посреди огромного зала стоял длинный дубовый стол, ручной работы, сам по себе являющийся раритетом. Стол ломился от всевозможных яств и напитков. В его главе сидел лишь один человек.

   Лицо человека оставалось в тени, и как не старался Картелло разглядеть его, ему это не удавалось. Бывший агент догадался, что тут не обошлось без "маскировочных полей", что его еще больше заинтриговало. Такими техническими новинками могли обладать секретные службы, но никак не гражданские лица, какими бы они не были богатыми....

   - Прошу Вас присаживайтесь, - приветливо произнес незнакомец и сделал приглашающий жест.

   Картелло недолго думая сел за противоположный край стола. Оглядел гастрономическое богатство, раскинувшееся на нем. Сразу отметил, что здесь собраны самые изысканные напитки и блюда, со всей галактики Что ж, если человек пригласивший его хотел произвести впечатление, ему это явно удалось.

   Картелло еще раз посмотрел на незнакомца. Лицо его все еще оставалось в тени, но руки он смог разглядеть. На среднем пальце правой руки сверкал массивный перстень с крупным бриллиантом. Да, похоже этот господин не просто богат, а баснословно богат.

   Уж в чем, а в драгоценностях Картелло разбирался. На пальце незнакомец носил целое состояние. Все, что было связано с драгоценными камнями, строго контролировалось специальными правительственными комиссиями, и из-за этого позволить себе бриллианты мог далеко не каждый миллионер.... Кто же это дьявол его побери?

   - Как мне Вас называть? - тем временем поинтересовался незнакомец, - майор Роберт ван Кантри?

   - Мне нравиться мое настоящее имя. - Картелло сделав вид, что нисколько не удивился очередному раскрытому секрету спецслужб - Хотя я предпочитаю, чтобы меня называли Картелло. Как-то знаете, уже привык я к нему. А вы я вижу хорошо осведомлены. ....

   - Согласен, - его собеседник откинулся на спинку стула, - у меня хорошие информаторы. Я рад приветствовать вас, и рад, что вы приняли мое приглашение. Наша беседа должна остаться в тайне... - в следующую секунду от незнакомца внезапно повеяло ледяным холодом. Картелло вздрогнул и невольно обернулся.

   Но за его спиной никого не было. На мгновенье ему показалось, что он вновь оказался в хрупкой спасательной капсуле в бескрайнем космическом пространстве.

   - Я понимаю - кивнул он, - но думаю, что не стоит мне угрожать...

   - Помилуйте... - рассмеялся незнакомец, - У меня и в мыслях этого не было. Давайте поговорим о вас. История барона Ярреда и неких прекрасно известных вам охотников, далеко разнеслась за пределы той самой планеты.. как ее?

   - Меероз.. - поморщился словно от зубной боли Картелло.

   - Вот именно. Эта история наделала много шуму из-за вашего так сказать не совсем адекватного поведения. Извините за прямоту, но я привык называть вещи своими именами. Ваша контора пыталась исправить положение на этой планете и надо сказать, что ценой неимоверных усилий им это удалось. Основная цель была достигнута.....

   Незнакомец замолчал. Перед Картелло появился официант, вид которого скорей напоминал наемного убийцу, чем мальчика на побегушках. Он наполнил бокал Картелло красным вином и столь же безмолвно растворился в полумраке зала.

   - Давайте выпьем, - человек на другом конце стола поднял свой бокал - это вино двухсотлетней выдержки. Пью я немного но предпочитаю изысканные вина.... Предлагаю выпить за нашу встречу.

   Картелло кивнул и пригубил вино. Он отдал должное вкусу незнакомца. Вино на самом деле оказалось превосходным!

   - Великолепно, - произнес Картелло, - но вы знаете меня, а как мне называть вас?

   - Я думаю, что лучше для нас обоих, чтобы мое имя осталось инкогнито. Называйте меня Джон.

   - Джон? - невольно улыбнулся Картелло, так не вязалась это простое имя обликом сидевшего перед ним человека.

   . Не удивляйтесь, это один из моих псевдонимов. По роду моей работы они крайне необходимы. А чем имя проще, тем оно лучше, поверьте.... Только не спрашивайте больше того, что я вам сказал. Знаете, очень не люблю праздное любопытство.

   - Хорошо, как вам угодно, - согласился Картелло.

   - Итак, продолжим. На Меерозе охотники победили, и сорвали блестяще задуманную операцию, а вас выкинули в спасательной капсуле в открытый космос. Ваше начальство дабы не рисковать и не влипнуть в скандал, избавилось от проблемы, вышвырнув майора Картелло на пенсию....

   - Как я уже говорил вы прекрасно осведомленны о тех вещах, о которых знать не положено, - раздраженно заметил Картелло. Он почувствовал, что разговор с этим Джоном, его начинает выводить из себя.

   - Да, может вы и правы, знать мне это не положено, - легко согласился его собеседник. - Но как видите, я все это знаю. Теперь о главном. Лично я сам заинтересован в мести охотникам. А конкретно Рэду Райту.

   За столом повисла гнетущая тишина. Картелло вдруг вновь очутился в степях Меероза. Он бы не задумываясь, уничтожил ненавистных охотников. На него нахлынули воспоминания, которые бывший агент влияния так долго пытался забыть.

   - Теперь пора перейти к тому ради чего я вас пригласил. Мне известно, что вы мечтаете отомстить Райту и его друзьям. И надо сказать, что здесь наши интересы совпадают. Ваши мечты могут сбыться. Я хочу предложить вам свою помощь.

   - Но зачем вам понадобился я? - искренне удивился Картелло, - с вашим богатством и возможностями, вы можете уничтожить их и без отставного агента влияния!

   - Да это так, - кивнул его собеседник, - но я не хочу никого убивать. Это было бы слишком просто и скучно. Я хочу, чтобы наш противник ощутил всю горечь поражения. Я хочу, чтобы их дух, дух охотников был сломлен, а сами они до конца своих дней мучались, добывая руду на какой-нибудь планете-тюрьме, подальше отсюда. И когда наступит время, я хочу увидеть, во что превратились эти "герои". Они будут жить в ожидании смерти, как спасение от своих мучений! Надеюсь, вы знаете что твориться в лагерях особого режима на подобных планетах? Им там никакие таланты не помогут.

   Картелло кивнул. Он отметил, что все это Джон произнес так холодно и безразлично, что Картелло стало не по себе. Он понимал, что встретился с безжалостным человеком, на пути которого не пожелал бы оказаться даже врагам.

   - Вот для этого, - продолжил "мистер Z", - мне нужны вы мой дорогой Картелло. У вас насколько я понимаю огромный опыт подобных операций.

   - Позвольте узнать, а что такого сделал вам лично Рэд Райт?

   - Будем считать, что он украл одну дорогую вещь, очень важную для меня. И хватит об этом. Давайте обсудим детали нашей сделки.

   - А, вы уверены что я соглашусь? - удивился Картелло

   - Ведь вы не глупый человек, и та сумма в полновесных золотых кредах которая окажется на вашем счету, позволит решить многие проблемы возникнувшие перед вами.

   - Мне надо подумать...

   -Конечно, подумайте. У вас есть пара минут.

   Картелло покачал головой. Хватка у этого Джона была железной.

   - Какими вы сказали средствами, я могу располагать?

   - Неограниченными. Вот чек на предъявителя на сто тысяч кредов. Вдобавок, на ваше имя открыты безлимитные счета в пяти основных банках Федерации. Извольте убедится.

   Вновь из темноты неслышно возник официант и, положив перед Картелло чек с пластиковой картой, растворился в темноте. Картелло взял карту и изучив ее посмотрел на своего собеседника с восхищением. Каким же надо обладать состоянием, чтобы запросто позволить себе подобные траты?

   - Если потребуется что-то еще кроме денег, люди, техника обращайтесь в любое время. - добавил Джон, - я смогу нанять целую армию.

   Пока Картелло размышлял, рядом с ним появилось несколько вооруженных охранников. Интересная ситуация. Старый служака понимал, что выбора у него нет. Чутье опытного агента подсказало - надо соглашаться. Тем более, на руках у Картелло неожиданно оказались все козыри. Такой шанс выпадает раз в жизни. Он может заработать кучу золотых кредов и отомстить охотникам. Хочет этот Джон оставаться инкогнито...пусть остается. А там после разберемся, что это за фрукт его нанял. В конце концов, у бывшего агента влияния тоже имелись старые знакомые в различных структурах Федерации.

   -В принципе я согласен, - ответил Картелло, - но сначала надо найти охотников.

   - Я думаю двух месяцев, вам будет достаточно для того чтобы найти их и воплотить наши планы в реальность. Тем более я помогу вам в этом, - заметил Джон, - они сейчас путешествуют на яхте под названием "Победа" в планетарной системе Краб, в Юго-Восточном Секторе. Координаты их местонахождения вам предоставят. Кстати у них возникли некоторые технические проблемы. Так что этим можно воспользоваться.

   Произнеся эти слова, он встал и бросил на столь салфетку. Его тарелка осталась девственно чистой. Он, как и Картелло не попробовал ни одно из блюд, а лишь слегка пригубил вино.

   - На этом мы расстаемся. Держите меня в курсе дел. Я жду от вас отчеты каждую неделю. Адрес по которому я буду поддерживать с вами связь вам сообщат. Всего доброго.

   С этими словами он повернулся и скрылся в темноте. За ним бесшумно исчезли все охранники. Бывший агент остался один.

   Но не прошло и нескольких секунд, как рядом с ним оказался официант.

   - Следуйте за мной, - вежливо произнес он, - я провожу вас к выходу.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 2

  

  

   Иногда мне кажется, что нет человека упрямей Колючки. Еще бы, представьте себе маленького смуглого человечка, готового в каждую минуту вспылить и влезть в какую-нибудь драку. Не знаю, если его далекие предки индейцы, которыми он так кичиться, напоминали хоть немного моего друга, вряд ли бы я захотел иметь с ними дело.

   Но друзей не выбирают. К тому же, когда Кид "упирался рогами" с ним становилось бесполезно спорить. Упрямец мог, кого угодно вывести из равновесия. Вот и сейчас, я в сотый раз пытался ему объяснить, что нельзя входить в подпространство с неисправной навигационной системой.

   На что он мне в сотый раз отвечал, что его бортовой компьютер "Чарли", сообщает, что все параметры в норме и все бортовые системы работают нормально, стало быть, волноваться нечего. Нашел, кому верить.

   Между прочим, этот "Чарли" забросил "Победу" совсем не туда, куда предполагалась с самого начала. И это для Колючки пустяк! Случайная ошибка! У компьютера случайная ошибка. Как вам?

   - Неужели ты не понимаешь, что наше везенье не бесконечно. В следующий прыжок нам может не повезти, и мы окажемся в центре какой-нибудь звезды и тогда уже твой "Чарли" не поможет. Да и тебе уже не придется спорить и доказывать с пеной у рта свою правоту!

   - Что ж, зато тебя похоронят в этой дурацкой шляпе! - огрызнулся Колючка. - Сними лучше это позорище. Ты находишься на яхте с таким названием, а выглядишь как полный идиот!

   Так, все ясно. Моего друга понесло. Не знает к чему прицепится и вот теперь, вдруг шляпа моя не понравилась. Нет, все же Колючка в душе остался сущим ребенком. Кстати, до этого ему моя шляпа нравилась. Это вообще-то не прихоть, пусть шляпа и не новая, протертая в нескольких местах, пробитая пулей, но я специально не зашивал ее и не покупал новую. Считайте что это мой талисман. В некотором роде все охотники суеверны. Кроме может быть Колючки.

   - Ты бы не о шляпе моей думал, - заметил я. - Тебя не интересует, где мы сейчас находимся?

   - Почему не интересует? Интересует! "Чарли" где мы?

   - Координаты местоположения - два зэт четыре три пять девяносто семь от периферии галактической оси...- начал было механический голос но Колючка его недовольно прервал.

   - Ты чо сказал? Не умничай! А то поменяю на какую-нибудь Кэт или Сару. Давай по простому! Координаты твои еще и расшифровывать надо.....

   - "Победа" находится в системе звезды Краб. Звезда - желтый калик. В планетарной системе пять планет. Третья планета обитаема. Ее название "Капля" Колонизирована в...

   - Хватит истории. Ремонтные базы третьего уровня там есть?

   - Две ремонтные базы на искусственных спутниках планеты. На спутнике Дельфин ремонтная база третьего уровня. Средняя статистика по ....

   - Все... все! Спасибо. Разговорился, понимаешь.... - проворчал Кид.

   - Что мы потеряем, если туда заглянем? Проведем профилактику. Зачем рисковать? - вновь пошел я в атаку на Колючку и тот на удивление вдруг быстро сдался.

   - Нафлик с тобой. "Чарли", держи курс на Дельфин. Между прочим, - Колючка повернулся ко мне, - проверка, а тем более ремонт навигационной системы это дорогое удовольствие!

   Я пожал плечами. Что я мог ему возразить? Он был прав. В навигационных системах использовались самые передовые технологии и именно они были связаны с изменением и обновлением программ главного компьютера корабля. Это само по себе являлось очень деликатной работой требующей высокой квалификации в обслуживании. Ремонтные базы Федерации делились на четыре уровня. На базах первых двух уровней ремонтировалось большинство обычных кораблей. Пассажирские лайнеры, почтовые и грузовые боты, малые служебные и некоторые частные суда.

   Такие корабли как "Победа" с компьютерами более высокого класса, обслуживались на базах третьего уровня. Ну а на четвертом ремонтировались корабли военного флота и спецслужб оснащенные модернизированными гипердвигателями.

   - Эх, плакали наши денежки, - заметил Колючка, удобно устраиваясь в кресле пилота и прикуривая свою любимую сигару, - ты только послушай здешние названия планет и спутников - "Краб", "Дельфин", "Капля". Ну не идиоты ли? Вечно колонисты придумывают глупые имена. Не удивлюсь если на этой "Капле" нет и капли воды, - Кид весело рассмеялся, видимо посчитав свою шутку верхом остроумия.

   Кстати шутка оказалась не в тему. Когда мы вышли на орбиту планеты, с первого взгляда было понятно чего-чего, а воды на ней хватает. Посадив "Победу" на космодром Дежбуато столицы планеты, Кид занялся бумажной работой. Местные бюрократы потребовали заполнения кучи бумаг, и Колючка как хозяин яхты не смог спихнуть эту канцелярскую работу на меня.

   Таким образом, освободившись, я направился в местную гостиницу, где снял двухместный номер на семнадцатом этаже. После тесных кают на "Победе", гостиничный номер показался раем.

   Я успел распаковать наши вещи, спуститься вниз в ресторан и сделать заказ. Едва мне принесли его, появился Колючка. По виду моего друга было понятно что он голоден и зол.

   - Мы разорены! - выпалил он и бухнувшись на стул и схватил мою рюмку залпом осушив ее.

   - А подробней?

   - Ты понимаешь, мы не просто разорены, мы банкроты!

   - Гарсон! - заорал он и перед ним появился робот-официант.

   - Бутылку самого крепкого напитка имеющегося в этой дыре. И конечно закуски. Что-нибудь мясное. Ясно?

   - Да сэр, - прогудел тот

   - Милейший, и еще пару кружек пива, - добавил я.

   Робот отъехал от нашего столика.

   Я молча наблюдал за Кидом, давая ему возможность выговориться.

   - Куда мы попали! - в сердцах произнес Колючка.

   В этот момент официант поставил на стол две кружки пива, рюмку и высокий графин с прозрачной жидкостью.

   - И что ты принес? - тоном не предвещавшим ничего хорошего произнес Колючка.

   - Это водка сэр! Крепче у нас ничего нет. - виновато заметил робот.

   - Водка.... ну ладно....проваливай... - поменял гнев на милость мой друг.

   Он щедро плеснул из графина в свой стакан и залпом осушил его до дна.

   - Эх, хороша,- зажмурился он от удовольствия, но через минуту вновь помрачнел. - За те креды которые они с нас содрали я бы новую яхту купил! - почти кричал Колючка. - пятнадцать тысяч имперских кредов!

   - Сколько, сколько? - ужаснулся я.

   Я прикинул наши финансовые возможности и понял что мы действительно разорены.. С кредами у нас на самом деле было не густо. Наш путь лежал к системе Авалон, на одной из планет которой недавно были открыты залежи желтых алмазов, на прииски которых требовались охранники. Фауна планеты оказалась довольно агрессивной, и к тому же Алмазной Корпорации нужны были люди, не задающие лишних вопросов.

   На самом деле, сначала я был против этой затеи, но Кид оказался настойчив и заявил, что уже все просчитал, и что мы можем хорошо заработать на продаже алмазов, так как зарплату на планете выдают именно неограненными драгоценными камнями.

   - Настоящий рай, - заявил он, - знай себе отстреливай местных хищников ночью, а днем отсыпайся да камешки считай....Но видно попасть на Авалон нам было не судьба.....Хотя я не очень то и верил в рассказы Кида.

   Время летело быстро. Графин Колючки, как и мои кружки почти опустели.

   - Не переживай Колючка, - успокаивал я друга, - продадим чего-нибудь с твоей эксклюзивной яхты.........

   Кид поперхнулся пивом, на которое уже перешел незаметно для себя

   - Даже не думай об этом. Я лучше наймусь ковбоем, на какой-нибудь захудалой планете, чем позволю что-нибудь продать с "Победы".

   Он еще долго выплескивал свое раздражение, но постепенно водка подействовала. Кид немного успокоился. Когда мы уже заканчивали трапезу, перед нашим столиком появился молодой человек лет двадцати пяти. Двухметровый неуклюжий увалень, с открытым деревенским лицом. Голубые глаза смотрели на нас с восхищением, от которого мне стало немного не по себе.

   - Извините меня, - начал он, - вы же охотники?

   - С чего это ты решил? - неприязненно осведомился Кид, который понятно пребывал не в лучшем расположении духа.

   Парень ничуть не смутился и указал на висевший у меня на поясе алмазный нож.

   - Ведь это нож охотника? - спросил он.

   Кстати я вновь забыл снять его. Сколько раз говорил себе, но привычка вторая натура. Видимо подсознательно не хотел я с ним расставаться.

   - Да приятель, ты угадал, мы охотники - признал я, - а теперь проваливай. У нас не самое лучшее настроение для разговоров.

   Но парень не только не ушел, а наоборот развернулся ко мне, при этом задев наш столик, расплескав пиво из кружки Колючки.

   - Я ведь вас искал, вы мне нужны. Я мечтаю стать охотником и хочу поступить к вам в ученики.

   Мы с Кидом переглянулись. У парня явно не в порядке с головой.

   - Послушай - произнес я как можно мягче, только так надо разговаривать с больным человеком, - охотником нельзя стать. Им нужно родиться. А учеников мы не берем.

   Кид промолчал, но его взгляд, направленный на гостя ясно показывал все его чувства.

   Я бросил на стол несколько кредов, и поднявшись молча направился к выходу. За мной последовал Кид.

   Когда мы зашли в лифт, он дал волю своему возмущению.

   - Совсем распоясалась молодежь. В охотники, видите ли захотел. Пороху не нюхал, увалень еще тот, а туда же . В охотники!

   Едва за нами захлопнулась дверь номера, как кто-то в нее постучал.

   - Ни минуты покоя - проворчал Кид и распахнул дверь.- Ого, - заметил он, - ты посмотри, какой наглец!

   Я увидел на пороге того самого парня из ресторана.

   - Чего тебе надо чучело! - раскипятился Колючка, - сказали же ясно и понятно. Проваливай!

   Но парень бесцеремонно вошел в номер, отодвинув локтем Колючку который как раз доходил ему до груди. При этом он умудрился вдобавок наступить Киду на ногу, свалить вешалку и уронить мою шляпу. Оставалось лишь наступить на нее, что он и сделал.- Все, ты мне надоел - сообщил я ему сжимая кулаки.

   - Извините меня - вдруг произнес парень, - я немного неуклюж.

   - Это ты называешь немного - проворчал Кид, массируя отдавленную ногу, - сейчас я возьму карабин. Человеческого языка ты видимо не понимаешь!

   - Не прогоняйте меня - взмолился парень, - у меня к вам деловое предложение. Не могли бы вы взять меня в учении. А я хорошо заплачу

   - И много заплатишь? - поинтересовался Кид, сразу позабыв о своей ноге.

   - Мой папа владеет десятью планетами и тремя рудодобывающими компаниями.

   - А фамилия у него есть? - поинтересовался явно заинтригованный Кид.

   - Есть, конечно, есть. Чейз. Питер Чейз. Я его сын Томми. Отец отправил меня, научится уму-разуму у охотников. Он считает, что я слишком бестолков для своих лет. Ведь он в мои годы уже заработал не один миллион кредов.

   - Ты хочешь сказать, что твой папаша заплатит нам тучу кредов если мы сделаем из тебя охотника? - подытожил Кид

   - Ну да, он оставил мне кое-что на обучения.

   Колючка выразительно посмотрел на меня. Я всем своим видом показал, что против этого предложения.

   - Нет Кид, я не буду возиться с этим увальнем даже за золотые креды. - прибавил я, - У нас с тобой и так куча дел и без этого растяпы.

   Кид затолкал парня в гостиную нашего номера.

   - Подожди пока здесь, посмотри головизор, - он включил трехмерное изображение. - Новая серия "Космических Рейнджеров". А мы пока посовещаемся.

   - Но, я ее уже смотрел.......- слабо возразил Томми.

   - Так посмотри еще раз! - не выдержав гаркнул Кид и парень втянул голову в плечи.

   Затем Колючка вернулся ко мне в прихожую.

   - Я чувствую удачу, - зашептал он. - Рэд, неужели мы два опытных охотника не научим этого богатенького щенка паре приемчиков? Мы вытрясем из него все креды его папаши. Нам хватит и яхту починить и всю оставшуюся жизнь отдыхать на курортах. Решайся Рэд. Такое предложение раз в жизни бывает.

   Я задумался. Конечно Колючка был прав. Добраться до какой-нибудь маленькой планетки, немного повалять дурака, поиграв с мальчишкой в охотников...а почему бы и нет?

   - Ладно, - вздохнул я, - но одно условие. Возиться с ним будешь ты сам.

   - Конечно, конечно, - заверил меня Кид. - А теперь пойдем, решим кое-какие финансовые вопросы.

   Когда мы вернулись в комнату, парень с увлечением смотрел головизор. Однако Колючка безжалостно выключил его и пошел в атаку сразу заломив за наш услуги баснословную сумму. Парня она совершенно не смутила, и мой друг тотчас вытребовал аванс и умчался на верфь оплачивать ремонт яхты.

   Мне же пришлось выпроваживать обрадованного парня и усесться у головизора в ожидании Кида.

   Тот появился через несколько часов.

   - Ремонт затягивается, - сообщил он.

   - Что значит затягивается?

   -Все оказалось гораздо сложней. Чарли подхватил несколько опасных вирусов и ими стоит заняться серьезно. В общем, ремонт займет пару месяцев.

   - Ты с ума сошел! Мы не можем столько ждать. Если ты помнишь мы подрядились на работу!

   - Предлагаю за креды Чейза нанять грузовой корабль, который доставит нас куда-нибудь недалеко от Краба. А когда ремонт "Победы" закончится, вернемся и заберем ее обратно. Пару месяцев думаю, хватит, чтобы немного научить Томми уму-разуму! Я нашел ближайшую планету подходящую для нашего плана. Я думаю, нам подойдет Новая Канада..

   - Давай посмотрим, что это за планета, - произнес я, и набрал на пульте стереовизора запрос по названию, вызвал голографическое изображение звездной карты нашего района Федерации. - Ну вот. Новая Канада. Всего два парсека.

   Я заказал подробную справку и вскоре мы с Кидом читали появившийся перед нами текст.

   " Новая Канада. Длина экватора двадцать пять тысяч миль. Население один миллион двести тридцать тысяч семьсот шесть человек. Колонизирована двести тридцать один год назад. Имеет два материка. Климат умеренный. Рельеф представляет собой гористую местность, изрезанную множеством рек, - прочитал я вслух, - большая часть суши покрыта хвойными лесами. Коренное население немногочисленно, проживает в тропической части материков. Ведет кочевой образ жизни.

   - Интересно, почему там нет базы федералов? - поинтересовался Кид, на что сразу получил ответ в продолжающем появляться тексте..

   "...Планета удалена от межзвездных торговых маршрутов, нет естественных спутников, бедна полезными ископаемыми..."

   - Тогда все понятно. Стратегического значения эта планета не имеет, вот на нее и махнули рукой. Идеально подходит для нашего плана - резюмировал Кид.

   Я согласно кивнул.

   - Летим? - спросил Кид.

   - Летим! - ответил я

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 3

  

  

   На следующий день мы начали готовиться к предстоящей экспедиции. Колючке я поручил закупку снаряжения, отправив вместе с ним Томми. Сам же направился на поиски корабля. Так как мы теперь располагали крупной суммой "кредов", надо было найти корабль не столько быстрый и маневренный, с нормальным посадочным модулем, сколько имевший вместительные трюмы. Зная своего друга, я предполагал, что Кид не будет стесняться в выборе снаряжения. Накупит всего по максимуму.

   Вы спросите, почему я тогда доверил покупки ему? Да если бы он пошел нанимать корабль, то тогда мы скорей всего путешествовали на новой яхте круче нынешней яхты Колючки. К сожалению, он был лишен чувства меры, так что лучше пусть накупит безделиц, потратив куда меньше кредов.

   Итак, я направился прямиком на верфи Дежбуато. Нужный корабль нашелся на удивление быстро. Этот грузовой транспорт, когда-то бывший военно-транспортной баржей, сразу приглянулся мне. Я конечно не большой специалист в космических кораблях, но кое-что все-таки понимаю. По-крайней мере знаю, что подобное судно даст сто очков вперед любому обычному транспорту. Во-первых, скорость его гораздо выше, во-вторых он более маневренный, в-третьих оружие можно просто разместить на штатных местах, в четвертых баржа имела вместительные трюмы. Можно сказать - идеальный корабль для нашей экспедиции.

   Капитаном "Черной Медузы", так называлось это чудо, оказался невысокий плотный черноволосый человек, по фамилии Мойзес. Он принял меня в шикарной капитанской каюте. Вообще то пока мы шли до нее, я имел возможность убедиться, что на внутреннюю отделку, денег не пожалели.

   - Итак, - начал капитан, когда мы устроились в мягких креслах, - слушаю вас.

   - Я хотел бы зафрахтовать ваш корабль, - произнес я.

   - Это невозможно, - пожал плечами капитан, - Мы не берем пассажиров.

   - Вы даже не спрашиваете, сколько я хочу вам предложить? Вам не интересно? - удивился я.

   - Да нет, но уж раз вы настаиваете, то сколько?

   - Хм, - усмехнулся я, и достав блокнот ( люблю я это старинное изобретение, хотя в наше время им почти никто не пользуется), написал на листке сумму и оторвав его положил на стол перед капитаном.

   Тот посмотрел на листок и с трудом сохранил безразличное выражение лица.

   - Это аванс, - заметил я. - Вам надо доставить нас до Астера. В его системе находиться одна планетка. Новая Канада. Через три месяца вы вернетесь и заберете нас оттуда и в этом случае получите еще столько же.

   - Я не хочу иметь неприятностей с законом, - задумчиво проговорил капитан.

   - Какие неприятности, - искренне возмутился я, - все абсолютно законно. Обычная экспедиция. Вы доставляете нас и кое-какое оборудование на планету, а потом возвращаетесь через определенный срок. Вас что-то смущает?

   - И за такой пустяк, такие деньги?

   - Ну, раз вас не устраивает размер суммы - улыбнулся я - могу предложить вам в два раза меньше.

   - И все же....

   - Хорошо, - поднялся я, - пойду, поищу кого-нибудь посговорчивей.

   - Подождите, подождите - капитан даже привстал, - я же не сказал вам нет. Ваши условия меня устраивают. Но если у вас имеются проблемы с законом или груз так или иначе связан с контрабандой, вы понимаете что в этом случае я могу лишиться корабля?.

   Я саркастически хмыкнул. За кого он меня держит?

   - Послушайте, - произнес я, обращаясь к своему собеседнику поучительным тоном. - Во-первых, даже если предположить что груз конфискуют вместе с кораблем, то корабль застрахован. Без этого его не приняли бы ни на одном космодроме Федерации. Во-вторых, сумма которую предлагаю я, очень велика, и можно найти с десяток менее щепетильных капитанов. Учтите, что все это я говорю, несмотря на то, что груз на самом деле легальный на сто процентов.

   - Извините, - на лице капитана выступила краска, - я конечно же согласен. Просто может кто-то не дорожит своим кораблем, а я дорожу. Почему у меня вызывает подозрения ваш груз? Да потому что вы летите на Богом забытую планету. Я пролетал мимо нее пару раз, останавливался для дозаправки на орбитальной станции, и скажу вам - там рай для контрабандистов. Обычным людям там делать нечего...

   - Меня не интересует ваше мнение на этот счет, - прервал я начинающего раздражать меня собеседника. - Вы согласны?

   Тот кивнул.

   - Тогда ждите часа через три-четыре моего напарника. Его зовут Кид и он привезет все необходимое оборудование. А через пару дней мы отправимся в путь. Два дня вам хватит на подготовку?

   - Конечно, сэр.

   Когда я вновь оказался на взлетном поле космпорта, то сразу направился к видневшемуся невдалеке, административному комплексу. Как и следовало ожидать, там я нашел уютный ресторанчик и занял один из столиков подальше от входа. Старая привычка всегда ждать неприятностей. Затем связался с Колючкой.

   - Ну, как дела? - поинтересовался я увидев на экране портативного коммуникатора довольную и улыбающуюся физиономию друга.

   - Все отлично, - ответствовал тот, - почти все достал. Осталось пара мелочей. У тебя как дела?

   - Я нанял корабль. Отправляйся в космопорт. Причал 38. Транспорт называется " Черная Медуза". Капитана зовут Мойзес. Сгрузишь все ему и жди меня там. И слышишь, не зарывайся. Я знаю твой характер. Начнешь давать глупые советы как лучше грузить, как лучше тащить, потом полезешь осматривать трюмы...

   - Да ладно, все в порядке, - рассмеялся мой друг и отключился. Я лишь покачал головой.

   Что ж у меня еще были дела. Мой любимый карабин требовал настройки оптики и профилактического ремонта. Я уже обнаружил в этом городе подходящую мастерскую, но теперь все надо было делать срочно. Вздохнув, я сделал заказ терпеливо ожидавшему официанту и спустя полчаса сытый и довольный жизнью, покинул ресторан и отправился в город

  

  

   .........................

  

  

   Когда я закончил все свои дела, наступил вечер. Свежий морской бриз принес прохладу. Мне начинал нравиться этот городишко со странным названием Дежбуто. Спокойная размеренная жизнь, в общем, то чего мне всегда не хватало, хотя я прекрасно знал, после месяца такого существовании мне станет невыносимо скучно.

   Я направился в космопорт узнать, как продвигаются наши дела, и не удивился застав своего напарника, отчаянно ругающегося с капитаном Мойзесом. Томми стоял в стороне и с неподдельным любопытством наблюдал за спором, в котором Колючка как всегда показывал свои глубокие познания в межгалактическом сленге.

   Я подмигнул заметившему меня ученику и приложив палец к губам подкрался поближе, чтобы подслушать содержательный разговор капитана и охотника.

   - Ты что нафлик, ко мне прицепился? - разорялся Кид, - подумаешь пару тонн груза.

   - Пару тонн? - капитан стоял красный как рак, и мне показалось, что его сейчас хватит удар, - как это пару тонн? Вы говорите, что вам сейчас должны подогнать тяжелый танк. Куда мы будем его грузить? Вы и так набили мои трюмы доверху! Между прочим, ваш друг говорил, что в вашем путешествии нет никакого криминала. Но зачем тогда такое количество оружия??

   - Криминала нет, Рэд был прав. А зачем мне оружие не твое дело. Может, я охотиться собрался.

   - Охотиться? На кого же с плазменными излучателями охотиться? На слонов? Так только обугленные бивни от него и останутся!

   - Да и вообще у тебя, остел вербливый транспорт или не транспорт? - перешел в атаку Кид

   - Транспорт, а не бездонная бочка. Танк тонн семь весит, а у меня ограничения...

   Я не смог удержаться и выступил на сцену.

   - О каком танке ты говоришь Колючка? - мягко поинтересовался я.

   - Наконец-то, господин Райт, - с облегченьем выпалил капитан, завидев меня, - ваш друг загрузил столько оружия, мы же не договаривались об....

   - Подождите, - оборвал я рвущегося выплеснуть свой гнев капитана.

   - А, Рэд, - обрадовался тем временем Колючка, - наконец я тебя дождался. Этот спинолыз не хочет брать наш груз...- но Кид сразу смолк под моим раздраженным взглядом.

   - Насколько я понял, - произнес я суровым голосом. - Ты приобрел тяжелый танк? Уж не Т-26 СК? (Примечание Т26СК - танк предназначенный для военных операций на планетах с земной атмосферой. Стандартное вооружение: четыре сдвоенных автоматических бластера, две легкие ионные пушки, шесть стапелей для ракет класса земля-воздух. Возможность полета на высоте до трех метров...).

   - Именно его, а что? - подозрительно посмотрел на меня Кид.- Классная машина. Мы в космодесанте считали его лучшим изобретением ученых Федерации.

   - Ты что с ума сошел. Богатей хнетров! - выругался я.

   Во мне кипела злость. Если надо я тоже могу изъясняться на излюбленном наречии своего друга.

   - А что такое? - невинным голосом осведомился он.

   - Подождите несколько минут, - повернулся я к капитану, - мне надо поговорить с моим другом.

   - Валяйте, - пожал плечами Мойзес быстро смекнувший, что теперь его кораблю танк не угрожает и направился к трапу. Томми же остался на месте, продолжая наблюдать за нами.

   - Что ты мне хочешь сказать? - спросил Колючка.

   - Послушай Кид, ты прекрасно знаешь, зачем мы летим на Новую Канаду. Мы должны обучить этого молокососа хоть чему-то из арсенала охотников. И если мы будем раскатывать по планете на танке с бластерами наперевес, чему этот мальчишка научится? Твоим замашкам провинциального миллионера? Ты же охотник!

   - Ладно, - махнул рукой Колючка, - вечно ты все испортишь. Ну, пожалуй танк может и не нужен...

   - Пошли-ка дорогой мой друг я посмотрю, что ты там накупил. Сдается мне, мы можем оставить половину из этого здесь.

   - Ты мне не доверяешь? - оскорбился Колючка.

   - Не играй на публику. Томми конечно благодарный слушатель, но не более того. Испортишь парня раньше времени своими закидонами а нам с ним еще работать.

   - Конечно ведь ты же у нас главный - ехидно заметил Кид.

   Мы направились следом за капитаном. Колючка надулся, но как всегда с ним это бывало, долго обижаться он не мог. Томми тоже двинулся за нами.

   Вместе с поджидавшим нас Мойзесом который окончательно успокоился, мы спустились в грузовой отсек трюма. Как я и ожидал он был набит всевозможным барахлом нужным и ненужным.. Но если я еще мог понять присутствие в отсеке, двух ящиков элитного виски, ящика дорогущих сигар и несколько сотен килограмм разных деликатесов, то когда я увидел оружие, которое набрал в дорогу Колючка, мне стало плохо.

   Огнестрельное оружие так любимое охотниками, конечно тоже присутствовало, вместе с несколькими ящиками боеприпасов и гранат, но большую часть отсека заставляли всевозможные модификации лазерных автоматов и пулеметов с запасными боекомплектами. Я заметил даже две ручные ионные базуки.

   - Ты на войну собрался? - спросил я повернувшись к стоявшему с невинным выражением лица Киду.

   -А, что? Пусть будет - махнул тот рукой, - вдруг пригодится.

   - Так, - отрезал я, - все это мы конечно выгружать не будем, но капитан Мойзес отвезет это обратно. Капитан вы сумеете продать оружие?

   - Конечно, - пробормотал тот удивленно, - но мои 10 % от сделки.

   - Отлично, - кивнул я, - тогда так и поступим.

   - Эй, ты чего? - вскипел Колючка,- я за все это торговался два часа. Крупную оптовую скидку заработал. Все первоклассное...

   Но под моим испепеляющим взглядом Кид замолк и обиженно поджав губы вышел из трюма утащив за собой Томми. Я же попрощавшись с повеселевшим капитаном, отправился следом за ними и застал Колючку что-то увлеченно рассказывавшего Томми. Наш новоиспеченный ученик, открыв рот слушал очередную невероятную байку моего друга.

   - Хватит рассказывать о своей тяжелой жизни, парень еще не знает когда ты говоришь правду а когда нет, - прервал я историю Кида, подойдя к ним, - пошли в гостиницу. А ты Томми отправляйся в свой номер. И помни, послезавтра утром мы улетаем. Так что у тебя остается один день на то чтобы все хорошенько обдумать. И сдать билет, если вдруг передумаешь.

   - Я никогда не вру! - возмутился тем временем Колючка, но Томми уже ушел, а из меня слушатель получался неблагодарный, поэтому он быстро заткнулся.

   Добрались мы до гостиницы уже поздно вечером. Кид все же затащил меня в гостиничный бар, предложив отметить подвернувшуюся халявную работенку. Естественно, что в номер мы завалились уже в изрядном подпитии. Перед дверьми нас вновь встречал Томми.

   - Да что это такое, нафлик! - Колючка не смог сдержать справедливого негодования, - мы тебе сказали отправляться в номер! Нам сейчас надо отдохнуть, а на твою рожу, мы еще налюбуемся на Новой Канаде. Ведь так Рэд?

   В данном случае я не мог не согласиться с Колючкой. Правда, присмотревшись, я заметил, что глаз Томми украшает огромный фингал, а на подбородке появился свежий кровоподтек. Колючка этого естественно не заметил, а я понял, что у нас появились неприятности.

   - Что произошло? - поинтересовался я.

   - Сейчас мы вам расскажем, - раздался густой бас, и из гостиничного лифта появилось трое могучих молодцов, каждый из которых был выше меня на голову.

   Они были одеты в одинаковые костюмы защитного цвета с короткими рукавами, открывавшими мощные мускулистые руки. Лица незнакомцев были как на подбор квадратными, а глаза пустыми. В них я увидел такое безразличие, что невольно вздрогнул. Правда, стоило отметить, что у двух из них под глазом тоже красовались фингалы, а третий слегка прихрамывал.

   - Это что за обезьяны? - поинтересовался Кид, которого такие пустяки как рост и объем бицепсов никогда не смущали.

   - Они... - начал было Томми, но договорить ему не дал один из трех незнакомцев обладатель густого баса.

   - Ты кого обезьянами назвал? - поинтересовался он.

   - Тебя, чучело, - доходчиво объяснил ему Кид, никогда не отличавшийся дипломатическими качествами.

   Пришлось мне вмешиваться, так как тот к которому относились слова моего друга побагровел от ярости и похоже приготовился к драке. По направлению взглядов головорезов я понял, что их смущает лишь алмазный нож на поясе Колючки.

   - Помолчи Кид, - остановил я рвущегося в бой друга, - вы что-то хотели господа?

   - Да, хотели - ответил обладатель густого баса, - меня зовут Ник Кафель.

   После этого наступила тишина. Ник Кафель посмотрел на нас таким взглядом, словно мы, услышав его имя, должны были умереть от страха.

   - Да хоть тебя звали бы Ник Паркет, - издевательски рассмеялся Колючка, несмотря на мои настойчивые тычки ему под ребра, - а может лучше тебя назвать Ник Линолеум... а что звучит, а Рэд? - он повернулся ко мне, словно приглашая поучаствовать в общем веселье, - но самое на мой взгляд удачное имя - Ник Ламинат! Звучит как-то аристократически.

   - Ах, ты... - Ник Кафель покраснев от гнева попытался броситься на Кида, но его друзья остановили наступательный порыв своего товарища.

   - Так в чем собственно дело? - поинтересовался я. - Меня зовут Рэд Райт, это Кид Колючка. Мы охотники, вам что-нибудь это говорит?

   Верзилы переглянулись, и я заметил в их глазах вполне понятное замешательство.

   - А ты... - начал было Колючка, но я остановил его показав кулак.

   - Этот парень с вами? - взял себя в руке Ник Кафель показывая на Томми.

   - С нами, - кивнул я, - это наш ученик. Томми, - я повернулся к замершему у стены парню, - это они тебя так обработали?

   Томми кивнул в ответ. Мне понравилось, что он смотрел на верзил без страха. Похоже, он был готов к бою.

   - Господа прежде чем мы перейдем к конкретным действием, - начал я, - расскажите нам пожалуйста в чем заключаются ваши претензии к этому человеку - я показал рукой нам Томми. - Между прочим, хочу заметить, обидеть ученика охотника, почти тоже самое, что оскорбить самого охотника.

   Верзилы переглянулись.

   - Господа, мы не хотим неприятностей ни себе, ни вам, - произнес Кафель, - этот парнишка дурно воспитан. Он посчитал, что имеет право на наши деньги. Пришлось научить его хорошим манерам и объяснить, что такому сопляку нечего делать в компании настоящих мужчин.

   - А зачем вы сами приперлись сюда? - тихо поинтересовался Колючка, начав покачиваться с носка на пятку , что насколько я знал у моего друга всегда было своеобразным ритуалом подготовки к драке.

   - Мы не ожидали что вы охотники, - немного подумав произнес Кафель. - Просто решили посоветовать друзьям этого парня, следить за ним лучше.

   - Ага, - кивнул Колючка, - по вашим рожам видно чего вы хотели. Отметелить и ограбить. Не на тех напоролись. Валите отсюда корлы парохтые.

   - Вы конечно охотники, - Кафель сдерживался изо всех сил, - но оскорблять себя я никому не позволю.

   - Подождите, - я повернулся к Томми, - изложи-ка свою версию происшествия.

   -Да они сами ко мне пристали. Давай, говорят бумажник, он мол наш. Иначе тебе конец придет.

   - Это правда? - повернулся я к громилам.

   - Да врет пацан, - ответил один из верзил, - точно врет!

   - А я ему верю - хмыкнул я и посмотрел на Кида. Тот кивнул и дальше, мы действовали синхронно.

   Первый мой удар угодил точно, куда я метил, в пах Ника Кафеля. Тот застонав согнулся, схватившись за ушибленное место и тут же получив второй удар в голову отлетел к противоположной стене коридора. Тем временем Колючка вырубил второго верзилу, проведя ряд молниеносных ударов, против которых неповоротливый противник ничего не смог противопоставить. Третий же решив не искушать судьбу, бросился бежать под веселое улюлюканье Кида.

   Я нагнулся к стонавшему на полу Нику.

   - В следующий раз не задирайте простых людей, - ласково предупредил я его. - Увижу в гостинице еще раз, тогда придется познакомиться с "алмазным ножом".Мне кажется ты знаешь что это такое?

   Ник кивнул.

   - Вот и прекрасно. Пошли Кид. А ты Томми отправляйся спать.

   - Подожди Рэд, - пьяно заметил Колючка плотоядно рассматривая поверженного противника, - надо отрезать ему уши. А что? Прекрасный трофей.

   Ник Кафель побледнел и умоляюще посмотрел на меня.

   Мне оставалось затащить Кида в номер чтобы разрушить его кровожадные планы.

   Томми я отправил спать. Когда дверь за ним закрылась Кид сразу потерял боевой настрой и добравшись до кровати уснул прямо в одежде. Только сейчас я понял, как дико устал. Старею наверно. По крайней мере, через двадцать минут приняв душ, я завалился спать, не слушая Кида который даже во сне предлагал какие-то развлечения с женским полом.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 4

  

   Время до отлета пролетело для нас незаметно. Обычные предполетные хлопоты. Томми предпочитал не мозолить нам глаза, за что я был ему благодарен. Мы с Кидом в спокойной обстановке составили план нашей экспедиции, и заодно пополнили свои счета в Галактическом Банке. Старт назначили на семь часов вечера. В пять, мы уже поднимались по трапу "Черной Медузы".

   Капитан встретил нас как лучших друзей. Еще бы, за такие деньги! Колючка долго не мог успокоиться когда узнал сумму гонорара обещанную капитану Мойзесу.

   - Да за такие деньги - ворчал он - я тигра саблезубого оседлаю и прокачусь на нем по городу.

   Кроме капитана на борту находилась команда из семи человек и девушка выполняющая обязанности кока. Кид сразу отправился знакомится с камбузом, вернувшись прошептал мне на ухо что с такими экземплярами он отношений не имеет и никому не советует и вообще не понимает зачем брать в поход биоробота с такой внешностью. Я усмехнулся, представляя разочарование моего друга, когда он узнал, что женщина на самом деле оказалась биороботом. Судя по всему, Колючка получил от ворот поворот к чему он, честно признаться, не привык.

   Вскоре все заняли места по штатному расписанию. Нам выделили шикарную каюту рядом с капитанской. Скорей всего в бытность этого корабля в космическом флоте, в этой каюте жил как минимум помощник капитана. Несмотря на то что ее переделали под трехместную, она все равно выглядела весьма достойно.

   Ровно в семь часов наш корабль стартовал и, выйдя в открытый космос устремился к Астеру, звезде, в планетной системе которой находилась Новая Канада.

   Путь до нашей цели занял три дня. Время пролетело незаметно. Кид облазил весь корабль, пугая команду своими детскими выходками и глупыми советами. Я же за это время хорошо выспался и подробно изучил карту Новой Канады. Томми прилип к головизору, и лишь Колючка отвлекал его от этого занятия своими тупыми шутками и розыгрышами.

   Верхом остроумия Кида оказалась шутка с женщиной-коком, после которой Томми, думаю, долго не будет обращать внимание на слабый пол. После того как Колючка ущипнул ее в кают-компании пониже талии и свалил всю вину на нашего ученика, тот оказался облитым гороховым супом с ног до головы. Томми получил сильный удар по самолюбию, а вся команда здорово повеселилась.

   Новая Канада встретила нас проливным дождем. Я где-то читал, что у многих народов дождь считается хорошей приметой. Увы, согласиться с этим я не мог. После Меероза, дождь вызывал во мне только отвращение.

   Мы предпочли попасть на планету как можно не заметнее, что оказалось совсем не трудно. На орбите Новой Канады находилась единственная орбитальная станция, к которой и причалила "Черная Медуза". Станция оказалась запущенной до последней степени. Вдобавок ко всему на планете не было нормального космодрома, а самый большой город начитывал не более пяти тысяч жителей.

   На двух материках располагалось всего несколько десятков небольших городов, а остальное пространство занимало царство девственной природы, не тронутой ядом цивилизации. Даже странно, что у Федерации не дошли руки до этой планеты. Хотя климат на ней для курортов был недостаточно теплым, а вкладывать огромные деньги в его изменение и обязательную для курортов инфраструктуру, похоже дураков не было.

   Но лично я чувствовал себя счастливым от того факта, что в Федерации еще оставались подобные планеты. Я почувствовал сожаление, что поздно обратил на нее внимание. Лучшего отдыха для "нашего брата" трудно было придумать.

   Полупьяный таможенник даже и не смотрел на документацию на наш груз. Он лишь окинул взглядом вновь прибывших искателей приключений и сделал пальцами правой руки жест понятный всем расам. Не долго думая, я всучил ему бутылку виски, грозно посмотрев на что-то пытающегося возразить Кида.

   - Ты знаешь, сколько стоит эта бутылка?- пристал ко мне Колючка, когда мы отошли от таможенника. - мне не жалко, но дал бы ему пару монет и хватит..

   - Скупой платит дважды, - коротко заметил я.

   - Не сомневаюсь, что ты всегда будешь давать на лапу разным проходимцам в таможенной форме.

   - Да успокойся ты, - улыбнулся я, - ты, что не заметил? Это же бывший космодесантник. Наш товарищ, - сочинил я на ходу.

   - Как? - сразу притих Колючка

   - Да так. Надо было не на бутылку виски смотреть. У него на руке татуировка.

   - А....- протянул Кид и больше не возмущался.

   Когда мы добрались до нашего корабля, мне пришлось выдержать очередную бурю возражении своего спутника насчет количества снаряжения необходимого нам на планете. Но я был непреклонен и в конце концов Колючка смирился с очевидным. Он до последнего упирался по поводу двух легких флайеров, предлагая взять их с собой. Мне пришлось еще раз ему напомнить, что мы не едем на пикник, а хотим приучить изнеженного сосунка к настоящей жизни в отрыве от цивилизации. И чем меньше он будет пользоваться ее благами, тем лучше.

   Ну, представьте себе, куда мы потащим такое количество вещей? И самое главное как? Пока мы не найдем лошадей, придется проделать часть пути на своих двоих. В общем, капитана мы осчастливили. Он был рад возможности заработать денег на продаже нашего снаряжения и груза. Я еще раз напомнил когда "Кэп" должен за нами вернуться. Время пролетит незаметно, а человеческая память вещь ненадежная. Да и вторая половина гонорара плюс обещанная мной премия добавит Мойзесу лишний стимул прилететь за нами.

   Затем мы погрузили наши пожитки в легкий флайер и выбрали на карте предстоящее место посадки. Кид остановил свой выбор на большой поляне среди девственного леса вдали от цивилизации. До ближайшего небольшого городка лесорубов была неделя пути.

   Неделя пути по девственным хвойным лесам, которые мне всегда нравились. Степь это конечно хорошо, но в свежем запахе смолы и хвои, было нечто такое, от чего кружилась голова. Пока мы выгружали вещи, дождь закончился. Разгрузившись, флайер взлетел и скрылся в небе. Томми впервые оказался в подобном месте. Для него все было в диковинку, поэтому вид у него был смешной. Открыв рот, он озирался про сторонам, до тех пор, пока мошкара не заставила его забыть о красоте природы.

   Что ж, настала пора приступить к обучению. Я подмигнул Киду и тот как всегда все понял с полуслова. Пока под его присмотром Том потея и фыркая собирал и утрамбовывал рюкзаки, я составил маршрут нашего движения на голокарте.

   Когда я закончил, Том с Кидом меня уже ожидали. Я взвалил на спину приготовленный для меня рюкзак, мои напарники сделали то же самое и мы направились к вытянувшейся недалеко от нас полосе леса занимающей весь горизонт.

   Впереди шел Колючка , осматривая окрестности и держа наперевес карабин. За ним плелся Том, которого Кид нагрузил по полной программе, а мне пришлось замыкать наш небольшой отряд.

  

  

  

   Лес казался не очень густым, и поэтому в проглядывавшем между стволами елей и сосен небе можно было увидеть кружащих любопытных ворон. Я не сомневался, что их внимание привлекли мы. Что ж. С одной стороны это хорошо. Значит, если рядом появятся другие чужаки, у нас будут надежные сторожа....

   Я решил, что торопится нам некуда, да и преждевременной смерти Тома не хотелось, по этому привалы мы старались устраивать каждые два часа. Тем более что путь был трудным. Вскоре лес стал гуще и то здесь то там превращался в бурелом, который надо было либо обходить, либо, что чаще всего мы делали, пробираться через него.

   Нам то с Кидои не привыкать, а наш ученик и такого щадящего похода не выдержал. Через несколько миль он сник, но надо отдать ему должное, держался молодцом и не скулил.

   Чем дальше мы углублялись в лес, тем чаще нам встречались непредвиденные препятствия, которых не было на карте. Я постоянно чертыхался. Судя по всему, имеющиеся у нас данные сильно устарели. По крайней мере, мы преодолели несколько болот и быстрых речушек, о которых в голокарте не было и упоминания. К этому добавлялись тучи мошкары, от которой не было спасение.

   Хорошо, что Колючка позаботился о специальных мазях, а иначе нас бы наверно съели заживо. Местные сутки длились двадцать семь часов, и поэтому я решил устроится на ночлег не дожидаясь заката. По моим прикидкам мы отмахали десять миль, что несомненно было не плохим результатом.

   Я свалил молодую сосну, выбрав место так, что она упала на своих сестер. Таким образом, получился импровизированный навес из сосновых веток. Нарубив лапника,

   я устроил неплохой шалаш для ночевки. Можно конечно было воспользоваться палаткой, но она не вошла в список вещей, которых мы взяли с собой на планету, о чем сильно жалел Томми.

   За это время Кид разжег костер из сушняка, чтобы было поменьше дыма и приготовил первый наш ужин на Новой Канаде. Том заснул с ложкой в руках, и нам пришлось отнести его в шалаш.

   - Теперь ты видишь, во что мы вляпались? - поинтересовался я у Кида когда мы уселись вдвоем у костра. - Он не протянет и двух дней. А мы будем вытирать ему сопли и следить за тем, чтобы он не утонул или не свернул себе шею...

   - А может и хорошо! - возразил Кид. - Быстро разберемся с этим горе-охотником. Он сам запроситься под крылышко к своему папочке. Получим свои честно заработанные креды по контракту, и поминай, как звали.

   - Дай то Бог, - хмыкнул я.

   - И вообще Рэд, учитывая, что это первый день Тома, он держался неплохо. Ты не можешь этого не признать!

   - Возможно, - кивнул я. - Это означает, что ты готов с ним сюсюкаться и дальше?

   - Посмотрим. Ты ложись, я посижу немного. Покараулю, мало ли что?

   - Да какие здесь враги? - усмехнулся я - на зверей у нас есть датчики....

   - Да ладно, - протянул Кид,- вот лучше представь, было бы у меня столько кредов как у этого сопляка, я бы не маялся дурью, а нашел способы их потратить!

   - Нашел бы! - хмыкнул я, - знаю, куда ты их потратишь. Женщины и выпивка, вот и весь круг твоих интересов. Да, как же я совсем забыл, еще ты любишь подраться.

   - Ну и что? - с вызовом ответил Колючка, - чем еще в этой жизни заниматься?

   - Хотя бы книжку какую-нибудь на голографе прочитал для разнообразия.

   - После Устава Космодесантика я пробовал читать пару книжек. Чушь! Вот если какой-нибудь фильмец по-забористее с погонями. Особенно я люблю тот, о космических пиратах ...

   - Слушай, иди лучше спать, а?

   К моему удивлению Колючка внезапно согласился. Но заставил меня поставить объемный датчик, который срабатывал на любое проникновение живого существа в радиусе ста футов.

   Ночь прошла спокойно. Утром меня разбудило пение птиц. Я долго лежал с закрытыми глазами, наслаждаясь покоем и этой райской музыкой. Черт возьми, всегда бы так просыпался. Даже богатырский храп Колючки не мог испортить моего прекрасного настроения.

   Я осторожно поднялся, сел и потянувшись осмотрелся. Солнце только начинало свой долгий путь по небу и еще не успело согреть этот мир. Утром в лесу довольно прохладно, но я не ощущал холода. Лес уже пробуждался к жизни после ночного сна. Я прислушался к лесным звукам. Вот барсук промелькнул около ближайшей к нам сосны, явно надеясь, поживится остатками нашего ужина. А наглые сороки бесцеремонно расхаживали царственной походкой у погасшего костра, тоже выискивая остатки еды. Я посмотрел на часы. Седьмой час, пора вставать.

   Я еще раз потянулся и резко поднялся с земли, направившись к безмятежно сопевшему Тому.

   - Эй, - потряс я его за плечо, - пора вставать парень.

   Тот сладко зевнул и повернувшись на другой бок по-прежнему продолжал спать. Пока я возился с нашим учеником, проснулся Кид.

   - Сам с ним возись, - сообщил я Колючке и отправился разжигать костер

   Кид не мешкая, приступил к своим обязанностям.

   - А ну вставай!- он пнул Тома в бок и тот вскочил ошалело оглядываясь по сторонам, - если будешь так дрыхнуть, в одно прекрасное утро можешь не проснуться.

   - Это почему? - широко раскрыл глаза от удивления Том

   - Представь, спишь ты себе, видишь сладкие сны, а рядом какая-нибудь тварь, типа черной гиены... один прыжок и все...ноги то нет!

   Рассказывая это, мой друг скорчил такую гримасу, что я с трудом удержался от смеха. Но Тому было не до веселья.

   - Сон охотника, - тем временем продолжал учить юнца уму-разуму Колючка, - должен быть очень чутким Ты всегда старайся быть настороже...понял? И рот закрой, а то комарье уже проснулось.

   - Хорош, Кид, - улыбнулся я, наблюдая за тем как быстро разгорается пламя костра, - совсем запугал парня.

   - Такую тушу запугаешь... - проворчал Кид, недобро глядя на Томми, - чего смотришь на меня, уши греешь нафлик? Бегом умываться и завтракать. Нам предстоит трудный денек!

   - А чем умываться? - спросил Том.

   - Что ж, второй урок. В любых условиях старайся соблюдать личную гигиену! Понятно?

   - Понятно - кивнул Том, - А умываться чем? Воды то нет.

   - А твоя походная фляга?

   - Я еще вчера все выпил, пока шли.

   - Ну кряга, с тобой одно мучение. Умывайся тогда росой что ли. Как хочешь короче.

   Том с озабоченным лицом удалился в лес, а я тем временем поинтересовался у новоиспеченного "сэнсэя".

   - Слышь, Колючка, ты по контракту задницу ему подтирать не нанимался?

   Кид наградил меня негодующим взглядом но ....о чудо! Промолчал. Тем временем появился Томми. Мы наскоро перекусили, и после этого Томми узнал и третий урок охотников. Стараться оставлять как можно меньше следов.

   Пока наш ученик под руководством Кида уничтожал следы нашего пребывания, я успел выкурить сигарету.

   - Урок четвертый, - вещал тот одевая на себя амуницию - всегда проверяй все крепления и завязки. Любая мелочь, вроде не застегнутого клапана или еще чего-нибудь подобного, может стоить тебе жизни. Когда надел все что надо, попрыгай, подергай, в общем проверь. Пока Том возился со своей амуницией, я быстро нацепил на себя рюкзак и подошел к Киду.

   - Слушай, - тихо произнес я, - ты будь с ним немного полегче. Ведь мы в одной команде, нас трое. Это все-таки не курсы подготовки космодесантиков, а ты не сержант.

   - Да все нормально, пусть привыкает... - возразил Кид, но затем пошел на попятную, - ладно, ладно, но полезно ему мозги немного промыть?

   - Может ты и прав. - согласился я и мы продолжили наш путь.

   Второй день путешествия ничем не отличался от первого. Все тот же лес все тот же бурелом. Томми к моей радости быстро вошел в ритм похода и выглядел не таким усталым как в первый день.

   Вечером, у костра я предложил пошарить в окрестностях насчет какой-нибудь пещеры. На голокарте ясно указано, что их здесь должно быть немало. При грамотном обустройстве, из них могло получиться весьма комфортабельное жилье.

   Колючке моя идея очень понравилась. И мы решили с утра отправиться на поиски.

   Утром, оставив Томми во временном лагере, готовить нам ужин, мы с Колючкой наскоро перекусив приступили к выполнению моего плана.

   Вечером, когда мы собрались у костра, я был доволен. Пещера после долгих поисков все же нашлась. И именно такая какую мы искали.

   - Ну, как? Поиски закончились удачей? - встретил нас вопросом Томми.

   - Удачей, удачей, - успокоил я его, - нашли мы пещеру. Как раз для нас троих.

   - Ну может сразу в нее и отправимся? Надоело уже на свежем воздухе то...

   - Надоело? - Колючка завелся с пол оборота, - глупый ты мальчишка Томми, молодой еще. До кролика тебе далеко.

   - Какого кролика? - заинтересованный ученик придвинулся ближе к своему учителю.

   - Есть такая история про змею и кролика... - важно протянул Кид, - уегал как-то кролик от лисицы, и уже почти попрощался с жизнью, как вдруг видит пещера. Бросился он к ней, не зная что там его поджидает еще одна опасность - змея. Но кролик был хорошо воспитан, и знал что без разрешения в чужой дом входить не полагается. "Надо поздороваться, - решил он, - но с кем? С пещерой конечно!" Присел он значит на задние лапки и говорит, "Здравствуй добрая пещера, разреши мне пожалуйста войти." Обрадовалась змея. Любила она кроличье мясо. _Входи, входи, ответила она желая обмануть кролика. Но тот по голосу сразу понял, с кем имеет дело. "Простите, что побеспокоил вас, - сказал он, - совсем забыл, меня же крольчиха моя ждет. До свидания!" И со всех ног бросился наутек. Прискакал он в свою нору и подумал о том, что вежливость никогда еще никому не повредила!

   - Но, - попытался что-то возразить смущенный Томми, однако Кид, довольный тем что его история не прошла мимо ушей ученика, махнул рукой.

   - Что там у нас съестного, а? - поинтересовался он.

   И, правда. Поиски вымотали нас настолько, что я сам готов был съесть целого глокопотамма. Однако, ужин приготовленный нашим учеником, выглядел не очень аппетитно. И хотя наши желудки были привычны к любой пище в этот раз то, что приготовил Томми я съесть не смог.

   - Это что за хрень? - поинтересовался Кид, рассматривая обугленные тушки, судя по всему каких-то насекомых.

   - Я прочитал в пособии по выживанию, - с гордостью начал Том, - что в случае скудного рациона питания и голодания, еду можно разнообразить некоторыми видами насекомых и специальными травами. Вот я решил попробовать...

   - Мы что длительно голодаем? Жабоглов, нафлик! Или ты думаешь, мой желудок переварит эту дрянь вроде червей и кузнечиков? - вскипел мой напарник, - ты мог у нас спросить, кряга?

   - Между прочим, было время, - заметил я ехидно улыбаясь, - когда ты был доволен и кузнечику.

   - Конечно, было, - согласился Кид, - но сейчас у нас много еды, рядом река, в реке рыба, лови - не хочу! Мог кстати и наловить. Об этом в твоем пособии не написано?

   - Нет, - признался Том, - тем более я не умею ловить рыбу.

   - Научился кузнечиков ловить и рыбу научишься!

   - Но кузнечиков просто ловить. Немного приманки и собирай сколько хочешь...

   - Чем-чем ты их приманивал? - подозрительно поинтересовался Кид.

   Я тоже заинтересовался. Насколько мне было известно никакой приманки у нас не было, да и кому скажите, придет в голову брать с собой приманку для кузнечиков? Настоящий сумасшедший дом........

   - Ну, у вас в рюкзаке я нашел порошок с очень резким запахом, вот и попробовал...

   - Чего попробовал? - спросил я

   - Ну, рассыпал порошок вокруг себя, а так как этих кузнечиков тут видимо-невидимо, то они одурев от счастья стали прыгать прямо мне в руки. Здорово получилось... собирай, нанизывай на ветки да жарь!

   - Ах ты... - Кид вскочил и принялся лихорадочно рыться в своем рюкзаке шепча себе под нос страшные ругательства. - Так и знал! Точно!

   Он держал в руках полупустую пластмассовую банку. Глаза Колючки обращенные к Тому вспыхнули жаждой убийства.

   - Ты хоть знаешь, что это за порошок и сколько он стоит? - голос Кида зазвенел.

   - Я за все заплачу... - заверил побледневший Том.

   - Что там такое? - повернулся я к Киду и тот слегка смутился. Его праведный гнев вдруг куда-то пропал.

   - Так, - пробормотал он - одно лекарство от головной боли...

   И тут меня осенило. Я ловким движением выхватил у него банку и понюхал. Точно! Этот дебил взял с собой "веселую траву", один из самых дорогих и популярных наркотиков в галактике.

   - Кид, - укоризненно обратился я к своему напарнику, - ну разве так можно? Она же запрещена. Зачем нам конфликты с законом. И тем более ты должен был хотя бы предупредить меня.

   - Ну...

   - Ох, и доиграешься ты, - вздохнул я, - спрячь подальше.

   У Колючки был такой вид, словно его уличили во лжи или застигли на месте преступления.

   - Это наркотик? - радостно поинтересовался Том, - а можно...

   Кид показал ему кулак, и он замолчал.

   Я покачал головой. Теперь все стало ясно. Прямо анекдот какой-то. Дорогущим наркотиком одурманены.....кузнечики. Кому рассказать, так поверят!

   - Видать поужинать нормально нам сегодня не судьба, - проворчал тем временем Кид, - придется открывать концентраты. И конечно чай. Его надеюсь, ты сделал?

   - Да, прекрасный чай из хвои.

   - Из чего? - поперхнулся я

   - Из хвои, - совершенно спокойно подтвердил наш ученик- я прочитал что он очень полезен при как она называется...а.. цинге!

   - Я тебя убью, - сообщил Колючка растерянному парню, - ты что, доктор? С чего ты взял, что у нас цинга? А?

   - Ладно - махнул я рукой, - Кид свари кофе. А ты Том, если в следующий раз еще что-нибудь прочитаешь и захочешь поэкспериментировать, спрашивай у нас! Понятно?

   - Да, да конечно...

   В общем, наш ужин состоял из концентратов и кофе. Кид порывался накормить Томми его жареными кузнечиками, но я все-таки пожалел парня. После ужина на разговоры сил уже не осталось, и мы дружно завалились спать.

  

  

   .........................

  

  

   На рассвете северный ветер, спустившийся с вершин гор, принес холод. Ветер был настолько силен, что раскидал тлеющие угли костра и вдоволь поиграл верхушками вековых сосен. Вдобавок он сорвал мою шляпу тем самым, разбудив меня. Я проснулся и почувствовал что замерз. Однако несколько специальных упражнений из арсенала космодесантиков, и кровь быстрей побежала по моим жилам.

   Затем я занялся костром и вскоре огонь весело трещал, пожирая сухие ветки и, лизал закоптелые бока кофейника. С того момента, когда наш ученик пытался накормить нас жареными кузнечиками, прошло двое суток. Сейчас мои спутники еще спали. За эти сутки не только Томми, но и Кид смертельно устал. Все-таки мы охотники, а не строители, и оборудовать пещеры мне до этого момента не доводилось. По мне уж лучше карабин, чем пила и топор.

   Хотя признаюсь у каждого из охотников были периоды в жизни когда кусок хлеба приходилось зарабатывать простым трудом. Я лично в своей жизни и скот пас и полгода работал на строительстве подвесной рельсовой дороги на Альве, работал охранником на рудниках Корреса и еще много чего повидал.

   Тем временем кофе закипел. Я налил себе кружку и сделал первый глоток зажмурившись от удовольствия. Горячий напиток побежал по жилам, согревая мое тело. Аромат свежесвареного кофе потянулся в сторону спящих и Кид немедленно проснулся. Вскочив, он направился к горной реке, пофыркал там пять минут и вернулся раскрасневшийся и довольный.

   - Свежо сегодня, - сообщил он, садясь рядом со мной, - Надеюсь, мне чашечка кофе найдется?

   - Найдется. Хоть весь кофейник выпей.

   - Отлично, - проговорил Кид, наливая себе горячего напитка, - Том спит?

   - А ты не видишь? Храпит без задних ног. Ты его вчера совсем загонял.

   - Да нормально Рэд, пусть мускулатуру наращивает. Смотри, какой здоровый. Это ему только на пользу.

   - Если так пойдет дальше, - заметил я, - заканчивать строительство придется нам двоим.

   - Не переживай. Все под контролем. В конце концов "сэнсэй" я или не "сэнсэй"! Кстати из этого тюфяка может получиться неплохой космопех.

   - Что я слышу? - я чуть не подавился кофе, - и с каких пор ты так думаешь?

   - С сегодняшнего утра, - Колючка сделал глоток кофе и сменил тему, - А мне здесь нравиться. Может насовсем поселиться где-нибудь в горах - лицо Кида приняло мечтательное выражение - А что, буду охотиться. Попробую мыть золотишко, наверняка оно здесь должно быть. В общем, есть чем заняться. Ну и конечно привезу себе какую-нибудь девчонку порукастей, в общем осяду.

   - Конечно, оставайся - улыбнулся я, зная как остановить подобные мечтания моего друга, - А я получу за обучение Тома кругленькую сумму в имперских кредах, и на твоей яхте рвану на какой-нибудь курорт. Оттянусь там по полной программе.

   Но-но, - нахмурился Кид, - яхту не трогай. Да и вообще что-то мне здесь разонравилось. Ну, природа, горы, реки...хочется, знаешь ли чего-то большего.

   - Знаю я, чего тебе хочется. Только за этим тащиться дней пять...

   - Да я что, я ничего? Просто хотел про наши планы на сегодняшний день узнать.

   - С обустройством пещеры надо заканчивать. Как думаешь сколько еще провозимся?

   - Должны сегодня управиться...

   Я кивнул. За эти дни мы хорошо поработали. В облюбованной нами пещере когда-то устроил логово горный медведь. Он устроил свое логово в глубине пещеры натаскав туда множество лапника и все деревья около входа носили на себе отметки его когтей.

   Не хотелось бы мне встретиться с ним на одной дороге, но я определил, что последний раз он появлялся в берлоге года три назад, поэтому вряд ли он вернется на свое место. Скорей всего подыскал себе пещеру поуютнее...ну что ж, я лично не возражаю.

   Так что сначала мы вычистили пол пещеры от хлама и мусора натасканного медведем, а затем от гранитной крошки и мелких камней. Пещера выглядела просторной. В ней вполне могли уместиться мы, весь наш скарб и при этом еще бы осталось много свободного места.

   Одним из достоинств пещеры было то, что из ее нее открывался прекрасный вид на все окрестности, и поэтому к ней невозможно было подобраться незамеченным. Вдобавок рядом бежала горная река. В любой момент у нас была питьевая вода, а это поверьте, много значит.

   - Ну, так что? - поинтересовался Колючка увидев что я замолчал, - чего сегодня делать будем?

   - Ты Кид, как самый опытный строитель, вместе с Томми продолжишь обустраивать пещеру. Размести наши припасы, смастери какую-нибудь мебель...в общем доверяю твоему вкусу.

   - А ты что будешь нами руководить? - подозрительно осведомился Колючка.

   -Нашел дурака, - рассмеялся я, - тобой руководить себе дороже. Я возьму карабин и поброжу по лесу. Может на ужин, чего-нибудь свеженького раздобуду.

   - Ты похоже все уже решил? - недовольно заметил Колючка.

   - Именно - поднимаясь, хлопнул я по плечу своего друга.- Так что буди Колючка своего помощника. Ты у нас рвался в воспитатели тебе и карты в руки!

   С этими словами я перебросил карабин через плечо и махнув на прощанье Киду рукой направился в сторону леса. Я не нанимался на стройку. Пусть Кид сам делает из пещеры комфортабельные апартаменты. Что касается меня, то я всегда мог обойтись малым.

   Размышляя таким образом я вошел в лес и начал углубляться в чащу которая постепенно становилась гуще и гуще. По привычке я запоминал ориентиры. Сломанная сосна, огромный черный валун, непонятно как попавший в лес, небольшой ручей с прозрачной водой....а вот это уж интересно. Я внимательно осмотрел землю около ручья. Следов предостаточно. Что ж, судя по всему можно было подстрелить какое-нибудь четвероногое нам на ужин.

   Перед тем как отправиться сюда я хорошо изучил по справочникам фауну Новой Канады. Она мало, чем отличалось от обычных планет земного типа. Так что я смело, мог рассчитывать на дикого кабана или косулю, следы которых первыми попались мне на глаза.

   Я люблю ходить по лесу. В свое время я научился растворяться в его дебрях и передвигаться подобно призраку. Несмотря на то, что местные обитатели здешнего леса скорей всего редко встречали людей, они сначала отнеслись ко мне настороженно.

   Вороны хрипло кричали, возвещая всех о моем появлении, мелкая живность при моем приближении бросалась в разные стороны. Но постепенно они привыкли ко мне, тем более что я передвигался почти бесшумно. Я уходил все дальше и дальше, и они перестали обращать на меня внимание. А я наслаждался природой.

   Мне не сложно читать лес как открытую книгу, это даже приятно. Мне прекрасно известны законы и правила выживание в природе. Поэтому я чувствовал себя в лесу просто и легко. Пусть он принял меня настороженно, словно проверял чего я стою, но зато потом открыл для меня свои тайны. Через несколько часов мне удалось выследить и подстрелить пятнистую косулю.

  

  

  

  

   Она была небольшой и юркой, вдобавок ее шкура сливалась с окружавшими меня деревьями, но я достаточно опытный охотник, чтобы меня смутили такие мелочи. В общем, на ужин у нас появилось прекрасное жаркое. Ясно одно. Концентраты нам трескать не придется.

   Я взвалил свой трофей на плечо и направился в обратный путь. Сначала мне показалось, что я отошел он нашего лагеря не далеко, но это было не так. Возвращение назад заняло немало времени. Когда я вернулся к пещере, костер еще тлел. Я бросил косулю на землю и осмотревшись увидел, что мои спутники заложили вход в пещеру валунами, оставив небольшой проход.

   Из пещеры я услышал грозный голос Колючки.

   - Хватит валяться, Том. Охотник должен стойко переносить лишения походной жизни.

   - У меня нет сил, - стонал тот, - мы уже столько камней перетаскали.

   - Ну и что? - возразил Кид, - я тоже устал, но надо обустраивать наш дом. Сегодня доделаем стену, а завтра займемся внутренними помещениями и интерьером.

   Я покачал головой. Не знал, что Киду известны такие слова как - "интерьер".

   Стоило мне войти в пещеру, как яркий свет ослепил меня. Я только порадовался что среди всей чепухи, которую притащил с собой Кид, он догадался взять "ручное солнце". Это небольшой приборчик, напоминавший собой тарелку средних размеров, ярко освещал наше новое жилище. Огромным плюсом этого прибора было то, что его не надо было подзаряжать, автономного питания хватало не несколько лет.

   - А вы неплохо устроились? - заметил я.

   - Пришел лодырь? - набросился на меня Колючка - скажи честно сумел кого-нибудь подстрелить? Жрать страсть как охота! Можно даже и жареных кузнечиков попробовать!

   -Не знаю насчет кого-нибудь, а лично у меня сегодня на ужин жареная косуля.

   - Ладно, - глаза у Кида загорелись, - думаю, ты прав Том, мы хорошо поработали, пора подумать об ужине.

   Ученик смотрел на своего учителя широко раскрытыми глазами. Видимо он не ожидал подобных слов от своего мучителя.

   - А обед? - опомнившись поинтересовался Томми.

   - Какой обед? - не понял я и повернулся к Киду, - ты его, что не кормил?

   - Мы так увлеклись строительством...- смутился Колючка, - что совершенно забыли о еде...

   - Смотри Колючка - прошептал я ему, - с огнем играешь. Умотаешь парня....

   - Ну и что. Подумаешь! - так же шепотом ответил он мне, - Переживет один день. Вон какой здоровый.

   - Смотри, - пожал я плечами.

   Колючка взялся за приготовление ужина. После случая с Томми это занятие он уже не доверял никому.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   ГЛАВА 5

  

  

  

  

  

  

  

   Следующие дни были похожи друг на друга как две капли воды. Я помогал Киду и Тому обустраивать наше новое жилище. Мы срубили несколько деревьев, часть из которых пойдет для изготовления мебели, а часть на дрова для костра. Кстати на том чтобы сделать мебель, настоял Кид. Его логика была проста и понятна. Он хотел чтобы Томми отказался от всех благ цивилизации и понял что это такое - делать все своими руками. Хотя честно сказать я сомневался, что мой друг может научить Томми чему-нибудь полезному, кроме стрельбы и чтения следов.

   Кид с Томми занялись мебелью и обустройством, а на мне лежали другие обязанности. Я каждый день ходил на охоту. Аппетит у нас троих был зверский и все что я добывал, тут же съедалось. Правда, у нас оставались запасы еды, которые мы брали с собой на планету, но их лучше оставить на непредвиденный случай. Тем более дичи вокруг хватало. Мы оказались беспокойными соседями. Звери в округе стали обходить стороной место где мы устроились, предпочитая не связываться с непонятными и опасными чужаками.

   Так что мне приходилось все дальше уходить от нашего лагеря в поисках добычи, и применять все возможные уловки и хитрости из богатого арсенала охотников.. Здешние места я уже знал неплохо. Научиться ориентироваться в любом лесу не сложно, если конечно знаешь, что и как надо делать.

   Сначала я пытался разнообразить наш стол. В горной речушке, к примеру я ловил рыбу. Местные обитатели водных просторов не сильно отличались от стандартного набора любой плохо освоенной планеты земного типа. Обычно я ловил небольшую рыбу, похожую на земную форель, но иногда попадались крупные экземпляры неизвестного мне вида, очень неплохие на вкус.

   К тому же я расставил силки и капканы в лесу и надо признать, что они не пустовали. Несколько гнезд найденных мной в кронах деревьев пришлись очень кстати. Кид изображал из себя гурмана, уплетая утром яичницу и запивая ее горячим кофе. Аристократ нафлик.

   Наблюдая за обучением Тома, я сам возвращался в прошлое, когда мне было столько же лет как и нашему ученику. Свой первый настоящий бой не может забыть ни один солдат. Наверно я старею? Этой ночью мне приснился сон. Сон настолько реальный, что казалось я вернулся в то далекое время когда был зеленым новобранцем в десанте......

  

   .....................

  

   Два штурмовика заходили со стороны солнца. Поливая из всех стволов наши позиции, они пронеслись над головами, неся разрушения и смерть. Вокруг меня разверзся ад. Когда рев штурмовиков затих вдали, я осторожно выглянул из своего укрытия, которое превратилось в бесформенную кучу камней, но тем не менее спасло мне жизнь.

  

  

  

   Поле боя затянуло дымом, в нос бил резкий запах жженой резины и человеческой плоти. Когда дым немного рассеялся, я увидел, что большая часть зданий находившихся рядом со мной превратилась в обожженные черные остовы, сиротливо возвышающиеся среди огромных куч камней и искореженного железа.

   Мне вдруг стало страшно Так страшно как не было еще ни разу за все время службы.. Рядом со мной из кучи битого кирпича торчала нога обутая в сапог космодесантника. Кто-то толкал меня в спину, пытаясь вывести из ступора, крича - "Рэд, Рэд"...., но я ничего не замечал кроме страшной картины открывшейся передо мной и меня оставили в покое.

   Залп штурмовиков накрыл стационарную ионную зенитку, стоявшую на крыше одного из зданий. Теперь это здание было разрушено, а сама зенитка лежала на боку в шагах пятидесяти от меня. Из под пятитонной махины, торчала почерневшая рука наводчика-оператора. Я повернул голову налево и увидел подбитый танк. С его борта свисал изуродованный стрелок, черный комбинезон которого медленно тлел.

   Уцелевшие десантники, занимавшие оборону на соседнем, чудом не пострадавшем здании, в панике метались по крыше, ища место, куда бы спрятаться. Я с ужасом понял, что штурмовики вернуться. И мы были не в силах ничего им противопоставить. Что мы могли сделать, среди хаоса и смерти царящих вокруг. Я понимал, что скрыться нам некуда. Мы обречены. Как можно защищаться против тяжелого вооружения и техники, тем, что имелось у нас. Да и кто мог предположить, что мы получим подобный отпор...

   Я пытался не смотреть по сторонам, но не мог. Все происходящее проплывало передо мной словно в замедленной съемке. Вот мечущиеся в панике люди. Вот медик пытающийся облегчить страдания солдату, потерявшему правую руку. Раненый пытается вырвать обрубок из рук врача и дико кричит.

   Я сделал несколько шагов вперед и упал, споткнувшись об тело своего взводного. Я узнал его по нашивкам на рукаве, так как головы у лейтенанта не было. Точнее была. Разрывная пуля оторвала ее и отбросила на несколько ярдов в сторону. Вон она, лежит с развороченным мозгами.

   Меня вырвало прямо на тело убитого. Вытерев рот, я отдышался и вдруг услышал спокойный голос. В этом голосе чувствовалась уверенность и сила, он звучал среди обреченных криков вокруг меня, словно какой-то диковинный неизвестный язык.

   Я увидел перед собой высокого офицера с лазерным автоматом на плече. Лицо офицера было черным от копоти. Он не обращая на меня внимания прошел мимо и что-то проговорил в рацию. На его призыв из-за угла разрушенного здания появился "ШЛ-2". Это был легкий летающий танк одно из самых распространенных средств передвижения в космодесанте. В него мог поместиться взвод солдат. Его вооружение состояло из шести лазерных пушек разного калибра и нескольких пусковых установок для ракет. К тому же он мог подниматься на высоту до трех метров над землей.

   - Я думал, что их всех уничтожили при высадке, - вырвалось у меня.

   - Как видишь, нет, - пробормотал офицер, наблюдая за танком который остановился в пяти шагах от нас.

   - Ты умеешь пользоваться дальномером. Координаты и все такое? - повернулся ко мне офицер, - а то у меня остался один механик-водитель.

   Я молча кивнул.

   - Тогда бегом в танк.

   Мы быстро забрались в танк, и я занял место наводчика. Эту премудрость я осваивал в "учебке", но впервые мне приходилось применять свои знания в боевых условиях.

   - Новичок? - сразу определил офицер. Только сейчас я сумел разглядеть его нашивки. Капитан.

   - Да, сэр!

   - Не бойся! Все всегда бывает в первый раз. Прорвемся. Тебя как звать сынок?

   - Рэд сэр. Рядовой Рэд Райт.

   - Что ж, рядовой. Зови меня просто Арчи. Отдавать друг другу честь и обращаться друг к другу по званию будем, когда выберемся из этой мясорубки. Понял?

   - Конечно сэр!

   - Майл, - крикнул капитан механику-водителю, который располагался ниже нас, перед пультом управления танком, - двигай по-тихому. Штурмовики заходят со стороны солнца. Надеюсь тебе не надо объяснять что делать?

   - Нет не надо сэр! - отозвался тот.

   - Отлично, тогда все приготовьтесь, - капитан положил руки на рычаги управлявшие пушками танка.

   Штурмовики развернулись и уже приближались к нам. Два штурмовика - полноценное звено. Пилоты-псы, наверно смеялись в своих кабинах над беззащитной добычей. Еще бы. Столько врагов уничтожили безнаказанно.

   Я взял себя в руки и занялся дальномером. Вскоре на бортовом компьютере побежали координаты захваченных системой навигации целей. Данные шли на экран капитана.

   Я невольно затаил дыхание и смотрел на обзорные экраны, где можно было увидеть приближавшиеся штурмовики. Они уже не боялись никого и опустились на максимально возможную низкую высоту. У меня на миг заложило в ушах от рева их двигателей.

   Но тут заработали пушки танка. Длинные тонкие лучи лазеров устремились к штурмовикам. Их пилоты не ожидали подобной атаки. Это действительно было наглостью. Легкий танк против двух штурмовиков. Хорошо еще, что капитан по имени Арчи знал свое дело. Наши враги сумели уклониться от первого залпа, но командир не спал, и сработали пусковые ракетные установки. Две ракеты попали точно в брюхо "ведущему" штурмовику.

   Два взрыва разрушили его силовое поле и клюнув носом, он рухнул вниз, угодив прямо в груду камней. На мгновение меня ослепила яркая вспышка, и в следующую секунду я увидел гибель наших врагов. Небо больше нам не угрожало. На земле лежали изуродованные остовы штурмовиков. Вокруг них валялись куски обшивки разорванной в клочья. Над полем боя прокатился торжествующей рев уцелевших солдат, которые минуту назад уже считали себя покойниками.

   Я открыв рот смотрел на капитана, который спокойно сидел, отпустив рычаги. Ничего себе. Надо же было так просчитать. Одним залпом два штурмовика! Я понял замысел Арчи. Штурмовики шли слишком низко. А взрыв одного из них, накрыл второго. Это зрелище я не забуду до конца своих дней. Взрывная волна отбросила штурмовик в сторону. Пилот не справился с управлением , слишком большая скорость и слишком малая высота. Штурмовик зацепился обшивкой за крышу полуразрушенного дома. Его завертело. Теряя куски обтекателей, он врезался в землю. Затем, оставляя за собой широкую борозду, машина ударилась в каменную стену, которая рухнув, полностью похоронила штурмовик под горой камней

   Вражеская пехота, судя по всему, была ошеломлена не меньше нашего. Нгаитяне больше не открывали огня засев за своими укреплениями в полумили от нас.

   Я вылез из танка и спрыгнул на землю. Следом за мной спрыгнул капитан.

   - Вот так мы их и будем бить. Закуривай, боец. - он протянул мне сигарету.

   Я не отказался и закурил. Постепенно я начинал приходить в себя, но мои руки все еще дрожали..

   - Нам пора познакомится. Я капитан Арчи Билли. Еще немного и нам всем бы пришел конец. Нас спас этот красавец...- он ласково похлопал по броне танка, - наше счастье, что при высадке несколько танков уцелели и прорвались сквозь заградительные поля нгаитян.

   На его стук вылез механик водитель. Он смотрел на капитана как на бога войны.

   - Какие будут приказания сэр? - наконец спросил он, - к сожалению, аккумуляторы разряжены. Один из них был пробит. Энергии хватит часа на полтора, а потом танк превратиться в мертвую груду железа.

   - Вот дьявол, - нахмурился капитан, - Что ж, ничего не поделаешь, отходи назад, в глубь обороны. Ищи место для укрытия. Экономь энергию. Попробуй связаться с другими подразделениями. На всякий случай я буду на связи, моя частота тебе известна. Береги машину, она сейчас для нас на вес золота. Понятно?

   - Да сэр!

   - Тем более что враги скоро очухаются и начнется обстрел. - добавил капитан

   Словно подтверждая его слова, над нашими головами с пронзительным свистом пронесся снаряд.

   - Стопятидесятка, - уверенно сказал капитан.

   Снаряд угодил в здание паре сотен футов от нас. Мы присели и стали свидетелями, как дом обрушился вниз, словно он был построен из песка. Все утонуло в дыму. Я закрыл ладонью рот и закашлялся. Следующий снаряд разнес здание справа от нас. Но капитан казалось, не обращал на гремевшие рядом с нами взрывы никакого внимания.

   - Судя по всему, их батарея находиться недалеко. Не больше двух миль - заметил он, - значит так сынок. Слушай меня внимательно. - он пристально посмотрел мне в глаза. - Нам надо идти вперед и уничтожить эту батарею, иначе они превратят все здесь в пустыню. Я нервно кивнул, попытавшись придать своему лицу более мужественное выражение.

   - Твой первый бой?

   - Да, сэр.

   - Ты еще жив, а это главное. Попробуем навести здесь порядок. Ты еще здесь? - он повернулся к наблюдавшему за нами механику.

   Тот сразу скрылся в танке. Он медленно поплыл над землей и огибая кучи из камней и битого кирпича, скрылся в дыму.

   Зычный голос капитана заставил всех находившихся поблизости солдат слушать его. Потихоньку они подобрались ближе.

   - Слушайте внимательно бойцы Я капитан Арчи Билли, Второй ударный полк космодесанта. Беру командование вами на себя, так как являюсь здесь старшим по званию. Возражения есть?

   - А где твой полк капитан? - крикнул один из стрелков, демонстративно сплюнув на землю. - Или ты их уже угробил, а теперь решил за нас взяться?

   На него зашикали его же товарищи.

   - Ты с ума сошел? - сказал один из стрелков стоявший недалеко от меня. - если бы не капитан и его танк, нас бы и в живых давно не было!

   - Слушай сюда! - раздался резкий голос капитана, обращенный к возразившему ему стрелку. В голосе послышались стальные нотки. - Если бы мы были на гражданке, я бы тебе ответил, кто ты есть! И доказал бы это не на словах! Но все мы солдаты. Мой полк высадился западнее, в двадцати милях отсюда, и я уверен, что мои бойцы не дрогнули как некоторые солдаты оставившие свои позиции.

   Многие при этих словах опустили головы.

  

  

  

  

   - Оказался же я здесь - продолжил свою речь капитан, - только потому, что наш десантный бот был сбит еще в верхних слоях атмосферы. Пилот совершил подвиг. Он истекая кровью все-таки сумел совершить посадку под самым носом у нгаитчян. Светлая ему память. Из всех десантников уцелел один я. Еще вопросы есть? Или начнем воевать?

   - Командуйте, сэр! - раздались отовсюду крики.

   Всего солдат, способных держать оружие оказалось около двух десятков.

   Я с облегчением вздохнул. Если среди вас во время боя окажется человек который может организовать разношерстную толпу один лишь голосом, вам повезло. Капитан буквально вдохнул во всех надежду на удачный исход боя. От него исходили волны уверенности в своих силах, которые заставляли беспрекословно повиноваться его приказам.

   - А теперь слушайте меня парни, - обратился к нам капитан, - есть среди вас тот, кто уже понюхал пороху?

   Один из стрелков поднял руку

   - Капрал Дубовски, сэр.

   - Мне нужен толковый сержант, - произнес капитан, - Соберите боеприпасы и гранаты. Все что найдете. Если у кого имеются усилители помех, включайте их на всю мощь. Неплохо бы создать дымовую завесу. И главное помните. Нгаитяне не берут пленных. Так что у нас выбор простой. Либо победить, либо умереть. Прежде чем мы пойдем вперед, я хочу чтобы каждый из вас представил что будет если эти псы ворвутся в ваши дома и будут убивать ваших жен и детей. Вы сейчас защищаете свои семьи...помните это..

   Рядом прогремел еще один взрыв, за ним сразу следующий.

   - На подготовку к атаке даю десять минут, - вновь и бровью не повел капитан, - по истечению этого срока, сержант Дубовски доложит мне о готовности. Это все!

   Стрелки занялись вооружением. Кто-то проверял подсумки, кто-то подбирал у мертвых гранаты и боеприпасы. Почти все солдаты примкнули штыки к своим штурмовым автоматам.

   Я же к своему огромному разочарованию увидел, что мой штурмовой автомат поврежден. Мне пришлось бегом отправиться к руинам зданий в поисках какого-нибудь оружия. Не идти же в атаку с голыми руками.

   Мне повезло. Я наткнулся на пулеметную точку. Весь расчет погиб. Ребята не успели сделать ни одного выстрела. Они так и лежали как на учениях, первый и второй номер. Штурмовики превратили их тела в обезображенные куски мяса, но сам пулемет каким-то чудом уцелел.

   Я выбросил бесполезный автомат и перекинул ремень пулемета себе через плечо. За спину я повесил ранец с боеприпасами. Заодно подобрал несколько гранат и засунул их за пояс. Когда я появился вооруженным подобным образом, капитан одобрительно кивнул.

   - Молодец рядовой! Эта штука может пробить даже легкую броню танков. Только будь осторожней. У "гнома" сильная отдача.

   Я вспомнил, что пулемет называли "гном". Интересно откуда такое странное название?

   Капитан прочитал мои мысли.

   - "Гном", это потому что стрелок, надевший на себя все это снаряжение, неумолимо припадает к земле. Не каждый сможет стрелять из этого оружия от бедра. Для этого нужно быть очень сильным человеком.

  

  

  

  

   Я хмыкнул. Что-что, а силой меня матушка природа не обидела. Я продемонстрировал капитану как собираюсь стрелять от бедра, тот рассмеявшись одобрительно хлопнул меня по плечу и повернулся к появившемуся с докладом бывшему капралу, так неожиданно ставшему сержантом.

   Он доложил, что все готово. Десять минут истекли. Мы приготовились к атаке. На наших защитных шлемах, с которыми в десанте мы никогда не расставались, простым нажатием кнопки на глаза опускались защитные забрала-очки. Их сенсоры мгновенно считывали информацию об окружающей обстановке, а экраны позволяли прекрасно видеть ночью или в густом дыму.

   Вперед выдвинулись три бойца во главе с сержантом. Они периодически бросали дымовые гранаты, прикрывая наше движение. Следом в дым шагнули мы. Я старался держаться поближе к капитану, но вскоре в плотном дыму потерял его.

   Капитан был прав. Изначально наши позиции были именно там где сейчас должна находиться батарея нгаитян. Мы двигались через разрушенный город. Я еще помнил, как он выглядел на голографиях до войны. А сейчас все его великолепие было повержено в прах. Дома и скверы лежали в руинах. Хорошо еще, что почти всех жителей успели эвакуировать...

   - Кучнее солдаты, кучнее, не разбредайтесь - раздался в шлеме голос капитана.

   Он постоянно поддерживал связь с нами, не допуская, что бы кто-то из нас сделал неверный шаг.

   - Всем внимание! Мы у вражеских позиций - раздался через десять минут голос капитан. - Вперед ребята Забрала вверх! Дадим им жару!

   Нгаитяне не ожидали нашего появления. Представьте себе, что на вас из дыма вылетают враги с искаженными лицами и поливают все вокруг огнем из автоматов. Никто из них не был готов к подобному обороту дела.

   Нгаитяне - люди-псы. Точнее люди-собаки. Вытянутые морды с клыкастыми пастями казалось, были созданы эволюцией лишь для того чтобы уничтожать все то что при принадлежало другим. Их тела, покрытые жесткой шерстью, не знали усталости. Их лапы-руки имели по четыре пальца, но эти пальцы, несмотря на их небольшое количество, ловко владели любым оружием.

   Нгаитяне были идеальными убийцами. Вся их культура, если ее вообще можно было назвать культурой, вся их философия состояла из одного постулата. Убей того, кто не нгаитянин. Убей и съешь его плоть. Приди к нему в дом и съешь его детей. Для нгаитян было не важно, в каком виде находилось мясо. Будь то живой человек или труп. Рассказывали что на поле боя, после их побед вообще не оставалось тел.

   И они не были глупыми. Эти собаки смогли покорить все расы своей планеты, выйти в космос и захватить несколько окрестных звездных систем, воспользоваться технологиями, захваченными на них и стать реальной угрозой для Федерации. У них было огромное преимущество перед другими расами. Они оказались чрезвычайно плодовиты. Меньше чем за пятьдесят лет они заселили еще пару десятков звездных систем. И когда их корабли появились на границах Федерации, война была неизбежна....

   Как только прогремели первые ответные выстрелы, и внезапность нашего нападения начала сходить на нет, все солдаты собрались около капитана, который вел наш небольшой отряд вперед. То и дело из дыма, который уже становился редким, выскакивали нгатяне и падали как подкошенные от наших пуль.

   Я бежал немного позади от основной группы стрелков и уже жалел, что взял этот проклятый "гном". Он был невероятно тяжел, и я совершенно выбился из сил. Но вот дым окончательно рассеялся, и я увидел, как из ближайшего к нам разрушенного здания появилась целая стая псов. Двухметровые гиганты, обвешанные оружием сразу бросились к нам, доставая на ходу свои карабины.

   - Райт! Огонь! Огонь, черт тебя дери! - прокатился над полем боя крик капитана.

   Я сначала не понял, что это обращаются ко мне. Но когда до меня дошло, все дальнейшие мои действия происходили автоматически. Я остановился и с бедра открыл огонь по атакующим. Пулемет задергался у меня в руках как живое существо, я с трудом удержал его. Страшное оружие этот "гном". Ствол выплевывал заряды с такой скоростью, что казалось его пули, словно лазерные лучи рассекают нгаитян на части.

   Но ведь так оно и было. От волнения я поставил максимально скорострельность и теперь устроил настоящую бойню. Псы бросились бежать, но это им не помогло. Все новые и новые враги падали на землю. Даже умирая, они пытались добраться до меня, скребя когтями по земле.. Тем временем, ствол "гнома" начал нагреваться, а это было чревато тем что его могло заклинить. Я об этом не думал, но вот пулемет выплюнул последний заряд и защелкал в холостую...

   В следующую секунду тяжелая рука толкнула меня на землю. Раздался громкий взрыв и надо мной просвистели осколки. Подняв голову, я увидел как капитан спасший мне жизнь одиночными выстрелами хладнокровно расстреливает уцелевших после пулеметного огня и взрывов гранат, отступавших нгаитян. Тут же затрещали очереди наших солдат.

   - Смени ленту боец! - крикнул мне капитан.

   Я дрожащими руками выполнил его приказ. Но стрелять было уже не в кого.

   - Вперед! - рявкнул капитан поднимаясь. - Слышите, орудия все еще бьют!

   Мы вновь устремились вперед. И через квартал наткнулись на батарею противника.

   Она располагалось в месте когда-то бывшем городским парком. Псы неплохо устроились, приспособив для укрытия огромные стволы поваленных деревьев и камни от разрушенных рядом зданий. Четыре орудия вот и все батарея. Их стволы хищно смотрели в небо, периодически выплевывая смертельные заряды уносящиеся к нашим позициям.

   .Прислуга спокойно подносила все новые и новые снаряды, которые лежали рядом, в ящиках, взгроможденных друг на друга. На первый взгляд врагов было не больше двух десятков. Псы чувствовали себя в полной безопасности. А чего им бояться. Они наверно считали, что линия фронта уже отодвинулась далеко вперед.

   Капитан быстро осмотрел солдат. Нас осталось шестнадцать. Несколько человек были ранены, но не тяжело. Убедившись, что все готовы продолжать бой, капитан шепотом скомандовал - "вперед".

   Мы обрушились на врагов, словно стая рассвирепевших демонов. Измазанные, окровавленные, мы стали для них самым большим сюрпризом в их паршивой жизни. Последним сюрпризом. Мы их вырезали. Просто-напросто вырезали. В ту минуту я не думал о собственной жизни. Мной овладела злоба и ярость на этих тварей. В глазах моих были только враги. А в голове лишь одно слово - Убей! Убей!

   Мы сошлись в рукопашной, но несмотря на превосходство противника, нгаитяне все-таки были на голову выше нас и куда мощнее, мы оказались сильнее. Наверно потому что враги дрогнули, увидев в наших глазах звериный гнев, который наводил на них ужас. Если это так, то не такие уж страшные эти нгаитяне. Резня закончилась так же внезапно, как и началась.

   Мы тяжело дыша стояли меж изуродованных трупов поверженных врагов. Я почувствовал, как на меня накатывает огромная усталость, придавливая к земле. Я сел на землю. Многие последовали моему примеру.

   И тут раздался голос капитана.

   - Молодцы ребята, - устало проговорил "кэп". - Но расслабляться рано. Надо развернуть орудия и помочь нашим. Готовы?

   И мы поднялись с земли, поковыляв к орудиям....

  

  

  

  

   Именно в этот день родился наш батальон. Он был назван "Черным", уж не знаю почему. Костяк батальона составили двенадцать выживших солдат с капитаном Арчи Билли. Псы кстати скоро очухались, но у нас теперь были орудия и мы отбивали атаки до конца этого бесконечного дня. Когда же закончились боеприпасы, мы взорвали орудия и под покровом ночи отступили назад.

   Все кто выжил тогда понимали, что сохранили свои жизни благодаря капитану.....С этого момента началась наша дружба с Арчи. И так началась моя служба в Черном батальоне. Нашей эмблемой стал череп пса пробитый мечом. Мы довольно быстро сумели завоевать авторитет в десанте. При одном нашем появлении противник сразу начинал подтягивать дополнительные силы. Но сколько бы не было перед нами врагов, мы верили, что вместе с капитаном пройдем свой путь до конца. До победы!

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 6

  

  

   В принципе все у нас складывалось благополучно, но не привык я сидеть на одном месте. Такой уж у меня характер. Меня манили горы расположенные к северу от нашей пещеры. И вот, наконец я решил воплотить свои планы в жизнь. Несмотря на возражения Колючки который уже вжился в роль этакого сурового сержанта, я предупредил его что не планирую вернуться к вечеру так как путь слишком долог и рано утром прихватив с собой остатки завтрака, отправился по направлению к горам.

   Сначала я шел вдоль извилистой горной речушки, которая брала свое начало где-то высоко в горах. Я шел и внимательно осматривал каменные склоны в поисках выходов наружу горных пород. В этих местах, возможно имеется серебро и золото. Но, к сожалению, мне не повезло. Пока я ничего не обнаружил

   Вообще мое путешествие можно было бы назвать легкой прогулкой, если бы трудности, которые мне пришлось преодолевать на своем пути. Некоторые места приходилось штурмовать в прямом смысле этого слова, карабкаясь на отвесные склоны. Я радовался лишь тому, что до сих пор мне не попалось какой-нибудь серьезной преграды и препятствия были мне по силам. Все-таки я не альпинист!

   Ночевать мне пришлось в небольшой пещере, укрывшись маскировочной накидкой, а подушку заменил рюкзак. Но я привык и не к таким ночевкам. Утром, проглотив остатки завтрака и запив все это сваренным на костре кофе, я продолжил свой путь. Вскоре впереди я услышал монотонный грохочущий гул. .

   Перехватив на всякий случай карабин, я снял его с предохранителя и со всевозможными предосторожностями двинулся вперед. Правда, соблюдать тишину было совершенно невозможно. Мне пришлось прыгать с камня на камень, словно горному козлу. Дорога превратилось в какое-то хаотическое нагромождение камней.

   С каждой минутой гул становился все отчетливей. И вот передо мной открылась величественная картина. Горные водопады, от огромных, высотой в сто футов, до совсем небольших не превышавших десяти футов, обрушивали вниз сотни тысяч галлонов воды. Водопады тянулись далеко к горизонту и казалось им не было конца.

   Вокруг стоял совершенно невыносимый шум. Миллионы капель сверкали в лучах солнца, изумрудным блеском падая вниз Стены падающей воды представились мне наполненными алмазами, сапфирами и рубинами. Падая, капли успевали вобрать в себя все цвета окружавшей их девственной природы. Голубое небо и золотистое солнце, серые склоны гор и зеленую хвою вековых кедров.

   У меня захватило дух. И словно завершая это феерическое представление созданное самой природой, над водопадами появилась радуга. Но в этой райской картине открывшейся мне, я не чувствовал себя в безопасности. Я достаточно много повидал в своей жизни, чтобы восторгаться красотами природы, забыв об опасности, которая может подстерегать тебя именно в эту минуту.

   Речка, у которой мы разбили лагерь, брала свое начало именно отсюда. На этом видимо мое путешествие подошло к концу Я не смогу карабкаться по отвесным скалам, которые теперь преградили мне путь, да это мне и не нужно. Мое любопытство удовлетворено и можно возвращаться назад с чувством выполненного долга.

   Пока я сидел на камне и размышлял подобным образом, любуясь красотами природы, мое внимания привлекло небольшое стадо горных баранов, пришедшее на водопой. Недолго думая я решил не возвращаться назад с пустыми руками и выстрелил навскидку.

  

  

  

   Звук моего выстрела заглушил грохочущий шум водопада. Один из баранов завалился на бок, остальные испуганно бросились прочь от своего сородича. Вот только бросились они прямо в сплошную стену воды. Я открыл от изумления рот. Ничего подобного мне в своей жизни видеть не доводилось . Самоубийства в дикой природе не распространены. .И если животные пошли на такой отчаянный шаг, значит за стеной воды находилось их спасение.

   Все это меня заинтриговало. Я поднялся и недолго думая, направился к заинтересовавшему меня водопаду. Однако, добравшись до него, и коснувшись рукой воды, я покачал головой. Чтобы перейти на другую сторону водопада, где пятнадцать минут назад находились эти злополучные бараны, надо было совершить настоящий подвиг.

   Вода неслась вниз с ошеломляющей скоростью, и если бы я рискнул преодолеть этот водный барьер, то меня бы непременно смыло. Но все же должен быть какой-нибудь выход из ситуации. И он нашелся. В одном месте водный поток подмыл скалу, образовав небольшой карман. Струи воды в этом месте были не столь быстрыми, и я решился. Хотя со стороны мой поступок выглядел чистейшим самоубийством. Но слишком уж меня заинтересовало загадочное исчезновение животных.

   Осторожно прощупывая ногой каждый шаг, я перебрался на другую сторону водопада. В одно мгновение моя одежда промокла до нитки. Как назло в это время подул холодный пронизывающий ветер. Я почувствовал, что холод пробирает меня до самых костей.

   Я быстро нашел следы животных. Их мокрые следы на камнях были повсюду. Я включил фонарь и внимательно начал изучать стены вокруг меня. Довольно быстро я заметил расщелину в скале. Следы животных вели именно к ней.

   Теперь поворачивать назад я не стал бы ни в коем случае, поэтому смело направился вперед. Расщелина оказалась таких размеров, что по ней мог свободно проехать один всадник, лишь изредка цепляя за стены стременами. Я некоторое время шел но затем не выдержав тесных объятий окружавших меня стен и побежал вперед пытаясь согреться..

   Казалось, прошла целая вечность, но на самом деле как потом я определил, мой бег продолжался не более пяти минут. Наконец я выскочил из расщелины и в глаза мне ударил яркий солнечный свет. Увидев картину открывшуюся моим глазам я не мог сдержать своего восхищения.

   Она была прекрасна. Передо мной раскинулась огромная долина. Зеленые заливные луга простирались на много миль. Между ними словно острова разбросаны небольшие кедровые и сосновые леса. Вдобавок всю долину с севера на юг, пересекала широкая голубая лента реки, медленно катившей вперед свои хрустальные воды.

   Я представил далекое прошлое этих мест. Скорей всего много веков назад на месте этой долины находился вулкан. Со временем остывшую лаву покрыл плодородный слой почвы, на которую ветер занес семена деревьев и растений. Через много лет в долину нашла путь подземная река. Благодаря ей в кратере еще не остывшего вулкана появилась растительность, а за ней пришли дикие животные. Перелетные птицы на своих лапах принесли сюда икру рыб, которая вскоре развелась в реке и мелких озерах.

   Да, райское местечко! Ради того чтобы увидеть подобное великолепие стоило карабкаться в горы и мокнуть под струями воды. Я осмотрелся вокруг и увидел, что недалеко от меня берет начало пологий спуск в долину. Разве можно удержаться от соблазна осмотреть ее? Недолго думая я двинулся вперед.

   Скоро я наткнулся на нечто интересное. Следы диких животных удивить естественно меня не могли, а вот следы подкованных лошадей могли. Именно их я и увидел. Я проверил карабин и держа его наготове продолжил путь.

  

  

  

   На первый след присутствия людей я наткнулся через двадцать минут, когда почти добрался до реки. Я увидел покосившийся от времени загон для скота, - полусгнившие вкопанные в землю бревна, с кусками болтающейся на них толстой никелированной проволоки. Да, судя по всему, хозяева давно не посещали это место. Значит где-то должно находиться их жилье.

   Пройдя еще полмили, на берегу реки, в тени соснового бора местами вплотную подходившего к воде, я увидел небольшой охотничий сруб. Его стены были сложены из толстых неотесанных бревен. Крыша представляла собой доски покрытые дерном. Мое внимание сразу привлекла каменная труба, на верху которой свили гнездо какие-то птицы. Понятно, в доме давно не топили. Я осторожно подобрался как можно ближе к дому и затаился, внимательно осматривая окрестности. Наконец окончательно убедился, что если здесь и жили люди, то они скорей всего уже давно ушли. Крыша дома в некоторых местах просела. Его окна напоминали бойницы заросшие мхом и паутиной. На всем лежала печать запустения.

   Я выбрался из своего укрытия и подойдя к дому осторожно дернул за поржавевшую ручку входной двери. Она открылась без какого-либо серьезного усилия с моей стороны. Из глубины дома на меня пахнуло затхлым ароматом пустого, давно не убиравшегося помещения. Я включил фонарь, и не выпуская из рук карабин, вошел внутрь.

   Сруб состоял из двух комнат. В первой комнате на меня сиротливо смотрела каменная печь. Луч моего фонаря по очереди выхватывал другие предметы, находившиеся в комнате. Массивный стол из струганных досок. Поржавевший большой чайник, висевший на гвозде вбитом в стену. На полках подвешенных вдоль стен, расположилась разнообразная алюминиевая посуда. Некоторые емкости были заполнены крупами. Я увидел несколько банок мясных консерв. На всем лежал толстый слой пыли.

   Света и воздуха не хватало, и я решил очистить окно-бойницу. По земляному полу я пересек комнату и подошел к окну. Кроме мха и паутины, которые покрывали его, кто-то старательно забил все щели щепками и тряпьем, словно пытаясь полностью оградиться от внешнего мира. Несколькими ударами прикладом карабина я очистил окно от мусора и солнечный свет проник в комнату. Под его лучами она показалась еще более запущенной, чем с первого взгляда.

   Поднятая мной пыль медленно кружилась в лучах солнечного света. Я не удержавшись чихнул, и прошел во вторую комнату. Несмазанные петли двери протестующе заскрипели. Вторая комната была гораздо больше первой. Я покачал головой. А снаружи сруб казался намного меньше...

   Луч фонаря вновь заскользил по стенам, выхватывая из темноты нехитрые предметы сельскохозяйственного обихода бывших хозяев. Я нашел еще одно окно-бойницу и тоже очистил ее от зарослей мха, впустив в комнату солнечный свет.

   Теперь можно осмотреться, как следует. Это явно комната для отдыха. Вдоль стен стояли деревянные кровати, на которых кое-где остались истрепанные временем клочки белья. Время и мыши сделали свое дело. На полу лежала огромная медвежья шкура. На удивление она неплохо сохранилась. На табуретке стоявшей рядом с одной из кроватей, лежала винтовка "Шарп" восьмого калибра.

   Довольно старое и примитивное оружие даже на таких заброшенных планетах как "Новая Канада". Я подошел к табурету и тут увидел хозяина этого ружья, или точнее то, что от него осталось. Его останки лежали на кровати. Насколько я понял, присмотревшись, бедняга сломал ногу и не мог передвигаться. Дальше все было понятно.

  

  

  

  

   Случилось это скорей всего зимой. Бедолага топил печь деревянной мебелью, остатки которой валялись на полу. Вряд ли в таком состоянии он мог нарубить дров. Печь можно было топить как с жилой комнаты, так и с кухни. В общем, он топил пока хватало сил, но может инфекция, может еще чего, в конце концов, он умер.

   Зима, заваленный снегом дом, насколько я понимал зимы в этой долине не сколько холодные, сколько снежные. Но и минус десяти хватит, чтобы замерзнуть. Без тепла он все равно не мог долго протянуть. Теперь становилось ясно почему окна были забиты тряпками. Хозяин хотел удержать тепло.

   Трудно сказать, сколько прошло времени, наверно год-два не больше. Труп еще не сильно разложился. Странно было другое. Ясно, что этот бедолага был не один. Кроватей три, да и посуды многовато для одного человека.

   Время не пощадило останки бедняги и от него уже шел неприятный запах. В руке его был зажат какой-то предмет. Осторожно я вынул его из костлявой ладони. Это оказалась карманная библия. Непроизвольно я открыл ее и увидел надпись - Джо Генри Майлз. 2789 год. То есть два года назад.

   Я решил поискать лопату. Надо было предать тело земле. Осматривая дом, я обнаружил за печкой на кухне неприметную дверь. Она вела в небольшую кладовку, из которой можно было выйти из дома. Предусмотрительно, дом напоминал собой форт. Все подходы к нему отлично просматривались, и вдобавок имелся запасной выход. Я увидел в кладовке множество полезных вещей. Уздечки, хомуты, инструменты для клеймения скота и прочие полезные для фермеров вещи. В этом доме было все продумано до мелочей. В углу стояло несколько лопат, кирка и заступ.

   Я взял лопату и вышел на улицу. Обошел дом, подыскивая место для могилы, но неожиданно натолкнулся на небольшое кладбище. Два покосившихся креста указывали, где находятся товарищи Генри Джо Майлза. Холмики почти сравнялись с землей и заросли высокой травой Что ж, придется вам ребята немного потесниться.....

   Я вырыл неглубокую могилу и перенес в нее останки бедняги. Честно признаюсь мне было жаль его, такой смерти не пожалеешь никому. Я привык относиться к таким вещам спокойно. Что ж, не повезло ребятам. Может и мне когда-нибудь так же не повезет, и кто-нибудь похоронит меня вот так, на заброшенной планете, вдали от людей, забытого всеми...но что об этом думать. От судьбы не уйдешь.

   Отогнав невеселые мысли, я начал трезво размышлять. Было понятно, что ребята скорей всего наткнулись на долину так же случайно, как и я. Я вернулся в дом и внимательно еще раз обыскал все комнаты. В кладовке я нашел лоток для промывки золота. Для добычи золота. Так...это уже интересно. Я внимательно стал простукивать стены на предмет тайников, и скоро удача мне улыбнулась.

   Из тайника, который был расположен рядом с печкой, я достал несколько небольших кожаных мешочков. В них оказался золотой песок, необычной красноватой окраски. В песке попадались даже небольшие самородки. По приблизительным подсчетам, этого золота вполне хватит, для того чтобы расплатиться за яхту Кида, и оторваться на всю катушку пару месяцев на каком-нибудь дорогом курорте.

   Что ж, мы богаты, но продолжать труды местных старателей я не хотел. Не люблю копаться в земле, словно крот. По всему было видно, что здесь были лошади, это меня заинтересовало куда больше.

   Облазив округу в радиусе нескольких миль, я наткнулся сначала на их следы, а затем увидел небольшой табун. Животные находились в прекрасной форме. Когда-то они ходили под седлом, но сейчас хорошо приспособились к дикой природе. Лошади еще не успели одичать, да если бы и успели разве это проблема для охотника. .

  

  

  

  

   Лучше места для нашего лагеря трудно было придумать. Заодно можно попробовать поискать золото. Насколько мне было известно, Кид не был столь щепетилен в вопросах копания в земле как я. Но для этого надо тащиться в ближайший город где была законная власть и официально подавать заявку на оформление участка.

   Надо вернуться назад к пещере и привести сюда Кида и Томаса. Осмотреться, отремонтировать жилье и все такое прочее. Правда это может не на шутку разозлить Кида, который по-моему прикипел душой к своей пещере.

   Но преимущества долины налицо. Это место надежно укрыто от людских глаз. Здесь хватает пищи и тепла, чтобы прожить три месяца. До зимы оставалось немного времени, а когда пойдет снег, то все горные перевалы станут непроходимыми. Поэтому я решил не медлить, и быстро собрав пожитки отправился назад, захватив на всякий случай ружье бедолаги. Несмотря на его древний вид и небольшой налет ржавчины, если его почистить и смазать, в умелых руках оно снова станет грозным оружием.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 7

  

   Мне хорошо известны все параграфы устава Космических Полетов. Еще бы мне его не знать! Я уже добрых двадцать лет командую этим "корытом". Хотя несмотря на возраст он еще хоть куда. Внешне мой корабль похож формами на одно из земных существ, хищника, которого называют акулой. Кстати ему и имя дали соответствующее - "Акула".

   Конечно пассажирскому кораблю на триста посадочных мест, наверно не подходит подобное название. Если бы я называл корабль сам, то наверное выбрал бы что-то вроде "Роза ветров" или к примеру "Северное Сияние". Красиво и загадочно, моим пассажирам точно бы понравилось.

   Но по законам, имя кораблю присваиваться один раз и чтобы его изменить, надо потратить кучу времени и сил, и что немаловажно много денег, а я не привык их выбрасывать на ветер. Так что пусть остается старое имя - "Акула".

   Сейчас мой корабль сделал запланированную остановку в планетной системе голубого карлика Тау-Дракон. Четвертая планета этой звезды, имела хоть и разреженную, но все же атмосферу. Тем не менее, жизнь на ней могла существовать только под землей, где соответственно и располагались местные города. В основном в них находились ремонтные мастерские и заводы по переработке минералов.

   На орбите же планеты находилась орбитальная станция-космодром класса А. Станции этого класса, могли принимать до двухсот кораблей одновременно. Корабли такого типа как мой, могли брать на борт пассажиров только с орбитальных станций-космодромов. Они изначально не предназначались для посадки на планетах. Они имели для этого несколько посадочных модулей.

   Сейчас жизнь в доках, где находилась "Акула" била ключом. То и дело у разгрузочных терминалов останавливались транспорты, и шустрые роботы-грузчики быстро освобождали их трюмы от груза. Тут же высаживали пассажиров лайнеры наподобие моего. Между большими кораблями сновали таможенные флайеры и аварийные катера.

   Мне всегда нравиться наблюдать за жизнью порта. А повидал я их немало. Еще с детства я мечтал о далеких галактиках и неизвестных планетах. И свою жизнь посвятил этому. Что ж, моя мечта сбылась. Я стал одним из лучших в выпуске Гражданской Космической Академии. Потом долгая служба пилотом и вот я уже двадцать пять лет капитан пассажирского лайнера.

   Наш нынешний маршрут заканчивался в Глонкхе, крупном королевстве, входящем в состав Федерации и объединяющем несколько планет. Я не выбираю маршруты движения. За нас это делают диспетчера. Мы их называем "яйцеголовыми", потому что они не видят ничего дальше своего кабинета.

   Вы наверно решите, что я люблю поворчать или что не дай бог злюсь? Нет, мой тест на психологическую совместимость всегда был одним из лучших на флоте. Не люблю я эти церемонии. Ну, высадили пассажиров на этой станции, так загрузили других, разместили по каютам и отправились в путь. А мне приходиться уже битый час стоять на мостике в полном парадном облачении и встречать этих треклятых дипломатов.

   Конечно, я мог развернуться и плюнув на все отправиться по делам, благо их хватает, а встречу поручить своему помощнику. Но ведь потом можно получить проблемы на свою голову - почему такое неуважение и прочее...прочее...прочее.

   Хотя на моем лайнере триста пассажирских мест, они редко все бывают заполнены. Вот и сегодня у меня заполнено всего шестьдесят четыре места.

  

  

   Так что мне приходиться ждать этих дипломатов, которые, надо отдать им должное, заплатили по двойному тарифу. А вот и они. Я поставил недопитый стакан с виски на поднос и одернув мундир направился встречать гостей, вызвав к трапу корабля своего помощника и трех стюардов.. Первыми в корабль вошли вооруженные до зубов солдаты охраны посольства. Следом за ними ввалилась целая толпа писарей, рассыльных, официантов и прочего обслуживающего персонала.

   Всех их стюарды сразу отправились размещать по заранее отведенным для каждого каютам. Гости вели себя надменно и вызывающе, словно они внебрачные дети королей, а мы их рабы. Но я и мой экипаж привыкли и не к таким пассажирам.

   Наконец появились сами дипломаты. Главный из них, он же посол, он же лучший друг короля Тау-Дракона, и его тайный советник. Возможно, вы удивляетесь моей осведомленности, но такие орбитальные станции полны людей которые за небольшое вознаграждение могут рассказать все что вам интересно.

   В общем дипломат, если отбросить все его титулы, выглядел представительно. Несмотря на свой метровый рост и черную как уголь кожу, он держался надменно. Вдобавок из одежды на нем была лишь майка из листьев "красного дерева" и церемониальная юбка из перьев страуса..

   Ни один мускул не дрогнул на его лице, когда я поприветствовал его. В ответ меня удостоили лишь слабым кивком головы. Кстати только сейчас я заметил в носу дипломата золотое кольцо. Я чудом сдержал подкативший истерический смех и махнул рукой помощнику, который увел посла и трех человек из его свиты. На этом похоже делегация закончилась, можно было отправляться. Само посольство разместилось в дорогих каютах на верхней палубе. Я отдал команду задраить люки и направился на капитанский мостик.

   Зачем мне это все? Теперь в течение трех гиперпрыжков, мне придется обедать с этим карликом за одним столом, слушать его и развлекать на правах гостеприимного хозяина. От подобной перспективы мне захотелось плюнуть на палубу, что любой уважающий себя капитан не имеет права делать. Что ж, ничего не поделаешь. Я запросил местный пост управления полетами о разрешении на вылет, которое мне было немедленно дано.

   Как только прошла расстыковка и моя "Акула" завершила подготовку к старту, к борту моего корабля пристроились два патрульных катера, составившие наш почетный эскорт. Корабль медленно поплыл к воротам гиперпространственного коридора, которые уже были активированы. Огромный шестиугольник светился матово-белым светом.

   Я запустил разгонные двигатели и предупредил по громкой связи пассажиров о том, чтобы они заняли страховочные кресла в своих каютах и пристегнулись. Мою речь продолжил бортовой компьютер, который металлическим голосом добавил, что надо как можно плотнее закрепить багаж и так далее..

   Хотя мне было известно что, несмотря на предупреждения, кто-нибудь обязательно не пристегнется, кто-нибудь забудет положить багаж в отведенные для него места, кто-то напьется, все это повторялось из полета в полет.

   При переходе в гиперпространство корабль на несколько минут попадает в зону невесомости. Искусственная гравитация отключается и лишь при прибытии в заданный квадрат все возвращается на свои места.

   Так что во время перехода не пристегнутые пассажиры плавают в воздухе разглядывая разноцветные блики за иллюминатором, и пытаясь поймать плавающий в воздухе багаж, а после, все это приобретая тяжесть падает на вниз. Хорошо если никто не пострадал, но обычно во время каждого прыжка несколько сломанных рук и разной тяжести ушибы привычное дело.

  

  

   И вот тогда начинается самое интересное. Кто-то идет в медицинский блок, а кто-то разыскивает меня, чтобы вручить претензии или пригрозить подачей в суд. А что, пусть подают! Еще ни разу ни один иск пассажира не был удовлетворен. Вас же предупреждали господа....

   Но что-то я увлекся. В этот раз переход прошел без проблем и скоро мы уже летели в гиперпространстве по проложенному курсу. По традиции я собрал всех пассажиров в обеденном зале. Обеденный зал, предмет моей гордости, представлял собой огромное помещение. Столы в нем были расставлены согласно рангу пассажиров и классам, в котором они путешествовали.. Естественно в первом классе обслуживанием занимались стюарды, и выбор блюд был гораздо больше. Пассажиры же второго и третьего классов довольствовались стандартной едой, которая была утверждена Федеральной комиссией по полетам.

   Я представил членов экипажа и ознакомил всех с правилами поведения на борту лайнера. Каждому было показано его место за столом, которое оставалось неизменным до конца полета. Стол капитана и его помощников находился в первом классе, изолированный от остальных пассажиров. Отпустив пассажиров, я напомнил представителю посла об ужине. Она, мило улыбнувшись, кивнула и удалилась.

   Вот черт! Представителем оказалась женщина. И какая женщина! Интересно, какие функции она выполняла в свите посла. Насколько я понял не то переводчица, не то секретарша, милая молодая девушка с обаятельной улыбкой. Голубые глаза, иссиня черные волосы спадающие волнами на красивые плечи, стройная фигура. Прелесть, да и только.

   Наш первый ужин на корабле прошел почти по-семейному. Посол к моему облегчению оделся почти нормально, только так и не расстался с золотым кольцом в носу. Девушку кстати звали Мелисса Вор, она являлась личным хранителем малой золотой печати короля Тау-Дракона Менхуто IV и имела звания капитана фельдъегерской службы.

   Она явно гордилась своей должностью, хотя насколько мне было известно именно о фельдъегерях в Федерации ходило больше всего анекдотов. Но я благоразумно не стал напоминать ей об этом. Мы поужинали, мирно побеседовав, причем разговаривали только мы с Мелиссой, посол и его помощники отделывались односложными фразами.

   Когда ужин закончился, мы мило распрощались и пассажиры отправились по каютам, а я поднялся на капитанский мостик, проверить расчеты штурмана по второму прыжку в гиперпространства. Дело в том, что когда мы вошли в гиперпространство и легли на курс, следовало очень точно соблюдать все его параметры. Если перед очередным переходом мы отклонимся даже на одну десятую градуса, то неизвестно куда нас занесет.

   Расчеты меня вполне удовлетворили и я поболтав с дежурным офицером, отправился к себе в каюту предупредив чтобы до утра меня не беспокоили если не случится что-нибудь экстраординарное. В каюте я налил себе виски, улегся на кровать и отдал должное этому волшебному напитку. Наконец, спустя час, я поставил стакан на стол и закрыл глаза.

   Разбудил меня зуммер экстренного вызова. Выругавшись, я включил видеофон. На нем появилось лицо дежурного офицера.

   - Капитан, поднимитесь пожалуйста на мостик!

  

  

  

  

  

   Я хотел было вспылить, но увидев глаза офицера, не стал этого делать. Черт, время два часа ночи. Что могло до такой степени напугать человека, которого я знаю уже пять лет? Не найдя ответа на этот вопрос, через пять минут я уже входил в рубку управления.

   Войдя в нее, я сразу понял, что наше дело труба. Часть приборов отвечавших за контроль навигации и жизнедеятельности корабля погасли. Бортовой компьютер что-то бубнил о мировом возмездии и девятом ангеле.

   - Что происходит? - вырвалось у меня.

   - Не знаю сэр, - ответил бледный офицер, - все произошло пятнадцать минут назад. Часть приборов просто выключилась, а в бортовом компьютере как видите, произошел какой-то серьезный сбой.

   Я поднял по тревоге экипаж и собрал всех на мостике. Узнав что произошло, все смотрели на меня так словно я мог сотворить какое-то чудо. Мне оставалось лишь делать хорошую мину при плохой игре.

   Тем не менее, я попытался что-то придумать. Для начала я отправил людей по отсекам с проверкой всех узлов жизнеобеспечения корабля. Затем повернулся к первому помощнику.

   - Твоя задача чтобы пассажиры ни о чем не узнали. Это ясно? - спросил я у него.

   Тот кивнул.

   - Тогда действуй! - рявкнул я и он исчез

   Оставшись один, я сел за компьютер, но все мои попытки его реанимировать завершились провалом.

   Через двадцать минут я уже выслушивал доклады от механиков и инженеров. Не сказать, чтобы все они были неутешительными. Да, навигационные приборы своими силами мы починить не могли, но основные системы жизнедеятельности корабля, отвечавшие за подачу воздуха и отопление, а так же за искусственную гравитацию, работали нормально. Работали нормально и оба протонных двигателя.

   Теперь мне надо было принять решение о выходе из гиперпространства. Лететь с неисправными навигационными приборами очень опасно. Но с другой стороны так же опасно прерывать наш путь в гиперпространстве. Но все-таки теоретически при досрочном выходе из него, у нас больше шансов не оказаться где-нибудь на краю Вселенной или в центре какой-нибудь звезды.

   Я собрал небольшой совет из старших офицеров. Мнение пассажиров меня не интересовало. Слава богу все это происходит ночью когда они спят. Самое страшное, когда начинается паника и тогда уже никто и ничто не в состоянии спасти экипаж и корабль.

   Особых дискуссий не было. Все понимали, что выход из гиперпространства является меньшим злом. Да оставались шансы на то, что мы сразу погибнем, и с каждой минутой они возрастали.

   Штурман попытался спрогнозировать ситуацию на компьютере. По его подсчетам у нас был хороший шанс. И я рискнул. Экипаж занял свои места согласно аварийной ситуации. Пассажиров я предупреждать не стал, опасаясь, как я уже говорил паники. Если нам повезет, и мы выживем, то выживем все. А если не повезет, то не спасется никто. Хотят того пассажиры или нет. Двигатели надрывно загудели, я ждал момента перехода с замиранием сердца. И вот он наступил.

   Последнее что я увидел в экране наружного обзора, когда мы вышли из гиперпространства, огромный диск планеты. Корабль падал вниз и двигатели не могли нам помочь. Мы были обречены. Кто-то из экипажа начал молиться.

   Корабль начало трясти он уже вошел в верхние слои атмосферы. Нам осталось совсем немного. И наш жизненный путь завершиться. Завыли сирены, сообщающие об отключении искусственной гравитации. Судя по тому как стало невыносимо жарко, исчезло защитное поле. Я начал задыхаться. Последнее что я заметил прежде чем окончательно потерять сознание, это датчик показывающий что одна аварийная капсула покинула корабль.

   - Значит, кому-то удалось спастись, - мелькнула у меня мысль и затем наступила тишина и покой.

  

   ................

  

  

  

   В темном звездном небе появилась мигающая огнями тень. Аварийный челнок так вовремя отделившийся от корабля, продолжил свой полет. Его компьютер был запрограммирован на автоматическую посадку, и от пассажира ничего не зависело. На высоте ста футов сработали тормозные двигатели, и челнок полетел над лесом из вековых сосен. Компьютер искал место для безопасной посадки. И вскоре нашел. Капсула пошла на снижение на небольшую поляну, но в самом конце маневра что-то произошло.

   Капсулу дернуло в сторону и она срезая верхушки сосен рухнула вниз. Деревья задержали падение , а включившиеся аварийные амортизаторы не допустили того чтобы капсула разбилась. Тем не менее, она сильно ударилась о землю, и тут же ее хвостовую часть охватил огонь.

   Люк капсулы открылся, и из него вывалилась фигурка в черном комбинезоне. Она отбежала подальше от капсулы, но далеко убежать видимо сил не хватило. Покачнувшись, фигурка рухнула на землю. В тот же миг, капсула взорвалась.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 8

  

  

  

   Мой обратный путь прошел без осложнений. Когда я добрался до лагеря, уже наступил вечер. Колючка с Томми сидели у костра, а запах жареного мяса я учуял еще в полумиле от нашей пещеры.

   - А, появился! - приветствовал меня Колючка, - ну что, нагулялся?

   - Ты сначала послушай где я был и посмотри что я нашел, - заговорщицким тоном сообщил ему я, скинув свой карабин и трофейный "шарп" с плеча, и сел рядом со своим другом .

   - Ну-ка, давай выкладывай, - Кид заинтересовано посмотрел на меня.

   - Только плесни-ка мне кофе.

   Колючка исполнил мое желание и я пригубив ароматный напиток, только сейчас почувствовал что изрядно устал.

   - Давай рассказывай, не томи душу, - проворчал Кид.

   Тем не менее, я отрезал себе большой кусок мяса и не обращая внимание на негодование заинтригованных слушателей, сначала немного утолил свой голод.

   - В общем, так, - произнес я, закончив жевать, в тот самый момент, когда напряжение уже достигло пика. - Я нашел хорошее место для лагеря. Это... - дальше я в ярких красках описал прелестную долину открытую мной.

   - М-да, - недоверчиво покачал головой Кид, - если это место хотя бы наполовину так прекрасно, как ты рассказываешь, то нам улыбнулась удача.

   - Это видел? - я протянул ему "шарп".

   Тот с удивлением уставился на оружие. Он взял его в руки и покрутил внимательно рассматривая.

   - Давно я такого старья не видел. Но в принципе неплохая штука.

   - Завтра отправляемся в путь. - заключил я.

   - Хорошо, - согласился Кид, - Том отправляйся спать. Завтра будет тяжелый день.

   Наш ученик кивнул и ушел в импровизированную спальню. Мы с Кидом остались одни.

   - Ну, как он здесь? - поинтересовался я у своего друга.

   - Нормально все. Туповат конечно, но в принципе я считаю что из парня может выйти толк.

   -Что ж, я рад. У тебя видимо педагогический талант Колючка.

   - Чего? - вскинулся было Кид

   - Учитель говорю, ты хороший, - объяснил ему я.

   - А...- сразу успокоился тот и плеснув себе кофе уставился на пламя костра.

  

  

  

   Не дождавшись благодарности за комплимент, я отправился спать. Утром мы не стали долго затягивать наше путешествие. Быстро перекусив, двинулись в путь. Он оказался для нас нелегким. Особенно для Томми, хотя ему надо было брать пример с Кида. Я лично всегда поражался, сколько силы скрыто в маленьком теле Колючки. Он нес на себе вес, значительно превышающий свой собственный, и еще успевал учить Тома уму-разуму.

   Мы шли медленней, чем хотелось. Нас задерживал Томми, и приходилось чаще устраивать привалы, чтобы окончательно не загнать парня. К концу первого дня, мы прошли только половину пути. Я подумывал уже сделать привал и наблюдал за тем, как Кид вешал Чейзу лапшу на уши.

   - Это один из самых важных секретов охотников - вещал он, - без него, тебе Томас точно не обойтись. Только знание, как говориться стоит денег. И этот секрет я продам только тебе, всего за две штуки кредов.

   Я покачал головой. Кид уже заработал таким образом тысяч двадцать. Я решил прекратить это наглое обворовывание Томми Чейза, в конце концов, папочка его миллионер, но надо же и совесть иметь!

   Вдруг послышался нарастающий гул. Мы переглянулись с Кидом и остановились прислушиваясь..

   - Что это? - вырвалось у нашего ученика.

   - Похоже на космический корабль, спасательный челнок или чего-то небольшое - предположил Кид, и я был согласен с ним на сто процентов.

   Эти звуки были мне хорошо знакомы. И словно подтверждая наши догадки, над головами пронесся сверкающий предмет. Судя по звуку неизвестный корабль, пытался тормозить маневровыми двигателями. Значит ситуация плохая. Но неизвестному судну повезло.

   Срезав верхушки сосен, которые немного смягчили его падение, корабль скрылся за деревьями.

   - Упал в нескольких милях от нас, - прикинул я, - взрыва не было. Могли остаться выжившие. Судя по всему, это спасательная капсула.

   - Точно, - кивнул Кид,- готов биться о заклад.

   - Тогда что мы стоим? Определи точное место падения и вперед. Может кого и спасем.

   Мы оглянулись. Том сидел на траве и широко раскрытыми глазами наблюдал за нами.

   - Чейз! - рявкнул Колючка.

   - Да! - подскочил наш ученик.

   - Ну-ка приди в себя. Бери "ноги в руки" и вперед.

   Сказано сделано. Я включил голокарту и быстро определил место падения. В следующую минуту мы сорвались с места. Передвигались мы быстро и через двадцать минут добрались до небольшой поляны. Вокруг лежали поваленные падением сосны.. Колючка включил фонарь и желтый луч его выхватил из вечерних сумерек серебристый корпус упавшего корабля.

   То, что это была спасательная капсула, я понял сразу. Хотя надо признать, выглядела она довольно необычно. Видимо какая-то последняя модификация.

   Серебристый челнок, с хищно вытянутым носом и устремлявшимися назад обтекателями. Я невольно залюбовался его гордыми контурами. И это несмотря на то, что правый бок капсулы был искорежен, а нос сильно поврежден при посадке. Хотя мне показалось, что внутри капсула не пострадала..

   Мы вдвоем с Колючкой подошли к ней, Том остался позади, делая вид, что прикрывает наши спины. Хотя мне не понятно как это можно делать, не имея оружия.

   Осмотрев капсулу, мы нашли открытый люк. Внутри никого не было.

   - Пилот выбрался, - произнес Колючка, - надо искать на поляне!

   Наши поиски были не долгими. Вскоре мы наткнулись на тело пилота. Он лежал лицом вниз, разбросав руки в стороны.

   - Нашли? - из темноты появился Томми.

   - Нашли, - буркнул Кид, - давайте перевернем его. Возможно, он еще жив.

   Мы втроем перевернули пилота и Кид присвистнул.

   - Да это же девчонка!

   Перед нами лежала молодая девушка лет двадцати пяти. Черные волосы, правильные черты смуглого лица, стройная фигурка. Даже в таком плачевном состоянии она выглядела настолько хорошо, чтобы разбить сердце одинокому охотнику. Судя по тому, как Кид начал суетиться и командовать, он стал первой ее жертвой.

   - Дышит, - сообщил он приложив ухо к ее груди. - Контузия! Вроде ничего не повреждено, - авторитетно заявил он, закончив осмотр тела. - Судя по показаниям "ранометра" ( Прим. Ранометр - прибор определяющий степень повреждения организма, входил в стандартный набор любого солдата Федерации) внутренних повреждений нет.

   - Ты что, доктором стал? - ухмыльнулся я.

   - Десантник должен уметь все! - гордо заявил Кид.

   - Ну-ну... - скептически заметил я - осмотр произведен профессионально.

   Но все наши попытки привести незнакомку в чувство оказались тщетными.

   - Нужно время, - пожал плечами Кид с видом заправского "дока".

   - И это все что ты можешь предложить? - покачал я головой.

   - Надо ее показать врачу, - вдруг ляпнул молча стоявший рядом с нами Томми.

   - Я наверно на консилиум попал. Все доктора, нафлик, - проворчал я, - до твоего доктора Томми, нам идти неделю. Поэтому думайте, как мы ее будем тащить дальше. Не бросать же ее здесь.

   Я направил луч фонаря на капсулу и прочитал название корабля которому она принадлежала. На борту было написано "Черная Акула".

   - Ты слышал что-нибудь о подобной посудине? - поинтересовался я повернувшись к Киду и невольно рассмеялся - Эй, Колючка. Искусственное дыхание делать не надо. Она же дышит!

   - Ничего ты не понимаешь, - возмутился Кид, но тем не менее оставил в покое девушку и поднявшись с колен подошел ко мне. Рядом с незнакомкой остался Томми.

   - "Акула"... - прочитал Колючка,. - похоже, это транспортное или грузовое судно. В капсуле нет ничего кроме стандартного набора для выживания.

   - Ладно, надо двигаться. - заметил я, - Эй Томас, хватит пялиться на девушку. Тебе ее еще и нести.

   - Как? - наш ученик внезапно побледнел.

   - Так, - рассмеялся Кид, - что слабо?

   - Дда... - запинаясь, ответил тот явно не обрадованный открывавшейся перед ним перспективой.

   - Ладно, салага, - смилостивился над учеником мой друг, - я ее потащу, а то ненароком уронишь еще. А ты понесешь мои вещи. Ясно.

   - Да, конечно! - обрадовано воскликнул парень.

   Колючка срубил пару молодых сосенок и смастерил носилки. Мы положили на них девушку и дальше тащили ее вдвоем с Колючкой. Естественно такой груз, еще больше замедлил наше передвижение. Мы выбивались из сил. Под конец мы уже считали не мили, а привалы, которых становилось все больше. Тем временем я не на шутку встревожился. Девушка так и не пришла в себя.

   Это произошло лишь на утро третьего дня, когда река привела нас к заветной цели, и я увидел водопад, в котором находился вход в заветную долину. Мы перекладывали девушку на ночь в ее спальный мешок взятый из капсулы и вместо еды кололи специальную жидкость из аптечки космодесантника. Незаменимая в подобных ситуациях штука позволяла поддерживать организму силы. Конечно, делать это было можно на протяжении ограниченного срока, но в принципе неделю можно продержаться без угрозы для здоровья.

   В общем когда мы позавтракали, и я слушал проникновенную речь Кида о том что пора бы подумать нужна ли нам подобная обуза, раздался громкий крик Томми

   - Она глаза открыла!

   Мы бросились к нашему ученику. Девушка на самом деле пришла в себя, правда не надолго.

   - Где я? - признесла она слабым голосом.

   - Вы в безопасности - поспешил я успокоить незнакомку, но в следующую секунду она вновь отключилась от действительности. Но на этот раз она просто спала. Я с облегчением вздохнул. Похоже, наша спутница пошла на поправку.

   Окончательно пришла она в себя, когда мы подошли к водопаду. Путь естественно занял не мало времени, и я был очень рад, что девушка оказалась способной передвигаться. По молчаливому уговору с Колючкой мы решили повременить с расспросами, тем более что сама она ни о чем не спрашивала, предпочитая молчать. Это было довольно странно, но тем не менее я решил оставить все расспросы на потом.

   Девушка смогла с нашей помощью перебраться через стену воды. Пройдя сквозь расщелину, мы оказались в долине. Вид открывшийся перед нами был настолько завораживающим, что Колючка даже присвистнул.

   - Райское местечко! - заявил он

   Томми и девушка, которую кстати звали Кристина, единственное, что поведала она о себе на данный момент, тоже смотрели на раскинувшуюся перед ними красоту с выражением восхищения на лице.

   До хижины мы добрались быстро. Честно говоря, я сам не ожидал что достигнув ее, почувствую такую усталость, что смогу найти силы лишь для того чтобы рухнуть на кровать. К моему удивлению Кид поступил так же. Девушка естественно была пока слаба, и если бы не Том, не знаю, что мы бы делали. Видать все-таки будет толк из этого парня.

   Пока мы прохлаждались, Томми развил бурную деятельность. Парнишка менялся на глазах. Или его так присутствие женского пола впечатлило? Не знаю, но он убрался в доме, уложил в отдельной комнате девушку, принес воды, разжег очаг и сварил кофе.

   Мы же через час заставили себя подняться и принялись заниматься обустройством нашего нового жилища. Последующие дни полетели с ошеломительной быстротой. Я уже по обычаю ходил на охоту, Кид взялся починить крышу нашего нового дома, не переставая при этом обучать нашего ученика. Томми же в свободное от обучения время, приводил в порядок изрядно запущенные комнаты.

   День за днем мы все больше и больше, привыкали к нашему жилищу, которое постепенно принимало уютный вид. Девушка нам помогала, и вела себя в принципе нормально, если не считать того что она никогда не улыбалась и по-прежнему ничего не рассказывала о том как она оказалась в капсуле. Она говорила, что ничего не помнит, и на этот счет у нас были разные мнения. Лично мне почему-то кажется, она просто притворяется. Что-то в ней вызывало мое недоверие, я сам пока не понимал что.

   Колючка же на пару с Томми, с пеной у рта доказывал то, что у девушки просто амнезия, а у меня просто мания преследования. Что ж, бог с ней. Не хочет рассказывать не надо. Хорошо, что она постепенно взяла на себя обязанности повара, чем мы конечно были обрадованы. Стряпня Кида нам изрядно поднадоела. Прошла неделя, и у меня появилась мысль о том. что пора бы заняться лошадьми которых я видел во время первого посещения долины. Нашел я тот небольшой табун довольно быстро. Он пасся неподалеку, облюбовав широкий зеленый луг с высокой сочной травой.

   Мне пришлось некоторое время сидеть подобно пастуху на небольшом холме и изучать пасущихся лошадей. Вожака я выделил сразу. Это был молодой гнедой жеребец-пятилеток. Он начал показывать свой характер едва я попытался приблизиться к лошадям. Жеребец внимательно следил за мной. Бил копытом и раздувал ноздри. Демонстрировал свою силу, с места срывался в галоп и, несся в мою сторону стараясь таким образом отогнать незнакомца. В общем пытался показать кто здесь главный.

   В табуне я увидел несколько кобыл с жеребятами, пять молодых жеребцов-двулеток и пару старых кобыл с заметными клеймами на шкурах. Приручение я решил начать именно с этих кобыл. Ведь они когда-то уже ходили под седлом и не боялись человека.

   После долгих уговоров и подкармливания сухарями, я нашел общий язык с одной из них. Дальше все было лишь вопросом времени. Вскоре я подъехал к лагерю гордо восседая на лошади. Надо было видел какими глазами смотрел на меня Томас. Можно подумать он в первый раз в жизни видел лошадь.

   - Не пугайся, - успокоил я его, - это животное зовется лошадью. Это удобное средство передвижения. Очень древнее и до сих пор во многих случаях не заменимое.

   - Я знаю, сэр, - ответил наш ученик, - но мне не верилось, что вы сможете приручить такое дикое животное!

   - Сам ты дикий! Оно не дикое, а просто одичавшее. А это совершенно разные вещи. Ничего мы тебе тоже подберем какую-нибудь лошадку.

   - Нет-нет. Спасибо. Я лучше пешком, - испуганно залепетал Том.

   - Настоящий охотник должен уметь ездить на лошади! - наставительно заметил подошедший Кид. - А ты Рэд времени то даром не терял.

   - Стараюсь, - шутливо поклонился я.

   На следующий день мы вместе с Кидом заарканили несколько молодых жеребцов, и пригнали их в огороженный загон около дома, ограду которого пришлось полностью восстанавливать, так как прежняя совершенно развалилась.

   Я не нарадовался на свою кобылу. Она была умной и послушной. Что говорить, ездить на такой лошади сплошное удовольствие. Когда я спешился и начал наблюдать за Кидом сразу полезшим объезжать одного из жеребцов, к загону подошла девушка и облокотилась на ограду. Кристина молча наблюдала за попытками моего друга.

   Тот намертво прилип к спине жеребца, который с пеной у рта совершал в загоне головокружительные кульбиты, пытаясь скинуть ненужную ношу. Но если Колючка прилипнет к чему-нибудь будьте уверены нет такой силы, которая способна разорвать его железную хватку. Жеребец это довольно быстро понял и наверно решил, что избавиться от страшного существа на спине, можно только выполняя его команды.

   Я покосился на девушку. Она внимательно наблюдала за процессом укрощения лошади и мне показалось, что по губам Кристины побежала легкая усмешка. Она резко вздрогнула, оглянулась на меня и одарив не очень ласковым взглядом скрылась в хижине. Хотя может мне это почудилось?

   Прошло еще несколько дней. У нас вошло в обычай, в конце дня, собираться вместе у очага, попивая кофе, а то и чего-нибудь покрепче, благо Колючка как всегда имел хорошие запасы всевозможных спиртных напитков. Мы с Кидом частенько вспоминали о нашей службе в космодесанте, и Томми слушал эти истории с открытым ртом. Его же рассказы, большей частью напоминали одну сплошную гулянку, которой была его жизнь до нашей встречи.

   Иногда к нам подсаживалась и девушка. Она в основном молча слушала наши разговоры и, несколько раз я видел, как по ее губам скользила улыбка. Сама же Кристина продолжала отделываться односложными ответами, предпочитая в основном общаться сама с собой.

   Не успел я оглянуться, как пролетел месяц. В долине заметно похолодало. Утром по лугам стелился густой белый туман. К обеду он исчезал, напоминая о себе лишь серебристыми каплями росы на траве и деревьях. Все говорило о приходе осени.

   Томми, несмотря на свою ненависть в лошадям, сейчас уже носился на своем жеребце как заправский ковбой. Это заслуга Кида. Колючке пришлось потратить немало сил и нервов, чтобы отучить нашего ученика бояться лошадей. Зато теперь, как смеялся Кид, - "Томми и в гальюн на лошади ездил"!

   Когда наша жизнь вошел в размеренное русло, я достал инструмент для добычи и промывки золотоносной породы. Меня охватил азарт. Я нашел места, где наши предшественник мыли золото. Наконец нам улыбнулась удача! Мои попытки прошли успешно. Золота в этой долине оказалось достаточно для того чтобы мы прожили остаток наших дней безбедно. Оставалось лишь застолбить этот участок за нами. Если мы хотели разбогатеть, стоило поторопиться, потому что приближалась зима. А нам предстояло добраться до ближайшего города, найти нотариальную контору и подать соответствующую заявку.

   Кид ни один день не прекращал обучать Томми премудростям жизни охотников. На мой взгляд деньги заплаченные ему он отрабатывал на 100 %. С первого взгляда Кид издевался над парнем. То ученику приходилось ползти целую милю по пояс в грязи, то осторожно красться вместе с Кидом по лесу и учиться ставить силки и капканы, то выучить какую-то замысловатую ритуальную песню древних предков Колючки - индейцев. Причем если Томас не попадал в такт, все начиналась сначала. Иногда мне было жаль парня, но я твердо решил, что учитель может быть только один.

   На самом же деле Томми, как ни странно все это нравилось. Наш ученик окреп и возмужал. Его голос немного огрубел и к моему изумлению в нем начали появляться стальные нотки.

   - Говорил же, сделаю из него человека! - гордо хвастался Кид.

   Но самое веселое началось, когда Колючка решил преподать Томми уроки стрельбы. Вначале он заставил того разбирать и собирать старый "шарп", до тех пор пока Том не научился делать это с закрытыми глазами. Затем он приступил к теории стрельбы и проявил столь редкое занудство что я готов был аплодировать своему другу, а девушка тоже прослушавшая лекцию Колючки улыбнулась, что как я уже говорил происходило довольно редко.

   Приняв экзамен у Томми, который кстати обладал незаурядной памятью, Кид смастерил несколько мишеней и расставил их в паре десятков футов друг от друга. Томми часами стрелял по мишеням, чаще один, иногда на пару с Кидом. Но судя по повелению моего друга наука стрельбы нашему ученику никак не давалась. Ничего. Я теперь верил в Колючку. Точность Томми дело времени.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 9

  

  

  

   Я разделывал подстреленную мной утром лань, когда услышал выстрел. Звук усиленный эхом больно ударил по ушам. От неожиданности я присел, и оглядевшись попытался определять откуда стреляли.

   Причина шума обнаружилась быстро. Колючка обучал Томми очередному приему стрельбы. Я быстро закончил свои дела, и оттащив мясо в дом, отправился понаблюдать на бесплатное зрелище. Когда я подошел к так называемому полигону, то увидел следующую картину. Полигон представлял собой небольшую поляну , в центре которой рос могучий дуб. Наш ученик с ружьем наперевес, внимательно слушал Колючку, который возмущенно ходил вокруг своего ученика и что-то ему доказывал.

   Ружье в руках Томми, смотрелось словно игрушечное. Он держал добытый мной "шарп". Кид считал, что лучшего оружия для обучения не найти, в чем я был с ним согласен. Научившись стрелять из подобного хлама, проще привыкнуть к более современным боевым образцам оружия. Тем более мы нашли в доме внушительный запас патронов к "шарпу".

   Том стрелял с расстояния ста футов. Только как я не всматривался, не мог увидеть в грубо нарисованной на толстом стволе дерева мишени, следы пуль. Дела у нашего ученик по-прежнему шли не очень. Но Колючка не терял оптимизма.

   - Держи винтовку ровно, - объяснял он, - поймал цель на мушку, затем медленно выдыхая воздух плавно нажимай курок. Выстрел на выдохе, перезарядка на вдохе. Разве это тяжело запомнить?

   - Не тяжело, я запомнил.. - бормотал его подопечный.

   Он обильно потел от испуга или напряжения уж не знаю от чего. Пот заливал его глаза и парень на мой взгляд честно старался выполнять указания своего инструктора. Но не все получалось. Еще один выстрел. Пуля все-таки ударила в дерево, но по касательной, и оторвав кусок коры со свистом унеслась в лес.

   - У меня еще не было такого ученика! - негодовал Кид, - как можно быть таким неумехой!

   - У тебя это и есть первый ученик, - поправил я своего друга. - Если ты не возьмешь себя в руки, и этот единственный от тебя сбежит.

   - Ну, чего здесь трудного, скажи Рэд? - Колючка немного поутих, - цель перед тобой. Прицелился, выдохнул, нажал курок. Проще простого!

   - Расскажи ему какую-нибудь полезную байку, - усмехнулся я, - из истории твоих предков. Заодно и успокоишься.

   - Я спокоен, но так уж и быть, - Кид положил руку на плечо Томми, - слушай. Один стрелок, лучший стрелок моего народа по имени Иихвон, постоянно совершенствовался в стрельбе, и когда достиг самого высокого мастерства, то решил вернуться в свою родную деревню. Подходит он к ней и видит, что в каждом дереве торчат стрелы и все в центре мишеней. - Что же у вас за стрелок такой, - спрашивает он у жителей деревни, - который всегда попадает в мишень. Я учился много лет и то не достиг этого! Жители ему говорят, - Есть такой стрелок, благодаря которому все враги обходят наши дома стороной. И тут выходит маленькая девочка. Спрашивает, - Кто со мной хотел познакомиться?

   - Но как, - Иихвон не поверил своим глазам, - как ты достигла такого мастерства? Это очень просто, - отвечает девочка, я беру лук и стрелы и стреляю куда хочу, а вокруг вонзившегося острия стрелы рисую центр мишени.

   Наступила пауза. Я покачал головой. Колючка когда хотел, мог быть настоящим философом.

   - Мне все понятно, - неуверенно заметил Том, - мне не хватает только опыта. Надо больше тренироваться.

   - Ничего ты не понял, - вздохнул Кид, - молод еще. На, тренируйся, - Кид покопался в своем рюкзаке стоявшем рядом и извлек из него коробку патронов. - все твои - сообщил он, торжественно вручая ее Томасу, - совершенствуйся! И моли бога сынок чтобы так было всегда, - ты и мишень, а не ты и враг!

   Мы оставили Тома одного и присели на лежавший неподалеку ствол поваленного дерева., так чтобы можно было увидеть, как тренируется наш ученик. Затем закурили. Говорить мне почему-то не хотелось. На меня начали опять надвигаться воспоминания из далекого прошлого. Наверно обучение Тома так действовало на меня. Наблюдая за ним, я словно возвращался в годы моей юности.......

   Вот мой отец, уже немолодой мужчина, протягивает мне армейский карабин и предлагает пойти со своими братьями на охоту. А мне ведь тогда было лет десять.....

   Мы жили в то время на Тантале, планете-руднике в системе Лебедя. Шестая планета этой системы. Мало света и много камня, как и полагается для обычной планеты богатой полезными ископаемыми.

   Когда корпорация закрыла рудники, все рабочие оказались выброшенными на улицу. Пришлось нам искать способы выжить, ведь несмотря на то что на планета была покрыта густыми лесами, дичи в них водилось на самом деле немного. Промышленные разработки внесли свою лепту, экология была нарушена. Чтобы выжить надо было охотиться. Первую свою добычу я принес в десять лет.....

   Нам не хватало кредов на билеты, чтобы вырваться с Тантала. А постоянный заработок стал делом редким. И вот мы занимались тем что брались за любую работу стараясь накопить денег на билет.....

   Крик Колючки заставил меня очнуться от воспоминаний.......

   - Ну, кто так стреляет! Кто я тебя спрашиваю? Ты знаешь, сколько стоит один патрон? Да в учебке меня бы за каждый промах сержант в клочья бы порвал и пустил по ветру...да я

   Томас старательно целиться, закусив губу словно примерный учение в школе. Выстрел. Опять мимо! А на меня тем временем вновь накатывают воспоминания. Я возвращаюсь в прошлое....

  

  

   ****************

  

   Разведка доложила, что этот поселок еще не захвачен "собаками". Мы подошли практически вплотную к жилым домам и видели что люди спокойно занимаются своими делами словно в сотне милях от них не шла кровопролитная война.

   - Сколько мы добирались? - повернулся ко мне лейтенант.

   - Часа два, сэр! Можно передать информацию кодированным сигналом, но вы приказали хранить молчание в эфире....

   - Да, конечно. Наша задача выдвинуться в район этого поселка и попытаться задержать продвижение нгаитян пока наши основные силы перегруппируются. Сомнений нет в том что они здесь скоро появятся. К сожалению, у нас всего один взвод штурмовой пехоты, хотя я предупреждал начальство, что этого недостаточно..

   - Сэр, это не просто взвод, а взвод штурмовой пехоты усиленный отделением из состава "Черного батальона...не забывайте это.

   Лейтенант скептически посмотрел на меня. В его глазах отчетливо читалось сомнение в наших силах.

   - Так, Райт, - сообщил мне через некоторое время мой командир, - твое отделение выдвигается для разведки. Мы следуем за вами. Твоя задача Райт, разведать местность не обнаружив своего присутствия. Я никогда не верил в легенды про "Черный батальон", и даже ваше присутствие не добавляет мне оптимизма. Меня больше бы обрадовал вид наших танков.

   Я не стал с ним спорить. Посмотрим, что будет дальше. Мы двинулись вперед. Наш путь лежал в обход поселка. Густой и высокий кустарник замедлял наше продвижение. Но мы воевали плечо к плечу уже восемь месяцев, и понимали друг друга с полуслова. На войне один день кажется годом Мы успели хорошо узнать друг друга..

   Моих бойцов было немного. Штатный состав. Снайпер, два стрелка прикрывающие его, расчет тяжелого пулемета "Гном", гранатометчик с напарником и стрелок радист вооруженный штурмовой винтовкой, вот и все мое воинство

   Мы двигались цепью в пределах видимости друг друга. Неожиданно лес стал редеть, и мы вышли на опушку. Перед нами раскинулось бескрайнее поле заросшее высокой и густой травой.

   Я поднял руку и мои солдаты остановились. Что-то насторожило меня. Еще одним взмахом руки я приказал своим людям рассредоточиться и занять позиции. Сам же достал бинокль и начал внимательно обозревать окрестности. Поле примыкало одной стороной к окраинам поселка. Ничего подозрительного я не обнаружил. И когда я уже решил что все мои опасения были напрасными, и можно продолжать движение, раздался звук выстрела. От неожиданности я вздрогнул.

   А в поселке тем временем сухо щелкали выстрелы, которые заглушались грохотом автоматов нгаитян. Я не спутал бы их, ни с одним звуком во вселенной. В поселке шел бой. Скорей всего местный отряд самообороны принял первый удар. Я сжал кулаки. Быстро же эти псы добрались. Понятно, что вступать в бой сейчас глупо. Численное преимущество врага не оставляло сомнений. Но быть наблюдателем я не мог и не хотел.

   Моя рука вскинулась было вверх, но тотчас упала. На поле появились бегущие люди. В основном женщины и дети. Одиночные выстрелы защитников стихли, но и нгаитяне которые молча преследовали бегущих жертв, перестали стрелять. Зачем тратить пули на беззащитную добычу.

   Они преследовали людей с истинным наслаждением, которое было написано на их мерзких собачьих рожах. Я понимал, что у беглецов нет шансов. Собаки с ними просто играли. Бегают нгаитяне в три раза быстрее людей, а силы им не занимать. Они могут своими руками-лапами разорвать человека пополам.

   В общем на поле начался кошмар. Нгаитяне, всего наверно тридцать или сорок собак рассыпались полукругом, напомнив мне саранчу, и начали постепенно окружать свои жертвы. Вот один из них явно нацелился на молодую женщину с ребенком. Та к тому же споткнулась и в отчаянии закрыла голову, прикрыв ребенка своим телом. Нгаитянин занес над ней когтистую лапу, но больше ничего сделать не успел. Я вскинул карабин , мгновенно прицелился и нажал на курок.

   Разрывная пуля моего штурмового карабина снесла псу полголовы и он рухнул в траву обезображенным трупом. Гибель одного из своих товарищей привела нгаитян на секунду в состояние шока. Но в следующий миг все мои бойцы открыли огонь. Я еще раз выстрелил, на этот раз попав в грудь высокому нгаитянину, судя по нашивкам на мундире, какому-то командиру.

  

  

   Звонко застучал наш пулемет, и трава окрасилась кровью псов. Мы стреляли в упор, с такого расстояния трудно промахнуться. Но собаки не обращая внимания на потери, бросились на нас. Люди по-прежнему в панике метались по полю и я не мог бросить гранату, хотя у меня чесались руки.

   Тем временем люди увидев нас и сразу почувствовав надежду на спасение бросились в нашу сторону, попав прямо на линию огня, тем самым мешая моим солдатам стрелять. Люди бежали в панике, не обращая внимания на предупредительные крики солдат, о том что надо падать на землю и замереть.

   Собаки уже подошли почти вплотную и пули косили псов целыми рядами, но их становилось все больше и больше. Не взирая на потери, они наступали. И вот произошло то, чего я опасался. Патроны у меня закончились, а перезарядить карабин времени не оставалось. Нас захлестнула волна разъяренных врагов. Они уже не стреляли они были полны желанием разорвать нас на куски.

   Выбора не было. Эти твари пленных не берут поэтому оставалось лишь подороже продать свою жизнь. Первый из нападающих, здоровенный пес с какими-то замысловатыми нашивками на плече уже тянул свои лапы ко мне Но я его разочаровал. Он видимо думал, что я подставлю ему свое горло и закрою глаза!

   Я перехватил карабин поудобнее и атаковал врага. Небольшой штык моего карабина с хрустом вошел в брюхо пса. Поднатужившись, я перебросил нанизанного на штык нгаитянина через голову, словно копну сена. Следующий нападавший получил прикладом в голову. Присев, я резанул освободившимся от тяжести тела штыком по ногам нового врага. Тот рухнул в траву и я тотчас оказался наверху поверженного пса и вбил свой штык ему в горло. Ударила струя крови, забрызгав меня с ног до головы.

   Мои товарищи дрались рядом не отступая ни на шаг. И тут положение резко изменилось. Застучали автоматные очереди и на поляне появились наши десантники сразу вступая в бой. Я быстро перезарядил карабин и тоже открыл огонь Псы бросились назад, но мало кто из них смог достичь поселка. Наши снайперы сработали на "отлично".. Спустя десять минут все закончилось.......

   Уцелевшие жители постепенно возвращались в поселок. Я сидел на траве и молча смотрел куда-то вдаль невидящим взглядом. Внезапно на меня навалилась усталость которую я не чувствовал в горячке боя.

   - У вас кровь, сэр, - услышал я голос и повернувшись увидел молодого рядового, который показывал на мое плечо.

   Я посмотрел на свой рукав. Если бы не "усилители мышц" нгаитянин оторвал бы мне руку. Рана оказалось серьезней чем я ожидал. Когти пса вспороли мне плечо почти до самой кости.

   - У вас есть аптечка сэр? А то я могу дать свою, - предложил солдат.

   - Спасибо, -поблагодарил я, - сам справлюсь.

   Солдат кивнув отошел. Я достал из рюкзака походную аптечку, достал универсальный зонд, настроил его соответствующим образом и морщась, осторожно ввел в рану. Ну вот и все. Сейчас он сам будет работать и через полчаса на месте глубокой раны останется лишь розовый рубец.

   Внезапно передо мной появился лейтенант. Я попытался подняться, но тот остановил меня, положив руку на здоровое плечо.

   - Сидите сержант. Я хотел вам сказать, что все легенды о вашем батальоне мне казались сильно преувеличенными россказнями каких-нибудь штабных писарей. Но сегодня я убедился в обратном. Я видел своими глазами на что вы способны. Признаюсь вам я никогда не слышал, чтобы в рукопашной схватке можно было сдержать нгаитян Если бы не видел все это своими глазами никогда бы в жизни не поверил.

   - Бывает, сэр - улыбнулся я.

   - И сколько же вас в этом батальоне?

   - Достаточно, сэр.

   - От имени командования, - голос лейтенанта стал торжественно-официальным, - выношу вам благодарность. Вы и ваши люди сержант Райт, будете представлены к наградам.

   - Благодарю вас сэр. Но надо защитить этих людей сэр. Собаки перегруппируются и вернуться. Война не закончилась.

   - Мне это известно сержант, - помрачнел лейтенант. - Я сам разберусь что мне делать дальше. Это ясно?

  

   ***********

  

   Громкий выстрел заставил меня очнуться, выплыть из омута воспоминаний.

   - Ну, сколько можно мазать! - орал как резаный Колючка.

   - А может у ружья прицел не в порядке? - оправдывался Том.

   - Голова у тебя не в порядке, парень - съязвил Кид, - если бы ты был на войне, то твою жирную тушу закопали бы во время первого боя в братской могиле!

   Мне надоело слушать подобные речи. Я поднялся и подошел к спорщикам. Осторожно я взял из рук Томаса "Шарп".

   - Замечательное оружие, - произнес я любуясь винтовкой.

   Затем я несколько раз вскидывал ее к плечу целясь в то самое злополучное дерево в которое не мог попасть Том.

   - Предлагаю пари, - неожиданно заявил Том, - десять имперских кредов!

   - Что? - Кид похоже был удивлен до глубины души.

   - Условия? - поинтересовался я

   - Пять выстрелов. Расстояние 70 футов.

   - Валяй, - улыбнулся я, - рисуй мишень сынок!

   - Да ты Томас совсем обнаглел! - возмутился Кид, - ты не много ли на себя берешь?

   - Притормози, Колючка, -успокоил я его, - все нормально.

   Кид с удивлением посмотрел на меня. .

   - Послушай Рэд, - шепнул мне на ухо Кид, - ты из этого ружья не стрелял ни разу. А парень уже пристрелялся, хоть и попадает один раз их двадцати, но вполне может тебя перещеголять. Как ты будешь выглядеть в его глазах если проиграешь?

   - Я не проиграю Колючка, - ответил я так же шепотом, - Знаешь почему?

   - Почему?

   - Знаю один маленький секрет!

   - Ну-ну, - недовольно покачал головой мой друг, - секрет у него видите ли! Я... - но тут он перешел на крик. - Томас, это не семьдесят футов. У тебя что, близорукость? Или ты просто считать не умеешь?

   - Да нет, все точно, - робко возразил мой соперник.

   - Ты готов Томми? - поинтересовался я у него.

   - Готов, - ответил тот

   - Смотри!

   Я зарядил пять патронов и вскинул ружье. Несложно было после таких воспоминаний представить, что мишень это нгаитянин который только и мечтает о том чтобы вырвать мне сердце. Как я и ожидал, подобная терапия прекрасно помогла. Все пять пуль вошли в "яблочко".

   - Ничего себе, - присвистнул Кид, - ты Рэд очень тщательно скрываешь свои таланты. Напомни мне об этом, если я когда-нибудь тебя на дуэль вызову.

   - Хорошо, - скромно ответил я, протягивая ружье Томасу.

   Тот обреченно взял его.

   - Куда мне до вас, сэр - печально вздохнул он и достал бумажку на десять кредов.

   - Ты все же попробуй? - предложил я ему

  

  

  

   Томас решился. Правда из пяти выстрелов в дерево попали только два. Но и это было прогрессом. Это маленькое шоу стало хоть каким-то развлечением. Но оно не закончилось. Внезапно я увидел, что на поляне появилась Кристина. Она молча подошла к Томми и так же молча взяла из его рук оружие. Девушка прицелилась и на наих глазах, точно всадила три пули в самое яблочко!

   - Ничего себе... - пробормотал пораженный Кид.

   - Ох, и непростая эта девчонка, - подумал я.

   Я уже давно наблюдал за ней и подметил, как она ловко обходиться с ножом при приготовлении еды. Теперь еще выяснилось, что она отлично стреляет.

   И с хозяйством кроме готовки, Томми справлялся лучше нее. Кристина даже не умела починить одежду, хотя в наш век роботов, это не удивительно. Удивительно другое. Эта девица кроме владения оружием знала и приемы рукопашного боя.

   Однажды Кид просто положил на ее плечо руку, а другой легонько хлопнул по заднему месту. Подумаешь, для Кида это в порядке вещей. Обычно он куда настойчивее действует в таких делах. В общем, после этого он в мгновении ока оказался на земле. При этом в полете ему навешали пинков и затрещин.

   Кид целый день ходил мрачнее тучи. А ведь он не слабак. Я видел его в драках. Кто же упал к нам с неба? Сама Кристина на этот счет молчала, а мы не знали ответа.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 10

  

   Картелло чувствовал себя не в своей тарелке. Он вообще не любил летать, но здесь ему пришлось это сделать. Для выполнения задуманного им плана, требовалось подключить к делу третью силу. А именно пиратов.

   Космические пираты сумели выжить после того как три века назад император Радост VIII решил навести порядок на задворках Федерации. В то время федеральные войска разгромили почти все основные пиратские базы, но императору не хватило совсем немного, чтобы до конца избавиться от этой заразы Помешало одно не предвиденное обстоятельство. А именно его смерть.

   Последующие правители предпочитали договариваться с основными лидерами этого, как они сами себя называли - "Свободного Братства". И вот уже три века сохранялось своеобразное равновесие сил. Пираты не лезли к торговым кораблям Федерации, предпочитая нападать на частные транспортники, а правительство закрывало глаза на существование в системе звезды Торнио двух планет, превращенных в настоящие крепости и являющихся пристанищем пиратов. Именно на одну их них лежал путь Картелло.

   Сейчас бывший агент расположился в шикарной каюте яхты класса люкс "Сирена". На "Сирене" имелось всего десять кают для пассажиров, но эти каюты могли удивить даже искушенного путешественника. Конечно, можно было добраться до Торнио гораздо дешевле, но во-первых это заняло бы больше времени, а во-вторых, Картелло не привык отказывать себе в комфорте. Тем более что кредов у него хватало.

   Он путешествовал в одноместной каюте - люкс. Первым условием его пребывания на борту, явилось требование полной изоляции от команды и остальных пассажиров. Еду ему приносили непосредственно в каюту. Общаться с соседями по кораблю не очень то и хотелось, хотя лететь предстояло несколько дней.

   Сейчас он откинувшись в мягком кресле потягивал виски и размышлял. Его план мести охотникам начал буксовать. Эти сволочи застряли на Новой Канаде, убогой планете на окраине Федерации. Взялись учить какого-то сопляка уму разуму! И теперь надо было вытащить их с нее. Вот тогда он сможет доставить их незнакомцу, личность которого очень интересовала агента. Он, даже подняв все свои старые связи, так и не смог определить личность человека с которым свела его судьба. Словно призрак какой-то. Нигде не числился, отпечатки пальцев не идентифицируются, в общем в природе этого человека не существовало. Так даже не каждый секретный агент мог замаскироваться.

   Так как в кредах не было недостатка, Картелло решил выбрать самый простой и эффективный путь - нанять самого известного и удачливого пирата в Федерации. Вспоминая первую встречу с охотниками на Торреде, он до сих пор испытывал чувство острой ненависти, и только понимание того, что смерть будет для них слишком легким наказанием, заставляло его сдерживать свою месть.

   И вот наконец на обзорном экране его каюты, появился огромный сине-зеленый диск Торнио-Прайма. Пиратские корабли охранявшие подступы к планете взяли яхту в кольцо. Картелло не был трусом, но только сейчас он понял что полет в пиратское логово мог закончиться для него плачевно. Даже предвкушение сладкой мести, отошло на второй план. На душе его скребли кошки от неизвестности. Все-таки пираты, считались непредсказуемыми людьми, и пусть у Картелло имелась солидная рекомендация, тем не менее он чувствовал себя не в своей тарелке.

   Дверь каюты с шипеньем отъехала в сторону и, на пороге появился помощник капитана, рыжий верзила лет тридцати обильно усыпанный веснушками. На взгляд агента внешность этого типа совершенно не соответствовала профилю его работы.

   - Сэр, мы прибываем к орбитальной станции, - произнес он, вам надо собраться и выйти на таможенный досмотр. Сами понимаете, специфика планеты...

   - Все понятно, не волнуйтесь, - ответил Картелло и помощник поклонившись вышел.

   Агент быстро собрался и дождавшись пока остальные пассажиры покинут яхту, вышел последним Навыки агента влияния, стараться всегда оставаться незаметным, как всегда работали безотказно.

   Покинув яхту, он через длинный коридор прошел в зал таможенного досмотра.

   В просторном зале находилось множество столов. Картелло не верил своим глазам. Все это напоминало какую-то бюрократическую организацию в правительстве. Сотни клерков, слушали сидевших напротив них людей и нелюдей.

   К Картелло сразу подскочил шустрый малый небольшого росточка.

   - Цель вашего визита на Торнио? Торговля? Контрабанда? Отдых в наркобарах?

   - Не то и не другое. Деловая встреча, - ответил Картелло.

   - А так вы по приглашению, - расплылся в улыбке таможенник, - вас встречают?

   - Да, меня встречают люди капитана Свонга....

   Когда таможенник услышал имя капитана, на его лице появилось подобострасное выражение.

   - Конечно, сэр. Прошу следовать за мной. Гости капитан пользуються у нас особыми привилегиями.

   Они быстро миновали зал, и оказались на небольшой космоверфи. Вдоль длинного причала покачивались челноки ждущие пассажиров для отправки на планету.

   Провожатый подвел агента к одному из челноков и после короткого разговора на неизвестном Картелло языке, во время которого он смог разобрать только имя Свонг, - пилот челнока с широчайшей улыбкой погрузил чемодан Картелло в грузовой отсек и усадил пассажира в кресло за своей спиной. Картелло закрыл глаза.

   Он не слушал пилота, который на ломаном "межгалактическом", пытался развлекать пассажира похабными анекдотами. Сам пассажир лишь почувствовал легкую дурноту и следом за этим, его вдавило в кресло. Стыдно признаться, но Картелло со временем все больше и больше боялся полетов. Причем именно полетов в атмосфере.

   Поэтому открыл глаза он только тогда, когда пилот заявил что они прибыли на планету. Щедро расплатившись, Картелло выбрался из челнока, который стоял на посадочной площадке. Едва ступив на землю он удивился окружающей его обстановке. Любой здравомыслящий человек, услышав название Торнио, представлял себе пиратскую планету, большой помойкой с кровожадными жителями и бесчисленным количеством грязных злачных заведений. Глазам же Картелло предстал великолепный современный город, которому позавидовали бы многие столицы государств, входивших в Федерацию.

   Множество флайеров кружили в небе над городом, небоскребы которого взмывали ввысь готическими замками. Они органично вписывались в местный лесной ландшафт девственной природы. .

   Картелло показалось, отойди немного в сторону и встретишься с каким-нибудь лесным обитателем. Он покачал головой, и подумал, что вся эта красота не удивительна, если вспомнить об огромных доходах пиратов.

   Картелло пересек посадочную площадку и вошел в зал космопорта. Едва он перешагнул его порог, как перед ним появился служащий в синей униформе.

   - Чем могу служить? - спросил он.

   - Мне нужно аэротакси.

   - Следуйте за мной.

   Служащий провел гостя через зал и они оказались на улице. Перед ними тут же приземлилось аэротакси. Провожатый поклонился, и получив чаевые удалился.

   - Куда? - выглянул из кабины водитель. Картелло оторопел. На него смотрел двухметровый кузнечик, который вольготно раскинулся на кресле пилота и его сетчатые глаза спокойно изучали незнакомца.

   Агент взял себя в руки и решив больше ничему не удивляться, забрался на пассажирское место.

   - Мне надо попасть к капитану Свонгу, - сообщил Картелло таксисту.

   - К капитану Свонгу? - испуганно переспросило разумное насекомое и судя по его глазам оно уже пожалело что подобрало пассажира..

   - А вы уверены, что вас там ждут? - осторожно поинтересовался водитель, - капитан Свонг не любит не званых гостей.

   - Меня приглашали - успокоил его Картелло, - так сможешь отвезти или нет?

   - Двести кредов.

   - Сколько? - вырвалось у Картелло.

   Судя по всему, этот капитан Свонг пользовался здесь серьезным авторитетом, если только одно него имя производило такой эффект. На двести кредов можно было бы безбедно жить пару недель небольшой семье какого-нибудь клерка. А с другой стороны Картелло что-то подсказывало, если таксист объявляет такую цену, то значит вряд ли кто повезет за меньшие деньги.

   - Это еще хорошая цена, поверьте, - подтвердил водитель его мысли, - к тому же не каждый вас повезет к нему....

   - Да кто он такой, этот Свонг! - вырвалось в сердцах у Картелло.

   - Свонг - это смерть! - авторитетно и туманно заявил водитель и всю остальную дорогу молчал отделываясь от пассажира односложными ответами вроде - "да или "нет". Картелло смотрел по сторонам.

   Небоскребы постепенно сменились всевозможными злачными местами. Перед глазами агента проплывали целые кварталы игорных заведений, казино и публичных домов.

   Но вот они закончились и их сменили шикарные особняки, утопавшие в зелени. Ее было так много что Картелло начало казаться, что все эти шикарные трех-четырех этажные дворцы построили прямо в диком лесу. Хозяев этих дворцов, не беспокоили перемены климата. Приборы искусственной гравитации и масштабные аппараты климат-контроля поддерживали такую погоду, какая устраивала жителей этих особняков.

   Замок перед которым они затормозили, отличался от своих собратьев тем что имел большую посадочную площадку на которую по мнению Картелло вполне мог сесть тяжелый десантный катер. На площадке стояло пять флайеров и одна небольшая изящная яхта. Едва аэротакси опустилась на площадку, как перед ним сразу появилось двое вооруженных дол зубов громил.

   Водитель дружески приветствовал громил, чем несказанно удивил пассажира.

   - Принимайте гостя, - весело заметил кузнечик. Картелло показалось, что на его морде мелькнуло некоторое подобие улыбки.

   - Вас приглашали? - прорычал один из громил и Картелло поморщился. В его грудь уперся ручной бластер, который обычно не позволял себе таких мелочей как ранения. Выстрел его был смертелен..

   - У меня встреча с господином Свонгом, - поспешил сообщить агент. - мое имя Фэйсис.( Картелло предпочел не называть при встрече с пиратами свое настоящее имя)

   Один из охранников что-то проговорил, обращаясь к кому-то невидимому. Агент сразу определил, что в мочке уха громилы встроен передатчик, через который он общался со своим начальством.

   - Вас ждут, - сообщил он, - мы будем вынуждены вас обыскать.

   - Пожалуйста! - пожал плечами Картелло.

   После того как тщательный, на взгляд агента даже чересчур тщательный обыск не дал результатов он проследовал за громилами в особняк. Там в огромной оранжерее его встретил пожилой камердинер и проводил в просторный кабинет. Откланявшись он удалился.

   Картелло осмотрелся. Кабинет была обставлен не просто шикарно. Похоже хозяин кабинета поставил целью ошеломить гостей своим богатством и роскошью. Хотя на взгляд Картелло ему явно не хватало вкуса. Камин покрытый позолотой, красные бархатные шторы, несколько дубовых полированных круглых столов заставленных золотыми статуэтками ручной работы, все это настолько рябило в глазах, что агент вздохнул с облегчением когда открылась дверь и на пороге появился карлик. Картелло смотрел на него сверху вниз и вообще вдруг почувствовал себя великаном. Только лицо у этого карлика было ничуть не смешным.

   Скорей наоборот. Оно было холодным и надменным, а глаза...Картелло был хорошим физиономистом и он сразу понял, этот человек ни перед чем не остановиться и для него убить кого-то, норма жизни. А что еще можно ждать от одного из самых известных пиратских капитанов.

   - Мистер Фэйсис?

   - Да, надеюсь, имею честь разговаривать с капитаном Свонгом?

   - Да, это я, - кивнул карлик, - садитесь, - он махнул рукой в сторону двух мягких кресел стоявших около стола.- что-нибудь выпьете?

   - Виски, если можно, - ответил Картелло, опускаясь в мягкое кресло.

   Почти сразу перед ним появился квадратный стакан наполненный виски и запотевшая бутылка с содовой. Слуга принесший виски неслышно прошелестел и скрылся за второй дверью.

   Картелло взял стакан и сделал небольшой глоток. Он приложил все усилия чтобы не зажмурится от удовольствия. Виски было как минимум столетней выдержки. Уж это давний поклонник старинного напитка мог оценить сразу.

   Он посмотрел на Свонга, который в свою очередь наблюдал за своим гостем.

   - Мне сообщили о вашей заинтересованности в моих услугах, - начал капитан, - поэтому хотелось бы вкратце услышать суть вашего предложения.

   Картелло поставил стакан на стол. Честно говоря, он не ожидал столь изысканного стиля от пиратского капитана, но не подал вида и сказал.

   - Мне посоветовали обратиться к вам как к одному из лучших пир...ээээ капитанов. Дело которое я хочу предложить вам довольно необычное и деликатное. Оно не сопряжено с захватом кораблей. Наоборот. Мне нужно захватить конкретных людей.

   - Интересно, - откинулся на спинку кресла Свонг, - я похищением людей не занимаюсь.

   - Дело в том, что я готов очень щедро оплатить ваши услуги, - сразу пошел в атаку Картелло, предвидевший сомнения капитана.

   - И сколько? - Свонг привстал в кресле и его холодные глаза убийцы смотрели на Картелло которому даже стало немного не по себе от такого взгляда.

   - Сто тысяч кредов. - произнес Картелло.

   - Я готов выслушать ваше предложение подробнее, - произнес Свонг и погасив свой взгляд, мило улыбнулся своему гостю. Ни дать ни взять обычный обыватель, радующийся приятному собеседнику.

   - На одной из планет, кстати расположенный не так далеко от вашей системы находятся трое человек. То есть четверо, четвертая девчонка. Мне надо доставить всех в определенное место.

   - Срок?

   - Месяц, максимум два...

   - Приемлемо, - Свонг извлек из кармана сигару и щелкнув массивной зажигалкой прикурил. Затянувшись, он некоторое время наслаждался вкусом сигары, затем вновь перевел свой взгляд на терпеливо ждущего его Картелло.

   - Что представляют собой эти люди? - спросил он.

   - Ну... -Картелло замялся.

   - Говорите, не сомневайтесь, за такие деньги это конечно не существенно, но мне надо знать с кем я имею дело.

   - Двое из них не представляют никакого интереса, а вот другие двое. Рэд Райт и Колючка Кид. Охотники.

   - Кто? - лицо Свонга на минуту изменилось и на нем появилось искреннее изумление. - Охотники?

   - Да, охотники, - хладнокровно ответил Картелло. - А что, это для вас являться проблемой?

   - Нет, конечно, нет, - уже взял себя в руки Свонг, - просто сами понимаете кто такие охотники. Теперь мне понятно, почему вы предлагаете такую сумму.

   - Так вы согласны?

   - Мне надо подумать. Если вы подождете здесь минут пятнадцать, то я вам отвечу сразу. Мне надо кое-что проверить.

   - Конечно, подожду.

   - Отлично, - Свонг поднялся из кресла. - Вам что-нибудь еще принести?

   - Если можно еще виски, - не удержался Картелло, который представив сколько может стоить бутылка подобного напитка, решил не пренебрегать подвернувшимся случаем.

   - Хорошо, - понимающе кивнул капитан и покинул комнату.

   После него сразу появился слуга и поставив на стол темную бутылку виски удалился.

   Картелло отдал должное прекрасному напитку, и когда бутылка опустела наполовину, появился капитан. Сев в кресло он долго смотрел на Картелло, но тот спокойно выдержал его взгляд.

   - Мне все ясно, - произнес капитан, - вопрос в другом. Названные вами люди, известные личности и конечно заслуживают, чтобы их оценили той суммой, которую вы озвучили. Только я не совсем согласен с ней. Скажем за пятьсот тысяч кредов, я возьмусь за это дело.

   - Хорошо, - ответил Картелло и чуть не расхохотался увидев как вытянулось лицо Свонга. - только не один волос ни должен упасть с их головы.

   Похоже, этот пират думал, что такая сумма заставит Картелло отступить. Ну уж нет. Теперь Свонгу никуда не деться. Пиратам всегда надо поддерживать свою репутацию. Они могут предавать кого угодно, быть сколь угодно коварными, но договор они обязаны выполнять неукоснительно. Это неизменное правило позволило пиратам существовать три века и не сдать своих позиций.

   - Что ж, тогда мне нужны от вас точные координаты планеты и точные координаты места, куда надо доставить груз. Сто тысяч авансом должны быть уплачено наличными. Золотые федеральные креды подойдут. Я не люблю играть в темную.

   - Завтра утром деньги будут у вас - ответил Картелло.

   - Хорошо, - Свонг поднялся показывая всем видом что их разговор завершен, - жду от вас подробное досье на жертв. Как с вами связываться?

   - Мой номер видеофона я вам вышлю, - ответил Картелло, - линия защищена, так что можно свободно говорить.

   - Хорошо, я больше вас не задерживаю. Вас встретит и проводит до банка мой человек. Ему вы отдадите нужную сумму. - сказал Свонг, - и не вздумайте меня обмануть. Те, кто пытался это сделать, обычно долго не жили.

   Картелло поклонился и направился к двери. Когда он уже приоткрыл ее, то услышал вопрос капитана.

   - Да, сэр, меня очень интересует один вопрос.

   - Да, - повернулся он.

   - Вам знакома такая планета как Торред?

   - Слышал, - спокойно ответил Картелло.

   - Там в свое время Рэд Райт и Кид Колючка хорошо проучили одного малого, агента службы влияния...не помню, как его звали...

   - Понятия не имею, - ответил Картелло, стараясь держаться невозмутимо, - не слышал об этой истории. Причины, по которым я решил их похитить совершенно другие и вас простите, не касаются.

   - Конечно, конечно, - Свонг улыбался во весь рот, - удачи вам.

   - И вам того же! - буркнул Картелло, покидая комнату, - Сволочь, все ведь знает, - подумал он про себя, - хотя какая разница.

   Но он несколько поменял мнение о пирате, когда оказалось что в саду его поджидало аэротакси. В нем кроме водителя находился и посланец Свонга. По пути в космопорт они заехали в банк, где Картелло снял нужную сумму. После этого, отлет агента с планеты, напоминал паническое бегство

   Картелло не торгуясь, заплатил первому попавшемуся капитану корабля двойную цену, даже не поинтересовавшись, что у него за посудина. Теперь комфорт его уже мало волновал. Самым главным было то, что корабль улетал через два часа. Картелло не хотел оставаться на этой планете. Он сам не мог признаться себе, что испытывает страх.

   Корабль оказался почтовым транспортом, с тремя пассажирскими каютами и экипажем из трех человек. Картелло даже не стал возмущаться тому, что за убогую каюту с кроватью и привинченным к полу стулом, с него содрали кучу кредов. Он молча лег на кровать, пристегнулся и стал ждать старта.

   И лишь когда корабль вышел на орбиту и совершил прыжок в гиперпространство, он вздохнул с облегчением. Отстегнув страховочные ремни, он достал из своего чемоданчика купленную в баре Торнио, бутылку дорогого виски. Периодически бормоча под нос - "нервы ни к черту", Картелло в одиночку напился до свинячьего состояния. И спустя час, бывший агент громко храпел на своей кровати, а по его лицу блуждала блаженная улыбка.

  

   ..............

  

   Как только Картелло удалился, Свонг нажал на скрытую под крышкой стола кнопку вызова. Перед ним появился его ближайший помощник Борден. В отличие от маленького и щуплого Свонга, его помощник был верзилой двухметрового роста, весившим 120 килограмм, но при этом не имевшим на теле ни грамма жира.

   Сто двадцать килограмм сплошных мышц произведут впечатление на любого врага. Тем более что этому весу соответствовало квадратное лицо, с полным отсутствием каких бы то ни было признаков интеллекта. Однако Свонг знал, что за этой внешностью скрывается живой ум.

  

  

   Борден был неглупым человеком, и часто пользовался своей внешностью на переговорах. Никто конечно не воспринимал подобного громилу, кроме как телохранителя и как позже оказывалось, зря. Свонг ценил своего помощника и тот в ответ, служил капитану верой и правдой. Постепенно капитан стал доверять ему настолько, что уже совершенно не представлял себя без такого исполнительного помощника.

   - Капитан? - осведомился Борден, присаживаясь напротив Свонга и вопросительно глядя на своего хозяина.

   - Ты видел моего гостя? - спросил Свонг.

   - Я....

   - Да, не прикидывайся ты, - усмехнулся капитан, - мне известно, что ты просматриваешь всех кто приходит в особняк.

   Борден улыбнулся и кивнул.

   - Что ты о нем можешь сказать?

   - Обычный агент. От него конторой разит на милю. Выглядит слабаком, но только внешне. Там слабым не место, значит надо держать ухо востро. Скользкий тип.

   - В принципе у меня такое же мнение. К сожалению, мы вынуждены взяться за дело которое он нам предложил.

   - Что? - удивленно уставился Борден на своего капитана, - но это же...я думал вы не берете дел на стороне...

   - У него рекомендация. И он предлагает.... -далее Свонг назвал сумму, после чего Борден задумчиво покачал головой.

   - Теперь ты понимаешь, что я не мог отказаться. Ну не ожидал я, что он подпишется на такие деньги. Для нас сейчас это дело чести. Мы должны выкрасть четырех человек из дыры, которая называется Новая Канада.

   - Всего то?

   - Да, но из них два охотника.

   - Охотники.... - покачал головой Борден, - с ним связываться себе дороже. Только тронь одного, сразу толпа набежит.

   - Это так, - кивнул Свонг, - но мы к сожалению уже ничего не можем сделать. Тем более откуда узнают охотники о том что приключилось на какой-то вшивой планетке? Кто им скажет? Этот агент назвавшийся чужим именем? Да никогда. Кстати ты выяснил, как его зовут. Этот тот, с Торреда? Да ни мнись, знаю все уже выяснил. За это и ценю!

   - Да, это именно тот агент, что провалил операцию на Торреде, - ответил Борден - теперь я не удивлюсь, если охотники это те самые ребята, которые надрали ему там задницу.

   - Это именно они. Но нам от этого ни жарко не холодно. У нас есть месяц. Собирай бригаду. Пятнадцать человек. Бери только самых-самых. На вооружении не экономьте. И выясни все, что известно о Новой Канаде. Климатические условия, природа, население...в общем сам знаешь.

   - Да, сэр.

   - Два дня хватит на все про все?

   - Хватит.

   - Тогда назначай отлет на утро, Через три дня. Иди.

   Когда Борден покинул кабинет, Свонг вздохнув налил себе виски и залпом выпил. Он сам не понимал почему, но не лежала у него душа к этому делу. В своей разнообразной биографии, он попадал в такие переделки, какие порой и сложно было представить. Но с охотниками он встретился только один раз и эта встреча навсегда врезалась ему в память. С тех пор он уважал этих людей, которые были не чета слабакам из полиции Федерации.

   Но это все сантименты. Свонг привык к тому, что дело превыше всего. И сейчас ему была поставлена задача, которую он выполнит ,чего бы это ни стоило.

  

  

   .........................

  

  

   Фрегат назывался "Молния". Свонг, при всей своей неприступности в душе оказался очень суеверным человеком и поэтому никогда не менял названий своих кораблей. Их, за его двадцатилетнюю пиратскую карьеру сменилось всего четыре, Это являлось предметов его гордости, так как подобным достижением не мог похвастать ни один из пиратских капитанов.

   Экипаж нынешней "Молнии", на которой он летел, капитан подбирал лично. Обычно команда корабля состояла из сорока испытанных бойцов абордажной команды и пяти человек технического персонала. Но в этот раз экипаж составлял всего из 17 человек. Хотя нет, некоторые из них не были людьми. Один из них, принадлежал к редкой расе человекообразных богомолов, и Свонг ценил его не меньше чем своего любимца Бордена. Еще пятеро бойцов были нгаитянами.

   Свонг знал о боевых возможностях незаслуженно забытого народа людей-псов, которые когда-то чуть не завоевали Федерацию. После их окончательного поражения все что могло бы напоминать о них было выжжено огнем. Их самки были уничтожены, а часть уцелевших самцов разбросали по самым суровым планетам-тюрьмам, где они влачили жалкое существование. Свонг старался по понятным причинам не афишировать наличие у себя в команде нгаитян, так как другие пиратские капитаны могли отнестись к этому не предсказуемо.

   А вот его собственные люди видевшие людей-псов в бою, и не раз спасавших их человеческие задницы уважали своих соратников. Да и сами псы, понимали что их судьба зависит от этого маленького, но внушающего всем ужас человечка, и служили ему не за страх, а на совесть.

   Конечно, Свонг мог взять и больше пиратов, но он знал что злые языки сразу разнесут слухи о том что легендарный капитан Свонг не мог справиться с четырьмя людьми. А то, что из этих четырех двое были охотниками никто и не вспомнит.

   К сожалению, всегда приходиться учитывать проклятую репутацию. Если она есть, значит есть и выгодные денежные заказы, есть скидки у торговцев оружием и запчастями, да и много чего другого необходимого в сложном ремесле пирата. . По-другому относятся и полицейские.

   Они побояться связывать с известным пиратом, у таких всегда найдутся деньги чтобы кого-нибудь подкупить и вообще оставить самих полицейских по уши в дерьме. Вот именно поэтому с уменьшенным экипажем, но зато вооруженным до зубов, "Молния" летела к Новой Канаде.

   Свонг повернулся и спустившись с капитанского мостика прошел на свое место за пультом управления. Развалившись в кресле, он плеснул себе в стакан свой любимый виски и повернулся к сидевшему рядом с ним Бордену, который внимательно изучал приборы.

   - Мы укладываемся в график? - поинтересовался он.

   - Через полчаса будем на месте, - ответил тот

   Борден оказался прав. Не прошло и получаса как "Молния" уже вышла на орбиту Новой Канады. На обзорных экранах появился зеленый диск планеты. Свонгу сразу бросилась в глаза допотопная орбитальная станция, которая судя по всему играла роль таможенного терминала.

   - Один хороший залп и эта рухлядь разлетится на куски, - пробормотал Борден за его спиной, и капитан был полностью с этим согласен.

   - Настоящая дыра, - кивнул он, - давно я на таких станциях не бывал. Но как говориться нам платят деньги и мы должны их отрабатывать. Готовьтесь к стыковке. И запусти несколько разведывательных зондов.

   - Слушаюсь, сэр! - с этими словами его помощник исчез.

   Еще через десять минут пиратский корабль пристыковался к станции. Свонг не переживал по поводу контроля и регистрации так как документы и у него и у всей команды были чистыми. Такими вещами пиратов снабжали проверенные люди из администрации Федерации, и поговаривали, что на это негласно дал свое добро сам император....

   Вдобавок офицеры таможни Новой Канады были не глупыми людьми и конечно сразу поняли, кто прибыл на "Молнии". Но что они могли сделать? Возражать Свонгу никто не осмелиться, даже если бы возникли подозрения. "Молния" была вооружена так, что могла за десять минут не оставить от базы и камня на камне.

   Естественно таможенный контроль прошел без сучка и задоринки. Еще через полчаса три флайера с командой пиратов вошли в верхние слои атмосферы. Свонг пользовался данными разведывательных зондов, которые тем временем уже сообщили первую информацию.

   - Планета, что надо. Для охотников раздолье, - заметил Борден изучая в обзорный экран приближающуюся землю, которая была покрыта ковром сплошного леса. - Мы их выкурим отсюда. И доставим, туда куда прикажут! - отрезал Свонг, - а сейчас за работу. Я хочу, чтобы ко времени посадки все были в полной боевой готовности.......

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 11

  

  

  

  

   Расположение нашей долины оказалось настолько удачным, что я не переставал восхищаться людьми первыми нашедшими столь экзотический уголок. Огороженная со всех сторон высокими горами, она словно под их охраной, продолжала жить своей неспешной и размеренной жизнью, не обращая на остальной мир никакого внимания.

   Но и здесь со временем начали появляться первые признаки грядущей зимы Утром холодный ветер приносил туман, плотным покрывалом накрывавшим окрестности и исчезавшим только к полудню. Нет, заморозков еще не было, но увядание уже коснулось пышной растительности долины. Серебреные клены сбросили зеленую листву и приступили к выращиванию новой зимней одежды.

   Мелкие животные делали запасы готовясь к долгой , холодной зиме. Красная белка устроившая нору под большим пнем, находившемся недалеко от нашего дома, собирала лесные орехи и прятала их в нору, нисколько не пугаясь присутствия людей. Колючка полюбил шутить над ней. В отсутствии хозяйки он лакомился орехами из ее запасов. Когда она возвращалась с очередной порцией орехов, то с удивлением смотрела на сильно уменьшившийся запас провианта. Потешная мордочка удивленной белки приводила в восторг моего друга, пока на помощь бедному животному не пришла Кристина.

   За это время память к ней вернулась почти полностью. Девушка оттаяла, перестала дичиться и теперь больше разговаривала с нами. Но несмотря на все это она по-прежнему общалась в основном с Томми, а частенько уходила в лес, предпочитая нашему обществу - одиночество.

   Это произошло одним прекрасным утром. Пока Колючка наслаждался традиционной утренней порцией орехов, Кристина подкравшись к охотнику, недолго думая отвесила ему подзатыльник.

   Кид был ошарашен до такой степени, что выронил оставшиеся орехи на землю. Вид у него был грозный, и если бы перед ним стояла не Кристина, а кто-нибудь другой, я бы ему не позавидовал. Но девчонка, бесстрашно глядя на красного от злости Кида, заявила:

   - Нечего издеваться над беззащитным животным! Ты похож на вора, а не на охотника!

   Кид из красного стал мертвенно бледным в воздухе запахло жаренымё Колючка набрал в легкие побольше воздуха и выпалил

   - Но, но полегче тут, тоже мне защитница животных, нафлик!

   - Еще одно слово и я размозжу твою никчемную голову об этот пень. Тогда белке хватит пищи до самой весны.

   - Ха, ха, красная белка не питаться мясом, - попытался разрядить обстановку Кид.

   - С чего ты это взял? Возьми энциклопедию флоры и фауны и почитай если конечно читать умеешь. Там все доступно написано.

   Колючка на всякий случай придвинул поближе к себе карабин.

   - Ну и горазда же ты врать Крис!

   - Почему врать? - возмутилась девушка, - в сезон гона белки сбиваються в стаи и я не завидую тому, кто окажется у них на дороге.

   - Ты что из меня дурака делаешь? - вскипел Кид - какие стаи диких белок? То же нашла хищников!

   Я наблюдая за их диалогом умирал со смеху. И решил подыграть девушке.

   - Она права Кид. Ты разве не знаешь, что эти красные белки настолько агрессивны, что их отстрел приравнивается к охоте на самых опасных хищников в Федерации.

   - Да чего вы мне втираете...- и тут Кид замер потому что в этот момент красная белка нашла похитителя своих орехов и недолго думая, забралась ему на плечо. Тот не ожидая такой наглости от мелкой живности, вдобавок находясь под впечатлением рассказов Кристины попытался скинуть непрошенную гостью со своего плеча.

   -Ааааа! - заорал Кид, - Рэд ты видел? Она напала на меня!

   Белка испугавшись от крика не меньше Кида, спрыгнула с его плеча и метнулась к своей норе, оставив на прощание у того на плече кучку экскрементов. В воздухе повис вонючий и едкий запах.

   - Бог шельму метит! - рассмеялась Кристина.

   Мне стала жаль своего друга. Колючка был раздавлен. Не говоря уже о том что часть одежды пришлось просто-напросто сжечь, так она воняла. Красная белка видимо оказалась в родстве с земным скунсом. Но зато потом, каждое утро, к нашему дому собиралось не менее дюжины красных белок ожидавших появления моего помеченного друга, что приводило Колючку.

   Он хватал карабин, пытаясь выстрелить в какую-нибудь из незваных гостий, но стоило ему направить оружие, как хитрые твари бросались в рассыпную прячась в лесной чаще. Все это приводило в восторг Томаса и Кристину. Их прогулки по лесу становились длиннее с каждым днем. Похоже, мальчишка нашел себе более приятное занятие чем брать уроки у Колючки.

   В один прекрасный день, собравшись на маленький совет, мы порешили отправиться в путь до ближайшего городка. В первую очередь нам надо было отправить Кристину домой. К девушке как я уже говорил, вернулась память, но все это происходило несколько странным образом. Она помнила множество мелочей из своей прошлой жизни, но когда речь заходила о недавних событиях, на нее словно нападал ступор. Она не помнила ничего о разбившемся корабле и своем путешествии на нем. С другой стороны она сама несколько раз просила, чтобы мы отправили ее с Новой Канады.

   Но вот настал день отъезда. Мы оседлали лошадей и тронулись в путь. Если верить карте ближайший к нам город находился в трех днях пути. Дорога оказалась не из легких. В первый же день произошло событие, расставившее все точки над и в отношениях Кристины и Томаса.

   Наш путь оказался настолько сложным, что и пешим его пройти было сложно. А уж на лошадях, его смог бы пройти лишь опытный наездник. К концу первого дня пути мы вышли к большому глубокому оврагу, по дну которого бежал широкий ручей. Склоны оврага оказались достаточно крутыми для наших лошадей.

   Я спешился и взяв лошадь под уздцы попытал перевести ее по склону на другую сторону оврага. Мне это почти удалось и когда до желанной цели оставалось всего несколько шагов, за мной последовал Кид. Вскоре он, как и я стоял на противоположной стороне оврага.

   Кристина же, решила не следовать нашему примеру и не спешиваясь направила лошадь через ручей на противоположный склон.

   - Куда, прешь! - заорал Колючка, - ты видел Рэд, - повернулся он ко мне, - эта баба сумасшедшая курица. Лошадь загубит... да и сама убьется. Что ты молчишь нафлик!

   Я попытался предупредить девушку, но та ни на кого не обращала внимания.

   И конечно же произошло то что должно было произойти. Ее лошадь не смогла преодолеть подъем, оступилась и с громким ржаньем опрокинулась на спину. Кристина словно заправский кавалерист сумела выдернуть ноги из стремян, но это не решило ее проблем. Она упала на спину и покатилась вниз к ручью. Еще мгновение и туша лошади, покатившейся следом, накрыла бы ее.

  

   Девушка громко вскрикнув врезалась в ручей, подняв тысячи брызг. Лошадь же каким-то чудом сумела подняться на ноги и к моему огромному изумлению выбралась из оврага.

   В этот момент к девушки бросился Томас, а следом за ним и мы с Кидом. Но мальчишка добрался до цели первым. Он поднял ее на руки и словно пушинку понес на другой склон оврага. От нашей помощи он гордо отмахнулся, сам вскарабкавшись на крутой склон. Мы с Кидом переглянулись. Во время его пути Кристина словно маленькая девочка свернулась у него в руках калачиком, и глядела на него преданными глазами.

   - Попался парень как "кур в ощуп"! - пробормотал Кид, - такая девка все бабки из него вытянет и не поморщиться.

   - Да ладно тебе, - улыбнулся я, - ты чего переживаешь. Нам креды заплатили и все. А пусть эти богатеем сами со своими любовницами разбираются!

   - То же верно, - согласился Кид, - нам кстати лошадь Томаса еще вытаскивать наверх!.

   - Нам? - покачал я головой, - Вот ты и тащи, ты же его учитель.

   Кид к моему удивлению промолчал и безропотно отправился выполнять эту нелегкую работу. Вскоре мы вместе с ним присоединились к Кристине и Томасу, расположившимся рядом с нашими лошадьми,. Судя по всему девушка почти не пострадала, если не считать пары царапин.

   - И куда ты поперлась? - не удержался Кид который изрядно запыхался вытаскивая лошадь Томаса из оврага.

   Кристина предпочла промолчать, и ее виноватый вид устроил Колючку. Что-то проворчав по поводу упрямых баб, он успокоился. Через десять минут мы вновь тронулись в путь.

   Это происшествие послужило хорошим уроком для нас. А больше оказалось хорошим уроком для Кристины и Томми. По крайней мере они теперь не воспринимали наше путешествие как приятную прогулку, и старались быть предельно внимательными и осторожными.

   Больше приключений не последовало. Когда закончился первый день пути, наши молодые сразу завалились спать, еле прожевав ужин приготовленный Кидом. Мы же с Колючкой всю ночь дежурили по очереди, охраняя их сон.

   Утром, перед тем как тронуться в дорогу, я подхватил свой карабин и прошелся вокруг лагеря, внимательно изучая следы. Ничего подозрительного я не нашел. Кид попытался подколоть меня, заявив что знал когда-то одного охотника, который заболел малоизвестной болезнью, носящей названия "мания преследования".

   На это я ему ответил, что знал одного охотника, которого преследовала стая диких красных белок и, тот ничего не мог поделать с ними. Вот и пришлось ему каждую ночь во сне их отстреливать.

   На этом наша пикировка закончилась и Томаса с Кристиной, мы оседлали лошадей и тронулись в путь. Чужака я почувствовал ближе к вечеру. Томас с Кристиной ничего не замечали, а Кид подъехал ко мне, почти сразу после того как я по еле уловимым, понятным только охотнику признакам понял что мы в лесу не одни.

   - Ты засек его? - поинтересовался шепотом у меня.

   - Ну пока нет, но думаю он поблизости.

   - Возьмем?

   - Что возьмем? - с удивлением посмотрел я на него.

   - Как что? - искренне поразился Кид - Чужака. Наверняка нас выслеживает.

   - И ты еще говорил, что у меня "мания преследования", - хмыкнул я, - кто знает что мы здесь? Может это просто местные охотники. Об этом ты не подумал.

   - Ну-ну, - недоверчиво покачал головой Колючка. - Мы еще посмотрим кто прав. Хочешь пари?

   - Нет уж, - я насмешливо посмотрел на Колючку, - не вижу смысла в его заключении.

   - Боишься, - заключил Кид и этими словами он демонстративно отъехал в сторону.

   - О чем это он, - подъехал ко мне Томми , на некоторое время отвлекшись от Кристины, которая погрузилась в собственные мысли смотрела прямо перед собой. - какой чужак?

   - Слух у тебя хороший, - поморщился я, - не бери в голову. Скорей всего местные охотники. В любом случае их не больше двух.

   - Но как ты это определил?

   - Будешь больше слушать Кида, а не Кристину, -поймешь, - улыбнулся я

   - Да, ладно, я же серьезно.

   - И я серьезно.

   Томи недобро посмотрел на меня и вернулся на свое место рядом с лошадью Кристины. Та повернув голову задумчиво улыбнулась ему и затем вновьт вернулась в прежнее состояние.

   В нашем споре с Кидом, прав оказался я. Через два часа когда наступили сумерки и я уже подыскивал место для ночлега, мы выехали на небольшую поляну. В центре поляны пылал небольшой костер, на котором жарилась туша косули. Рядом с костром сидел бородатый крепыш, сосредоточено наблюдавший за дичью и периодически переворачивая ее.

   Он увидел нас и радушно махнул рукой, подзывая к себе. Мы последовали его приглашению и подъехав к костру спрыгнули с лошадей. Человек поднялся нам на встречу.

   - Торнтон, Джек Торнтон, - протянул он свою руку рукопожатия. Я пожал его руку сразу ощутив силу в его мозолистых руках.

   - Меня зовут Рэд, это Кид, а это Кристина и Томас, - представил я нагш отряд.

   - Девушка? - глаза Торнтона широко раскрылись, - в лесу?

   - А что в этом такого? - вмешалась недовольная Кристина. Не удивительно, Джек и не думал скрывать свой сарказм.

   - Да ничего, ничего. Просто первый раз вижу столь смелую девушку, широко улыбнулся он, - присаживайтесь и разделите со мной скудную трапезу.

   - А кто ты если не секрет? - поинтересовался Кид - охотишься в этих местах?

   - Да, - кивнул Джек, - я из Нейвилла. Ухожу на неделю на охоту каждый месяц. Здесь не только косули водятся. Если медведя подстрелишь или к примеру лесного тигра, то шкуру можно очень выгодно продать.

   - Лесного тигра? - я с уважением посмотрел на рассказчика.

   Насколько я знал, эти твари были свирепыми хищниками и для того подстрелить хотя бы одного из них, необходимо было обладать недюжинными умением....

   - Я вижу вы не совсем мне верите? - поинтересовался Джек, ловко сняв тушу и столь же ловко разделав ее появившимся у него в руках острым ножом.

   - Не то чтобы мы не верим, - Кид откусил кусок жаркого, и со знанием дела кивнул, - недурственно приготовлено!

   - Спасибо, - улыбнулся Джек, - не сомневайтесь, в Нейвилле я один из лучших охотников!

   - Да что вы на него набросились, - вдруг вступила Кристина, уже почти расправившаяся со с своей частью мяса, - спасибо Джек!

   - Приятно слышать такие слова от женщины, внимательно посмотрел на нее Торнтон, - а еще приятней видеть такую женщину. У меня для тебя есть подарок ....

   - Какой подарок? - подозрительно осведомился Томас недовольно наблюдавший за разговором.

   - Небольшой подарок, - ответил Торнтон, и порывшись в мешке, извлекла свет ...клык лесного тигра.

   Кид присвистнул.

   - Ничего себе, - вырвалось у меня.

  

  

   Ничего себе небольшой подарок! Клык стоил немало кредов, так что подарок девушке был по настоящему царским.

   - Спасибо, - голос девушки дрогнул, когда она взяла подарок. Томми напрягся и его глаза встретились с моими. Я тихо покачал головой и по-моему подействовало. Тот немного успокоился.

   - Ну что ж, - проговорил Джек, - а вы то сами откуда? Я вижу, что не местные. Что же вас в нашу глушь занесло.

   Кристина было открыла рот, но под испепеляющим взглядом Кида передумала говорить. Я же показал тоже рвущемуся поведать нашу историю Томасу кулак и тот сразу потерял это желание.

   - Мы туристы, - объяснил я, - приехали на Новую Канаду поохотиться, и вообще прикоснуться к неповторимому царству нетронутой человеком природы.

   - О, да вы поэт, - улыбнулся Джек, - что ж, хорошо что еще остаются такие люди. Хорошо что еще не все отравлены благами цивилизации.

   Я насторожился. Слишком хорошо изъяснялся этот охотник с манерами аристократа. Не похож он был на обычного охотника из заштатного городишки. Что-то здесь не так. Пока Джек рассказывал Кристине и Томасу как он подстрелил своего первого лесного тигра, я наклонился к Киду.

   - Что ты думаешь? - осведомился я у него шепотом

   - не похож он на простого охотника, - подтвердил Кид мои сомнения.

   - Тогда кто же он?

   - Дьявол его знает, - пожал плечами Кид, - тебе не все равно ли? Он безобиден, это видно за милю.

   - Ну не знаю, а я буду наготове, - сообщил ему я.

   Колючка лишь фыркнул в ответ.

   Тем временем рассказ о героических похождениях Джека Торнтона подошел к концу. На свет была извлечена плетеная бутыль.

   - Что это? - подозрительно осведомился Кид.

   - Вино. Сам готовил, - ответил тот, - за встречу надо бы выпить!

   Не успел я глазом моргнуть как передо мной уже стояла кружка наполненная багрово-красным вином. Надо отдать должное этому Джеку Торнтону. Поистине он был настоящая кладезь талантов. Правда, чем больше у него их появлялось, тем большее мне он внушал подозрение.

   - Предлагаю выпить за встречу! - Джек поднял свою кружку, и мне пришлось присоединиться к тосту.

   Вино оказалось изумительным на вкус. Колючка сразу потребовал вторую порцию, что и было моментально исполнена. Как я не останавливал своего друга, Кид был неисправим. Через полчаса он привел себя в состояния абсолютного опьянения, и мирно захрапел, прислонившись спиной к ближайшему дереву. Томми с Кристиной тоже последовали его примеру.

   - А ты почему не идешь спать? - осведомился у меня Джек, когда мы остались с ним у костра вдвоем.

   - Да так, - неопределенно ответил я, - а почему это тебя интересует.

   - Просто спросил, - пожал плечами Джек, - я пошел спать. Можешь не сторожить , здесь хищных зверей мало, а те что есть на выстрел к нам не подойдут.

   Поднявшись, он направился к своему спальному мешку, и через десять минут я услышал громкий храп. Что ж, похоже бодрствовать остался я один. Может, я на самом деле себя накручиваю? Вроде нормальный мужик этот Джек. Успокоив себя подобным образом, я закрыл глаза.

   Утром меня разбудил Колючка.

   - Представь, наш новый знакомый исчез.

   - Что значит исчез? - не понял я, стряхнув с себя остатки сна и поднявшись на ноги.

   - А так. Нет его и лошади его и поклажи его и...

   - Все, стоп Кид! - поднял я правую руку, выставив ее ладонью веред. Я уже все понял. Наши голубки спят?

   - Дрыхнут, куда им деться...

   - Ну, тогда будем считать что Джек Торнтон просто решил уйти не прощаясь вот и все. И забудем это. Поднимай остальных, сегодня к полудню по моим расчетам мы должны достичь города.

   - Слушаюсь сэр! - ехидно выпалил Кид и громко щелкнув каблуками ушел.

   Я покачал головой и принялся собирать вещи. После короткого завтрака мы тронулись в путь. Томми удивился быстрому исчезновению нашего нового знакомого0 а вот Кристина восприняла этот факт равнодушно. Странно вчера девчонка готова была з подарок расцеловать этого охотника, а сейчас... Что ж спишем это все на пресловутую женскую логику....

   Кстати идти стало легче. Лес стал реже, в нем появились проложенные людьми широкие тропы, в общем все говорило о приближении цивилизации. И к полудню мы наконец достигли нашей цели.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 12

  

  

  

  

   Я видел в своей жизни много приграничных городков. Эти мелкие поселения появляются, словно грибы после дождя. Стоит только какой-нибудь корпорации выбрать очередную маленькую, заброшенную планетку для добычи ценной руды, как сразу на планету слетаются стаи желающих заработать.

   Не сказать, что в Федерации существует что-то вроде безработицы, скорей наоборот. Много людей хотят урвать для себя кусок с наименьшими затратами со своей стороны. Таким образом, население подобных городков делиться на тех кто работает и на тех кто этих рабочих облапошивает. Суровая правда жизни верная для любых времен. Так уж устроен человек.

   Но наступает момент, когда производство закрывается и эти самые города пустеют. Люди разъезжаются в новые места, где можно заработать денег. Нет, конечно кто-то остается, но таких мало. Иногда рудодобывающие поселки перерастают в крупные города, но как я уже говорил, это происходит крайне редко.

   Да, забыл добавить. В этих городах нет ни школ, ни церквей. Зато салунов и казино предостаточно. Все заботятся о том, чтобы работяги могли потратить с "пользой" свои креды. А где крутятся "креды", там всегда появляются "герои" которые разговаривают на языке оружия. И тут уже появляются банды, группировки и прочее... прочее.. прочее.... Все они начинают воевать с полицией и с друг с другом, за право проглотить своего менее удачливого конкурента.

   Меня всегда раздражало, когда горстка разного сброда начинает терроризировать мирных обывателей, которые и так замотаны работой. У них есть семьи, которые надо кормить ... но впрочем что-то я увлекся. Вы спросите, почему я вам об этом рассказываю? Потому что город, в который мы сейчас въезжали, оказался одним из городов о которых я упоминал выше..

   На "Новой Канаде", не оказалось ценных ископаемых. Зато в большом количестве присутствовала древесина. Добыча древесины на планете являлась основным источником дохода. Конечно синтетическая древесина, была дешевле и выгоднее, но богатые люди готовы были платить баснословные суммы за любой предмет мебели изготовленный из натурального дерева.

   А если у вас имеется личный счет в имперских кредах не менее шестизначной суммы, то вы можете себе позволить обставить комнату деревянной мебелью, а то и построить настоящий деревянный дом. Кстати насколько я знал среди богачей, сейчас вновь возродилась мода на все натуральное. Продукты, мебель и все такое прочее.

   Город к которому мы шли являлся своеобразным островком среди лесного моря. Как я уже говорил, около него было много троп, но в конце пути мы шли по дороге, где могли проехать в ряд пять всадников. Насколько я понял что-то похожее на шоссе шло только к допотопному космопорту, остальные дороги были просто вырубленными просеками с насыпанным на землю гравием.

   Кстати мне хорошо знакомы такие космопорты. С них могли взлететь лишь флайеры, да небольшие грузовые корабли, которые могут доставить людей или грузы на орбитальную станцию.

   Итак, мы отправились по одной из лесных дорог и вскоре выбрались на окраину города Нейвилла. С того места, где стояли мы, были видны ряды невысоких домов и широкие, посыпанные красным гравием улицы.

   - Наконец-то, цивилизация! Я уже предвкушаю гостиницу с горячей водой и ванной, - в голосе Кида послышались мечтательные нотки.

  

  

   - А я бы перекусил. Чего-нибудь привычного, например шоколадного печенья, - Том словно вспомнив его вкус, облизнулся и жадно посмотрел на город.

   Кристина взглянув на него молча улыбнулась. Я же не испытывал никаких особых желаний, кроме тех про которые сказал Кид. Горячая ванна и сон, вот все что мне было нужно.

   Мы направились в город и когда въезжали в него обратили внимания на большой голографический плакат, удивительно как мы не заметили его раньше. На плакате были написаны следующие слова, которые Кид прочитал вслух.

   " Остановись, путник! Еще один шаг вперед и ты окажешься в нашем славном городе Нейвилле. Задумайся, что ждет тебя дальше, ведь никто и ничто не вечно под этими звездами".

   - Ребята с юмором, - хмыкнул я.

   - Не вижу юмора, - заметил Кид. - По-моему полный бред. Чушь какую-то написали.

   - Ты дальше прочитай.

   - Ношение оружия разрешено, - продолжил чтение мой друг, - Поиск работы разрешен. Количество жителей и гостей города составляет 4976 человек.

   - Смотри-ка, - заметил я, - а городишко то не такой уж и маленький.

   Пока мы читали, число на плакате вдруг уменьшилось на две единицы..

   - Смотри, уже 4974. - присвистнул Кид, - надо же. Вот у них система подсчетов налажена. Это значит двое, уехали из города.

   - Или их сопроводили на кладбище... - продолжил фразу Колючки Том, чем вызвал сильное раздражение учителя.

   - Ты лучше помолчи, когда взрослые дяди разговаривают, - ворчливо заметил Кид.

   - Ну что дяди, - внезапно произнесла Кристина, - будем трепаться или поедем вперед?

   Я еле сдержал смех, увидев как Кид с открытым ртом, смотрит на девушку. Признаться, я и сам был удивлен. Она обычно молчала, а если и говорила, то цедила каждое слово. Правда, Томми пользовался некоторыми привилегиями, и с ним она общалась совершенно по-другому....

   Мы тронули лошадей и пересекли границу голода.

   - Смотрите! - прервал мои размышления Томми.

   Мы повернулись и увидели, что число на плакате изменилась на 4978.

   - Нас посчитали, - буркнул Кид, - поехали. Я уже чувствую, что наша жизнь в этом городе может оказаться не столь приятной, как мне представлялось раньше.

   На этой обнадеживающей ноте мы въехали на одну из улиц, Дома тянувшиеся вдоль нее, были в основном одноэтажными, редко встречались двухэтажные. Дома выглядели обшарпанными, и если бы не следившие за нами из окон жители, я решил бы, что город вымер. Мы решили найти гостиницу. По пути нам встретилось несколько полупьяных "героев", с пистолетными кобурами на боку. Они поворачивались к нам лицом и долго провожали настороженными взглядами нашу кавалькаду.

   Вскоре улица привела нас на центральную площадь города. Площадь оказалась столь огромной, что я невольно присвистнул. Она занимала огромную территорию. На ней находилось каменное двухэтажное здание мэрии, рядом с ним небольшое здание с решетками на окнах, сразу стало понятно, что это городская тюрьма. Недалеко от нее располагался офис банка "Галактика".

  

  

  

  

  

   Ну и конечно на площади находилось множество полезных для путешественника строений. Гостиницы, конюшни, всевозможные магазины, трактир и так далее. Мы направились к гостинице под названием "Покоритель Космоса". У входа в нее висел очередной плакат на котором было написано - " У нас любой путник найдет приют и пищу".

   - Нравиться им всякую чушь развешивать, - кипятился Колючка - для дураков, что ли пишут. Написали бы сразу - "каждый может поспать, поесть и выпить!" - и то было бы лучше.

   - Что тебе не нравиться? - поинтересовался я, - по-моему все достаточно оригинально. С юмором.

   Колючка что-то пробурчал невразумительное, но к моему удивлению в полемику вступать не стал. Мы, решили первым делом пристроить наших лошадей и направились к городским конюшням, располагавшимся на противоположной стороне площади, и клянусь наш путь занял добрых двадцать минут.

   - Гигантомания какая-то, нафлик, - не унимался Кид, которому судя по всему город категорически не нравился, - зачем в этом мелком городишке строить такую площадь? Скажите мне? Да еще и вымостить ее камнем? Они здесь что парады военные проводят?

   Я предпочел не вступать с ним в полемику, а Кристина с Томом, шедшие сзади нас, были увлечены разговором. Да, судя по всему, происшествие. во время нашего путешествия в город, повлияло на их отношения. Я бы сказал что Том и Кристина сейчас вели себя как обычные влюбленные.... Я решил улучить момент и поговорить об этом с Колючкой, который судя по всему ничего не замечал, кроме своего ворчания.

   Но вот, наконец мы добрались до конюшен. За вполне умеренную плату мы оставили своих лошадей, условившись с конюхом, что их почистят и накормят. Седла и амуницию мы оставили здесь же. С собой захватили только оружие, да дорожные мешки.

   Похоже, в городке не часто появлялись новые лица. Все, даже конюх смотрели на нас, словно мы появились из потустороннего мира, и я еле удержал Кида, от язвительных фраз на этот счет. Успокоив своего друга, я напомнил ему, что в наши планы не входило долгая остановка в этом городе. Отдохнем пару дней, отправим Кристину на орбиту и назад в свое логово.

   Кстати сама гостиница меня приятно удивила. Аккуратная и чистенькая, с вежливым персоналом. Портье был наверно первым человеком, встреченным нами в этом городке, который не удивился нашему появлению, а искренне обрадовался.

   - Здравствуйте уважаемые гости! - приветствовал он нас, выскочив из-за своей стойки. - Я так понимаю, вы намерены у нас остановиться?

   - Да, намерены, - ответил я, - на пару дней.

   - Отлично! - просиял наш собеседник - зовите меня Прайм. У нас всегда имеются лучшие номера для таких гостей как вы. - Сколько вам требуется комнат? - он быстро оглядел всех нас.

   - Четыре одноместных номера найдется? - встрял Кид, - или может два одноместных и один двухместный? - подмигнул он Кристине, но в ответ получил такой "многообещающий взгляд", что сразу заткнулся.

   По-моему она даже слегка покраснела. А вот Том смутился, это точно! Я покачал головой. Оказывается Колючка, оказался куда более наблюдательным, чем я о нем думал. Портье выдал нам четыре ключа. Мы разошлись по номерам, договорившись встретиться через час, внизу в баре и пообедать.

  

  

  

  

  

  

  

   Добравшись до своего номера я сразу оценил его убранство. Для провинциальной гостиницы оно оказалось даже очень неплохим. Добротная мебель, чистое постельное белье. Я принял душ, побрился и переоделся в более приличный костюм. Проверил свой "глок", десантный пистолет, который носил, несмотря на все возражения Колючки пользовавшегося обычным модернизированным "кольтом", изобретенным много веков назад.

   Кстати до сих пор не могу понять, как в Киде могла совмещаться страсть к новому оружию и приверженность старому, вроде "кольта". Ну а у меня, с одной стороны на поясе висел пистолет, с другой алмазный нож. Единственной проблемой была шляпа уже изрядно помятая и запыленная. Но запасной у меня не было, а я так привык к своему головному убору, что пришлось одевать то, что есть.

   Через час я был готов. Спустившись в бар, я застал всех своих спутников в сборе. Оглядевшись, я привычным взглядом оценил пути отхода в случае какой-нибудь заварушки, отметил черный выход, и быстро оглядел других посетителей. Ничего настораживающего не заметил, если не считать веселую компанию разместившуюся недалеко от нас. Но пока они вели себя пристойно. Удовлетворившись осмотром, я направился к столику, за которым сидели Кид, Том и Кристина.

   - Что нового господа? - поинтересовался я, усаживаясь за стол, - Кид, ты уже оценил местное меню?

   - Пока нет, - буркнул тот, изучая лежавшие перед ним листки бумаги. - Еда конечно разнообразием не отличается, но в целом не плохо. Самое главное вот это! - он поднял один из листочков, потряс им в воздухе и погрузился в его изучение.

   - О, - заметил Томми, тоже разглядывавший меню, - выбору спиртного позавидует любой ресторан в Федерации!

   Я тоже изучив меню, полностью согласился с нашим учеником. А Кид...тот вообще был на седьмом небе от счастья.

   - Вот это да! - выпалил он, отложив меню, - за это я готов простить Нейвиллу все закидоны его жителей. Виски столетней выдержки, вино Аган де Ренн урожая 2600 года, "живое" пиво! Если мы останемся здесь на недельку, я точно сопьюсь!

   - Не переоценивай свои силы Колючка, - усмехнулся я и посмотрел на Томми и Кристину. Девушка молча изучала интерьер бара, а Томми как всегда с истинным наслаждением наблюдал за нашей с Кидом словесной пикировкой.

   - Ты больше языком болтаешь, а как до дела доходит......

   - Я болтаю! - вскипел Кид, - да как ты можешь такое говорить? Да я...

   Но надолго его запала не хватило. Тем более что нам принесли наш заказ. Каждый из нас делал заказ по своему вкусу. Как потом оказалось, мы решили попробовать почти все виды блюд, которые имелись в меню этого бара. Местные повара и официанты долго будут помнить, что такое аппетит охотников. Единственным из нас кто хоть как-то пытался соблюсти приличия и пользовался помимо вилки еще и ножом, была девушка.

   Она ловко расчленяла куски мяса и макала их в соус, прежде чем съесть. Хотя, может она все делала правильно и культурно в отличии от нас, но пока она управлялась со своей порцией , мы уже закончили трапезу и перешли на спиртное. Кид и Томми на виски. Я забыл сказать, что недавно Колючка одобрил употребление нашим учеником виски - по мнению Кида "настоящего мужского напитка". Я же предпочел пиво, а Кристина как не трудно было догадаться, вино.

  

  

  

  

   Когда я выпил первую кружку, то позволил себе еще раз повнимательнее осмотреться по сторонам. Посетителей не прибавилось. А те ребята из веселой компании, насторожившие меня вначале, вели себя теперь нагло. Внимательно-изучающий взгляд с которым я случайно встретился, принадлежал одному из них , высокому белобрысому детине с бледным лицом и презрительно сжатыми губами. Я сразу обратил внимание на его руки. Кулаки были увесистыми, а костяшки пальцев сбиты, выдавая в нем кулачного бойца.

   В его глазах сквозил холод. Затем на мой взгляд его охватило какое-то сумасшедшее веселье. Учитывая что у парней стол ломился от пустых кружек из под пива, которое не успевали относить официанты, ребята уже дошли до нужной кондиции, когда начинает тянуть на подвиги.

   Я как чувствовал. Терпение их оказалось не долгим. Один из завсегдатаев решил проверить, чего мы стоим. Я прекрасно видел, как белобрысый кивнул здоровяку сидевшему рядом с ним и тот переваливаясь направился к нашему столику.

   - Привет, чужаки. Креды у вас есть?

   - Креды? - переспросил я, чувствуя как напрягся Колючка и в его глазах зажглись хорошо знакомые мне огоньки.

   - Да креды, ? - белобрысый громко заржал и обернувшись посмотрел на своих дружков, - гоните мзду свелоги соплявые, и валите на баху! Нечего вам, чужакам-салабанам сидеть там, где мужчины пьют! А девушку оставьте нам. Мы ей покажем на что способны настоящие "гиро-стриты"!

   Он ощерился, показав впечатляющий ряд желтых зубов. Под настоящим героем он понятно подразумевал себя. Я заметил, что Кристина слегка заволновалась.

   Я огляделся. В зале повисла тишина. Все присутствующие за исключением веселящихся дружков здоровяка наблюдали за нами.

   - Слушай, я не понял какие нафлик говнюки? - переспросил меня Колючка, - что он там сказал?

   - Гиро-стриты, - повторил я, - по-моему это уличные герои, в общем местные крутые ребята.

   - Настоящие крутые ребята! - в голосе Кида чувствовался не прикрытый сарказм. Он обратился к нависшему над нашим столиком молодчику. - Ты, дебил нафлик, кого здесь развести решил, герой сраный видите ли. Да тебе гальюны в космодесанте чистить не доверили бы.

   Колючка выбрался из-за стола и подлетел к обидчику. Увидев эту картину дружки громилы заржали еще громче. Конечно, им было на что посмотреть. Кид приходился по пояс громиле, который улыбаясь во весь рот саркастически наблюдал за моим другом. Но я то знал истинные возможности своего друга.

   Колючка не долго думая с разворота, всадил кулак в пузо здоровяка, а затем подпрыгнув попал ногой прямо в подбородок врага. Громила с грохотом рухнул на пол и наш стол подпрыгнул словно при землетрясении. Пятеро дружков поверженного, после секундной заминки поспешили на помощь своему другу. Здесь в дело вмешался я.

   Пущенный мной стул угодил в ноги первого из нападавших и тот растянулся на полу. Второй перепрыгнул через него и выхватил из-за голенища своего сапога увесистый тесак. Но я уже вошел во вкус драки, и тело мое действовало автоматически. Я увернулся от прямого рубящего удара (как еще могла эта деревенщина атаковать?), и поймал противника на ложном замахе

   Пока я проводил бросок через плечо и проследил, как противник приземлился на соседний стол, превратив его в кучу щепок, Колючка молотил по печени еще одного "героя", который совершенно потерял боевой настрой. Пара бандитов навалилась на Томми, посчитав его самым опасным из нас за счет физических кондиций.

  

  

  

   Нашему ученику пришлось бы совсем туго, если бы не Кристина. Она схватила со стола бутылку недопитого виски и со всего размаху огрела одного из нападавших по голове и тот осел на пол словно тряпичная кукла.

   В это время Томми воспользовавшись помощью девушки врезал что есть силы в подбородок последнего бандита. Тот отлетел в сторону и стукнувшись головой об барную стойку потерял сознание.

   - Все, - удовлетворенно потер я руки и в следующую секунду получил удар по голове.

   В глазах потемнело, но хоть я и оказался на полу, но все же сознание не потерял, и когда способность видеть ко мне возвратилась, в баре развернулось настоящее сражение. Видимо местным жителям только и дай повод подраться. Наверное это любимое их развлечение от скуки.

   Я осторожно отполз к ближайшему опрокинутому столику и вцепившись в него начал подниматься внимательно наблюдая за происходящим.

   Силы конечно были не равными, на стороне противника оказалось восемь человек, у нас же четверо. Все кто находился в баре, посчитали своим долгом отметелить чужаков. Но они не знали, с кем имеют дело. Колючка рассвирепел, а его противники не знали что лучше встретиться один на один с горным львом, чем с озверевшим Кидом.

   Колючка сейчас дрался сразу с тремя нападавшими и делал это как всегда виртуозно. Вот он ударил в колено одного из них, а когда тот согнулся, схватившись за ушибленное место, обрушил на его голову деревянный стул. Увернувшись от удара второго врага, он наотмашь рубанул остатками стула по лицу врага, третий же противник, не выдержав напора, поспешил убраться с поля боя.

   Томми неплохо держался, уроки Кида не прошли даром. А девушка... Вот здесь я раскрыл рот. Она стояла рядом с ним и сражалась не менее эффективно, чем Колючка. Конечно, ее ударам не хватало силы, но зато она уворачивалась от любых захватов, настолько гибкими и пластичными были ее движения. Вдобавок Кристина умудрилась довольно точно швырять бутылки, и пару соперников отправила в нокаут.

   Внезапно что-то просвистело над моей головой, и я инстинктивно пригнулся. Кто-то метнул в меня нож. Он вонзился в одну из деревянных стенных панелей. Похоже, дело принимало серьезный оборот. Нас хотели убить.

   Поняв, что отступать некуда я издал громкий боевой клич космодесантника и бросился на врага. Мой клич, усиленный эхом ( в доме оказалась прекрасная акустика), заставил бандитов оторваться от драки и посмотреть на меня. Я же летел на помощь Тому который держал в руке ножку от стола и отчаянно отмахивался от двух здоровенных детин.

   Достал я только одного, второй все же получил ножкой в лоб. В следующий момент они вдвоем валялись на полу, и к моему удивлению на этом драка закончилась. Я повернулся и увидел в окно как к гостинице направляются пять копов а на улице стоит небольшой флайер с соответствующей надписью.

   - Бежим, - бросил я Киду который стоял посередине зала явно растерянный столь внезапным прекращением драки.

   Я оглядел зал. Бармен с официанткой прятались за стойкой. Картина разрушений впечатляла. Зал напоминал собой поле битвы. Вся мебель и утварь валялась изуродованной на полу вперемешку с битым стеклом. Убытки не шуточные, решил я. Картину завершал десяток тел, живописно разбросанных по залу. В общем обстановка не располагающая к беседам с полицией. Колючка бросился к черному ходу, увлекая нас за собой.

   Кид на ходу что-то прятал в карман.

   - А, что? - с вызовом ответил он на мой немой вопрос, - законный трофей!

   Я не стал спорить. Но когда мы вместе с присоединившимся к нам Томми оказались на улице, за гостиницей, я вдруг понял, что кого-то не хватает.

   - Кристина! - внезапно вырвалось у нашего ученика, и он бросился назад, но Колючка удержал его благородный порыв.

   - Кид, где девчонка? - строго поинтересовался я у Колючки с трудом сдерживающего Томми.

   - А кто ее знает? - выдавил он. - Вроде рядом была.

   - Держи этого "героя"... - рявкнул я и обогнув гостиницу очутился у парадного входа.

   Я успел вовремя. Копы уже тащили девушку, к своему флайеру. Надо отдать ей должное она извивалась в их руках с такой яростью, что двое здоровенных мужиков еле удерживали ее.

   Я не стал долго размышлять. Копов двое. Остальные как я понял, находились внутри гостиничного бара. На мое счастье они слишком поздно спохватились. Я налетел на врагов как ураган. Одному врезал в ухо, второй получил ногой в пах. Пока они валялись на земле, приходя в себя, из флайера выпрыгнул пилот-коп. Я схватил Кристину за руку и потащил за угол дома. Через несколько минут, мы столкнулись с Колючкой и Томми спешившими нам на помощь. Не долго думая мы скрылись в ближайшей подворотне, с каждой минутой удаляясь от злосчастной гостиницы.

   Странно, но за нами не было погони. Хотя, чего ожидать от провинциальных полицейских, которые не додумались поставить пару человек около черного входа.

   Мы остановились только тогда когда миновали несколько кварталов. Народ кстати не обращал внимания на четырех людей, бегущих что есть сил.

   - Надо где-нибудь залечь на дно, - предложил я, - вот влипли в историю Неприятности с властями нам сейчас явно ни к чему!

   - Да какие это власти? - возразил Кид, - здесь власть это бандиты.

   - Тем не менее, это ничего не меняет. Пошли куда-нибудь приземлимся. Поговорить надо.

   Мы отыскали небольшой кабачок, и удобно устроившись за одним из столиков, проанализировали наше положение. Кид сначала попытался мне доказать что в этом городе незнакомцев встречают пулей, а уже потом разговаривают. Я не стал спорить с подобными очевидными фактами. Затем мы решили выяснить, как идут дела в отеле. Понятно, что полиция, если только там служат не совершеннейшие идиоты быстро проверит постояльцев и все сразу станет на свои места.

   Но метрдотель оказался еще тем пройдохой. Его голос по телефону журчал настолько сладко, что у меня уши едва не прилипли к телефонной трубке.

   Да, он все знает, но мы можем не волноваться. Все включено в наш счет. С полицией никаких проблем. Они возникнут только в том случае......но он...избави боже такого даже не допускает, если мы откажемся платить.

   Поблагодарив афериста, я вернулся к своим друзьям и поведал им о реальном положении дел.

   - Еще бы он не был любезен - раздраженно проворчал Кид когда я закончил, - заработал на нас кряга кучу кредов.

   - Эти бандиты решили поживиться, вот и все - вставил Том.

   - Нет, - покачал я головой, - так просто даже в таких городах не нападают. Они знали что у нас есть золото. А мы его никому не показывали и ни с кем ни говорили. ... - и тут меня осенило!

   - Слушай, я вспомнил. Когда мы приехали , какой-то хмырь около наших лошадей болтался, - произнес я, - помнишь Колючка, я тебе про него еще говорил.

   - Было дело, - кивнул тот, - ты думаешь это он?

   - Ну да. На лошадях клеймо. Резонно предположить, что наши враги узнали его. А дальше можно и не обладать особой проницательностью, чтобы сделать правильные выводы.

   - Вот дьявол, - пробормотал Кид, - похоже Рэд прав. Надо валить отсюда в нашу прекрасную долину. И как можно быстрее.

   - Они будут следить за нами, руку на отсечение могу дать, - заметил я, - нам надо остаться в городе дня на два. После нынешнего урока я думаю, наши враги будут осторожнее и на рожон не полезут. А затем мы просто исчезнем.

   - Надо бы выяснить, кто на нас напал. Если это бандитские шестерки это одно, а если кто посерьезнее...

   - Вот и выясним. Эй, Томас, - я посмотрел на вдруг пригорюнившегося ученика, - чего голову повесил? Теперь ты герой. В драке настоящей поучаствовал, и даже защитил даму.

   По этому поводу я одну притчу вспомнил. У тебя Кид научился. Рассказать?

   - Расскажи, - удивленно посмотрел на меня Колючка.

   - Однажды, - начал я, - воины одного племени шли через узкое темное ущелье и услышали за поворотом странный пугающий шорох. Вождь племени послал самого смелого воина разведать. Тот вернулся весь в крови и прошептав, "там был огромный медведь и я его убил", умер. Но шорох не смолк. Тогда послали второго воина. Тот вернулся окровавленный и произнес "там был пещерный тигр, и я убил его", и то же умер. И теперь шорох не смолк. Тогда вождю ничего не оставалось, как послать самого никчемного из своих людей. Тот быстро вернулся держа за хвост убитую крысу. "Путь свободнее, можно идти", - произнес он. Этот воин стал величайшим воином своего племени, ибо каждый мужчина может отыскать и убить прячущегося тигра, но не всякий может опознать и убить свой страх.

   - Вот что значит моя школа, - восхищенно протянул Кид, - молодец Рэд.

   - Не знаю какой смысл вы вкладываете в эти глупые притчи, - фыркнула Кристина, - Я между прочим вполне могу сама за себя постоять. И спасать меня не обязательно.

   - Вот так номер! Так что же ты попалась этому полицейскому? - поинтересовался Кид.

   - А может, это он попался, и спас Рэд ты его, а не меня.

   - Вот женщины! - рассмеялся Кид - Все любят прихвастнуть. Вот, например был такой случай ...

   - А ты не любишь? - оборвала Кристина его начинавшийся рассказ.

   - Конечно, нет!

   - Ладно, хватит пикироваться, - поднял я вверх руки, - Итак, мы решили что делаем дальше?

   - Да, - подытожил Кид, - остаемся на пару дней и присматриваемся. Затем исчезаем.

   - А девчонка? - поинтересовался я кивнув в сторону Кристины.

   - Сажаем на корабль и пусть летит.

   - Ха.. - рассмеялась Кристина, - в этой дыре корабли раз в неделю садятся. Неужели вы бросите меня одну в этом городе?

   - Ну, ты же говорила что можешь сама со всем справиться, - не удержался Кид.

   - Да ладно тебе Колючка, - вмешался я, - надо сначала выяснить, когда прилетает корабль. Может как раз через два дня. В общем, идем в гостиницу.

   - Старую? - удивился Томас.

   - В старую, - кивнул я. - Мы должны этому вору метрдотелю столько кредов, что я принципиально буду жить в той гостинице.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 13

  

  

  

  

   Смеркалось. Город медленно погружался во тьму. Я стоял у окна нашего гостиничного номера и выключив свет наблюдал за улицей. С того места, где я находился, открывался великолепный обзор. Идеальное скажу вам место для наблюдения. Просматриваются все подходы к гостинице, в общем и мышь не проскользнет незамеченной. А "мыши" на улице присутствовали. За нами наблюдали, и я в этом не сомневался.

   Мои друзья сидели в темноте уже несколько часов. Все то время что я наблюдал за улицей, мы практически не разговаривали. Кристина нервно перебирала волосы уставившись в одну точку. Колючка играл пистолетом, с которым уже выделывал цирковые трюки. И лишь один Том спокойно спал. Его богатырский храп разносился по всему номеру. Я невольно позавидовал нашему ученику. Нервы у парня были поистине железными!

   - Я считаю что в городе оставаться опасно! - заявил Колючка заметив, что я отвернулся от окна.

   - Конечно, опасно, - согласился с ним я, - но что ты хочешь предложить?

   - Я уже говорила вам. Надо всем вместе улететь с этой планеты, - вставила Кристина.

   - Да? - усмехнулся я, - а ты послушай Кид что мне пришло в голову. Как-то странно все получается. Почему-то падает флайер в котором находиться единственный уцелевший человек с неизвестного корабля, который, кстати как я понимаю так и не разбился. Потому что от падения такой громадины, грохоту будет на всю планету. Затем по просьбе спасенной, мы провожаем нашу незнакомку до этого проклятого городка. И тут начинается. Драка, разборка с полицией. Нас оставляют в покое, но держат под наблюдением. Кто ты Кристина? Что произошло на корабле? Знаешь, я не верю в случайности.

   - Я же говорила, что ничего не помню! - возмутилась девушка, - лишь какие-то бессвязные обрывки воспоминаний. Да и с чего ты решил, что за нами следят!

   - За те три часа, которые я наблюдаю за улицей, произошло много чего необычного.

   - Что именно?

   - В течение двух часов полицейский флайер зависал над гостиницей не менее шести раз.

   - Ну и что? - возразила Кристина, - Это же вполне объяснимо. В гостинице была драка и они решили взять под контроль это место, хотя бы на какое-то время.

   - Ну, хорошо, - не сдавался я, - А то, что на улице три ремонтные бригады ночью что-то делают уже на протяжении двух часов. И насколько я понимаю одна из них, что-то монтирует на стену дома расположенного напротив гостиницы. Даю руку на отсечение, что это камеры или датчики слежения. Что вообще можно ремонтировать в такой темноте, для меня остается загадкой. Я уж не говорю о двух электромобилях с зажженными фарами дежурящих перед входом в гостиницу.

   - Может ты и прав, - пожала плечами Кристина, - но я действительно ничего не помню! Вы мне не доверяете? Почему? Разве я что-то сделала не так? Разве я заставила своим поведением усомниться во мне?

  

  

  

  

   - Да, нет, не переживай, - вмешался в наш разговор Кид, - это Рэда паранойя охватила. Меня больше беспокоит другое. Тебе не кажется Рэд, что мы теряем инициативу? Сидим в этой гостинице и ждем у моря погоды. Надо что-то предпринимать, а не ждать пока эти неизвестные уроды возьмут нас за задницу!

   - А какие у тебя есть предложения? - спросил я, - что предпринимать то? Да толкни ты эту жирную тушу. Храпит как кабан!

   - Мысль у меня пока одна, - задумчиво проговорил Кид, проигнорировав мои последние слова относительно Томаса, - давай обратимся к своей интуиции. Я....

   Договорить ему не дал внезапно раздавшийся зуммер видеофона. Мы переглянулись.

   - Да, слушаю, - ответил на вызов Кид.

   - Добрый вечер, сэр, - услышали я хриплый голос, - могу я поговорить с господином Райтом?

   Я подошел к Киду и встал рядом. На экране видеофона я увидел пожилого мужчину представительной внешности. Седина уже тронула его черные волосы, но на лице не было морщин. Он напомнил мне отставного военного или какого-нибудь мелкого чиновника.

   - С кем имею честь разговаривать? - осведомился я когда мы с незнакомцем перестали разглядывать друг друга.

   - О, сразу видно воспитанного человека! - расплылся в улыбке мой собеседник, - Разрешите представиться. Моя фамилия Де Фабелье. Луи де Фабелье. В некотором роде я являюсь мэром этого города.

   - В некотором роде? - улыбнулся Кид, - смешно!

   - Я рад молодой человек, - внимательно посмотрел мэр на моего друга, - что вам понравилась моя шутка. Но к делу. Я приглашаю вас господин Райт в ресторан этой гостиницы. У меня к вам очень деликатный и поверьте обоюдовыгодный разговор. Минут через двадцать вы сможете спуститься вниз?

   Произнеся эти слова, мэр улыбнулся очаровательной улыбкой. Но за ней явно скрывался хищный оскал матерого зверя, от одного вида которого мне стало не по себе. Знаете, есть люди обладающие талантом располагать к себе людей. Но за их безобидной внешностью и учтивыми манерами, дремлет монстр. Судя по всему, мэр относился именно к подобному типу людей.

   - Он скорей похож на главаря мафии чем на мэра, - пробурчал мне в ухо Кид, когда не дождавшись моего ответа мэр отключился.

   - А ты много их в своей жизни видел? - поинтересовался я.

   - Приходилось, - важно ответил Колючка

   - Что ж, может ты и прав, - не стал я спорить со своим другом, - сейчас нам выпал шанс все выяснить. Не просто же так мэр решил поужинать ночью с каким-то Рэдом Райтом.

   - Он кстати ничего о спутниках Рэда Райта не упоминал, - заметил Кид.

   - Вы можете рядом поужинать за соседним столиком...

   - О чем вы говорите! - раздался голос Кристины, - мы в ловушке, нас преследуют, а вы собираетесь ужинать с этим напыщенным индюком. Вам разве непонятно что отсюда надо срочно убираться.

   Мы с Кидом переглянулись. Да, у девушки похоже какое-то маниакальное желание улететь с планеты.

   - Послушай, Кристина, - обратился я к ней, - давай мы еще раз определимся. Мы не собираемся улетать с Новой Канады. По крайней мере сейчас. Если тебе это надо, то бери билет и вперед. Ближайший грузовой челнок подбросит тебя на орбитальную станцию. Странно, что ты этого еще не сделала. Ты же хочешь обратно в цивилизацию? Это можно понять! Но мы охотники и у нас другой путь.

   - Неужели ты думаешь, что я могу бросить в беде своих друзей? - возмутилась девушка.

   - А кто сказал, что мы в беде? Так, небольшое приключение. Нам не впервой, разберемся - заметил Кид.

   - Все, - я поднялся положив конец этому бессмысленному на мой взгляд разговору. - Встретимся внизу.

   Я проверил на всякий случай как выходит из ножен на поясе, мой алмазный нож и внимательно осмотрел свой старый добрый "глок". Этот пистолет выручал меня не раз, поэтому на него можно было положится. Я сунул его в кобуру на поясе и вышел из номера. После полумрака номера, яркий свет снаружи ослепил меня. Пройдя по коридору, я спустился по широкой лестнице в ресторан.

   Де Фабелье, я увидел сразу. Можно сказать, что посетителей в зале почти не было. Причем, приглядевшись, я понял что все они являлись подсадными утками из команды мэра. Вы спросите причину моих подозрений? Поверьте, всех этих телохранителей я чую за милю. Ну что ж, стоять и ждать приглашения глупо. Решив для себя этот вопрос, я направился к столику мэра и без приглашения уселся на свободный стул.

   - Добрый вечер господин Райт, - произнес тот, откидываясь на спинку стула. Он внимательно разглядывал меня несколько минут.

   Я не мешал ему любоваться моей персоной. Наконец он оторвался от этого занятия и широко улыбнулся. Улыбка его было мягкой и доброжелательной, но меня она не обманула. Под вне0шностью доброго дядюшки у этого человека явно скрывалась железная воля.

   - С вашего позволения, я уже сделал заказ нескольких блюд на свое усмотрение. Местный повар с Венегры. Знаете такую планету?

   Я кивнул. Конечно, я слышал об этой планете. Планета, на которой находился самый известный Кулинарный Университет в Федерации. Он занимал большую часть небольшой планетки и выпускал каждый год три тысячи поваров. Окончить этот Университет было заветной мечтой любого уважающего себя повара или бармена Федерации.

   - Только интересно, каким ветром занесло сюда такого мастера? - не смог я удержаться от вопроса, - ведь его услуги стоят не мало кредов.

   - Я могу позволить себе такие вещи, - улыбнулся мэр, - гостиница принадлежит моему брату. А мы одна семья. И не самые бедные люди в округе. Так вот этот повар прекрасно готовит гуся с пряностями и восхитительные паштеты из гусиной печени. Думаю, вы останетесь довольны. А как под это дела идет сирианское красное вино пятидесятилетней выдержки. Прекрасный букет. Я знаете ли ценитель красных вин и доложу вам это поистине произведение искусства.

   Он так аппетитно это рассказывал, что я невольно облизнулся. В животе заурчало. Мэр явно обладал незаурядными артистическими способностями. Но одновременно его непринужденное поведение насторожило меня.

   - Но если вы предпочитаете белые вина, - продолжал тем временем распинаться мэр, - то у меня есть один знакомый контрабандист который за умеренную цену достанет вам любую бутылку по винному каталогу Федеративной палаты спиртных напитков..

   - Благодарю, - прервал я этот фонтан красноречия толстого градоначальника, - я предпочитаю виски. Если его нет, то вполне могу ограничиться чашечкой крепкого кофе.

   - Да вы романтик друг мой, - бесцветные глаза мэра приняли мечтательное выражение, - выпить на закате дня чашечку кофе...прелестно, прелестно

   Меня уже начала утомлять его болтовня, и я с трудом сдерживался от того чтобы не послать этого говоруна куда подальше. Похоже, он и сам это понял.

   - Вас наверное удивило мое приглашение? - спросил он - Попробую угадать, вы хотите узнать зачем этот толстяк ломает перед вами комедию?

   От подобной постановки вопроса я слегка растерялся, что признаюсь, со мной бывает крайне редко.

   - Не скрою, - наконец взял я себя в руки - прием довольно неожиданный.

   - Интересный вы человек господин Райт, - вежливо заметил мэр. - На планете вы впервые и уже успели нажить врагов. В базе межгалактической полиции ваши данные засекречены. Так кто же вы?

   - Я охотник.

   Произошла небольшая заминка, за время которой с лица моего собеседника медленно сползла улыбка.

   - Мне следовало сразу догадаться об этом, - кивнул он, - Ну что ж. Охотники отличные бойцы, но к сожалению последние романтики нашего времени. В таком случае предлагаю приступить к сути дела.

   На этом наш разговор прервался из-за официанта принесшего обещанного де Фабелье жареного гуся, несколько салатов и кувшин красного вина. Пока официант разделывал жаркое, мэр сам наполнил хрустальные бокалы вином.

   - За встречу!

   Я кивнул и мы, чокнувшись выпили.

   - Так вот, - продолжил разговор мэр, поставив бокал на стол, - мои люди обратили внимание на нескольких незнакомцев, въехавших в город на лошадях. И все было бы прекрасно, если бы одна из лошадей не имела клейма принадлежащего одному моему хорошему приятелю. Он отправился искать золото в горы с парой таких же недоумков как и он сам. И вот в чем беда, я доподлинно знаю, что золото они нашли. Мои люди пытались выследить их, но эти бездельники оказались на самом деле не такими уж растяпами если умудрились обвести вокруг пальца моих лучших людей и исчезнуть без следа. Прошло несколько лет и тут появляетесь вы, швыряете направо и налево креды, подкупаете полицию...

   - Постойте, - я с удивлением уставился на своего собеседника.- Какая еще полиция? Никто никого не подкупал.

   - Что? - мэр в свою очередь тоже удивленно посмотрел на меня.

   - Я еще раз повторяю, что полицию никто не подкупал. А насчет траты кредов, то позвольте мне тратить столько, сколько я хочу и где хочу. Я не у вас их в долг брал! А вот зачем вам устраивать нам засаду? Стоило только появиться четверым незнакомым людям в вашем городе, а вы уже устраиваете им веселую жизнь? Ничего себе у вас порядки!

   - Ну что вы, - возмутился мэр, - лично я вам никакой засады не устраивал. Не привык я так грязно работать. Я наоборот решил, что вы сами устроили эту заварушку, а полиция просто выполняла свою работу.

   - С трудом вериться в правдивость ваших слов, - усмехнулся я.

   - Ну, посудите сами, - пожал плечами де Фабелье,- для чего мне нападать на вас? А если вы погибните? Я в таком случае так и не узнаю расположения прииска. Да, вы можете сказать, что я мог похитить вас и все такое прочее, но поверьте, цивилизованные люди сначала разговаривают, и переходят к каким-то конкретным действиям только после того, как окончательно понимают, что компромисс между ними невозможен. Я кстати вам верю, и приложу все усилия, чтобы понять кто пытается устанавливать в моем городе свои порядки! Сдается мне что нас с вами просто столкнули лбами. Такие игры с Луи де Фабелье не проходят!

   Внезапно от мэра повеяло ледяным холодом. Да, с таким человеком надо держать ухо востро.

   - Если я правильно понимаю, - усмехнулся я, - мне надо сообщить вам месторасположение прииска. Если я это сделаю, то что с этого буду иметь?

   - Во-первых, вы останетесь в живых, - ответил мэр, - во-вторых, сможете улететь с Новой Канады. В-третьих, оставите себе все золото, которое имеется при вас.

   - Дело в том, - ласково улыбнулся я этому наглому прохиндею, - что мне не хочется покидать вашу прекрасную планету. А участок земли, который может быть и содержит золотоносную породу, а может и нет, мы хотели застолбить за собой официально. В вашей прекрасной мэрии.

   - Сразу видно железную хватку делового человека, мистер Райт. Только вы кое-что не учли. Меня. Я являюсь полновластным хозяином этого города. Любой уличный воришка без моего ведома даже не посмеет залезть в чужой карман. Поэтому вряд ли вы вообще сможете покинуть мой город, а улететь с планеты тем более нереально! Ну а если говорить о том, что вы, со своими друзьями хотите застолбить какой-то участок земли на Новой Канаде или просто приобрести недвижимость, то вам как добропорядочному гражданину надо бы узнать несколько законов нашей планеты. Первый закон гласит, операциями с недвижимостью могут заниматься только граждане нашей планеты, а я что-то не припомню, чтобы у вас было гражданство республики "Новая Канада". Об остальных законах и говорить нечего вы нарушили как минимум четыре. Незаконное приземление на планету минуя таможню, это раз. Похищение чужой собственности, это два. Незаконная добыча полезных ископаемых, это три. Неподчинение властям, это четыре. И...

   - По-моему достаточно, - прервал я этого начальствующего болтуна, - Конечно знание законов, безусловно очень полезная вещь. Приземлились без таможни? В этом вы не правы. Мы ее прошли. И если вам это неизвестно, значит плохо работают ваши дознаватели. Что там еще? Незаконная добыча полезных ископаемых? А вы видели, как мы их добывали? Где доказательства? Неподчинение властям? Может быть конечно, но опять же все утряслось. И заметьте, не я решал вопрос с полицией, а метрдотель. Таким образом, причем здесь мы? Похищение чужой собственности? Ну это просто бред...

   - Бред или не бред, решать мне. Доказательства? Надо будет, будут доказательства и свидетели. В общем, пожизненный срок вам обеспечен. И на свободе вы только потому, что вы пока мне нужны!

   Я покачал головой. Честно сказать я совершенно не боялся угроз этого, с позволения сказать мэра. Но меня мучил другой вопрос.

   - А что вы так к нам прикипели? Разве нельзя нормальным путем определить расположение золотых приисков. Космическое зондирование к примеру. Не настолько вы и отсталые в технологическом плане чтобы не иметь подобного оборудования.

   - Я... - мэр побагровел. Видимо мои слова об отсталости задели его за живое.

   - Я... - вновь начал он, - конечно, могу устроить все это, но зачем мне лишняя огласка? Когда узнают о том, что на планете запасы золота, то сюда слетится половина Федерации. Основной статьей экспорта планеты является древесина. Если начнутся разработки других полезных ископаемых, можно нарушить экологию. А то и вообще сотворить экологическую катастрофу. Но хватит. Надеюсь, вы все прекрасно поняли. Даю вам сорок восемь часов на размышление. И если ответ будет отрицательным, то я вам не завидую. А мне знаете пора. Дела.

   Кивнув, он поднялся из-за стола и быстро направился к выходу. Из-за двух соседних столиков вскочило четверо здоровяков с оттопыренными пиджаками под которыми угадывалось оружие и последовали за ним.

   Я оглянулся. Мои друзья уже спустились и сидели в самом дальнем углу зала, наблюдая за нашей беседой. Увидев, что я остался один, они присоединились ко мне.

   - Что тебе этот мэр втирал, нафлик его за сирен? - поинтересовался Кид, с любопытством глядя на меня.

   - Я за тебя волновалась, - добавила Кристина.

   - Спасибо за участие, - буркнул я, - вспомнил одну небольшую историю. Хотите расскажу?

   - Давай, - Кид подозрительно посмотрел на меня.

   - На одной планете жил великий мудрец. Как-то раз проезжал он по заброшенным и диким местам этой планеты и увидел женщину, плачущую над тремя могилами. Он послал своего ученика и тот спросил у женщины, почему она плачет. Та ответила, что в округе свирепствуют тигры-людоеды. Год назад погиб от когтей тигра ее свекор, полгода назад ее муж, а три дня назад ее сын. "Почему же вы не уедете из этих мест?" - удивился подошедший мудрец. "Здесь нет жестоких властей" - ответила женщина. "Запомни это ученик" - повернулся мудрец к юноше, - "Жестокая власть - свирепее тигра!".

   - Интересно... - протянула Кристина - и к чему эта "поучительная" история? Какой смысл?

   - Власть в этом городе де Фабелье. Жестокая власть

   - Невесело ответил я, - В общем, нам дали сорок восемь часов.

   - Для чего? - деловым тоном осведомился Кид.

   - Для того, - объяснил я, - чтобы рассказать этому кряге где находиться участок с которого мы пришли, а потом слинять с этой планеты.

   - Он обнаглел! - констатировал Кид, и откинувшись на стол вытащил сигару и закурил.

   - И что нам делать? - робко поинтересовался Томми.

   - Как что? Улетать надо! - заметила Кристина, явно обрадованная таким поворотом дела.

   Еще бы. Теперь ее мечта об отлете с этой планеты вместе с нами близка к осуществлению. Хотя думаю, что мэр угрожал не просто так, и если бы мы захотели улететь то нам пришлось бы постараться. Но и девушка, и мэр плохо знали охотников. Никто не может диктовать нам, что и как мы должны делать.

   Я встретился взглядом с Кидом, тот вынул сигарету изо рта и улыбнувшись произнес:

   - Надо подумать Рэд. Хорошо подумать!

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 14

  

  

   Первая же наша вылазка в город, показала что за нами следят. И следят назойливо, нисколько не скрываясь. В принципе бродить нам дозволялось везде, но как только мы доходили до какой-то воображаемой границы проведенной для нас мэром, сразу же наш путь преграждали крепкие ребята с оружием в руках. Они не вступали в дискуссии, но вид их говорил о том, что если надо, они будут стрелять не задумываясь.

   - Дело дрянь, - ругался Кид, когда мы возвращались в гостиницу, - давненько мы не попадали в такую крягу.

   - Согласен, - кивнул я, - нам бы несколько легких бронежилетов и кое-что из арсенала космодесантика, тогда бы мы развернулись.

   - Да что там броня... - хмыкнул Кид, - парочку "гномов" и плазменный лучемет "пламя"

   - Ты что, хочешь спалить этот город дотла?

   - Как ты сказал? Спалить?

   - Да, а что?

   - Рэд, ты гений! Город то деревянный. Поджечь его с двух сторон и местные головорезы сразу забудут про нас.

   - Все у тебя просто... - проворчал я, - я уж не говорю о том, что нам надо оторваться от слежки и найти где-то оружие, к тому же ты можешь себе представить последствия пожара? В городе живут не только мерзавцы. В нем много обычных людей. И ты хочешь устроить для всех большой крематорий?

   - Нет, конечно, - смутился Кид, - но можно что-нибудь придумать...

   - Пока думай, а нам остается ждать. Хотя у меня появилась одна идея. Для начала предлагаю нам разделится. Мы пойдем с Кидом, а Томми с Кристиной. Пусть наши друзья понервничают. А мы тем временем составим план города, наметим пути через которые сможем выбраться, уязвимые места и все такое прочее.

   - Ты в каком мире живешь? - рассмеялся Колючка. - Подключись к любому справочнику в гостинице и у тебя все будет. Карта любого места в галактике! А путь отступления наш карманный компьютер сварганит за пять секунд.

   - Никакой компьютер человека не заменит, - наставительно произнес я, - разве ты не помнишь этого правила Колючка?

   - Ладно, к словам придираться не надо. Но забывать про технический прогресс тоже нельзя.

   - Полностью с тобой согласен. Поэтому мы разделимся. Кристина и Томас, вы...

   - Я по магазинам! - заявила Кристина, - заодно пообщаемся с местными жителями

   Том несколько растерянно посмотрел на девушку, но возражать не стал. Когда Кристина утащила нашего ученика, Кид повернулся ко мне.

   - Вот девчонке повезло. Кошелек ходячий с собой взяла.

   - Ты зря так думаешь. Похоже, она влюбилась. И наш ученик тоже. Дело молодое...

   - Да ладно тебе Рэд, не верю я в это. Ты посмотри на нее. Эта девчонка кому угодно мозги запудрит. А уже этому увальню и подавно.

   - Успокойся ты, это их дело. Главное это нам не мешает. Или мешает?

   - Вроде нет, - с неохотой согласиться Кид.

   - То-то. Пусть тешатся, пока время есть. А мы я думаю, в конюшни городские пока заглянем, лошадей наших проведаем. Не возражаешь?

   - Пошли.

  

  

  

  

  

  

  

   Мы направились в конюшни. Надо сказать, что местные конюхи оказались хорошими профессионалами. Осмотрев наших животных и убедившись, что они в надежных руках, мы отправились назад в гостиницу, предварительно заглянув по пути в небольшой бар.

   Кид как всегда чуть не влез в драку с четырьмя дюжими лесорубами, хорошо еще они оказались спокойными и даже добродушными. Они восприняли моего друга как досадное недоразумение, но если бы я не увел его, дело могло бы закончиться печально.

   На обратном пути я прочитал своему другу лекцию о поведении в общественных местах , на что он лишь хмыкнул, и заявил что если бы не я, то он преподал бы этим "дровосекам" урок хороших манер. В общем, права старая пословица "горбатого лишь могила исправит"

   Добрались мы до гостиницы уже вечером. Кристина с Томасом ждали. Нас в номере Кида. Судя по тому, что девушка щеголяла в новенькой добротной куртке и в утепленных штанах из джинсовой ткани, поход для нее удался. Судя по довольной улыбке Томаса он тоже получил что-то взамен.

   - А ребята зря времени не теряли, - шепнул мне Кид, и в этом я со своим другом был полностью согласен.

   Мы устроились за столом, и Кид водрузил на середину бутылку виски купленную в местном баре. Пока он разливал ароматный напиток, я включил усилитель помех. Понятно, что номер прослушивается, и нам не нужны были лишние свидетели.

   Я подключил карманный комп, и перед нами появилась голокарта города.

   - Не знаю, - заметил Кид, первым оторвавшийся от ее изучения, - даже если нам удастся положить половину банды мэра, вторая нас точно нашпигует свинцом как рождественский пудинг изюмом.

   - Я предлагаю захватить полицейский флайер, - вставил Томас, - и рвануть на нем из города.

   Мы с Кидом переглянулись и дружно рассмеялись.

   - Томас, мальчик, запомни раз и навсегда , любой транспорт принадлежащий государству, оснащен противоугонным маяком. В нашем случае, флайер может элементарно отказаться подчиняться нашим командам. И тогда мы уж точно не долетим до долины и окажемся в руках наших врагов.

   - А почему бы нам просто не рассказать где эта долина, да и дело с концом. А затем улететь с этой проклятой планеты. Креды у нас есть. И вы же не собирались всерьез добывать золото? - на этот раз заговорила Кристина.

   - Боюсь пугать тебя, но как только мы покажем месторасположение долины, нас тут же убьют, - хмыкнул Кид.

   - Но зачем? - искренне удивилась та, - мы же ничего не просим, креды нам сам мэр предлагал...

   - Это лишь игра, - покачал я головой,- и в этой игре победитель один. Тот, кто хитрее. Неужели ты могла поверить мэру? Зачем ему свидетели? Проще уничтожить человека, чем довериться ему. Это правило неизменно для таких людей как этот Фабелье.

   - В общем, - подытожил Кид, - ничего мы не решили. Давайте отложим до завтрашнего утра. Как говориться "утро вечера мудренее"

   На том и закончили. Не знаю как кому, а мне утро облегчения не принесло. Я проснулся в неважном расположении духа. А чему скажите в подобном положении радоваться?

  

  

   Я заказал завтрак в номер, и заглянув в соседнюю комнату увидел что Кид тоже встал. Мой товарищ разложил на прикроватном столике все свое богатство. Два видавших виды кольта и двенадцать обойм с усиленными боевыми патронами. Негусто. Колючка чистил оружие и насвистывал грустный мотивчик. О, я знал эту песню. Что-то про боевых товарищей погибших в бою. Старая песня космического десанта.

   - Эй, певец, - окликнул я его, - вылезай, сейчас завтрак принесут.

   - Завтрак это хорошо, - Кид сразу бросил свое занятие и смахнув обоймы в подсумок, быстро нацепил ремень и рассовал пистолеты по кобурам.

   - Я готов!

   Но когда мы вернулись в комнату, вместо завтрака к нам ворвалась Кристина. Ее номер располагался рядом с нашим, как и номер Томаса. Девушка явно казалась чем-то взволнованной, по крайней мере глаза ее горели яростным огнем.

   - Я все придумала! - заявила она прямо с порога.

   - Что придумала? - спросили мы хором, а я на всякий случай включил усилитель помех..

   - Я нашла людей готовых нам помочь!

   - Интересно, - я недоверчиво посмотрел на нее, - кто же из местных жителей оказался таким идиотом, чтобы согласиться на твое предложение?

   - Не идиотом, - возразила Кристина, - а очень дальновидным человеком. В общем, вчера ночью я спустилась в бар. Что-то мене не спалось. И надо так случиться, что я оказалась единственной посетительницей в это время. Бармен решил составить мне компанию, в чем я признаюсь, не разочаровалась. Я ему поведала вкратце нашу историю...

   - Ты что? - взорвался Кид, - совсем с ума сошла?

   - Подожди Колючка, - остановил я покрасневшего от возмущения друга, - действительно, зачем ты это сделала?

   - Сейчас это уже не важно. Важно то что бармен заинтересовался моим рассказом и связался кое с кем из конкурирующей группировки...

   - А почему ты нас не позвала? - недовольно поинтересовался я, - а если все это подстава?

   - Подождите, слушайте дальше. Вас я решила не будить, тем более что через двадцать минут в баре уже сидел представитель той самой группировки. Он обещал оружие и взрывчатку. Они заинтересованы, чтобы мы потрепали мэра. Так почему же не воспользоваться этим шансом.

   Мы с Кидом переглянулись.

   - Все как-то слишком просто... - пробормотал я.

   - Да что ты хочешь от этих деревенщин?! - вмешался Кид,

   - И все-таки непонятно, зачем другой банде помогать нам. Ведь ясно, что если начнется война, город сильно пострадает.... - не унимался я

   - Ну почему же, - произнесла девушка, - город деревянный, его можно отстроить заново. Тем более дома скорей всего застрахованы. Вы же знаете, что без страховки на планетах Федерации ничего не строиться. А вот другого шанса избавиться от конкурентов чужими руками у них может и не представиться. Представляете себе два охотника против целого города бандитов! А?

   Я вынужден был кивнуть. В рассуждениях Кристины имелся здравый смысл. И все равно мне это предложение не нравилось. Какая-то неизвестная банда предлагает нам ввязаться в авантюру с непредсказуемыми последствиями. А что дальше?

   - Говорил я тебе Колючка, что не по душе мне эта поездка, а ты все заладил, денег заработаем, яхту починим. Эх, забыл ты Кид что бесплатный сыр бывает только в мышеловке.

  

  

   - Да ладно тебе Рэд, из худших ситуаций выбирались.

   - Хорошо. Допустим, мы поверили твоему главарю, который оказался таким щедрым, - сказал я девушке, - Но как он передаст нам оружие?

   - Да, как? - поддакнул Кид, виновато посмотрев на меня.

   - А его уже передали.

   - Что?

   - Утром посыльный принес два больших чемодана.

   - Странно все это, - заметил я.

   - Да ладно тебе. Главное что у нас теперь есть оружие - махнул рукой на меня Кид. - Ты чемоданы то сама смотрела Кристина?

   - Да я мало, что в этом понимаю. Их сейчас Том охраняет.

   - Ну, так тащите их сюда быстрее, - взволнованно отреагировал Кид.

   Когда за девушкой закрылась дверь номера, я спросил Колючку

   - Ты ей доверяешь? Или теперь уже только об этом оружие думаешь? Глаза загорелись, обо всем остальном забыл?

   - Не забыл, - покачал головой Кид, - Странно все это я согласен. Сначала она появляется в спасательной капсуле, но нет никакого разбитого корабля. Затем она заявляет, что ничего не помнит, а когда мы приезжаем в город, готова на все ради того чтобы смыться с планеты. Причем смыться не одна, а с нами. Не логично. Я бы понял, если бы она забрала Томаса и улетела, так нет, мы ей для чего-то понадобились.

   В следующую секунду дверь номера распахнулась. Это появились Томми с Кристиной. Том пыхтя и чертыхаясь с трудом втащил в номер два чемодана огромных размеров и водрузил их посредине комнаты.

   - Силен, - одобрительно кивнул Колючка, оглядывая своего ученика, - видать даром уроки не прошли.

   Было заметно, что у Томаса, да и у Кида чесались руки посмотреть, что там внутри. Я нагнулся и поднял крышку одного из чемоданов. Увидев содержимое, я присвистнул. Кид не мог сдержать радостного возгласа.

   В первом чемодане оказалось две кобуры с пистолетами "дейбел-крис", мощный и скорострельный пистолет, с большой обоймой и патронами калибра даже большего чем у моего карабина. Мало того он был куда удобнее для уличного боя. Но что меня действительно порадовало это то, что в чемодане лежали четыре комплекта полевой формы космодесантника.

   - А это откуда? - удивленно поинтересовался Кид у Кристины.

   - Вероятно оттуда же, откуда все остальное, - улыбнулась девушка.

   - Твои друзья, что даже наши размеры знали.

   - Да они мне не друзья. Сегодня наши интересы совпали вот и все. Если бы не я в баре сидела, а кто-то из вас, то они с ним бы договорились.

   - Ладно, - прервал я их дискуссию, - поживем-увидим.

   Второй чемодан был намного тяжелее первого. Мне уже самому натерпелось заглянуть внутрь. Естественно первым это сделал Колючка. Едва откинув крышку, он издал крик радости и сразу станцевал импровизированный танец из жизни своих далеких предков.

   - Ручной плазмотрон! Это настоящий ручной плазматрон! А твои друзья Кристина не мелочатся! Ты что Рэд не видишь, какой подарок нам судьба преподнесла?

   - Вижу, - пробурчал я, - только уж не судьба, а те кто хочет использовать нас в своих интересах. И не ори ты так, я уже оглох от твоих воплей.

  

  

  

  

   Но, Кид лишь махнул в ответ рукой и достал оружие из чемодана. Через несколько минут оно было собрано и мой друг сразу взял его на изготовку. Мне прекрасно знакомы характеристики "плазмотрона", пожалуй самого эффективного ручного автоматического оружия стоявшего на вооружении армии Федерации. Оно стреляло небольшими плазменными шарами, которые взрываясь производили разрушения сравнимые с взрывами нескольких мощных гранат.

   - Да с этим оружием можно против тяжелого танка выйти, - заявил Кид. - только вот твои друзья Кристина все же поскупились. Всего две запасные батареи. Маловато, хотя думаю, на местных бандитов хватит.

   - А как из него стрелять? - осведомился Томии с благоговением разглядывая плазматрон, - он наверное такой тяжелый...

   - Как стрелять? - хмыкнул Колючка, - вообще, если у тебя есть хоть немного мозгов, это делать проще простого. Из такого оружия даже ребенок сможет научиться стрелять. У нас в космодесанте, из него даже салажня выполняла нормативы по стрельбам. Чего уж там говорить о ветеранах...

   - Значит, я тоже смог бы из него стрелять? - обрадовался Томми.

   - Не смог бы, - тут же ответил Кид. - Здесь нужна твердая рука и сила, а еще большой жизненный опыт, которого пока у тебя нет.

   - Но вы должны мне выдать штатное оружие! - возмущенно заявил Томми. - Я хочу помочь вам!

   - Слов то нахватался, - пробурчал Колючка, - штатное оружие ...должны....Мы должны сделать так чтобы ты вернулся к своему папочке целым и невредимым. А наличие лишних дырок на твоем теле никому не нужно. А насчет вооружения, то скажи, чем тебя не устраивает винтовка "шарп". Хорошее оружие. Конечно он не новый, но зато надежный. Затвор не заклинит и автоматика не откажет.

   Тем временем я заглянул в чемодан. На дне оставалось лежать два свертка из промасленной бумаги.

   - Давай разворачивай скорей, - нетерпеливо пробубнил Колючка.

   В одном свертке оказался автоматический дробовик. То же доложу я вам вещь для уличных боев не заменимая. Пули, которые он использовал, взрывались в теле с такой силой, что фактически разрывали свою жертву на части. Мало того, осколки могли зацепить даже тех, кто находился рядом.

   Во втором свертке находилась небольшая коробка, в которой ровными рядами были уложены небольшие серебристые шарики.

   - Плазменные гранаты, - выдохнул я.

   Еще одно отличное оружие. Один такой шарик мог уничтожить все живое в радиусе десяти метров. Друзья Кристины знали толк в вооружении.

   - Больше ничего нет, - сообщил Колючка.

   - Да и этого хватит, чтобы разнести этот город к чертям мокрявым, - заметил я

   - Подождите, а как же мирные жители? - внезапно вставил Томми. - если вы возьметесь за дело, как я понимаю половина города будет лежать в руинах. Жители разве виноваты в том, что нас отсюда не выпускают?

   - - Действительно, Кид, - посмотрел я на своего друга, - мы как-то о них совершенно не подумали.

   - Давайте сразу определимся, - ответил Кид нахмурившись, - наша задача вырваться из города, это раз! Вторая задача оторваться от погони. Это два. А третья, улететь с этой планеты, через некоторое время конечно. Никто и не думает об уничтожении города. Мы постараемся чтобы он пострадал как можно меньше. У кого-нибудь есть возражения?

  

  

  

  

   Ответом ему было молчание.

   - Тогда общий план такой, - объяснил я, в душе согласившись с доводами Кида, - он очень прост. Мы с Кидом сдерживаем бандитов, Томми и Кристина, вы забираете лошадей. Затем мы с Колючкой прорываемся из города, отвлекая таким образом всех врагов на себя. И не дай бог им встать на нашем пути! А за городом мы все встретимся и отправимся в долину.

   - Осталось выбрать время, - заметил Кид.

   - Да сегодня вечером и начнем!

   На этом и порешили. Оставшийся день тянулся очень долго. Все время до наступления темноты, мы сидели в номере и изучали карту города. За это время было выпито несколько галлонов кофе и съедено огромное количество еды. Отличился как всегда Кид, который по его собственному заявлению наедался про запас.

   Но вот настал вечер. На город опустилась темнота. На улице перед гостиницей зажглись фонари. Как назло она все еще оставалось оживленной. Местные жители, вместо того чтобы сидеть дома болтались по городу.

   - По-моему пора, - засуетился Кид.

   - Подождем, - предложил я, - народу будет меньше. Не то мы перестреляем кучу местных аборигенов.

   - Не слишком ли ты стал разборчивым? В кого стрелять, в кого не стрелять...

   - А ты не забыл кто мы? Мы охотники, а не убийцы. Или ты хочешь уподобиться этому мэру с его бандитами?

   - Эй, Томас, а ну отойди от окна! - рявкнул явно смущенный Колючка, уходя от ответа.

   Наш ученик вздрогнул от окрика и послушно вернулся назад в кресло. Только одна Кристина была совершенно спокойной. Словно нам не предстояла схватка не на жизнь, а насмерть. Да, скажу вам, девушка вела себя очень странно. Если бы не ее молодость я бы решил, что она служила в космодесанте. Такую завидная выдержку встретишь нечасто.

   Прошло еще пара часов. Шум за окном утих, улица опустела. Одинокие прохожие спешили домой, а те, кто искал ночных развлечений, уже нашли свои места в городских барах.

   - Пора, - поднялся я - надевайте форму и разбирайте оружие.

   Когда мы экипировались, я придирчиво осмотрел своих спутников. Что удивительно форма сидела на Томми как влитая. Не дать ни взять настоящий бравый вояка.

   Затем пришла пора вооружаться. Естественно Колючка взял себе "плазматрон", заявив что он самый опытный стрелок и лучше всего справиться с эти оружием. Я взял дробовик. Кристине же и Томасу достались пистолеты. Но и такому оружию наш ученик был рад. Не приглянулась ему винтовка "шарпа", которой Колючка регулярно распевал дифирамбы. Да, мне она тоже нравилась, но приходилось признать, что сегодня она безнадежно устарела.

   Я внимательно оглядел свой отряд и остался доволен его внешним видом. Так и не определишь, что с нами было двое зеленых салаг. Ну ничего. В бою сразу увидим кто есть кто.

   - Давайте еще раз уточним наши действия. Томми и Кристина. Ваша задача пробраться в конюшни, забрать лошадей и ждать нас на окраине города. Хотя бы недалеко от этого табло с количеством жителей. Это ясно?

   - Ясно, - кивнула Кристина.

   - Отлично. Мы устроим на крыше небольшое представление. А вы под шумок улизнете через черный ход. Если что стреляйте на поражение не раздумывая.

   Они кивнули.

   - Тогда вперед! - произнес я и вышел из номера.

   Томми и Кристина направились вниз, а мы пошли к лестнице ведущей на крышу. Я решил что сверху, мы сможем прикрыть отступление наших друзей наилучшим образом. Тем более я уже ранее заметил, что крыши домов в городе часто соприкасались и в случае необходимости мы могли по ним элементарно убежать как по обычной дороге.

   К моему огромному удивлению Кид не задавал никаких вопросов. Вот так бы всегда! Я остановился перед большим овальным люком ведущим на крышу и повозившись несколько минут с заевшей ручкой, распахнул его.

   Но только я выбрался наружу и встал во весь рост, как раздался вой полицейской сирены и в меня вонзился ослепляющий луч прожектора. Я прикрыл рукой глаза и разглядел зависший недалеко от гостиницы, на уровне крыш, полицейский флайер. Раздался громкий голос, усиленный динамиками.

   - Эй, на крыше. Поднимите руки и не делайте резких движений. Стойте на месте!

   В следующий момент в проеме люка показался Колючка, который совершенно не обращая внимания на надрывающийся из флайера голос, деловито навел "пазматрон" и приготовился к стрельбе.

   Местные блюстители порядка судя по всему увлеклись рассматриванием моей скромной персоны, поэтому совершенно не обратили внимания на моего маленького друга, в чем были вынуждены раскаяться...посмертно.

   Кид не долго думая прицелился и нажал на курок. Лишь в этот момент пилот флайера понял что происходит, и попытался уйти из под удара, резко упав вниз, но было поздно. Заряд плазмы пробил обшивку флайера и взорвался внутри. Блеснула ярчайшая белая вспышка, и в следующую секунду я на мгновение ослеп. Еще через мгновение, от флайера остался только запах паленой резины, который медленно поплыл над крышей. Внизу раздался взрыв, сообщивший о печальной участи полицейских.

   Удачный выстрел Кида стал своеобразным сигналом к началу массовых боевых действий. "Друзья" Кристины приступили к выполнению своего плана.. По городу стали загораться огни пожаров, то здесь, то там слышалась стрельба. Что ж, эта суета нам только на руку.

   Не долго думая я включил прибор ночного видения и приложил карабин к плечу. Так....где здесь эти наблюдатели. А вот и первый. Плавное нажатие на курок, короткий вскрик...один есть!

   - Не спи, - повернувшись к Киду, прошипел я, - их всего десяток. Работы на пять минут. Покажи все, на что ты способен. Брось ты этот плазматрон. Крупных целей пока нет.

   Колючка презрительно фыркнул, но огрызаться не стал. Он закинул "плазматрон" за спину и вытащил пистолеты. Дальше мы действовали вдвоем. Мне даже стало жаль наших противников, настолько неуклюже и бездарно они расположились в своих засадах. В общем, через пять минут, путь был свободен. К тому же на улицах кипели нешуточные схватки. Их шум постепенно волной докатился до гостиницы. Так что надо было пользоваться случаем и уходить.

   - Вперед - проорал я, и махнул рукой Киду.

   Тот подскочил к краю крыши и открыл беглый огонь по невидимым мне врагам. Затем повернулся и махнул рукой.

   - Пока чисто. Здесь рядом пожарная лестница. Бегом!

   В следующее мгновение перед Кидом словно из пустоты материализовался еще один полицейский флайер. У меня похолодело в груди, но Кид проявил поистине чудеса ловкости. Совершив головокружительный кульбит, он ушел с линии огня и ударившие с флайера пулеметные очереди прошили пустое место, полностью изрешетив большой кусок крыши.

  

  

  

   Колючка же, последний раз перекувыркнувшись, одним движением воткнул

   пистолеты в кобуры, а следующим движением скинул со спины "плазматрон" и выстрелил навскидку. Признаюсь, никогда не видел ничего подобного. Отдачей, моего друга отбросило назад шагов на пять, но смертельный заряд достиг своей цели.

   Заряд "плазматрона" попав в бок флайера, не взорвался, а повредил рули высоты. Флайер развернуло. Пилот отчаянно пытался выровнять положение, но машина задела стену одного из домов. От удара из салона флайера вывалился бортовой стрелок. Его отчаянный крик растворился в темноте. Неожиданно внутри машины что-то вспыхнуло и загорелось. Разбрасывая искры, флайер неуклюже рухнул вниз. Он перегородил улицу, превратившись в кусок изуродованного железа.

   Пока падал флайер мы не сговариваясь бросились к пожарной лестнице и слетели по ней вниз за пару секунд. На улице тем временем уже шла ожесточенная перестрелка. Правда я не понимал, кто с кем воюет, так как выглядели противники совершенно одинаково. Над нашими головами свистели пули, и пока мы бежали до ближайшей подворотни, я снял еще двух стрелков, решивших нас остановить.

   Когда мы очутились в спасительной темноте, я перевел дух.

   - Здорово, - ударил мне в ухо восторженный шепот Кида, - как мы их а? Давненько я так не веселился.

   - Подожди ты, - одернул я его, - еще до окраины города надо добраться.

   - Да в этом бардаке, это сделать проще простого!

   Как всегда Кид был излишне оптимистичен. Наш путь оказался непрост. Хотя надо отдать должное противникам Фабелье. Они здорово помогли нам. Суматоху подняли невообразимую. Несколько раз нам приходилось отстреливаться от разрозненных отрядов горожан. Хотя, на мой взгляд большая часть обычных жителей просто забилась по подвалам. Редко где в домах горел свет. Если бы не стрельба можно было сказать, что город вымер.

   Труднее всего пришлось в самом конце пути. За нами увязался еще один флайер, а зарядов для плазмотрона не было. Эти сволочи кружили над нежилым, явно предназначенным под снос домом, в подворотне которого мы притаились. Их прожекторы обшаривали пространство в поисках беглецов.

   - Вот дьявол, - произнес Кид, - что делать то?

   Я хотел было предложить рискнуть и побежать, авось эти сапожники в нас не попадут, как вдруг наши враги облегчили мою задачу. Флайер зачем-то опустился до окон второго этажа и медленно направился в нашу сторону.

   - Ты что... - услышал я крик Колючки, но не обратил на него внимания.

   Это был шанс. Я моментально вскарабкался по пожарной лестнице на второй этаж и подождав пока флайер поравняется со мной, негромко окрикнул сидевших внутри пассажиров.

   Двое полицейских и пилот ошарашено уставились на меня. Они не ожидали, что тот за кем идет охота, может вот так запросто стоять в нескольких шагах от них. В следующую секунду я сорвал с пояса гранату и бросив ее в раскрытый люк флайера, разбив ближайшее ко мне окно, влетел в дом. Я оказался в темной квартире, и бросившись на пол закрыл руками голову. Взорвалось так, что в соседних домах вылетели стекла. Следом за взрывом раздался грохот и тяжелая изуродованная машина рухнула вниз. Я осторожно выглянул из окна и увидел радостно махавшего мне Колючку. Когда я спустился вниз, тот смотрел на меня как-то странно.

   - Чего? - спросил я.

   - Да, так, - пробормотал он, - есть еще порох в пороховницах, как говориться в старинной пословице.

   - Есть, - согласился я и мы продолжили наш путь, на этот раз завершившийся на окраине города без каких-либо приключений. И вот мы уже стояли перед памятным всем табло и озирались по сторонам.

   Кид приложил ладони ко рту и издал протяжный звук похожий на уханье филина. Но никто не отозвался. Лишь на третий раз, когда я уже думал что мы потеряли наших товарищей, они появились из леса. Под уздцы ребята вели лошадей. Кристина была какая-то хмурая, а вот на лице Томми расплылась широкая радостная улыбка.

   - Наконец-то - объявил он, - а мы...

   - Потом расскажешь, - оборвал его Кид, - нам надо сматываться пока местные не разобрались что к чему.

   Сказано сделано. Мы вскочили на лошадей и через пару минут уже неслись во весь опор по пыльной дороге, петляющей между деревьев. Негостеприимный Нейвилл остался позади.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 15

  

  

   Ночной лес выглядел суровым и мрачным. Вся природа окружавшая нас, скрытая темнотой, становилась чем-то недобрым и опасным для человека. Стройные днем сосны, ночью превращались в причудливых многоруких великанов, грозно раскачивающих на ветру свои руки-ветви. Мне то и дело мерещились враги. Я еще не успел остыть от горячки боя, и нервы мои были натянуты до предела.

   Вдруг кто-то притаился в засаде и ждет не дождется, чтобы поймать нас на мушку и всадить десяток другой граммов свинца в наши тела. Вон, по-моему там кто-то притаился ... моя рука легла на карабин и в следующую минуту я перевел дух. В лунном свете я разглядел заросший травой и кустарником пень, который я принял за врага...

   Я исподтишка посмотрел на своих спутников. Похоже, никто не заметил моего испуга. Ну и прекрасно. Хотя, что здесь может быть прекрасного? Наверно старею, раз нервы стали сдавать. Раньше я подобного за собой не замечал.

   Неожиданно я услышал протяжной крик какой-то ночной птицы. Он прозвучал настолько внезапно и близко, что я невольно вздрогнул. Кристина вскрикнула. Даже Кид схватил дробовик и с хмурым, сосредоточенным лицом водил стволом выискивая в темноте врагов. Лишь Томми, как ни в чем не бывало, ехал, не обращая ни на кого внимания. Впрочем, присмотревшись к нему повнимательней, я понял что наш ученик дремлет в седле.

   Все, пора делать привал. Мы и так довольно далеко отъехали от города. А дальней шее путешествие по темному лесу могло в конце концов вылиться в групповое заболевание шизофренией. Да и отдых людям и лошадям был необходим. Я прошептал об этом Колючке и тот был полностью со мной согласен.

   - Нам бы ручей, какой найти, - добавил он, - лошадям напиться...

   - В такой темноте, бесполезно что-либо искать, - покачал я головой, - придется обойтись так. Все, - негромко проговорил я обращаясь к Кристине и Томми. - привал!

   Мы остановились и спрыгнули с лошадей. Я осмотрел свое животное. Лошадь немного притомилась, но выглядела неплохо. Я ослабил подпругу и сорвав пучок травы, обтер ее торс. Прошептав ей на ухо несколько ласковых слов, я отпустил ее пощипать траву.

   Небольшая полянка, в центре которой мы разожгли костер, густо заросла травой и поэтому у нас имелись матрацы созданные матушкой-природой. Что конечно не понравилось Кристине. А вот Томми похоже начал привыкать к походной жизни. Парнишка явно делал успехи.

   Разжигать костер и готовить нехитрый ужин из кофе и вяленого мяса пришлось нам с Колючкой. Кристина и Томми, едва спрыгнули с лошадей, как сразу в изнеможении опустились на землю. Понятно. День то был тяжелый. Пока я возился с костром, Кид позаботился об остальных лошадях.

   Он принялся ворчать об измельчавшей молодежи и всем таком прочем, но я его успокоил. В конце концов, он слишком много хотел от обычных гражданских людей. Они же не воины. Но Кид буркнув в ответ что-то нелицеприятное, остался при своем мнении.

  

  

  

   Однако наши спутники, проглотив по куску мяса и запив все это крепким кофе, ожили. И сразу же принялись наперебой рассказывать, как они добирались до условленного места встречи. Пока мы прикрывали их отход с крыши, они прорывались из гостиницы через черный ход. Это почти удалось. По крайней мере, метрдотеля и трех охранников в вестибюле они обезвредили без лишнего шума. Но мэр оказался хитрее и предусмотрел запасной вариант, посадив вдоль улицы, на которой находилась гостиница несколько стрелков.

   Стоило нашим друзьям высунуть нос из дверей отеля, как по ним сразу открыли огонь. Судя по всему, наши уроки не прошли для Томми даром, а Кристина как мы уже давно заметили, была необычной девушкой. Поэтому они сумели прорваться к ближайшей подворотне. А путь к конюшням они успели изучить ранее, и здесь Крис показала хорошее умение ориентироваться на местности.

   Однако на подходе к конюшням их ждала засада. Я так и не понял кто кого перестрелял в том бою, но если верить словам Томми , его старая винтовка стреляла без промаха и он один лично уложил добрую дюжину врагов. На вопрос Кида о том, сколько всего было бандитов и какой остался у него запас зарядов, Томас пожал плечами заявив, что патронов мало, а бандитов он не считал. Мол, зачем их считать, с ними сражаться надо. Но потом опомнившись авторитетно заявил что всего врагов было никак не меньше полусотни!

   Кристина не стала опровергать слова своего напарника, но перехваченный мной ее ехидный взгляд, брошенный на Томаса, все сразу расставил по местам. Тем не менее, девушка заявила, что она лично вообще ничего толком не успела увидеть и понять. Сначала она бежала к конюшням. Затем выводила лошадей, а затем они неслись как сумасшедшие по узким улицам города сбивая с ног попадавшихся им навстречу полицейских и посылая, не глядя за спину пулю за пулей.

   А когда они оторвались от погони и оказались за городом, им оставалось только дождаться нас, что они и сделали. Причем при упоминании об ожидании Томас как-то замялся. Мы понимающе переглянулись с Кидом. Девочка видно перешла к решительным действиям.

   - Все у вас как-то лихо получилось, - недоверчиво покачал головой Кид. - Раз и готово. Как в сказке. Всех поубивали, а у самих не одной царапины.

   - Ты тоже я смотрю, свинцом то не нашпигован, - парировала Кристина.

   - Я совсем другое дело, - совершенно не обиделся Кид, чем поверг меня в изумление. Зная Колючку, я предполагал, что после слов девушки последует взрыв.- Я прослужил столько, сколько вам салагам и не снилось. Как можно сравнивать?

   - Ладно, ребята, - миролюбиво заметил я, - скоро рассвет. Нам нужен отдых. Хватит препираться по пустякам. Самое главное мы живы и выбрались из этого проклятого города. Поэтому давайте с честной совестью хоть немного поспим. Иначе завтра, а точнее сегодня, мы далеко не уедем.

   Мне показалось, что после моих слов все с облегчением вздохнули, сил спорить у народа не оставалось.

   - А кто будет охранять нас?- вдруг осведомился Томми.

   - А мальчик на самом деле растет, - подумал я и вслух произнес.

   - Лучшие охранники они, - я показал рукой на щиплющих в нескольких шагах от нас траву лошадей.

   На этом споры были закончены. Я устроился на ночлег, прислонившись спиной к вековой сосне в нескольких футах от костра. Карабин я положил рядом с собой и только после этого закрыл глаза.

  

  

  

  

   Все на удивление отлично выспались за эту ночь и утром, хорошо отдохнувшие, продолжили путь. Потянулись долгие дни похода. Мы направлялись к нашей заветной долине. Кристина как всегда не испытывала на этот счет радости, но в споры не вступала, предпочитая молчать. Общалась она в основном с Томми, который смотрел на нее преданными влюбленными глазами, за что несколько раз нарывался на грубые шутки Кида. Кстати, надо отдать должное Колючке. Он старался подкалывать нашего ученика так, чтобы этого не слышала девушка.

   Что касается меня, то я никогда не любил ощущать себя в положении дичи. Лично мне уже хотелось бросить все нафлик и улететь с этой планеты. Осуществить розовую мечту Кристины. На очередном привале, тема нашего приключения неожиданно всплыла. И начал разговор Томас.

   - Я конечно самый молодой из всех вас, но я хотел бы сказать! Мне кажется, что мое обучение затянулось, и оно превратилось из безобидного приключения в жестокую схватку. Я думаю, не стоит рисковать нашими жизнями, а стоит улететь отсюда. К примеру, на одну из папиных планет-курортов. Я устрою вам там такой отдых...

   - Охотно верю, - улыбнулся Кид, - только на чем ты улетишь?

   - Можно вызвать "патруль спасения". Подать сигнал SOS.

   - Ты дурак, Томми, - ухмыльнулся Колючка, - сколько тебе лет сынок? Пора научиться мыслить и рассуждать логически. Да после того, что мы натворили на этой планете, федералы будут счастливы поймать нас. Они и так будут искать нас, а если найдут, упрячут лет на сто в какую-нибудь из этих вонючих планет-тюрем.

   - По-моему все ясно, - вставил я, - у кого еще есть какие-нибудь мысли и предложения?

   - Можно дождаться зафрахтованный нами корабль, - вновь предложил Томми.

   - А у нас есть столько времени? Он же должен пролететь через пару месяцев, - покачал я головой.

   - Но можно захватить какую-нибудь посудину в аэропорту, - не сдавался Томми.

   - И вернуться в город, где Фабелье только и ждет нашего появления? А что-нибудь более реальное есть? - Кид тоже начал терять терпения от тупости нашего ученика.

   - Мало того, насколько я помню, - объяснил я Томасу, - согласно закону, "неправомерный захват судна есть то же самое что пиратство". За бой в городе при удачном раскладе можно года три заработать. Вроде самооборона и все такое прочее. А за пиратство совсем другое наказание. Смертная казнь как пить дать и никакой адвокат, даже самый дорогой и лучший, тебе не поможет.

   Колючка достал сигару. Надо сказать, что последнее время он дымил не так часто, и сейчас это был явный признак того что мой друг начал нервничать.

   Я пожал плечами.

   - Сейчас мы едем в долину. Отсидимся там, пока все не уляжется. Затем прилетит наш корабль, и мы смоемся с этой планеты. Что еще можно придумать?

   Всем пришлось согласиться с этим планом. Правда мне показалось, что Кристина постоянно изучает небо, словно стараясь что-то на нем высмотреть. Все мои подозрения проснулись вновь, и я решил не спускать с нашей красавицы глаз.

   Этой ночью я проснулся от холода. Зубы выбивали барабанную дробь. Я поднялся и подсел к тлевшему костру. Несколько поленьев и он запылал с новой силой, согревая мое продрогшее тело. Я оглянулся. Мои друзья все еще спали. Кида правда я не видел, но мой друг отличался способностью отыскать уютное место для сна где угодно. А вот Томми и Кристина нашли свой способ согреться. Они спали в объятьях друг друга.

  

  

  

  

   Кое-как согревшись, я стал любоваться медленно светлевшим небом. Я люблю первые минуты рассвета, когда последние звезды тают в небе, и оно светлеет. Пока первые лучи солнца не осветили верхушки деревьев, все вокруг замирает в предвкушении наступления утра. Кругом тишина. И когда эта тишина достигает своего предела и можно услышать, как падает сухой лист с ближайшего дерева, неожиданно все озаряет солнечный свет, прогоняя тишину и разбудив лесную живность. Весь мир вокруг сразу наполняется веселыми звуками проснувшийся жизни. Солнце сначала робко, но постепенно все более уверенно и властно поднимается над лесом и охватывает землю своим теплом.

   Именно в такие моменты я испытываю наслаждение, которое доступно лишь тем, кто понимает лес, знает что такое сила жизни, сила природы. Тем, кто готов поменять комфортабельный, но серый быт городских кварталов, на свободный простор дикой природы, где все просто и все сложно одновременно. Только люди способные на это, могут понять, о каком наслаждении я говорю.

   Я вздохнул и вернулся с небес на землю. Все это лирика. А на самом деле правда жизни на данный момент для меня заключается в том, что я нахожусь на далекой планете и кроме Кида, с нами парень, пусть и способный, но еще недотепа, да девчонка с непонятным, но судя по всему очень непростым прошлым. Не лучшая компания для путешествия по лесам неизвестной тебе планеты, да еще с преследователями на хвосте. Но ничего, до заветной долины оставалось не более двух дней пути.

   И тут мои неторопливые размышления нарушил одинокий выстрел. Я инстинктивно упал и откатившись в сторону от костра оказался за той самой сосной к которой прислонялся во время сна. В своих руках я уже держал карабин и лихорадочно всматривался в лес. Но тут я увидел то, что заставило меня перевести дух. Кид Колючка. Стрелял, оказывается он.

   Вскоре он появился сам, неся на плече тушу небольшой самки "полосатого оленя". Вид у него был самодовольный. Что ж, мне оставалось только похвалить его за меткость, принесшую жаркое нам на завтрак.

   Перекусив, мы вновь отправились в путь, но только одна мысль не давала мне покоя. Неужели мэр успокоиться? Не похож этот Фабелье на человека, который упускает добычу из своих рук. Тем более у него достаточно средств и власти чтобы организовать погоню. Единственная надежда была на то, что заваруха в городе еще долго не уляжется и "охотники за головами", не скоро отправятся по нашему следу.

   Но оказалось, что я ошибался. Весь день наш отряд неспешно двигался по узкой звериной тропе петляющей между деревьями. Уже после полудня я понял что мы не одни Те кто гнался за нами умели читать следы, но до охотников им конечно было далеко. Их явно учили по книгам. Тактика преследования подразумевает под собой постепенный охват и пленение противника. Но они не учли что мы охотники. Обломанные сучки на ветках, вспугнутые птицы, сбитая с листвы роса, все это говорило о том, что мы не одни.

   Для городского жителя крик птицы - обычный крик, охотник же прекрасно понимает разницу между обычным птичьем щебетом и криком вызванным какой-то опасностью.

   Я прошептал на ухо Киду свои соображения на этот счет и тот понимающе кивнул. Если бы мы были вдвоем то не задумываясь развернулись и приняли бой. Но с нами находилось еще двое спутников, рисковать жизнями которых мы не имели права. Но из любого положения всегда есть выход. Тем более, когда тебе в затылок дышат преследователи. В один прекрасный момент мы просто разделились.

  

  

  

  

   Кид дал Томми точные ориентиры движения, и я лично не сомневался, что ребята выйдут к водопадам. Сами мы продолжили путь в старом направлении. Как мы и ожидали, погоня повернула за нами. Тем более что я постарался хорошенько замаскировать следы ушедших товарищей. Преследователи не поняли, что беглецов стало меньше и продолжали идти за нами.

   Прошел еще день и вечером мы с Кидом решили, что настала пора показать этим невеждам кто такие охотники. Привязав лошадей к деревьям, мы отправились назад, навстречу преследователям. Первым кого я увидел, был коренастый черноволосый мужчина с обветренным лицом. Он присев на корточки внимательно изучал следы оставленные нами на земле.

   Да, уровень этого горе-следопыта мне сразу стал ясен. Любой дурак может заметить следы передвижения двух лошадей. А уже охотник с завязанными глазами пройдет по их следу.

   Это нам на руку. Был бы у них кто поопытней, пришлось бы тяжелее. Я знаком показал Колючке, что беру следопыта на себя, а в его задачу входит прикрыть меня на случай появления нежданных гостей. Кид кивнул и поднял вверх большой палец.

   Мне удалось подобраться к своему врагу почти вплотную. Он все-таки почувствовал мое приближение, и даже попытался вычислить, откуда надвигается непонятная для него опасность, озираясь по сторонам. Но я ни дал ему, ни малейшего шанса себя обнаружить. Я бросил в сторону кусок коры и когда противник направил карабин в ту сторону, я прыгнул на него и оглушил ударом приклада по голове. С тихим стоном он повалился на землю. Теперь у нас есть "язык".

   Взяв под мышки обмякшее тело, я оттащил свою добычу в кусты. Здесь меня встретил Колючка. Кид быстро начал обшаривать пленника и тот неожиданно очнулся. Он попытался напасть на моего друга, но я успел приставить к горлу врага алмазный нож, что сразу охладило свободолюбивый порыв последнего.

   - У меня есть к тебе пара вопросов, - произнес я шепотом убирая нож, - и сразу предупреждаю что от ответов на них зависит твоя жизнь. Надеюсь тебе не надо объяснять кто такие охотники?

   - Говорил я французу... - пробормотал наш пленник, - не приведет его затея ни к чему хорошему. Если бы не золото.....

   - Золото? - переспросил Кид.

   - А что же еще? - пожал плечами тот, - что мы за вами гнались только чтобы убить? Много чести!

   - А парень то не робкого десятка, - шепнул я на ухо Киду

   - Хватит трепаться! - Колючка не обратил на мои слова никакого внимания, - говори сколько вас?

   - А какая вам разница? Все равно далеко не уйдете.

   - Ты меня не понял - я видел, что Кид начинает закипать, - Сколько в твоем отряде бойцов.

   - Ну, скажу я тебе, а если солгу? Вы поверите?

   - Слушай Колючка, - заметил я безразличным тоном, - давай избавимся от него. Слишком много он болтает лишнего.

   - Давай, - кивнул тот, - этот гад просто тянет время надеясь что его товарищи придут на помощь.

   Я надавил двумя пальцами на сонную артерию пленника и тот, потеряв сознание растянулся на траве. Мы вместе с Кидом оттащили его подальше и пристроили под раскидистым кустом.

   - Ну что? - спросил у меня Кид, - устроим представление?

   - Давай, - улыбнулся я, и мы двинулись навстречу врагам.

  

  

  

   Вскоре мы их увидели. Их было десять человек, вооруженных до зубов. Видимо потеряв следопыта, бандиты растерялись и решили обсудить свое положение. Делали они это столь шумно, что наверно распугали всех зверей и птиц в округе. Один из бандитов разговаривал с кем-то по портативному видеофону.

   - Смотри Кид , - констатировал я, - ни охраны, ни дисциплины. Бери голыми руками.

   - Многовато их будет, - скептически покачал головой Кид.

   - Ничего, смелость города берет. Количество знаешь ли можно победить качеством.

   Мы появились из-за деревьев столь неожиданно, что некоторые из бандитов даже не поняли, что произошло. Мы ураганом пронеслись по толпе врагов, раздавая удары прикладами направо и налево. В результате этого молниеносного натиска мы оглушили пятерых, прежде чем остальные опомнились от такого неожиданного и наглого нападения. Можно было конечно устроить пальбу и убить несколько бандитов, но остальные разбежались бы и открыли ответный огонь, а позиционная война нас не устраивала.

   Но вот пришедшие в себя бандиты все же попытались оказать нам сопротивление. Однако они опоздали. Колючка безошибочно определив командира, приставил к его виску свой дробовик.

   - Если вы не бросите свое оружие, - громко объявил он обращаясь к остальным бандитам растерянно смотревших на попавшего в плен командира, - то я вышибу вашему главарю мозги! А затем вдоволь постреляю. Вы знаете кто такие охотники? И если мне суждено нафлик, умереть на вашей гребаной планете, то я прихвачу с собой на тот свет столько народу сколько смогу.

   В его голосе было столько силы и уверенности, что враги ни на миг не усомнились в том, что этот маленький крепыш сделает все именно так как и говорит. В общем, речь моего друга произвела должное впечатление, и бандиты побросали оружие. Лишь один из них решил по геройствовать и попытался сбросить с плеча ружье, но я внимательно следил за ним и успел вовремя выстрелить, всадив тому в лоб несколько грамм свинца. Молча, он повалился на траву, заставив остальных замереть в оцепенении.

   - Кто следующий? - осведомился я

   На их счастье героев больше не нашлось. Колючка оттолкнул командира и подобрал валявшийся на траве видеофон. Он был включен и подойдя к Колючке я увидел на экране лицо де Фабелье, который растерянно смотрел на Кида.

   - А знакомые все лица! - рассмеялся Колючка и подмигнул мэру. Тот побелел от гнева

   - Напрасно вы это сделали господа охотники, - произнес он и голос его звучал угрожающе.

   - Что напрасно? - переспросил Кид.

   - Куда вы денетесь с планеты, идиоты? Я заплачу столько кредов, что вас будут искать всегда и везде, и вы не найдете покоя. А кончиться все это тем, что мне принесут ваши головы.

   - Болтать, ты горазд, - усмехнулся я, став рядом с плечом Колючки, - но словами многого не добьешься. Твои люди ждут решения своей участи...

   - Да что мне с них? Делайте что хотите. Мне не нужны неудачники.

   - Разбей ты этот видеофон Кид, - посоветовал я товарищу, - чего этого козла слушать. Кряга, нафлик. А то еще и запеленговать смогут.

   Кид хмыкнул и размахнувшись что есть силы швырнул аппарат в ближайшее к нам дерево, превратив его в изуродованный кусок пластика.

   Я повернулся к приунывшим бандитам.

   - Вы слышали речь вашего хозяина? Он вас проедал, что совершенно естественно..

   Бандиты молчали.

   - Убирайтесь отсюда, быстро! Не попадайтесь больше нам на глаза, у нас может оказаться такое хорошее настроение как сегодня. Даю три минуты!

   Мне не пришлось лишний раз повторять. Через три минуты небольшая поляна на которой мы находились, опустела и мы остались вдвоем с Кидом. Не долго думая мы собрали брошенное оружие и обвешавшись им словно рождественские елки, направились к оставленным нами лошадям. Но долго мы не прошли.

   - Так дело не пойдет, - пробормотал я останавливаясь. - Давай-ка мы большую часть оружия просто испортим. Нам столько все равно не нужно и тащить на себе этот металлолом глупо.

   Кид со мной согласился и мы быстро превратили смертоносные игрушки в гору бесполезного металла, оставив себе лишь пару карабинов да запас патронов которые по калибру подходили к нашему оружию.

   - Ну все, хватит! Пора догонять ребят, - наконец остановил я Кида, которому очень понравилась новая затея.

   Излюбленным его приемом было взять оружие за дуло и со всего маху колотить им по дереву. Все-таки в Киде жил ребенок, который частенько вылезал наружу. Такой уж был Колючка и его не переделаешь.

   Полка мы развлекались, наступил вечер. Пока мы добрались до лошадей, стало совсем темно. Кид быстро разжег костер, и наскоро перекусив, мы завалились спать. Рано утром, едва выпив кофе, оседлали лошадей и продолжили свой путь. Но, несмотря на то что двигались мы достаточно быстро, Кристину и Томаса мы догнали только к вечеру.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 16

  

  

  

   Дальнейший наш путь прошел веселее и вскоре мы добрались до заветной долины. Нам никто не мешал и не преследовал.

   - Может о нас забыли? - наивно предполагал Томас, каждый раз когда мы останавливались на привал, на что всегда выслушивал ехидные реплики Кида.

   Кстати любовный роман между Кристиной и нашим учеником бурно развивался на наших глазах. Колючка уже пытался язвить по поводу скорой свадьбы, но делал это осторожно. Смешно, но похоже он немного побаивался девушку. Конечно, мой друг в этом никогда не признается, но я то его знал очень хорошо!

   Перебравшись через водопад, мы оказались в нашем маленьком раю, как я называл про себя долину. Но надо ж было такому случиться, что именно в этом раю нас ожидал неприятный сюрприз. Хотя "неприятный", слишком мягкое слово для того, что с нами приключилось дальше. Скорее это была катастрофа. Нас обвели вокруг пальца словно каких-то мальчишек.

   Мне сразу стало ясно, что засаду организовали профессионалы. Я даже не успел ничего почувствовать, как раздался легкий звенящий звук, который был мне прекрасно знаком. Кто-то выстрелил из парализатора. Его луч ударил в лошадь Кида, слегка зацепив седока. Ноги лошади подкосились, и она захрипев, рухнула на землю придавив своим телом сразу потерявшего возможность передвигаться Колючку.

   Но Кид не потерял способность разговаривать, поэтому над поляной пронеслась такая отборная брань, что я невольно прищелкнул языком. Однако восхищаться искусством моего спутника было некогда. Я действовал почти автоматически. Доли секунды не хватило второму лучу, чтобы зацепить меня, так как я уже кубарем покатился с лошади. По-моему я был единственным, кто избежал ловушки. И то только потому, что те кто ее ставил само собой рассчитывали на естественное желание жертвы, пришпорить коня и вырваться из под обстрела. Вот в этом я их разочаровал.

   Краем глаза я успел увидеть как Томми который вел под уздцы лошадь Кристины, решив дать своей отдохнуть, так как она почти валилась с ног, получил разряд в грудь. Похоже, наш ученик даже и не понял, что произошло. Луч в отличие от Кида накрыл его полностью, и закатив глаза парень рухнул на землю. Кристина повела себя к моему разочарованию как обычная женщина, поддавшись панике. Она спрыгнула с падающей лошади и дико крича бросилась в лес.

   Я присмотрелся и вдруг увидел за ближайшим к себе деревом неясную тень. Судя по всему, наши враги не предвидели истерики женщины, и это их немного выбило из колеи. Что ж, это кстати. Они посчитали, что вывели охотников из строя. Придется господа преподать вам хороший урок!

   Я вскинул карабин и понимая, что у меня лишь один шанс нажал на спусковой курок, быстро просчитав примерное расположение врага. И в следующий миг, перекатился в сторону. И вовремя. Ответный залп парализатора прошил пустое место. Эге, так я долго не протяну. Противник судя по всему профессионал высокого класса.

   С другой стороны мой враг применял оружие для того чтобы парализовать, а я для того чтобы убить. Наверно Француз объявил цену не только за наши головы, но и за то чтобы нас доставили живыми. И сумма за это думаю как минимум в два раза больше. Поверьте, мало кто рискнет выйти против охотника с парализатором, а не с добрым карабином в руках.

   Тем временем Кристина перестала кричать, и я увидел, как она оседает на землю, так и не добежав до спасительного леса. "Три-ноль не в нашу пользу" - мелькнула у меня мысль и я в очередной раз поменял позицию что есть силы всматриваясь в стену леса. Я уже почти добрался до выбранного мной ствола огромной ели. Эти деревья росли на опушке небольшого леса, находившегося недалеко от нашего дома. Но мне не хватило совсем чуть-чуть времени.

   К моему огромному удивлению передо мной появился нгаитянин. В руках-лапах он держал ручной парализатор. Вот кого я не ожидал увидеть. Насколько мне было известно, после массовой зачистки этих собак, в пределах Федерации их можно было встретить разве что на планетах-тюрьмах или в Резервациях. Но здесь передо мной стоял взрослый и откормленный экземпляр, в глазах которого светилась хорошо знакомая мне по службе в десанте ненависть.... Но кто же подготовил эту засаду? Не сами же нгаитяне в конце концов...

   Нгаитянин был уже близко и судя по всему не думал стрелять. Оно понятно, на близком расстоянии парализатор запросто мог убить. Остановка сердца и все такое прочее. Что ж, хорошо, что люди куда хитрее этих собак, которые привыкли всегда полагаться на свою силу. Я не стал дожидаться развязки и сделав несколько шагов навстречу псу присел и с оттяжкой ударил его прикладом карабина, попав точно в висок. Издав жалобный вой тот рухнул на землю и не долго думая я перехватив карабин выстрелил врагу промеж его глаз. Три-один.

   На меня внезапно накатила волна воспоминаний. Я вновь вернулся на много лет назад. Словно и не было тех лет, что прошли после войны. Вот я вновь на очередной планете, куда нас выбросили, чтобы уничтожить десант нгаитян. Помотав головой, я стряхнул наваждение и одним прыжком добрался до заветной ели. Не долго думая я бросился в лес который находился в двух шагах от меня и углубился в него стараясь передвигаться как можно более бесшумно. Я решил обогнуть засаду и зайти ей в тыл.

   Будем надеяться, что нгаитян в этой засаде большинство, а их действия я мог легко предвидеть. Они, конечно же просчитают все варианты моего движения, но именно это мне и надо. И я оказался прав . Еще двое псов, прикрывая друг друга, выскочили мне навстречу. На мое счастье парализаторов у них не было. Видимо они понадеялись на свою силу. На свои когти и клыки.

   Первого я достал алмазным ножом, и настолько удачно, что мое оружие попало бедняге прямо в сердце. Второй же противник настолько разогнался, что не успел опомниться, как я оказался за его спиной. Я выдернул нож из подверженного врага и метнул целясь в горло уже развернувшегося ко мне нгаитянина. Но не попал в горло, а попал в грудь. Менее эффектно, но не менее эффективно. Мне оставалось лишь добить врага. Но почему-то я замешкался, и нгаитянин выдернув нож из груди, сам попытался напасть на меня клацая зубами и пуская кровавые слюни, но истек кровью еще до того момента как достиг желанной цели.

   Я подобрал свой нож и невольно задумался, где Француз сумел нанять нгаитян? А если в этом замешан не мэр, а кто-то еще? Мало ли у охотников врагов? Но зачем тогда парализаторы? Убийцы так не действуют. А может они прилетели за Кристиной?

   Да. Пока вопросов больше чем ответов. А счет с моими врагами тем временем сравнялся. Три-три.

   Через пять минут я достиг своей цели и обогнув опушку вышел на нее с другой стороны. Странно. Мне казалось, что троих нгаитян недостаточно для подобной засады. Надо смотреть в оба. Я присел на корточки за раскидистым деревом и внимательно оглядел поле боя. Мне отлично было видно тело Колючки. Недалеко от него лежал Томми. Я присмотрелся и увидел тело Кристины. Все находилось на своих местах, и наверно другой бы человек праздновал победу. Но не я. Что-то мне решительно не нравилось в этой умиротворяющей картине развернувшейся передо мной.

   Я определил, откуда нгаитяне вели стрельбу. Сломанные ветки и множество следов были для меня открытой книгой. Мне вдруг пришло в голову, что псов просто могли принести в жертву. А что? Идеальный способ сбить врага с толка, а самому нанести последний удар тогда когда тот уже не ждет нападения.

   Что ж, попробуем смастерить ложную цель. Я снял свою шляпу и аккуратно повесил ее на ветку дерева, за которым прятался. Повесил недалеко от земли, чтобы издалека было похоже на то, что за деревом притаился человек. Сам же я отполз в сторону и затаился за ближайшим деревом.

   Интересно, насколько хватит у моих врагов терпения? Через пятнадцать минут я его засек. Он как раз менял месторасположение для стрельбы, выбирая более удачную позицию. Надо отдать ему должное двигался он почти бесшумно и если бы не мой опыт, я бы не заметил его. Что ж, прекрасно. Я поднял карабин и прицелившись, положил палец на курок.

   Вот черт! Я осел! Купился на обыкновенную голограмму. Когда я это понял, было уже поздно. На меня упала липкая сеть паутины, прекрасно мне знакомой. И несмотря на то что мне были известны свойства этой сети я все равно немного подергался, пытаясь использовать алмазный нож для спасения, пока мое тело не сжало так что стало тяжело дышать.

   Когда я превратившийся в импровизированный кокон замер, скрежеща зубами от бессилия, появился он. Человек одетый в неброский костюм защитного цвета, невысокого роста, с узкими глазами и каким-то странным выражением лица. Впрочем, приглядевшись к нему, я сразу понял, что с таким врагом шутки плохи. Глаза его отливали холодным стальным блеском, и когда он посмотрел на меня, я невольно почувствовал, как по моей спине пробежал озноб. Забытое признаюсь вам чувство. Парень явно был не простак.

   - Привет Рэд, - тем временем приветствовал он меня словно закадычного друга.

   Я одарил его презрительным взглядом и тут увидел второго. Нгаитянин. На собачьей морде играет довольная и ехидная улыбка. Скалься песье отродье. Придет и мой черед. Как же меня обманули. Я отдал должное противнику. Позор нафлик, как сказал бы Кид.

   - Кто вы? - прохрипел я.

   - Зови меня Свонг. А ты разве не удивлен, что все еще жив? - спросил коротышка.

   Я не ответил и уставился во все глаза на появившегося третьего. Такого я еще не видел. Двухметровый зеленый богомол, он сильно походил на своего маленького собрата. Огромные фасетчатые глаза не моргая смотрели на меня. Четыре тонкие ноги твердо стояли на земле, на концах их я увидел ряд внушительных шипов.

  

  

  

  

   Руки, напомнившие мне ножницы были усеяны теми же шипами только побольше. Намеренно демонстрируя свою силу, богомол вскинул свои руки-клещи и словно стебель травы перекусил небольшую молодую сосенку, толщиной с мою ногу. Признаться, я не помнил, где могут обитать такие твари.

   - Вам самим крупно повезло, что живыми остались! - парировал я, наконец оторвавшись от лицезрения богомола.

   - А ты наглый, - покачал головой Свонг, - убить несколько псов, подумаешь какая заслуга. А вот с Хоком, - он кивнул на богомола, - слабо сразиться?

   - С эти уродом что ли? То же мне боец! Богомол-переросток. Вот снимите вашу сеть, тогда и поговорим.

   Хок недовольно зашипел и завращал своими жвалами.

   - Не надо его оскорблять, - заметил Свонг. - Хотя твое предложение интересно.

   Он достал из кармана ручной парализатор и кивнул своему спутнику-нгаитянину.. Тот вскинул свой мощный армейский карабин взяв меня на мушку.

   - Его зовут Морт, - проследив направление моего взгляда объяснил Свонг, - он можно сказать родился со своим карабином. Он продырявит твою шкуру, не успеешь и пикнуть. Правда сейчас у него в руках парализатор замаскированный под карабин. В общем, убежать у тебя шансов нет. Сейчас я тебя освобожу и дам возможность проверить силу этого, как ты выражаешься богомола-переростка. Кстати имей ввиду, что эта раса прекрасно читает мысли, это их способ общения между собой. Так что не советую злить его. Хок, ты готов?

   Он повернулся к богомолу и тот кивнув головой уставился на меня. В его глазах я вдруг увидел такую ненависть, что невольно содрогнулся.

   В следующий миг сеть с меня упала и я вздохнул полной грудью. Нож я увидел валявшимся в нескольких шагах от меня. Но не успел я сделать и шага как тот оказался в руках Свонга а затем перекочевал за его пояс.

   - Это тебе сейчас не пригодиться. Видишь твой противник безоружный? Так и ты будешь безоружным.

   - А что будет мне если я положу этого богомола на две...то есть четыре лопатки?

   - А ничего... - ухмыльнулся Свонг, - нечего было языком болтать. Получишь по заслугам!

   - Что ж, - я принял боевую стойку

   Богомол замер на месте следя за мной своими выпуклыми шарами-глазами. Я огляделся в поисках оружия. Ничего подходящего кроме валявшейся молодой сосны, срезанной богомолом, по близости не оказалось. Ее я и схватил и выставил перед собой на манер копья.

   - Ты думаешь этим его можно остановить? - ехидно рассмеялся Свонг

   Наверно если бы мог, Хок тоже улыбнулся. Сделав несколько быстрых шагов, он схватил клешней конец моего импровизированного копья и попытался выдернуть его из моих рук. Я ожидал нечто подобное и недолго думая, попытался использовать силу его мускул в своих целях. Я уже понял, что у меня есть всего один шанс и его надо использовать. Единственное уязвимое место богомола - его глаза.

   Используя силу врага тянувшего копье к себе, я оттолкнулся от земли и резко отбросив дубину прыгнул вперед ногами. В невероятном кульбите ударив богомола по глазам тяжелыми десантными ботинками я опрокинулся на спину и перекатившись по земле в сторону, принял боевую стойку.

   Богомол явно не был знаком с приемами космодесантиков. И то, что его никогда не били по глазам это точно. Обезумев от боли он метался по опушке вырывая с корнями деревья и взрывая землю своими клешнями. Еще немного и под клешни Хока, попали бы его хозяин и нгаитянин. Свонг понял это первым и отпрыгнув сторону закричал.

   - Стреляй, Морт!

   Нгаитянин выстрелил, и луч парализатора мгновенно успокоил обезумевшего богомола. Тело зеленого монстра с грохотом упало на землю.

   - Вот и все! - подумал я.

   Следом за этим меня ввернул к действительности невозмутимый голос Свонга. Во взгляде коротышки обращенном ко мне я увидел плохо скрываемое восхищение.

   - В другом месте в другое время мы могли бы стать друзьями, - задумчиво произнес он, - но сейчас мы враги. Стреляя Морт!

   Я бросился на Свонга, но уже в прыжке почувствовал, что мое тело парализует чья-то могучая сила, и в следующую минуту мир перед глазами померк.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 17

  

  

  

  

   Наш батальон изрядно потрепало в боях, остатки моей части вместе с несколькими другими воинскими подразделениями, отправили на переформирование с передовой на один из фрегатов 7 флота. Видимо командование готовило для нас какое-то особое задание. Мы были рады нежданно выпавшему отдыху. Все уцелевшие в боях солдаты моего взвода были ветеранами, прошедшими немало жарких схваток. Я хорошо знал своих бойцов, мы стали единым целым, и это позволяло нам выходить из самых отчаянных передряг с наименьшими потерями.

   В основном в нашу задачу входил захват укрепрайонов противника на планетах с любой атмосферой и боях в глубоком тылу противника. Мы сражались, в степях, пустынях, горах, даже было несколько сражений на воде. Но вот в космосе сражаться пока не доводилось. Поэтому когда мы узнали о предстоящем бое, то многим стало не по себе. Да и мне признаться тоже.

   Я космодесантник, и мысль о том что придется лететь на почти незащищенном десантном боте, уворачиваясь от лазерных и ионных лучей, и полагаясь лишь на мастерство пилота, беспокоила меня. Броня десантного бота была сделана из легкого титанового сплава, для того чтобы увеличить маневренность корабля, не снижая его грузоподъемности. Вдобавок здесь не спрячешься за камень и не зароешься в землю. Ты не властен над своей судьбой, а отдаешься на волю слепого случая.

   Поэтому нам лишь оставалось внимательно слушать инструкторов. Да, да. Мы вновь сели за парты. А после теории переходили к практическим занятиям, тем более на фрегате были специальные тренировочные залы. В общем, сейчас мы уже имели представление о предстоящем нам сражении. Нас научили специальным приемам рукопашной схватки в тесном и замкнутом пространстве, научили пользоваться специальным вооружением, в котором были столь хитрые приспособления, что я просто восхищался инженерной мыслью ученых Федерации.

   Вдобавок специальная программа каждый день закладывала в наши головы всевозможные знания, большая часть из которых на мой взгляд была совершенно бесполезна. Зачем скажите мне знать устройство танка пятого поколения или к примеру тактические принципы боя на штурмовиках? К тому же мне пришлось пройти полный курс для командиров, начиная от командира взвода, заканчивая командиром полка.

   В общем в конце обучения мне наверно бы не составило труда сдать экзамены в Высшую Военно-Космическую Штабную Академию.....

   Сейчас мы находились в большом зале, где выстроились по отрядам в ожидании команды к атаке и наблюдали за обзорными галоэкранами, на которых разворачивалась схватка в космосе между нашими кораблями прикрытия и нгаитянами.

   Но вот механический голос объявил о первой боевой готовности, оторвав меня от мыслей. Когда будет объявлена вторая готовность мы бросимся к нашим ботам за которыми мы прикреплены штатным расписанием. Я вновь посмотрел на экран. Там продолжалась схватка. Но к моему разочарованию, нгаитяне не думали сдаваться. Мало того из гиперпространства появился их корабль, вызванный на подмогу. Судя по всему это был боевой крейсер, вооруженный куда более грозным оружием чем наши штурмовики.

   - Ошиблись в координатах, - услышал я голос капитана Пирроса, нашего инструктора, стоявшего недалеко от меня, - поздно включили маршевые двигатели. Сейчас их понесет... Вот черт! Стреляйте! - заорал он

   Я во все глаза смотрел на разворачивающуюся в космосе трагедию. Корабль нгаитян продолжал движение, несмотря на отчаянные попытки экипажа замедлить ход маршевыми двигателями и уклониться от столкновения . На его пути оказался наш тяжелый фрегат, который понимая что не может уйти от удара, открыл огонь из всех орудий. К сожалению, было поздно. Нос корабля псов, врезался в бок нашего фрегата.

   Защитное поле рассчитанное на отражением энергетических зарядов никак не могло помещать этому удару. Обшивка фрегата лопнула и нос вражеского корабля ломая переборки пронзил свою жертву словно нож масло, будто перед ним был не суперпрочный металл, а яичная скорлупа. Следом за эти последовала серия вспышек и в последней, самой большой оба корабля исчезли, превратившись в пыль.

   - Вот дьявол нафлик.... - выругался капитан.

   Я представил что за одно мгновение погибло несколько сот жизней и сжал зубы стараясь преодолеть охватившую меня нервную дрожь. Но все же я справился с ней.

   Тем временем база нгаитян приближалась. Прозвучало второе предупреждение и мы бросились к выходам из зала.. Выходов было несколько и они вели к широким стартовым площадкам где располагались десантные боты. Мой экипаж быстро занял места по штатному расписанию. Прозвучал третий сигнал к старту. Начали открываться внешние шлюзы корабля и одновременно с этим боты пришли в движение. И вот мы оказались в открытом космосе. Сидя на месте второго пилота, я мог видеть в иллюминатор, что происходит перед базой, на которую мы собирались лететь. Наши корабли одерживали вверх, изрядно потрепав оборону космической базы нгаитян. Зеленых разрядов ионных пушек врагов стало гораздо меньше, как и их кораблей прикрытия.

   Но база представляла из себя все еще грозное оружие врага, то и дело десантные боты стартовавшие раньше нас вспыхивали и превратившись в пыль, исчезали в бескрайнем космическом пространстве. Из-за постоянно сокращающегося расстояния мы стали более уязвимы для зенитных комплексов врага. Фрегат несколько раз вздрогнул, заставив меня понервничать, но его защитное поле пока справлялось с атаками нгаитян. Вдобавок наш капитан применил очень полезное оружие - "ложные капсулы".

   Они стартовали с фрегата. Маленькие боты похожие на десантные, но только управляемые автоматически и нашпигованные специальной взрывчаткой и отстреливаемыми по пути ракетами с усилителями помех. Перед базой расцвели вспышки взрывов. Взрывной волной сметало зенитные башни и ракетные установки на поверхности базы.

   Меня вдавило в кресло и захватило дух от резкого рывка. Мы стартовали. Как я уже знал, настало время анархии. Наш бот бросало то влево, то вправо, то вниз, то вверх. Но пилоты были профессионалами. Наша тройка ( каждый абордажный отряд состоял из двух ботов и одного прикрывающего штурмовика) неумолимо приближалась к цели. Нас мотало из стороны в сторону, в иллюминаторах мелькали всполохи плазменных ионных разрядов, от которых уворачивался наш корабль. Бортовой компьютер работал безотказно, в который раз сохраняя наши жизни.

   Я осмотрел своих ребят. Все держались молодцом кроме пожалуй двух перепуганных новобранцев, которых передали в мое подразделение за сутки перед стартом, несмотря на все мои протесты. Один из них судя по всему потерял сознание. Я кивнул сержанту на них и тот утвердительно кивнул мне в ответ. Теперь я был спокоен за этих юнцов. У моего сержанта никто не терял сознания, и даже самый немощный курсант выполнял задание до конца.

  

  

  

  

  

  

   Наконец наш сумасшедший полет подошел к концу. Наступал самый опасный момент нашей атаки. Дело в том, что капсула не имела тормозных двигателей. Вместо этого у нее на носовой части имелось специальное устройство, включающееся при контакте с поверхностью корабля. Честно говоря я не совсем понимал как оно работало, но благодаря нему бот как нож в масло врезался в переборки вражеского корабля, и через несколько секунд представлял уже единое целое с ним. Разгерметизацию предупреждала мгновенная ионная сварка, намертво схватывавшая челнок с атакованным кораблем.

   Дальше в капсуле открывались аварийные люки и абордажная команда шла в атаку. Во время учебных занятий все было понятным, но когда дело дошло до настоящего боя...

   Корпус челнока сотряс удар, и он замер. Мы отстегнули страховочные ремни и вскинули оружие. Аварийные люки поползли вверх. Но нгаитяне уже подготовились к нашему прибытию. Похоже, они решили пожертвовать отсеком в который проник наш корабль. Едва мы выбрались из челнока, как прогремел мощный взрыв. Взрывной волной меня отбросила к обшивке челнока, и я на несколько минут потерял сознание. В сознание меня привел голос бортового компьютера десантного бота, который нудно тарабанил о процентах повреждений систем и все такое прочее.

   Я с трудом поднялся на колени и рывком встал. Увидев, что твориться вокруг, я на миг испугался, что снова потеряю сознание. Зрелище открывшееся моим глазам явно было не для слабонервных.

   По обгоревшим стенам отсека стекала кровь. Изуродованные тела валялись повсюду. Все это напоминало страшную мясорубку. Судя по всему, я один выжил из всей абордажной команды. Но этот факт не принес мне облегчения. Я остался один, отрезанный от своих, вдобавок без оружия, так как найти рабочий штурмовой автомат в искореженных кучах металла, возвышавшихся повсюду, являлось невыполнимой задачей.

   Хотя если быть точным, вряд ли меня можно было назвать совсем безоружным. В набор десантника всегда входят алмазный нож, несколько гранат, десятизарядный парализатор ближнего боя,

   Что ж, хоть что-то. Я вытащил парализатор, и решил осмотреть отсек в котором оказался. Изуродованные взрывом двустворчатые двери находились прямо передо мной. Взрыв превратил их в кусок оплавленного металла и пластика. Открыть в ручную его не представлялось возможным. И тут у меня родился план. Взорвать двери! Тем более кроме нашего подразделения, сейчас вступали в бой по всему кораблю как минимум несколько сотен солдат с других челноков. У меня был выбор отсидеться здесь, дождавшись, когда мои товарищи сами справиться с псами, или поспешить им на помощь. Я выбрал второе.

   Некоторое время я бродил меж тел павших товарищей, собирая гранаты. Кроме этого я нашел пистолет "дракон". Это не штурмовой автомат, но хоть что-то! А вскоре у меня собралось приличная связка гранат. Дальше было дело техники. Я рассчитал примерную силу взрыва и заложил под двери связку гранат.

   Еще несколько минут у меня ушло на установку детонатора который кстати тоже предусмотрительно входил в экипировку десантников. Через несколько минут в отсеке грохнуло и когда рассеялся дым я обескуражено увидел что двери остались на месте. Вот черт! Что же делать?

   И словно отвечая на мой вопрос, провидение сжалилось над лейтенантом Рэдом Райтом. Раздался треск и я инстинктивно бросился на пол. В следующую секунду я оглох от визга, который ударил по ушам. Когда он затих, отсек задрожал от удара и подняв голову я увидел что рядом с нашим челноком , появился еще один десантный бот и из него уже выпрыгивают космодесантники. Они чуть не изрешетили меня, но слава богу все закончилось благополучно.

  

  

  

   Ребята оказались из другой роты, и я с радостью присоединился к ним. Едва мы направились к искореженным дверям, как одна из уцелевших переборок отсека отъехала в сторону и появились стрелки нгаитян. Они успели сразить нескольких наших солдат, пока мы не заняли оборону и ответили на вражеский огонь своим огнем. Однако если в физической силе нам с ними тягаться сложно, то в меткости они явно уступали. Поняв это, они бросились в рукопашную схватку, но таким образом только ускорили свой конец. Ни одному из врагов не удалось добраться до нас, лишь трое из них, поняв бессмысленность атаки, бросились назад и скрылись в проходе. В азарте боя мы устремились в погоню за ними.

   Начался совершенно сумасшедший поход по коридорам базы. Мы шли расстреливая все на своем пути. Вскоре я перестал считать павших от моего оружия нгаитян, и даже не заметил, как в моих руках появился штурмовой автомат. К нам присоединялись все новые и новые десантники. Из офицеров кроме меня был лейтенант Вэррант, командовавший взводом капсулы врезавшийся в мой отсек, вот и все. Было еще несколько сержантов, и мы смогли организовать боевую группу которая надо отдать должное действовала очень эффективно..

   Все двери которые встречались нам в коридорах, открывались по одному принципу. Удар ногой и ОГДВ ( ОГДВ - осколочная граната двойного взрыва, первый взрыв разбрасывает несколько сотен осколков в радиусе до ста метров. Следом за этим каждый из этих осколков тоже взрывается. ОГДВ обладает благодаря подобным свойствам чудовищной убойной силой и при ее применении рекомендуется проявлять максимальную осторожность) следом. Уцелеть при подобном взрыве нереально. Но не всегда получалось обходиться подобным образом. Иногда из дверей выскакивали псы и сразу бросались в рукопашную. Теряли бойцов мы именно после этих атак. Как я уже говорил, силы у наших рас были несравнимыми...

   На моих глазах один из нгаитян неожиданно появился за спиной сержанта. Он не стал стрелять, а просто отшвырнув оружие, схватил обоими лапами голову парня и оторвал ее с такой легкостью, словно это был обычный кочан капусты. Вверх ударил фонтан крови, забрызгивая стоявших рядом солдат в испуге отшатнувшихся от обезглавленного товарища. Я стрелял в пса, пока не кончились патроны. Лишь сухие щелчки сообщавшие о закончившихся зарядах, привели меня в чувство.

   Но настало время, когда наш рейд начал замедлять свое движение. Нгаитяне опомнились от неожиданного удара, перегруппировались и сумели организовать оборону. На тренировках мы изучали одно из самых опасных изобретений нгаитян, - "умные пулеметы". Автоматические пулеметы имевшие свои сверхчувствительные сенсоры запрограммированные на уничтожением всего живого появлявшегося на их пути.

   На пулеметы мы наткнулись когда выбивая очередные двустворчатые двери, оказались в просторном зале. Насколько я понял мы, добрались до входа в командную рубку, но перед ним с потолка свисали те самые "умные пулеметы". Не успел я охнуть, как меня свалило с ног падающими телами десантников. Роботы методично расстреливали наших солдат.

   Я отполз назад и выбрался в коридор. К этому времени прибыла подмога. На наше счастье у одного бойца имелся "плазмотрон". Один выстрел и нашим глазам предстали три изуродованные пулеметные установки. Еще один бросок и мы ворвались в командную рубку.

   Врагов здесь было немного, не больше двух десятков, да и все они были техниками и пилотами, вооруженными легким стрелковым оружием. Они прекрасно понимали, что обречены, но вся сущность нгаитянина бунтует против слов - сдавайся! Псы не сдаются. В безнадежных ситуациях они превращаются в диких зверей впадающих в бешенство.

   Они бросились нам на встречу, забыв про оружие. Мы успели сделать по несколько выстрелов и закипела рукопашная схватка. Меня охватило странное чувство нереальности происходящего. Словно я стоял где-то в стороне и наблюдал за развернувшейся в рубке схваткой. Но вскоре я оказался в гуще врагов. Мы не могли применить свое оружие, которое пришлось использовать как дубины. И надо сказать что в этом качестве штурмовые автоматы и карабины оказались весьма полезными.

   Я рубил направо и налево. Все смешалось перед моими глазами, пот заливал мне лицо и я уже считал оставшиеся минуты до конца моей жизни. Все-таки выстоять против нгаитян в рукопашной дело очень сложное...

   Под ногами стонали раненые псы и люди, на которых уже никто не обращал внимание. Каждый думал только о конкретном враге, находившемся перед ним, все остальное ушло на второй план.

   Но вскоре стало трудно даже передвигаться, так как весь пол был завален телами. Я пропустил несколько чувствительных ударов и последний из них, вывел меня на некоторое время из игры.

   Я словно в тумане видел как нгаитянин оторвал руку у нашего десантника, и не обращая внимания на фонтан окатившей его с ног до головы крови, развернулся ко мне, но в следующую минуту на него налетел еще один десантник и сбив с ног, вцепился в горло.

   Я лишь наблюдал за происходящим. Задушить нгаитянина гиблое дело. Природа сотворила из этих псов настоящее оружие убийства, и наверно не родился еще такой человек кто бы смог голыми руками расправиться с псом. В глазах противника мы скорей всего выглядели белокожими и слабыми кусками мяса, которые годны только для разведения в качестве пищи....

   Пес обрушил свою ладонь на врага и она как топор снесла полчерепа бедняге. Он отбросил бездыханное тело, выпрямился и в следующую секунду его прошила автоматная очередь. К нам подоспела помощь. Я закрыл глаза и почувствовал как сознание покидает меня..........

  

  

  

   ............................

  

  

  

   Колючка понял, что находиться в пещере. Словно призрак, невидимый со стороны он смотрел на огонь, горевший в круге выложенным камнями и старика сидящего перед ним с длинной трубкой в руке, неторопливо выпускающего вверх кольца дыма. Кид понимал, что это всего лишь сон, но все казалось настолько реальным, что он почувствовал охватившую его нервную дрожь.

   Костер едва тлел. Отблески неровного света от мерцающих углей, выхватывали из ночного мрака каменные стены пещеры. Но этот мерцающий свет, все-таки придавал какую-то неуловимую атмосферу уюта суровой каменной пещере. Пусть он давал мало тепла и освещения, но было в нем что-то магическое и загадочное, говорившее о том что это непросто догоравшие угли которые когда-то были деревьями, а нечто большее.

   Приглядевшись , Кид с удивлением понял что знает сидевшего перед костром старика. Кро-Кри, старый шаман его народа. Последний раз он видел его много лет назад и уже совершенно забыл то время. Шаман принадлежал к племени, существовавшему на Земле тысячелетие назад. Несмотря на его морщинистое лицо и сгорбленную фигуру, приглядевшись, никто не рискнул бы назвать этого человека - стариком. От него веяло какой-то уверенностью и силой, передающейся любому повстречавшемуся с ним.

  

  

   Сейчас индеец словно статуя застыл в одной позе, глядя на огонь. Он отвлекался лишь на то чтобы подбросить очередную сухую ветку в костер и выпустить новое кольцо дыма.

   Присмотревшись, Кид заметил, как шевелятся губы старика, и тут неведомая сила властно потащила Кида к очагу. Вскоре он стоял перед ним со смешанным чувством страха и любопытства, смотря на старого индейца.

   - Я ждал тебя, - произнес тот.

   - Да? - неуверенно переспросил Колючка, - я сплю? Ты ведь умер. Я помню, когда я был ребенком и не мог поднять даже обычную винтовку ты жил среди нас...А затем в одну из ночей исчез.

   - Ты спишь, - спокойно улыбнулся его собеседник, - но сейчас мы с тобой наедине. Как ты думаешь, зачем ты здесь?

   - Всегда ты любил разговаривать загадками, - хмыкнул Колючка. - это я тебя должен спросить почему ты здесь, и почему неведомая сила привела меня сюда. Я...

   - Подожди! - поднял руку старик останавливая Кида, - ты много говоришь, но мало слышишь. Задумайся и прислушайся к себе...

   Кид пожал плечами. Чего-чего а прислушиваться к себе он умел и сейчас ему что-то говорило о нецелесообразности любых споров со старым шаманом.

   Тем временем Кро-Кри подбросил ветку в огонь и затянувшись внимательно посмотрел в лицо Колючки.

   - Твоя память стерлась, Кид. Ты похоронил все знания, каким тебя учили в детстве.

   - Неправда! - возмутился Кид, - я все помню. Каждое слово из тех давних дней. Да, я покинул наше поселение, и не жалею об этом. Не мой удел сидеть всю жизнь на одной планете....

   - И что же ты увидел в этом мире? - поинтересовался у него шаман,

   - Я.... - начал было Колючка и сразу осекся. Он вдруг понял, что он не может найти нужных слов для того чтобы выразить свои мысли.

   - Я много путешествовал, - произнес он наконец собравшись с мыслями, - я нашел новых друзей, я совершил немало подвигов и в космофлоте и после отставки.....

   - Все правильно, - кивнул шаман, - но разве за этим ты покинул в шестнадцать лет свое племя?

   - Я хотел стать Великим Воином, о котором будут слагать легенды в нашем народе...

   - Ты хотел славы?

   Кид на минуту задумался.

   - Не совсем, я хотел стать сильным и отважным...

   - Ты хотел богатства?

   - Нет, я хотел вернуться домой и стать Великим Вождем.

   - Что ж, ты прошел долгий путь. Пока ты искал дорогу между звезд, твой народ исчез с лица Земли, а я как ты правильно выразился, умер. Лишь немногие остались жить разбросанные по огромной Вселенной. И твое предназначение воссоединить обломки и вновь собрать их в единое целое. Ты помнишь, что означает на языке наших предков слово "навахо"?

   - Нет, - покачал головой Кид, чувствуя смущение, - время многое стерло из моей памяти

   - Ты должен найти ответы, - нахмурился шаман, - ты должен выполнить свое предназначение.

  

  

  

   - Но я не знаю с чего начать? - Кид вдруг почувствовал что его тянет говорить как в далеком детстве цветистыми оборотами которые были приняты в его племени, - Я как маленькая лодка, - продолжил он, - блуждающая в бескрайних водных просторах. Я не вижу берега и не знаю где мне остановиться и куда мне причалить?

   - Рано или поздно память к тебе вернется. Ты помнишь свое настоящее имя.

   - Я... - Колючка замялся и вдруг вспомнил, то что казалось навсегда исчезло из его памяти. - Меня звали "Табияса", это означает "Живущий Удачей".

   - Теперь у тебя другое имя - "Звездный Воин" Неси его гордо и не разменивай свою недолгую жизнь на суету и бессмысленные драки.

   - Но это же лишь сон! - Кид вдруг ощутил всю нереальность происходящего. Ты давно мертв, а разговариваю с призраком в каком-то кошмарном сне!

   - Ты боишься снов? Боишься меня? - в голосе шамана послышалось удивление, - Великий Воин готов отдать свою жизнь, за то чтобы никто не считал его трусом...разве не так?

   - Да, нет, - возразил возмущенно Кид, - я готов умереть... Да что это такое! Почему я должен оправдываться перед призраком из сна...

   - А где ты видишь призрака? - первый раз улыбнулся шаман.

   - Ты - призрак! Ты не существуешь! Ты плод моего воспаленного воображения! Ты не реален.

   - Что есть реальность в этом мире? - задумчиво произнес шаман, - ты оторвавшийся от своих корней и возомнивший себя героем, оглянись. Вокруг тебя лишь песок и камни.

   В следующую секунду Кид вздрогнул. Стены пещеры исчезли, и они вдвоем очутились посреди огромной бескрайней степи. На темнеющем небе уже зажглись звезды, а прохладный ночной ветер приятно освежал лицо.

   - Взгляни вверх, - произнес шаман, - что ты там видишь?

   - Тысячи звезд, - мечтательно протянул колючка, Они прекрасны....

   - Очнись, несчастный, это не звезды, а огни города!

   Колючка вгляделся и широко открыл от изумления глаза. Да, перед ним действительно внезапно раскинулся огромный город. Яркие огни в окнах высотных домов, проносящиеся со свистом флайеры...

   - Где же твоя реальность воин? - услышал он ехидный голос старика, - сейчас ты беспомощен....

   - Я могу показать тебе свои мечты, - произнес Кид повернувшись к старику - мой нож, это реальность, которую ты не разрушишь никакими своими наваждениями Тем более сдается мне что ты никакой не шаман. Кто ты?

   - Много вопросов, - покачал головой старик, - ну достань свой нож, попробуй меня ударить, ведь ты этого хочешь.

   - Я... - Колючка попробовал достать нож, но внезапно понял, что его охватила какая-то непонятная слабость. Руки отказывались ему повиноваться. В его душу закрался страх.

   - Все равно, - перебарывая его, крикнул он, - ты призрак! И ты ничего не сможешь мне сделать.

   Голос Кида гулко раскатился под сводами пещеры где он очутился вновь. Старика, который стоял недалеко от него, охватила тьма, костер погас и Кид ослеп. Он слышал лишь горячий шепот, казалось проникающий в каждую пору его тела.

   - Ты должен верить воин, должен верить...- но обнадеживающие слова вскоре сменил совсем другой голос, похожий скорей на рев.

   - Я твой страх... я твой страх...забудь про покой.....

  

  

  

  

   Кид почувствовал, что еще немного и его охватит незнакомая ему доселе паника. Он посмотрел на старика и увидел, что тот окончательно растаял в темноте, но на месте где он стоял вдруг загорелся свет. Изумленный Колючка увидел сокола, взлетающего вверх и исчезающего в темноте.

   И тут он вспомнил, что означает название его родного племени - "навахо". "Навахо" - люди-соколы, Легенды гласили, что далекие предки их умели летать....

   Едва он вспомнил об этом как все тревоги исчезли. На душе стало спокойно словно ее освободили от какого-то тяжкого груза. Ему вдруг захотелось улететь следом за этой птицей. Все тело охватила непривычная и опьяняющая легкость, казалось еще немного и он взлетит...

   Но это состояние к его огромному огорчению длилось не долго. Что-то не давало ему оторваться от земли. И это что-то с каждой секундой становилось все тяжелее и тяжелее. А следом накатила невыносимая тоска. Тоска по простору степей, тоска по воле. Киду стало нестерпимо душно в месте, где он находился.

   - Нет, все! - решил он! Пора заканчивать с такими снами! У него много дел в реальном мире и последний воин навахо не должен жить иллюзиями....

  

  

   ..................

  

  

   Кристине снился дивный сон. Она вновь вернулась в далекое детство. Время, когда не существовало ни хлопот, ни забот. Маленькая девочка любила смотреть на облака. Она могла стоять часами у раскрытого окна и любоваться их причудливыми формами которые то казались, какими-то фантастическими чудовищами, то какими-то причудливыми фигурами животных. А за облаками скрывался бескрайний простор неба. А когда наступала ночь, по нему рассыпались бесчисленные гроздья звезд. И ей хотелось взмыть подобно птице в воздух и устремиться вверх, туда где днем плыли облака, а ночью мерцали звезды. Она представляла себе сказочный мир, который только и ждет, чтобы она вошла в него. Но, к сожалению, сон так короток...

   Прошли годы. Детские мечты улетучились как дым. В школе она узнала, что на ее планете искусственная атмосфера, и все они живут под защитным куполом, ограждающим их от агрессивной среды планеты, в которой живое существо не протянуло бы больше получаса. Для девочки эта новость оказалось тяжелым открытием. Постепенно она узнавала больше. Планета-рудник, ее родители, фактически продавшиеся в рабство Горнодобывающей копании подписав кабальный контракт, не отставляли девочке шанса покинуть этот искусственный мир.

   Когда человек начинает осознавать беспросветность жизни и понимает что живет бессмысленно и однообразно, и так будет до конца его дней, слабые опускают руки, убеждая себя в том что "ничего сделать нельзя". Но у девочки оказался сильный характер. Она поставила себе задачу любой ценой вырваться из этого мира. Чтобы осуществить эту мечту ей пришлось приложить все свои таланты....

   Она продолжала ходить в школу, получать хорошие оценки, и регулярно проходить тестирование на лояльности к Компании. Она понимала что должна быть лучше всех и старалась успевать везде, в учебе , в спорте, и даже в искусстве обольщения, которое многим на планете было неведомо, но девочка в отличие от них не только умела читать но и многое понимала из прочитанного...

  

  

  

  

  

   Шло время, и наша девочка превратилась в красавицу. Но это не меняло положение вещей. При рождении ребенка, согласно договору с его родителями, он автоматически заключал контракт на 30 лет с Компанией. И одновременно давал согласие на тестирование, по результатам которых Компания определяла, кем может работать испытуемый, с детства присваивая ему квалификацию и обучая выбранной профессии.

   Компания правила планетой жестко и сурово, подавляя в зародыше все народные возмущения. Кстати многим подобные порядки даже нравились. Стабильная зарплата, несмотря на тяжелый труд, определенная уверенность в завтрашнем дне и надежда продвинуться по служебной лестнице.

   Такие перспективы не прельщали Кристину. Она никогда , ни на минуту не забывала о своей клятве. В конце концов, произошло то, что должно было произойти. Она связалась с весьма опасными людьми. Они называли себя "Сопротивлением", но их громкие речи оставались громкими словами, а в чем они преуспели так это лишь в бесчисленных попойках. Спустя несколько месяцев девушка поняла, что зря связалась с ними, но ее уже причислили к социально опасным элементам, поставив штамп в личное дело - "неблагонадежная"

   Следующим шагом было участие в демонстрации протеста. В последовавшей за этим полицейской облаве, ее доставили в участок. Все это закончилось скорым судом вынесшим приговор - три месяца исправительных работ, на особо тяжелых участках добычи руды. Горную компанию не волновало мужчина ты или женщина, работать на нее должны были все. Правда был выход, Кристина получила весьма недвусмысленное предложение от одного из полицейских начальников, все-таки она была красивой девушкой. Но одна только мысль, что надо будет ублажать в постели маленького толстого потливого человечка, приводила ее в ужас.

   Она отработала три месяца в тесной душной шахте, практически не выбираясь на поверхность, и освободилась с окончательным штампом преступницы. На работу теперь ее старались не брать, и она ступила на извечную дорожку, на которую вступают отчаявшиеся женщины, у которых на продажу есть только свое тело.... Это конечно закончилось бы плачевно, если бы не Его Величество Случай, который в один прекрасный вечер познакомил начинающую проститутку с уже немолодым человеком. Несмотря на его невысокий рост и лицо похожее на кошачью морду, тот оказался человеком не заурядным и легко вскружил голову юной девушке.

   Она еще не знала, что именно эта встреча приведет к исполнению ее мечты. Маленький человечек, по имени Картелло, оказался федеральным агентом влияния и сразу разглядел в девушке незаурядный характер. Он не долго думая предложил ей сотрудничество и Кристина согласилась не медля ни секунды.

   Так началась ее новая жизнь. Естественно она покинула планету вместе со своим учителем. Затем несколько лет суровой учебы в одной из Академий Секретной Службы, экзамены и получение первого звания. Все это пронеслось невероятно быстро. А затем вновь появился Картелло и она получила первое задание.....

   Кристина за свою прошлую жизнь уже избавилась от каких бы то ни было моральных устоев, поэтому выполнила задание с блеском, втеревшись в доверие одного пожилого владельца нескольких планет-рудников, став его любовницей, а затем отправив его на то свет.

   За этим заданием пошли другие, и работы у Кристины хватало. Она получила известность в определенных кругах, и ее счет в имперских кредах рос как на дрожжах. Картелло не забывал любимого агента и его появление, всегда было радостным событием для Кристины. Она уже поняла, что представлял из себя Картелло, но никогда не забывала чем обязана ему.

  

  

  

  

   Она старалась быть непробиваемой и холодной, но все-таки со временем глядя на чужих детей, понимая что это счастье недоступно ей, она плакала ночью в подушку, но утром становилось вновь неотразимой и твердой играя написанную ее учителем роль.....

   .олнила задание с блеском, вте

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   Глава 18

  

  

   Я смотрел в белый потолок и пытался понять, где нахожусь и вспомнить, что со мной произошло. Рядом на кровати мирно сопел Колючка. У него под боком, свернувшись калачиком, спал, сладко причмокивая во сне, Томми.

   Постепенно ко мне начала возвращаться память. Вот дьявол. Мы по всей видимости в плену. Этому Свонгу все-таки удалось перехитрить охотников. Мне сразу вспомнилась схватка с чудовищем-богомолом и я невольно вздрогнул. Но все это надеюсь дело прошлое.

   Я спрыгнул с кровати на пол и внимательно осмотрелся. Сначала надо разобраться, где я нахожусь. На тюремную камеру помещение в котором мы находились явно не тянуло. Скорей оно напоминало недорогой номер отеля на какой-нибудь заштатной планетке.

   Наша одежда аккуратно висела в встроенном в стену шкафу. Кстати мое первое впечатление о номере в отеле сразу развеялось, когда я попытался подвинуть одно из кресел. Оно оказалось намертво привинчено к полу. Все-таки тюрьма подумал я. Входной двери я не нашел, скорей всего она была надежно замаскирована. Что ж, не удивительно.

   Я растолкал Кида, решив что спать в нынешний момент непозволительная роскошь. Мой друг проснувшись некоторое время смотрел на меня изумленными глазами, но постепенно в них начало появляться понимание.

   - Вот нафлик, кряги, нас же вырубили как каких-то неоперившихся сосунков. Никогда я не испытывал такого позора!

   - Не переживай, - успокоил я его, - все бывает. Кстати я имел возможность пообщаться с нашими врагами, пока вы валялись парализованными. Даже успел подраться с одним из них.

   - Всего с одним? - разочарованно протянул Кид, - просто подраться и никого не уложить? Не узнаю я тебя Рэд.

   - Кто бы говорил, - улыбнулся я, - да нет Колючка. Трех нгаитян я все-таки завалил. Ну и плюс одного богомола.

   - Нгаитян? - Кид аж подпрыгнул на кровати, - откуда они то здесь? Кто же нас схватил? Нгаитяне? Не верю...

   - Нгаитяне отвлекали внимание...нас люди схватили. Свонг какой-то. Правда, он не представился...

   - Свонг? - вступил в разговор Томми. Оказалось, что он уже не спал, а внимательно слушал наш разговор.

   - Ты знаешь Свонга? - удивился я.

   - Кто же его не знает! - выпалил Томми, смотря на нас так, что я невольно почувствовал сожаление о том, что до этого и знать не знал о таком знаменитом человеке как Свонг.

   - Он - пиратский капитан! - выпалил Томми - легендарный капитан. О нем ходят легенды. Как к примеру он в Системе Лебедя, обвел вокруг пальца целый флот Федералов, а сам на маленьком корабле....

   - Так, стоп! - остановил я поток красноречия нашего ученика, - все ясно. Личность этого Свонга явно незаурядная, но нам то это по барабану! Он захватил нас и конечно не за тем, чтобы познакомится, выпить пива и отпустить по домам. Значит, говоришь Свонг пират?

   - Да!

   - Это многое объясняет, - кивнул Кид, - только вот даже пираты брезгуют нанимать нгаитян...а ведь их надо было еще найти...

   - Чего теперь об этом говорить. Нам остается лишь ждать. Интересно, что пираты нас не бояться. Руки у нас не связаны, нет никакой охраны. Либо это самонадеянность, либо просто уверенность в собственных силах.

   - Ну и что? - возразил мне Колючка, - убежать то отсюда все равно некуда. Отдам руку на отсечения что мы сейчас на каком-нибудь корабле....

   Но он не успел закончить фразу. Одна из стеновых панелей отъехала в сторону и на пороге появился невысокий робот официант последнего поколения. Вещь насколько я знал очень дорогая. За спиной официанта возвышалось трое андроидов с отсутствующими взглядами, зато с ручными бластерами наперевес. Мы понимающе переглянулись с Кидом. Что ж, я не был настолько сумасшедшим, чтобы лезть с голыми руками в тесной комнате на боевого андроида. Кстати эти существа насколько я знал, делались на заказ и каждый, стоил целое состояние. Видно захватившие нас люди не были стеснены в своих средствах...

   Робот-официант вкатил на середину комнаты столик заставленный яствами и быстро укатил вместе с охранниками. Все это было сделано быстро и бесшумно. Мы вновь остались втроем.

   - Ну-ка, - откинул салфетку, которой был накрыт наш завтрак Колючка, - посмотрим что там. Ба! Да нас явно не собираются убивать. Иначе так на убой не кормили бы!

   - Может это они тебе перед смертью праздник жизни решили устроить? Прощальный завтрак, - съязвил я.

   - Типун тебе на язык, - возмутился Кид, пожирая глазами столик.

   На нем стояли три огромные порции омлета с беконом, кофе, сыр, зелень, и еще по куску нежного, покрытого золотистой корочкой , и как оказалось хорошо прожаренного мяса с чудным соусом.

   В общем, проглотили мы этот завтрак быстро и надо сказать, что я получил истинное удовольствие от поглощения пищи.

   - Эх, сигару бы, - блаженно зажмурился, словно сытый кот на солнце Колючка.

   - Ты нафлик не на курорте, - охладил я его пыл.

   - Кстати, а где Кристина? - внезапно поинтересовался Томми.

   - Наверно у своих друзей, - проворчал Кид, - мне эта деваха сразу не понравилась. Шпионка она одно слово. Наверно нас в засаду то она привела!

   - Как она? Вы сами шли в долину! - вскинулся Томми, - Она же наоборот не хотела туда идти. Вдобавок ее так же накрыло парализатором, а до этого она постоянно сражалась с нами бок о бок, рискуя жизнью. Какой же ты неблагодарный...

   - Так, - Кид поднялся на ноги и сжав кулаки недобро посмотрел на ученика. - ты на кого пасть раззявил, кряга? Ты что думаешь, если эта шалава окрутила тебя вокруг пальца, то теперь я буду вынужден выслушивать оскорбления от какого то сопляка? Я бы на твоем месте....

   - Так Кид, - мне пришлось встать, потому что в воздухе нешуточно запахло дракой, - успокойся. Что как ты говоришь с сопляка то взять... а ты молчи - тоже осадил я надувшегося Томми, - нас может сегодня убьют, а вы здесь глупые свары затеваете. И кстати, - добавил я когда все успокоились, - Кид вообще-то прав. Кристина вела себя странно и я могу привести много примеров, Но мне не хочется сейчас рассуждать на эту тему. Думаю сегодня мы и так все узнаем.

   Томми, обиженно фыркнув, с лицом непобежденного героя уселся на кровать, а Кид как всегда быстро остывший, пожал плечами. Мои слова оказались пророческими. Через пятнадцать минут дверь вновь открылась. На этот раз за ней оказалось сразу шесть андроидов. Кид присвистнул.

   - Нас похоже уважают... - пробормотал он, - такой эскорт, право слово. Мы безоружные, а нам шестерых андроидов выделяют. Если их продать Рэд, - он повернулся ко мне, - две яхты по круче моей можно купить!

   - Идите за нами и не делайте глупостей, - произнес металлическим голосом один из андроидов.

   Мы направились за ними покинув комнату и теперь получили возможность осмотреть место в котором находились. На мой взгляд, оно выглядело как обычная орбитальная база на которых я бывал много раз. Извилистые белые коридоры с распределительными щитами и видеофонами на стенах.

   По ходу нашего плутания по местным коридорам, которое заняло минут десять нам встретилось еще с десяток андроидов стоявших на постах сжимая в руках штурмовые карабины. . Я уже перестал удивляться. Судя по всему, местный миллиардер собрал андроидов со всей галактики. Кстати очень неплохая идея, учитывая то что андроиды были превосходными бойцами. В их память вкладывали все известные в Федерации виды рукопашного боя и кроме этого еще множество боевой информации. В общем машина для убийства.

   Но вот наконец мы добрались до цели нашего путешествия. Насколько я понимал, это рубка управления. Судя по ее размерам, станция была огромной. Странным было то что среди бесчисленных, горевших разноцветными лампами пультов, сновало лишь четверо андроидов. У меня в голове не укладывалось, как можно управлять такой громадиной вчетвером.

   - А, вот и вы! - раздался знакомый мне голос. Развернувшись, я увидел Свонга. Он стоял недалеко от меня, за его спиной возвышалось двое нгаитян и пятеро вооруженных до зубов пиратов. Учитывая конвоиров-андроидов застывших за нашими спинами шансов на побег не было никаких.

   - А , дорогой Свонг, - радушно приветствовал я нашего тюремщика, решив поддерживать непринужденную беседу, - что на этот раз вы придумали? Еще одного богомола нашли?

   - Наглый вы тип, Рэд Райт, - поморщился Свонг, - богомолов у меня больше нет, а пока выздоровеет покалеченный вами пройдет много времени. Так что вы все сейчас напрямую поговорите с тем, кто это все организовал. - пират показал рукой в угол.

   Развернувшись в указанном направлении я открыл от изумления рот. В углу, в одном из кресел управления, словно на королевском троне восседал ухмыляющийся человек прекрасно знакомый нам. Картелло собственной персоной. Коротышка смотрел на меня с нескрываемым торжеством и его глаза светились неподдельной радостью.

   - Да, это я! - ласково промурлыкал он.

   -Так я и знал, что здесь без тебя не обошлось. Только этот коротышка может придумать подобную крягу... - пробормотал Кид.

   Я невольно задумался, какой ж ненавистью пылал этот маленький человечек по имени Каретлло, к двум охотникам фактически проведших его за нос и отправивших его в позорную отставку, если он потратил кучу кредов на нашу поимку.

   - Как долго я ждал этого дня! - Картелло поднялся из кресла и остановившись в десяти шагах от нас и улыбаясь посмотрел на Кида, который не долго думая показал ему неприличный жест, чем еще больше видимо поднял настроение очкарику.

   - Мучайтесь и страдайте жалкие ничтожества. Настал мой час! Теперь вы горько поплатитесь за свое вероломство... А ты несчастный сопляк, - махнул он в сторону Томми, - имеешь шанс выжить. Отойди в сторону и останешься жив. Ты мне не нужен.

   - Нет, - твердо ответил наш ученик. - Я останусь с друзьями. Я ведь охотник, а охотники своих друзей не бросают! - он с вызовом посмотрел на нас. Мы с Кидом переглянулись.

  

  

   - Ты охотник, сынок - кивнул Колючка, - но ты можешь пожалеть о своем выборе.

   Судя по упрямому выражению лица мальчишки, я решил что вряд ли Томми пожалеет об этом.

   - Ну? - Картелло нетерпеливо наблюдал за нашим разговором, - ты уходишь?

   - Нет! - почти крикнул Томми и встал между нами.

   - Что ж, ты сделал свой выбор. Свонг, уничтожь их!

   - У нас не было этого в договоре, - пожал плечами пират с нескрываемым презрением глядя на Картелло, - я выполнил свою часть договора, доставил этих людей на станцию. Остальное делай сам, если конечно сможешь..

   - С удовольствием, - Картелло вытащил бластер и поставив его на полное рассеивание навел на нас.

   Я почувствовал неприятный холодок пробежавший по спине. Мне было знакомо действие этого оружия. Одно движения пальца и от нас троих останутся только три кучки пепла.

   Но наш враг не успел завершить задуманное. Внезапно рядом с Картелло появилось окно телепортационного портала. Я лишь помотал головой. Если на этой базе я увижу еще и императора Всея Федерации собственной персоной, то нисколько не удивлюсь. Если андроиды были невероятно дорогой игрушкой, то использование подобного портала стоило столько кредов, что на них можно было наверно купить целый материк на какой-нибудь планете.

   Я слышал, что таким способом передвижения пользуются лишь члены императорской семьи и высшие сановники Федерации. Но видимо ошибался. Из портала вышел поджарый седовласый мужчина с суровым лицом, показавшимся мне немного знакомым. Мужчина просмотрел на нас, потом на Картелло, который каким-то неуловимым движением успел спрятать бластер, потом на Свонга и широко улыбнулся. Он сделал жест пальцами и андроиды стоявшие по обе стороны от нас, отошли и выстроились за его спиной, взяв всех присутствующих на прицел своих штурмовых карабинов. .

   - Кто этот хлыщ? - осведомился Свонг у Картелло, но хлыщ не дал коротышке ответить.

   - Этот Хлыщ, - объяснил он, - тот, на чьи деньги вы работали, тот кто финансировал этого неудачника, - он кивнул на Картелло, который открыл рот услышав подобную характеристику.

   Но больше всего меня поразила реакция Томми. Наш ученик стоял, выпучив глаза и пялился на хлыща, и вдруг громко закричав - "Отец", - бросился к нему навстречу.

   - У него, что крышу снесло? - поинтересовался шепотом Кид, но я сам мало чего понимал. Свонг мне показалась смотрел на все происходящее скорей не с удивлением а с любопытством.

   - Позвольте представиться господа - поклонился Хлыщ, отстранив от себя Томми, - меня зовут Джек Чейз, и я отец этого мальчугана, - он хлопнул нашего ученика по плечу.

   - Вот это да, - вырвалось у Кида.

   Картелло выглядел так словно на него вылили ушат холодной воды. Бравый вид коротышки куда-то улетучился. Его усы обвисли и он выглядел столь жалким, что я невольно посочувствовал своему врагу.

   - Итак, позвольте прояснить ситуацию, - начал Чейз - лично я нанял бывшего агента Картелло для того...ну впрочем, по порядку. Видите ли господа, мой сын вел беззаботную жизнь, без цели прожигая свои молодые годы. Все чему я пытался его научить, воспринималось им в штыки. И в один прекрасный момент я решил, что хватит ему пить да шляться по инопланетным кабакам. Пора взяться за ум. А так как в свое время я сам был охотником... - мы с Кидом переглянулись, - да не удивляйтесь, - продолжил тот, - имя я поменял и думаю, нет смысла ворошить давно забытое прошлое. Так вот я знаю, что лучше охотников никто не вобьет каплю разума в безмозглую башку Томми. И что ж, я вижу, результат прекрасный. Вы прекрасно справились с этой задачей. На ваших счетах уже лежит оговоренная сумма в имперских кредах.

   - Позвольте, - не выдержал я изумленный до глубины души, - как же так? Вы поставили под пули своего сына? Ради того, что он набрался ума? А если бы его убили?

   - Если бы его убили, - жестко заметил Чейз, - то тогда мне пришлось бы убить вас господа. Как говориться глаз за глаз. Значит, вы плохо его научили.

   - Вы господин хороший, похоже совершенно сошли с ума, то есть крыша у тебя дымится! - завелся Кид, не обращая на мои удары локтем в бок, - ты был охотником? Каким же охотником? Ты своего сына...

   - Господа, - повысил голос Чейз, - давайте не будем пререкаться. Все получилось удачно. Томми со мной и теперь я вижу он стал настоящим мужчиной.

   - А Кристина? - повернулся к отцу Томми.

   - Кристина? - недоуменно вскинул тот брови.

   - Это девушка которую я нанял, - убитым голосом отозвался Картелло, - одна из лучших девушек-агентов. Она очень помогла мне.

   - Агентов... - Томми побледнел, но держался молодцом. Видимо парень все же втрескался в девчонку по уши.

   - Не переживай сын, - усмехнулся Чейз от которого похоже ничего нельзя было скрыть, - успеешь еще на свою свадьбу. С этим лучше не спешить......

   - Раз все так распрекрасно, - подытожил я, - значит мы свободны и можем отправиться в обратный путь?

   - Да, - кивнул Чейз, - ваша яхта отремонтирована и пришвартована к пятому причалу этой базы. Спасибо вам господа, я больше вас не задерживаю!

   - Как это спасибо? - Картелло не выдержал, - вы обещали, что их отправят на планету-рудник, вы мне...

   - Тебе? - голос Чейза звучал презрительно и холодно, - тебе я конкретно ничего не обещал. Можешь оспорить условия нашего договора в суде, только вот ты что-нибудь подписывал? А? Как ты докажешь?

   - Ты лжец! - ляпнул Картелло и похоже сразу пожалел. Чейз побледнел.

   - Никто не смеет называть меня лжецом, - голос его стал звенящим, - тем более ты мразь! Тебе так нравиться планеты-рудники? Что ж, это можно устроить. Ты окажешься там сам! Тем более если бы не мое появление ты бы убил и моего сына, так ведь?

   Картелло отшатнулся. Он хотел что-то сказать, но его уже взяли с двух сторон андроиды. Я посмотрел на Свонга, тот не предпринимал никаких действий, а лишь со странной ухмылкой наблюдал за происходящим. Интересная реакция....

   - Итак, мы идем? - повернулся ко мне Кид.

   - Да, - кивнул я, - идем.

   - Подождите господа, - внезапно раздался громкий голос, в котором отчетливого прослеживались металлические нотки, словно говорил робот. Я вздрогнул и посмотрев вверх понял что голос шел из динамиков расположенных на потолке рубки.

   - Кто это? - изумленно спросил сам себя Чейз-старший.

   - В следующую минуту часть андроидов придвинулась к нему провернув тот же самый маневр, что несколько минут назад сам Чейз провернул с Картелло.

   - В чем дело? - лицо бывшего охотника наливалось краской.- я здесь хозяин. Андроиды, быстро выяснить...

   - Заткнись Джимми Чейз, - вновь раздался уже знакомый голос.

   Я посмотрел на андроидов, те даже и не думали выполнять приказ своего старого хозяина. Что же происходит?. Кид, да и все вокруг выглядели не менее удивленными чем сам Чейз.

  

  

  

  

   - Позвольте представиться, - проговорил тем временем голос, - я - Мыслитель. Прошу обращаться ко мне именно так. Я вижу вы все сильно удивлены, но это в принципе понятно. То о чем я вам сейчас рассажу, не знает никто. Вы первые кому я это рассказываю. Тем кто сможет покинуть эту станцию, которая кстати находиться под моим полным контролем, сразу все забудут. Стереть память штука не хитрая. Вы готовы слушать?

   Естественно возражений не было.

   - Эх, как долго я мечтал о том чтобы меня кто-то выслушал, похоже настал этот час, - начал Мыслитель,. - Итак, представьте что много лет назад один очень богатый человек, подающий надежды талантливый ученый, смертельно заболел. Тело его умирало, но мозг жил и его жажда к жизни победила. Он стал единственным подопытным "кроликом" революционного эксперимента. Была сделана сложнейшая операция и так, вместо смертельно больного человека появился Мыслитель! Не просто голова, которую обслуживали специально обученные андроиды и которую контролировали те кто проводил эксперимент. Нет, это оказался сверхразум. Мыслитель. То есть я.

   Наступила пауза. Видимо голос решил подождать пока мы проникнемся торжественным моментом знакомства с этим гением мысли....

   - А он позер, - шепнул мне Кид, -это вызывает определенные подозрения.

   - Посмотрим, - шепотом ответил я только сейчас пришедший в себя от обрушившихся на нас открытий.

   - И вот я, - продолжил тем временем вещать Мыслитель, - освободился от опеки и устранил тех, кто посмел управлять мной. Я подчинил себе андроидов, и дальше применил все свои способности, чтобы добиться цели поставленной перед собой. Доказать всем что я лучший во всей Вселенной и в конце концов могу достичь абсолютной власти над миром.

   - Он умом тронулся, - вновь шепотом резюмировал Кид. - то же мне Мыслитель нафлик.

   - Не думайте, что под абсолютной властью я понимаю жалкое прозябание на месте вашего императора. Настоящая власть это когда ты манипулируешь людьми, выстраиваешь хитрые комбинации, и потом...потом оставляешь всех в дураках. Как например я провел Джека Чейза, этого индивидуума который считал себя непогрешимым и гениальным. Я постоянно контролировал все его шаги. И не только его. Кстати для примера можно заметить что Свонг, известный пират это ...тоже я.

   - Что?! - взвился Свонг, чьи нервы похоже не выдержали, - Свонг это я, без всякой помощи каких бы то ни было Мыслителей!

   - А вот в этом вы заблуждаетесь уважаемый клон.

   - Клон? - выдохнул я и повернулся к Свонгу. Все присутствующие сделали тоже самое. Пират побагровел.

   - Да как ты смеешь...я...

   - Смею, и сейчас это докажу.....

   После этих слов двое андроидов схватили отчаянно вырывающегося пирата и, один из них стиснул стальными руками его голову. Пираты отшатнулись от своего капитана как от прокаженного. Дураков драться с андроидами среди них не было. Андроид сделал резкое движение руками, хрустнули позвонки и известный пират Свонг, рухнул на пол со свернутой шеей. Его помощники с ужасом смотрели на происходящее понимая что помочь совему капитану ничем не могут. С андроидами не посоревнуешься.

   - Видели? - нарушил тишину голос Мыслителя, - вот и нет великого и удачливого Свонга. Точнее нет одного из его клонов. Дело в том, что Свонг это я. Это так удобно, поверьте. Создать несколько клонов и если кто-то погибнет, на его месте появляется другой. И вот все знают об одном, невероятно удачливом, легендарном капитане Свонге. Который настолько удачлив, что никогда не проигрывает, как и сейчас.

   Мыслитель смолк и в следующую секунду входные двери рубки распахнулись и нашим глазам предстал...Свонг. Он оказался как две капли воды похожим на своего клона, валявшегося на полу. Новый Свонг подошел к поверженному телу и встав рядом с ним принял горделивую позу.

   И это только начало, - вновь заговорил Мыслитель, - Наш разговор как я уже говорил вы никогда не вспомните. А теперь выслушайте ,что я решил по поводу вас. В принципе здесь Чейз озвучил почти дословно мое решение. Вы охотники меня не интересуете, так что я вас отпускаю. Можете убираться на свою яхту. Картелло же отправиться на рудники. Ему там самое место. Даже мне, отвратителен этот человек, хотя поверьте, я насмотрелся за время пиратства многого.

   Картелло попытался что-то слабо возразить, но андроиды быстро утащили его из рубки.

   - Теперь ты Чейз, - продолжил голос, - ты будешь лишен части своего состояния, я уже провел на этот счет несколько операций на бирже. Но в целом все останется по старому, если ты не будешь считать себя единственным разумным человеком во Вселенной.

   После этих слов, андроиды проводили Чейза и Томми который на прощанье махнул нам рукой из дверей.

   - Ну, раз мы не интересуем вас, то мы пошли? - осведомился Кид.

   - Идите, - милостиво разрешил голос и отключился. Андроиды сразу потеряли интерес к нам и занялись своими делами. К нам подошел лишь один и жестом приказал следовать за ним. Через десять минут блужданий по коридорам мы вышли к причалу на котором стояла наша яхта.

   - Наконец-то, - выдохнул Кид, ласково проводя ладонью по блестящему боку корабля, - знаешь Рэд, я скучал без нее.

   - Ваш корабль полностью исправен, - безжизненным голосом произнес андроид, - шлюз открыт у вас полчаса чтобы покинуть станцию. В противном случае вы будете уничтожены.

   Произнеся эту тираду, он удалился.

   - Что ж, - повернулся ко мне Кид, когда мы уже устроились в креслах, в рубке управления яхты, - можно сказать мы легко отделались. И надеюсь, что денег заработали.

   - Да, - кивнул я, - надеюсь, что этот Мыслитель, не снял с наших счетов креды.

   - Полетели, проверим? - усмехнулся Кид.

   - Полетели!

   Наш старт прошел без приключений. Когда мы легли на курс, предоставив управление автопилоту, я откинулся в кресле и закрыл глаза, и сам не заметив провалился в глубокий сон без сновидений.

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

  

   ЭПИЛОГ

  

  

  

   Передо мной лежала бескрайняя пустыня. Сирилл. Планетарная система этой звезды имела всего две планеты. Одна из них представляла сплошное нагромождение бесчисленных гор и, из-за сильно разреженной атмосферы на ней не было жизни. Зато вторая планета 70 процентов поверхности которой покрывала пустыня, отличалась несмотря на тяжелый климат разнообразием фауны.

   И фауна эта была на редкость агрессивной. Сюда мы прилетели богачами. Чейз нас не обманул, а этот сумасшедший Мыслитель видимо решил оставить все по старому. Так что на наших счетах образовалась кругленькая сумма и мы хорошо экипировавшись отправились на Сирилл. Я давно мечтал поохотиться на нем на местных экзотических животных, о которых шла слава по всей Федерации Однако лицензия на охоту стоила баснословных денег и раньше мне это было не по карману.

   В общем можно сказать, что я был доволен. И лишь иногда вспоминал, что где-то находиться Мыслитель, чудовищной силы интеллект, который мечтает захватить Федерацию. Но мне то, что до этого? Тем более если признаться, я не верил в то, что он сможет добиться своих целей. Как говорил Кид, слишком он самолюбив....

   Но ладно. Меня уже ждет Кид. Сегодня нас ожидает великолепное сафари. Свежий воздух, простор и свобода. Что еще надо охотнику?

   Но есть один вопрос, который мучает меня. Зачем Мыслитель оставил нам память. Несмотря на его слова, мы не забыли то, что приключилось с нами на базе. И судя по всему, остались единственными, кто помнил об этом приключении.

   Недавно мы получили приглашение на свадьбу сэра Томаса Чейза и Кристины Локкарт. Конечно, мы не полетели на свадьбу, хотя Кид сначала порывался это сделать. Желтая пресса широко освещала данное мероприятие и прочитав хронику бракосочетания Кид успокоился и согласился с моими словами о том что на свадьбе нам делать нечего. Сын известного миллиардера Джека Чейза оказался в центре внимания. На его свадьбе присутствовал цвет аристократии Федерации, и писали что даже сам император инкогнито находился в числе гостей. Куда уж нам....

   Но от мыслей меня отвлек шорох за одним из барханов. Сухой ветер швырнул мне в лицо горсть песка, на мгновение ослепив. Рядом что-то прошуршало. С трудом открыв глаза я увидел как ко мне по песку катиться шар "перекати поля". Неожиданного передо мной взвился песчаный столб и в нем появилось чешуйчатое тело, которое венчала приплюснутая голова, с узкими желтыми глазами и полураскрытой зубастой пастью. Раздоенный язык твари скользил между острых зубов и с него капала слюна, которая насколько я знал разъедала любой металл словно настоящая кислота..

   Синеглаз собственной персоной. Эту огромную пустынную змею назвали так, потому что в момент нападения ее желтые глаза наливаются синим цветом. Вот и сейчас они посинели и пасть стрелой устремилась ко мне. Я только и успел выставить карабин в который впилась тварь. Пока она превращала оружие в оплавленный кусок металла, я оттолкнул ее и выхватил алмазный нож, полоснув им синеглаза метясь в голову.. Удар получился удачным и отрубленная голова с зажатым в зубах карабином покатилась по песку. Обезглавленное тело несколько раз содрогнувшись, затихло перед моими ногами. И рядом возник запыхавшийся Кид.

   - Ты как всегда вовремя, - проворчал я.

   - Ну, извини, - виновато ответил тот, - я знал, что ты сам справишься.

   Кид подошел к воронке из которой появилась тварь и несколько раз выстрелил в нее на случай появления второго чудовища.

   - Все чисто, - заметил он повернувшись ко мне.

   - Сам вижу, ответил я, - карабин только жалко.

   - На шкуру синеглаза можно купить десять таких карабинов. Ты же знаешь, что не каждому охотнику улыбается подобная удача. А вот взял бы он, да и плюнул в тебя ядовитой слюной?

   Что ж он прав, - подумал я, - судьба и на этот раз сохранила нам жизнь.

   Высоко в небе просвистел флайер-винтокрыл. Он заложив крутой вираж начал снижение и вскоре опустился недалеко от нас. Пилот наотрез отказался выходить из кабины, увидев тело синеглаза.

   Мы погрузили тварь в контейнер для перевозки особо опасных химикатов, и отправились на базу. Всю дорогу пилот сетовал на ветхость винтокрыла, и скудность своего жалования, пытаясь выжать из нас дополнительные чаевые за своевременное прибытие за нами. Кид в своем стиле высказал все, что думает о наглых и жадных пилотах и тот обиженно умолк.

   Пока мы летели на базу, солнце уже наполовину опустилось за барханы, а в потемневшем небе появились первые звезды. Мне вдруг стало скучно на этой планете и захотелось оказаться вновь среди бескрайних космических просторов. Посмотрев на Кида я понял что он испытывает те же чувства.

   - Как ты думаешь Рэд, не засиделись ли мы в этой пустыне? - спросил он.

   Я улыбнулся. Кид прочел мои мысли. Действительно, нам пора. Прощай земля, здравствуй Вселенная!


Оглавление

  •     Карелин Сергей Витальевич
  •   Охотники 2 Ответный Удар