КулЛиб электронная библиотека 

Слабость короля (СИ) [Маша Драч] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Слабость короля Маша Драч



Часть 1

Отец с матерью страстно желали удивить короля своим гостеприимством. Уверена, они были готовы пойти на многое, лишь бы выполнить любую прихоть монарха.

В нашем доме господствовал настоящий хаос: прислуга под матушкиным чутким руководством натирала до блеска окна, стоя на деревянных лестницах; отец с мужчинами вычищал конюшню, дабы королевский жеребец содержался в достойных условиях. Остаток прислуги занимался моей старшей сестрой в ее покоях.

Ни для кого и никогда не было секретом, что король Леонард имеет слабость к молодым девушкам. Многие рассказывали, что у него есть целый гарем фавориток, которые обеспечены абсолютно всеми благами. Я никогда не могла понять: как с этим может мириться королева? Как можно быть спокойной, когда твой законный супруг проводит ночь в ложе с другой женщиной?

Но в отличие от меня, моя сестра никогда не видела в этом серьезной проблемы. Более того, она всегда мечтала оказаться под крылом короля, пусть и в качестве любовницы. Элена никогда не отличалась особой чувственностью и тонкой душой. Ее всегда заботила материальна сторона жизни, впрочем, как и моего отца.

Вероятно, что проблема крылась в наших корнях. Мы принадлежали к одному из древних родов Юга. Еще в старину наши предки были советниками королей, и имели в своей власти несусветные богатства. Но после войны Трех королей, у нас ничего не осталось, за исключением чести и фамилии. Прежних вершин уже никто не смог покорить. Как известно: кровь - не вода, из-за этого моя сестра и не собиралась мириться с бедной жизнью.

Когда стало известно, что король пребудет к нам, то Элена тут же приказала, чтобы ей пошили новое платье. Сестра всегда была уверена в себе, поэтому даже не допускала мысли, что может не понравиться королю. Она заверила всех нас, что уедет вместе с ним в столицу.

Как это бывало и раньше, родители целиком ее поддержали, так как, возник призрачный шанс, наконец, выбиться в люди.

И теперь, когда все усердно готовились к приему, я находилась на кухне и помогала с обедом. Мне было велено лишний раз не показываться на глазах, пока король будет у нас гостить. Отец свое решение объяснял тем, что ни к чему испытывать короля своим присутствием. В эти дни всё внимание должно быть приковано исключительно к Элен. Ей уже исполнилось девятнадцать, а ее судьба еще была не решена, что могло навлечь позор на всю нашу семью. На Юге девушки обычно в восемнадцать лет уже становятся женами. Если временить с этим, то даже через год тебя уже будут считать старой девой. Наши мужчины любят молоденьких и непорочных.

Отец уже пытался выдать Элен за южанина, но свадьба сорвалась из-за строптивого характера сестры. Больше никто не пожелал видеть ее своей невестой, из-за чего Элен долгое время ходила сама не своя. Поэтому, король был для нее единственным шансом на спасение.

Насколько было известно, то на Севере порядки менее строгие и там мужчины могут пожелать девушку, которой и больше семнадцати.

Я как можно быстрее начищала картофель и старалась вовремя помешивать жаркое. На кухне суета ничуть не уступала хаосу в доме. Все мы старались наготовить побольше еды, так как, король должен прибыть с минуты на минуту в сопровождении своей многочисленной свиты.

Я едва не теряла сознание из-за духоты, что исходила от печи. Наша кухня была относительно небольшой, но вмещала в себе две огромные печи, от чего жар стоял невыносимый. Прислуга уже к этому давно привыкла, а я не так часто бываю здесь в качестве кухарки, от чего все и кружилось перед глазами.

Несколько раз я, едва не обожгла руки раскалённым маслом, но в конечном итоге, вся работа была выполнена в срок.

Я присела на деревянный табурет и несколько долгих мгновений приходила в себя. Ноги сильно болели и я практически их не чувствовала. Разминая шею, я сняла с головы кухонный чепец и распустила свои длинные черные волосы.

Я всегда была слишком слабая для физической работы. Мне хватало совсем немного времени, чтобы устать. Но сегодня я смогла удивить себя, так как работала с самого раннего утра.

- Король уже здесь, - влетев в кухню, точно стрела, заявила матушка.

Все вмиг заволновались и схватились за кастрюли, готовые в любую секунду подать на стол.

- Матушка, что делать мне? - спросила я и встала на ноги.

- Будь здесь, поможешь накрыть на стол. Едва ли, король обратит свое внимание на служанок.

Я не смела, возражать, и осталась на своем месте. Пока все встречали долгожданного гостя, я и еще пара взрослых женщин, спешно накрывали стол в гостевой зале. Давно я не видела у нас подобной роскоши. Обычно, наша семья питается кашей и рыбой. Мясо бывало исключительно на праздниках. А сейчас, на столе было абсолютно все, что может пожелать человек.

Расставляя столовые приборы, я мечтала лишь об одном, чтобы все это поскорее кончилось, и мы вернулись к прежней жизни.

Когда послышался торопливый шум шагов, я быстро вернулась на кухню, следуя родительской указке. Конечно, мне, как и любой другой девушке было интересно увидеть короля. Все мы столько о нем слышали! Хотелось бы узреть человека, который для многих стал настоящей легендой. Но свои интересы я не имела права поставить выше слов родителей.

За столом все смеялись, отчетливей всех, я слышала смех Элен. Она хотела привлечь внимание короля, это было ясно, даже не нужно выходить в зал.

- Ариадна, почему ты здесь, а не со своей семьей? - спросила меня старая Мэгги.

Она была главной по кухне и часто нянчила меня и Элен, когда мы были маленькими. Для меня Мэгги не была служанкой, ее я воспринимала, как свою бабушку.

- Отец жаждет, чтобы король никого не замечал вокруг, кроме Элен. Сейчас решается ее судьба, и мне бы не хотелось мешать этому, - пожимаю плечами.

- Моя дорогая, - Мэгги села со мной рядом и взяла за руку. - Ты так смерена. Твоя сестра совсем не такая.

- Да, она бы стала неплохой королевой, - смеюсь.

- Это известно лишь Богам. Только они знают будущие.

- Я бы тоже хотела знать свое будущие, - мечтательным тоном произнесла я.

Мэгги вынула из кармана своего передника старенькую колоду карт.

- Что ты собралась делать? - я пытливо посмотрела на старушку.

- Ты уже взрослая, так что, я могу погадать и увидеть твое самое близкое будущие, - Мэгги принялась перемешивать карты.

- Я не верю в это. Что мне может рассказать горстка бумажек? - скрещиваю руки на груди.

- Поверь, девочка, иногда карты знают гораздо больше, чем люди, - старушка протянула мне колоду. - Выбери три карты из колоды.

Хоть я и не верила в подобные чародейские вещи, но решила немного позабавить себя. Не думаю, что гости так быстро захотят пройти в свои покои, а значит, всем нам предстоит еще долго находиться здесь.

Вынимаю три карты и протягиваю их Мэгги.

- Теперь, что делать нужно?

Старушка смотрела на эти три карты, и я заметила, как на ее морщинистом лице отразилась какая-то задумчивость, что вскоре сменилась опасением.

- Та, что же там такое?

- Это, - старушка протянула мне первую карту. - Благородный мужчина, скоро ты встретишься с ним.

- По-моему, этот чудак на рисунке больше похож на гнома, - я засмеялась.

- Много ты понимаешь, глупенькая. Эта карта говорит, что тебя ждет большая любовь.

- Вот это да!

- Но любовь эта идет об руку со страданиями, которые тебе принесет женщина.

- Глупости какие-то, - возмутилась я. - На рыночной площади любой шарлатан тебе расскажет подобное.

- Значит, ты мне не веришь?

- Нет, - отрицательно качаю головой.

- Хорошо, - Мэгги принялась быстро тасовать карты. - Сейчас я тебе скажу, что тебя ждет уже этой ночью.

Старушка принялась быстро раскладывать карты у себя на коленях. Я внимательно наблюдала за ее ловкими движениями.

- Будет у тебя неожиданная встреча, - твердо заявила старушка.

- С кем?

- Увы, но карты не могу рассказать всё до самых мелочей.

- Всё равно, не верю, - обнимаю Мэгги. – Но спасибо, что позабавила меня.

- Ты еще вспомнишь мои слова, девочка, - старушка поцеловала меня в щеку.

Из кухни все мы смогли выйти лишь ближе к ночи, когда гости отправились отдыхать.

Тарелки на столе были абсолютно пустыми, что свидетельствовало о нашем ненапрасном труде. Я хотела прибрать посуду, но служанка уговорила меня отправиться спать.

Мои покои находились на втором этаже рядом с покоями родителей. Элен жила на третьем, и вероятней всего, там поселили короля. Измученная, я бесшумно прошла к себе. Достав из сундука, что находился в изножье кровати ночную одежду, я отправилась в ванную. Мне хотелось смыть с себя весь тот жир, что налип во время готовки, и забыться в крепком сне.

Горячей воды практически не осталось и мне пришлось купаться в теплой. Я зажгла свечи и забралась в ванну. Усталость немного отступила, и я смогла в полной мере насладиться тишиной и покоем.

Возможно, завтра мне придется весь день просидеть в своих покоях. Мысленно для самой себя я отметила, что нужно будет попросить кого-нибудь принести мне книг, дабы не коротать время в тоске. В наших краях множество женщин были образованными. Полагаю, мы единственная земля, на которой женщине позволено учиться. Отец мне рассказывал, что на Севере главная задача женщин – рожать детей. Я никогда не бывала в тех землях, да и не хотела бы там оказаться. Мне хватило всех тех рассказов, которые я слышала. Элен не уставала меня удивлять своим желанием. Отправиться в другие края, где господствуют иные порядки – это верная гибель и никак иначе.

Искупавшись, я переоделась и, взяв свою одежду, поспешила к себе. Открыв дверь, которая вела из ванной, я внезапно с кем-то столкнулась, поднеся свечку вверх, перед моим взором показался высокий и крепкий мужчина. Его светлые волосы свободно спадали на широкие и могучие плечи. А борода придавала лицу какой-то строгости, как мне показалось. Но именно взгляд растравлял все по своим местам. Он был волевым и решительным, таящим в себе множество мыслей, которые известны лишь этому человеку. Я не знаю, что со мной произошло меня, будто сдерживала какая-то невидимая сила. Мне бы следовало отвести свой взгляд в сторону, но я этого не делала, бесстыдно рассматривая мужчину. Я сразу поняла, что он с Севера, все северяне крепкие.

Мужчина едва заметно улыбнулся мне, и было что-то в этой улыбке коварное, но в тоже время пленительное. Свет пламени плясал на лице незнакомца, превращая его в настоящего таинственного человека.

- Простите, - тихо проговорила я.

- Всё в порядке, - мужчина сделал шаг назад, освобождая для меня немного пространства.

- Вы в ванную?

- Да, не успел искупаться, прием затянулся.

- Понимаю, можете проходить. Вы из охраны короля, верно? – я сама не успела понять, когда задал этот вопрос.

- Именно. А вы служанка?

- Да, - тут же ответила я, сама не понимая, зачем лгу.

- Я вас не видел на вечере, - мужчина нахмурился.

- Я была на кухне. Надеюсь, королю понравился ужин?

- Да, - мужчина кивнул головой.

- Это замечательно. Тогда я пойду к себе, всего хорошего, - я поспешила в спальню, но затем остановилась. – И да, вода есть только холодная.

- Думаю, я справляюсь, - мужчина улыбнулся вновь, но теперь я не видела в этой улыбке коварства, лишь доброту.

Когда я оказалась уже в своих покоях, то тут же вспомнила о гадании. Кажется, Мэгги оказалась права: первое пророчество сбылось. Неожиданная встреча состоялась.

Часть 2

Утром я проснулась от того, что кто-то вошел ко мне в покои. Я открыла глаза, и яркие лучи солнца на миг меня ослепили.

- Я вас разбудила? - слышу тонкие голосок Анны.

Она была одной из тех служанок, которые жили с нами, и питалась за наш счет. Всей прислуги отец платить не мог, а у многих из них нет крова, да и семьи в целом. Поэтому, вместо оплаты слуги живут в нашем доме.

- Всё в порядке, - я сажусь на постель. - А сколько уже времени?

- Полдень давно, - Анна принялась накрывать на стол.

- Как полдень? - спохватилась я.

- Всё хорошо, мисс. Ваша матушка просила вам передать, чтобы сегодня вы побыли в своих покоях. Королю будут показывать окрестности и дом.

- Ясно, спасибо. Полагаю, моя сестра и родители сейчас в компании короля?

- Да, - кивнула Анна.

- Хорошо. Что сегодня на завтрак? - я встала с постели и, накинув халат, села за стол.

- Картофель варенный, рыба и холодный чай с фруктами.

- Прекрасно, только не уходи, пожалуйста, составь мне компанию, - попросила я, когда заметила, что Анна направляется к выходу.

- Хорошо, как скажите, - девушка присела рядом.

Анна на год была младше меня, поэтому, в силу практически одинакового возраста мы хорошо понимали друг друга. По сути, кроме Мэгги и Анны я ни с кем из прислуги и не общалась больше. Остальные как-то боялись меня, ведь раз я хозяйская дочь, то непременно могу навлечь беду. Но о какой беде идти речь, если наша семья по материальному положению сродни челяди? Впрочем, всего этого простому люду не объяснить – не поверят

- Мисс, можно один вопрос задать? - осторожно спросила Анна, разглаживая складки на своем белом переднике.

- Да, конечно, - ответила я, продолжая завтракать.

- Вас не ранит то, что родители не представили свою вторую дочь королю?

Я откладываю в сторону вилку и смотрю на Анну. В ее больших черных глазах плещется искреннее беспокойство. Она сама по себе человек очень эмоциональный из-за чего, часто переживает по разным пустякам.

- Почему меня должно это ранить? Родители хотят устроить жизнь Элен. Моей мечтой никогда не было стать королевской наложницей, поэтому находится сейчас вместе с семьей, мне нет смысла, - пожимаю плечами.

- Но ведь, ваша жизнь может измениться в один миг. Разве вы не хотите стать безмерно богатой?

- Конечно, хочу, но не за счет титула любовницы короля.

- Вы желаете настоящей любви? - Анна с нетерпением ожидала моего ответа.

- А кто ее не желает? Наверное, разве что моя сестра, - я едва заметно улыбнулась.

- Я бы тоже выбрала богатство вместо любви, - твердо заявила Анна. - Я и так родилась в нищете. Мне уже давно этого хватило сполна.

- Я уверена, ты достигнешь своих желаний, - я вернулась к завтраку.

- Нет, не достигну, - Анна покачала головой. - Выйду замуж за бедняка, мы будем жить у моря в бунгало с детьми, - на последнем слове ее голос вовсе поник.

- Не отчаивайся, нужно всегда верить в лучшее. Король приехал в сопровождении личной охраны. Королевская стража всегда в почете. Почему бы тебе не познакомиться с одним из них? Я вчера случайно столкнулась с охранником. Он вовсе не похож на дикаря, как нам рассказывали.

- Я видела их, они такие высокие и массивные. Мужчины с Юга в с равнение с ними, похожи на утонченных женщин, - Анна засмеялась.

- Это точно, но внешность часто бывает обманчива.

- И то верно. Вы закончили завтракать?

- Да, спасибо. Передай Мэгги от меня благодарность.

- Хорошо. Еще что-то желаете?

- Принеси мне несколько книг. Хочу почитать.

- Будите весь день находиться в спальне?

- Возможно, почитаю в саду. Такое солнце прекрасное за окном, грешно быть в заточении четырех стен.

- Ожидайте меня, - Анна забрала посуду и спешно покинула мои покои.

На Юге практически весь год очень тепло, местный народ даже не имеет понятия, что такое настоящая зима. День у нас длится гораздо дольше ночи. Но, не смотря на это, я старалась никогда не пропускать дневных прогулок. Элен часто смеется с меня по этому поводу. Ведь хорошая погода в наших краях круглый год и это давно стало обыденным и неинтересным явлением. Но здесь я никогда не соглашалась с сестрой.

Возможно, погода и вечна, но человеческая жизнь нет. Каждый миг неповторим и в этом заключалась его наивысшая ценность. Как прекрасно, иногда выйти в сад, сесть на сочную зеленую траву, под ветвистой липой и в тишине почитать истории о рыцарях и красивых дамах. Легкий ветер тихо качает листву, разнося тонкий аромат цветов липы по всей округе. Яркие солнечные лучи весело пляшут на пожелтевших листах старой книги. Ты отрываешься от чтения совсем ненадолго, чтобы запечатлеть этот совершенный момент в памяти. Вдыхаешь свежий воздух, пропускаешь его через себя и чувствуешь внутри такой покой, от которого даже становится немного больно, но эта боль приятна. И после всего этого я осмелюсь пропустить такую чудесную прогулку, лишь по тому, что хорошая погода на Юге круглый год? Никогда!

Пока Анна несла мне книги, я спешно переоделась в легкое платье, в котором обычно выходила на прогулки. Оно было сшито с дешевой материи нежно-зеленого цвета. В нем мне никогда не было жарко, что очень важно, будучи в Южных землях.

Через некоторое время Анна принесла мне несколько книг и помогла заплести волосы в косу. После всех сборов, я осторожно покинула дом и поспешила в сад, наслаждаясь летним солнцем. Расположившись под липой, я открыла книжку на том месте, где закончила ее читать. Вчера был единственный раз, когда мне пришлось изменить своим порядкам и провести весь день в доме. Но на то была веская причина. Впрочем, не смотря на это, я живо помнила строчку, на которой остановилась.

Сколько я вот так просидела в компании бумажных героев, сказать не могу. Порой, за чтением я не замечаю ход времени, увлеченная вымышленным миром писателя. Мой отец, точно также любил читать, буквально допивая книгу до дна, как бокал хорошего эля. Элен подобные развлечения считала скучными: ей куда интересней выбирать себе наряды и обсуждать жен местных вельмож. Несколько раз я пыталась ее привлечь к чтению, но мои попытки увенчались неудачей, точно так же, как попытки Элен приучить меня к светским забавам.

От книги меня оторвало внезапное исчезновение солнца. Огромная тень пролегла вдоль, заслоняя собой всё вокруг. Я подняла голову вверх и увидела перед собой охранника, с которым вчера столкнулась у дверей ванной комнаты. Мужчина был одет достаточно богато, как для стражи. Но я не очень-то знакома с обычаями Севера, поэтому не спешила с выводами. Возможно, такая роскошь для них мелочь.

Мужчина был одет в белые брюки и черную рубаху с вышитыми золотыми узорами на воротнике. Я тут же заметила, что на его среднем пальце блестел массивный перстень с драгоценным камнем красного цвета. На ногах высокие сапоги, я едва смогла сдержать улыбку. Неужели северяне настолько суровы, что никогда не расстаются со своей теплой обувью?

- И снова мы встретились, мисс, - проговорил мужчина, скрещивая руки на своей широкой груди.

- Скажите, вы не боитесь, что король вас за дурную службу разжалует? – я закрыла книгу.

- Как забавно, - охранник в задумчивости потер свой подбородок.

- И что же забавного?

- Впервые вижу служанку, которая умеет читать. В наших краях, это больше похоже на чудо.

- А я впервые вижу охранника, который не несет свой пост, - я поднялась на ноги и собрала книги.

- А может я и не охранник вовсе, - мужчина серьёзным взглядом посмотрел на меня.

Он говорил с сильно заметным северным акцентом. Вчера я на это как-то не обратила внимания, наверное, из-за неожиданности растерялась и потеряла бдительность. Но сейчас, находясь в полном покое, я чувствовала, как резкие согласные, что произносил охранник, резали слух.

- В таком случаи я, быть может, и не служанка вовсе, - пытаюсь говорить в тон своего собеседника.

- Я знаю, - мужчина пожал плечами.

- Откуда? – опешила я.

- У вас руки нежные и волосы ухоженные, служанки так не выглядят.

Охранник оказался весьма наблюдательным, чего я никак не могла ожидать.

- Кто вы? – спросил он.

- Просто девушка, - я не могла сказать правды, иначе весь план родителей рухнет. – А вы? Для охранника вы слишком хорошо одеты.

- Не пытайтесь сбить меня с толку, - мужчина нахмурился, от чего его взгляд тут же стал каким-то тяжелым и даже грозным.

- Я ничего подобного и не собиралась делать. Не хотите говорить и не нужно, мне пора уходить, - я поспешила в дом.

- Странные вы южанки, непокорные, - как бы, между прочим, произнес мужчина.

- Все это знают, - бросила я, не останавливаясь.

Часть 3

До самого вечера я пробыла в своей спальне. На протяжении всего этого времени у меня в голове не единожды мелькала мысль о том, что сейчас я подобна настоящей узницы. Но на что только не пойдёшь, чтобы помочь сестре.

Уже ближе к вечеру, когда Анна забрала пустую посуду, в которой принесла мне ужин, ко мне пожаловала Элен. Она вошла тихо и плотно закрыла за собой дверь. Моя сестра всегда выглядела прекрасно вне зависимости от ситуации и внутреннего состояния. Я смело могла ее сравнить с Богиней. Ее внешность достаточно необычна, как для жительницы Юга, что и являлось главным козырем. Глаза Элен были серо-голубыми, как у людей Севера. Наверное, все дело в том, что наша прабабка была северянкой именно от нее у моей сестры такие глаза. В сочетании с темными волосами контраст лишь усиливался, делая большой акцент на глубокий взгляд светлых глаз. Стройный стан всегда хорошо подчеркнут платьем с корсетом. Элен умела показать свои достоинства во внешности, этого нельзя отрицать. Но вот характер порой портил общую картину. Не смотря на мою трепетную любовь к старшей сестре, я часто не могла понять ее мыслей или разделить взгляды на определенные вещи.

- Как ты здесь? - заботливо спросила Элена и обняла меня. - Ты не злишься, что вынуждена сидеть здесь?

- Нет, всё хорошо, - улыбаюсь. - Лучше расскажи, как все проходит? Как выглядит король? Какой он вообще?

Мы сели на мою постель. Сестра крепко держала меня за руки, а счастливая улыбка не сходила с ее лица ни на секунду.

- Все прекрасно. Думаю, я ему понравилась.

- В самом деле? Так это прекрасная новость!

- Он очень красив собой. Такой огромный, как медведь, - Элен засмеялась. - Мы много гуляли, беседовали. Завтра король вынужден будет отлучиться для решения государственных дел, но пообещал к вечеру вернуться. Ариадна, я так счастлива, ты даже не можешь себе представить. Его Величество, действительно, настоящий мужчина, не то, что наши южные.

- У меня тоже есть для тебя новость, - несмело заявила я.

- Какая? - сестра с любопытством посмотрела на меня.

- Я познакомилась с одним мужчиной из королевской охраны. Он такой чудак, каких еще поискать нужно.

- Ариадна! Моя любимая младшая сестра, - Элен неодобрительно покачала головой. - Какая охрана? Зачем тебе это? Ты достойна гораздо большего, поверь мне, я знаю в этом толк.

- Ты ничего не подумай лишнего, - запротестовала я. - Просто увиделись случайно. Он такой странный, вообще северяне странные люди.

- Я с тобой согласна, - Элен придвинулась ко мне ближе. - Знаешь, - шепотом начала она. - Король тоже очень странный.

- И почему же?

- В один момент он кажется таким галантным, а в другой - уже серьезный и даже немного устрашающий.

- Этот охранник точно такой же, наверное, подобное поведение в их крови.

- С этим смириться можно.

- Неужели, ты и в правду готова стать наложницей?

- Ари, о чем речь? Конечно! Поверь, любая хочет этого.

- Я нет.

- Ты просто еще глупышка, - Элен крепче сжала мои ладони. - Если у меня все получится, то я заберу тебя в столицу. Там мы непременно найдем тебе какого-нибудь вельможу. Все у нас будет, нужно лишь подождать.

Я не стала возражать, чтобы не портить момент воодушевления сестры.

- А где родители?

- Они с Его Величеством ужинают еще. Что же, - Элен встала на ноги. - Мне уже пора, не скучай, завтра с тобой обязательно прогуляемся, - сестра поцеловала меня в лоб и ушла.

***

Ранним утром, пока все домочадцы и гости еще спали, я спустилась на кухню к Мэгги. Она уже готовила завтрак и одновременно раздавала поручения своим помощницам.

Я уселась на бочку, что стояла в самом углу кухни. Внутри давно ничего не было, но Мэгги категорически не желала от нее избавляться, надеясь, что она пригодится. Поэтому, пока старушка ожидает этого случая, я положила на бочку маленькую подушку и часто сижу на ней, чтобы не мешать работе.

- Чего ты так рано встала? - спросила Мэгги, начиняя утку травами.

- Не спится мне, - пожимаю плечами.

- Ты уже встретилась с ним?

- С кем?

- С мужчиной, которого тебе предсказали карты.

- Да, встретилась, - нехотя ответила я.

Признать то, что эти все фокусы сработали, оказалось весьма сложным делом.

- Теперь ты мне веришь?

- Не знаю, - хмурюсь. - Странно всё это. Ты не знаешь, сколько король еще пробудит у нас?

- Твоя матушка говорила, что еще несколько дней.

- Он разорит нас пока будет здесь гостить, - недовольно пробормотала я.

- Не говори подобных вещей, - Мэгги отдарила меня строгим взглядом. – Всё, что есть у твоего отца – принадлежит королю, так что, молчи. Тебе следовало бы находиться у себя, иначе поставишь своих родителей в неловкое положение.

- Ничего подобного. Элен вчера мне сказала, что король должен будет отлучиться по делам, поэтому, я могу спокойно расхаживать по дому.

- Какое же ты строптивое дитя, Ариадна, - вздохнула Мэгги и отправила утку в печь.

- Уж, какая есть, - скрещиваю руки на груди.

- Ты не голодна?

- Нет, рано еще для завтрака.

- Тогда лучше идти к себе или в сад, король еще в доме, так что, нечего судьбу испытывать лишний раз.

Я встала с бочки и, схватив яблоко с большого серебряного блюда, направилась в сад. Там у меня была небольшая клетка с птицей. По размеру она была не больше детского кулачка. Эту птичку я нашла прошлым летом, она повредила крыло и беспомощно лежала на траве, отчаянно пытаясь взлететь. Я забрала ее себе и вместе с матушкой выходила. Я не очень-то разбиралась в птицах, поэтому и не знала ее истинного названия. Мама нарекла ее Вишенкой, из-за маленького размера и ярко-алого оперения. Несколько раз я пыталась ее отпустить на волю, но Вишенка решительно никуда не улетала, после чего, отец соорудил ей клетку, в которой она и жила.

Клетка висела на ветке яблони таким образом, что у Вишенки была и тень, и солнце. Или я, или мама подкармливаем ее, а она взамен щебечет разные песенки. Удивительно создание Богов! Такое маленькое, но безмерно разумное, даже разумней некоторых людей.

Подойдя к клетке, я откусила совсем маленький кусочек яблока и на мизинце протянула его Вишенки, она тут же заметила лакомство и незамедлительно приняла его. Я села на лавочку, что расположена неподалёку от клетки и принялась, есть яблоко. Солнце только недавно взошло над горизонтом, от чего небо еще было окрашено в нежно-лиловый цвет.

В воздухе витала утренняя свежесть и тишина. Как только Вишенка доела угощение, она тут же начала весело щебетать. С ней не нужны никакие, даже самые великолепные музыканты, ее песни были куда лучше.

Еще за что я любила сад, так это за его удалённость. Отсюда ты никогда не услышишь, что кто-то приехал, да и тебя вряд ли заметят. Мгновенно вспоминаю того странного охранника – от него мне скрыться не удалось. Лишь стоило мне об этом подумать, как я заметила стремительно приближающуюся фигуру. Это было он, вне всякого сомнения. Забыть столь могучий образ практически невозможно. Его походка была решительная, практически королевская, спина ровная, взгляд серьезный. Нет, этот человек определённо не имеет никакого отношения к страже, даже невзирая на его, столь резкую манеру общения.

- Похоже, это место вам очень понравилось, милорд, - проговорила я.

- Милорд? – удивился он. – Еще вчера я был лишь охранником.

- Сегодня уже новый день. Думаю, самое время представиться перед дамой.

- Не вижу в этом необходимости, - ответил мужчина и завязал свои волосы кожаным ремешком.

- От чего же вы такой грубый?

- У нас не принято любезничать с женщинами.

- Тогда зачем вы здесь? – возмутилась я.

- Увидел вас в окне своих покоев, решил навестить.

- Насколько мне известно, то Его Величество поутру собрался совершить важную поездку, почему вы здесь? Думаю, вам следует собираться в путь?

- Его Величество собирается, пока что, в моем присутствии нет нужды, - ответил мужчина, испепеляя меня взглядом своих пронзительных голубых глаз.

- И все же, вы невежа, - фыркнула я. – Вы в наших краях и должны соблюдать наши законы, - я встала и подошла к клетке.

- Это ваш питомиц? – мой собеседник, словно не слышал возмущения в свою сторону.

- Да, - бормочу.

- Удивительная птица, - мужчина едва заметно улыбнулась, рассматривая Вишенку.

- А вам какое дело? Не смотрите на нее, - я была очень зла на него.

Меня злило то, что этот человек ведет себя как хозяин, злило самодовольство, которое так сильно было заметно в его глазах.

- Вы очень капризны, но в сравнении с вашей сестрой – ангел. Какая забавная ситуация.

- Сестрой? – переспросила я, делая вид, что не понимаю, о чем идет речь.

- Только не нужно лжи, я всё знаю, лишь глупец этого не поймет.

- Откуда вам это известно? – в ужасе спросила я.

- Вы похожи с Элен. Эта схожесть практически незрима, но для внимательного человека она видна.

- Умоляю, не говорите об этом никому, - пролепетала я. – Это должно остаться в тайне, слышите?

- Втайне от короля? – мужчина нахмурился, от чего мне стало лишь хуже. – Это похоже на измену.

- Боги с вами! Никакая это не измена! Просто Элен так страстно хочет понравиться Его Величеству, что было решено, чтобы я лишний раз не появлялась. Все знают о любвеобильности короля.

- Вот как, - усмехнулся мужчина.

- Вы не выдадите этот секрет? – затаив дыхание, спросила я. – Не выдадите?

Внезапно, я заметила еще одного мужчину. Он стоял примерно в десяти шагах от нас и почему-то не смел подойти ближе.

- Наверное, это к вам, - проговорила я, указывая на гостя.

Собеседник бросил быстрый взгляд через плечо, затем вновь посмотрел на меня. По его выражению лица я решительно ничего не могла понять – оно было непроницаемым.

- Так вы не скажите? - я всё еще требовала ответа, ведь от него зависело абсолютно всё

- Ваше Величество! – окликнул прибывший.

В этот момент, мне на миг показалось, что я сплю, а всё это – сон. Голова резко закружилась, но я нашла в себе силы, чтобы не упасть.

Мой собеседник поманил пальцем к себе мужчину. Тот подошел и немного дрожащими руками протянул корону. Я хотела, надеется, что меня лишь подвёл слух, но увидев корону – знак власти, всё стало на свои места.

Мужчина надел корону и вновь посмотрел на меня. Казалось, что я стояла перед ними ни живая, ни мертвая.

- Не скажу, - наконец, ответил он и поцеловал мою руку. – Полагаю, именно так поступают мужи Юга?

Не знаю, кивнула ли я, но, похоже, король был доволен моей растерянностью.

- До скорой встречи, юная мисс, - монарх спешно покинул сад, оставив меня наедине с уничтожающими мыслями.

Часть 4

Я с Элен сидела на балконе и пила холодный чай. Нам открывался чудный вид на природу, и даже было видно море где-то в самой дали. Сестра забрала себе эти покои, когда ей исполнилось четырнадцать, и она поняла всю прелесть данной спальни. В нашем доме, это была единственная комната с балконом. Родители не возражали, и с тех пор Элена владеет ею.

Я крепко держала в руках чашку с напитком и смотрела перед собой. Элен что-то оживленно рассказывала мне, но я ее практически не слышала. Мои мысли были заняты Его Величеством. Неужели я оказалась настолько слепой, что не сразу ощутила подвох? Но откуда мне было знать? Я никогда не встречала королей и ума приложить не могла, что они способны ходить в обычной одежде и без короны. Нечистый дернул меня гулять по проклятому саду, но что уж теперь сетовать? Случившегося не изменить.

- Ари, ты меня слышишь? - спросила Элен, щелкая пальцами у меня перед лицом.

Я часто заморгала, пытаясь избавиться от наваждения, страха и мрачных мыслей.

- Да, извини, просто задумалась о своем, - улыбаюсь и делаю глоток чая. - Так о чем ты говорила?

- Вчера король изъявил желание поохотиться. Думаю, что завтра вместе с ним отправляюсь на охоту.

- Элен, это не самая лучшая идея, ты ведь не умеешь держаться в седле. А если что-то случится?

- Ты смотришь в самый корень проблемы, сестренка, - Элен отставила свою чашку.

- Поясни.

- Ты должна поехать с нами.

От подобного заявления, я едва не подавилась чаем.

- Что? Зачем?

- Будешь меня направлять. Король не должен заподозрить, что я не умею ездить верхом. Мужчины Севера не жалуют слабых женщин.

- Сестра, ты себя слышишь? Невозможно сесть в седло и с помощью чужих указок мгновенно научиться ездить, для этого необходимо время.

- У меня нет этого времени. Король скоро уедет и я должна уехать вместе с ним, понимаешь?

У Элен имелось одно противоречивое качество - упорность. Во многих случаях оно помогает человеку в достижении определенных целей, но с другой стороны может здорово навредить. В данной ситуации оно неоспоримо вредило.

Я с детства научилась держаться в седле, но даже сейчас в памяти хранились те болезненные неудачи, через которые пришлось пройти. В конечном итоге, после падений, ссадин и боли, отец научила меня этому хитрому мастерству. В наших краях многие женщины ездили верхом, да и в целом это полезное умение. Мы хотели завлечь и Элен к этому делу, но она не захотела.

- Ты ведь осознаешь, какой это риск? - спросила я.

- Осознаю, но никто не говорил, что путь будет усеян лепестками роз, - сестра оставалась непреклонной.

- Ты говорила родителям о своем плане?

- Нет, поставлю их завтра перед фактом, - простодушно ответила Элен.

Моя сестра совершенно стала неуправляемой. Она в своей погоне за королевской постелью абсолютно лишалась рассудка.

- Вы так усердно прятали меня, но ради чего? Чтобы я вот так появилась? Как ты меня представишь Его Величеству?

- Служанкой, - казалось, Элен заранее подготовила этот ответ.

В определенный момент я догадалась, что предложение сестры побыть вместе оказалось совсем небеспочвенным. Она все это устроила только чтобы озвучить свою просьбу. Скорей всего, я бы согласилась, но не сейчас. Король знает правду, если это станет ясно Элен, то мне не жить. Но ведь хуже всего, что я не хотела такого исхода событий. Да помилуют меня Боги!

- Нет, прости, но я не согласна, - отрицательно качаю головой.

- Ари, пожалуйста, для меня это очень важно, - тут же взмолилась сестра.

- Нет. Твоя затея ничем хорошим не кончится, и я не хочу быть к этому причастной.

- Это моя последняя просьба, прошу тебя, - Элен посмотрела на меня таким умоляющим взглядом, что я не смогла противиться.

Она всегда знала, за какие ниточки моей души нужно браться.

- Хорошо, - вздыхаю я, обрекая себя этим ответом на огромную беду.

- Спасибо, - практически взвизгнула Элен и крепко меня обняла.

***

Этой ночью я совсем не спала. Мысли не давали мне покоя, а здесь еще и сестра со своей просьбой. Похоже, Боги решили поглумиться надо мною, раз всё это обрушилось на мою бедную голову.

Я переворачивалась с бока на бок, пытаясь вернуть себе душевное равновесие, но ничего не получилось. В присутствии Его Величества я позволила себе столько вольностей, что просто удивительно, как моя голова не полетела с плеч. Что же теперь будет? Король не забудет всего этого, я бы на его месте точно не забыла.

В лавирование среди собственных мыслей, я пробыла до самого рассвета.

Как только первые лучи солнца проникли в мои покои, на пороге уже появилась Элен. Она была одета в темные брюки и легкую темную куртку. Свои длинные волосы сестра спрятала в сеточку, чтобы они не мешали ей на прогулке.

- Вставай, сестра, с минуты на минуту отправимся в путь, - голос полный решительности, впрочем, как и всегда.

- Надеюсь, Боги воздадут за мои заслуги, - пробормотала я, поднимаясь с постели. - Обязательно надень перчатки, - заявляю, вынимая из сундука свои вещи.

- Это еще зачем? - Элен непонимающе посмотрела на меня.

- Ладони натрешь от поводьев, поверь, это не самое приятное чувство.

- Хорошо, спасибо, - Элен тут же покинула спальню.

Недолго размышляя на счет одежды, я надела обычный походной костюм и наспех заплела волосы в косу.

Напряжение настолько сильно овладело моим телом, что я ни о чем не могла думать. Меня изнутри словно разрывали с одной стороны сестра, с другой - король. И чтобы не произошло, я всё равно попаду под удар.

С тяжелым сердцем я спустились вниз, и увидела в зале всех собравшихся. Элен стояла рядом с Его Величеством и что-то щебетала ему. Он лишь кивал головой и терпеливо ожидал, когда прислуга закончит его собирать. Мужчина протянул руки в стороны и служанки тут же принялись зашнуровывать манжеты рубахи.

Я стояла у лестницы, не осмеливаясь даже сделать еще один шаг, но долго незаметной мне не удалось остаться.

- А вот и моя личная служанка, - заявила Элен и приветливо мне улыбнулась, словно за сегодня мы увиделись лишь первый раз.

Его Величество медленно перевел взгляд на меня, и я заметила, как в его глазах загорелся интерес.

- Служанка? - переспросил он безразлично.

- Именно. Не хочу в дороге быть без нее, - Элен искусно лгала.

- Хорошо, пусть будет так, - король отвел от меня свой взгляд, от чего тут же стало значительно легче дышать.

Вскоре к нам пожаловали родители. Отец с недоумением и изумлением смотрел то на меня, то на Элен. Матушка просто нахмурилась.

- Ваше Величество, - мама поклонилась королю. - Вы никак собрались куда-то?

- На охоту, - резко ответил король, отпуская прислугу. - Мисс Рейв похвасталась своим умением хорошо держаться в седле. Хочу проверить, какие же у вас умелые южные девушки.

Отец явно хотел что-то сказать, но матушка ухватилась за его руку, не допуская такой возможности.

- Как вам будет угодно, милорд.

- С нами поедет моя служанка, - тут же заявила Элен родителям.

- Хорошо, твое право, дочка, - рассеяно ответил отец, нервно сжимая и разжимая ладони.

Все мы вышли во двор, где уже стояли лошади. Королевского питомца трудно было не заметить. Он был самым большим и, пожалуй, единственным вороным скакуном из всех. Королевская охрана взобралась верхом, и Его Величество стремительно направился к своему коню, но затем резко остановился.

- У нас недостаточно лошадей, - заявил король.

- Моя служанка может поехать и одна, а я, милорд, могу с вами, - Элен кокетливо улыбнулась.

Что же она делает? Зачем идет на рожон? Едва ли, король станет терпеть столь явственную наглость. Впрочем, мою он почему-то терпел.

- Вы смелая девушка, Элен, - монарх подошел к моей сестре. – Не боитесь меня?

- Ни сколько.

- Тогда поедете со мной.

Похоже, Элен смогла завоевать королевское расположение. Ах, если бы я точно так же была уверена в своих силах!

Когда вопрос с лошадьми был решен, мы незамедлительно отправились в путь. Как такового леса в наших краях не было, но имелось несколько местностей, в которых водились дикие кабаны. Видимо, мы направлялись именно туда. Я ехала позади короля, не выпуская Элен из виду. Конечно, сомневаться в умение Его Величества держаться в седле, я не имела права, но лучше всегда находится на чеку.

Позади нас ехало великое множество охраны и прислуги. Создавалось такое впечатление, что мы не на охоте, а в настоящем походе.

Мне досталась чужая лошадь. Впрочем, я не могла потребовать свою. Я не была привередливой, но каждая лошадь по-разному реагирует на нового наездника, что может плохо кончится. Я чувствовала, что она немного нервная и поэтому не всегда слушалась меня. Мне ничего не оставалось, как пытаться ее обуздать.

Когда мы пожаловали на место, то король спросил Элен, готова ли она пробыть с ним на одной лошади до самого конца, сестра, конечно же, согласилась. Пока Его Величество занимался подготовкой оружия, я подъехала к Элен.

- Не стоило соглашаться, - прошептала я.

- Это еще почему?

- При быстрой скачке, ты можешь упасть.

- Глупости, король так сильно сжимает меня своими бедрами, - сестра лукаво улыбнулась.

- Тогда крепко держись за поводья и тоже ногами сжимай лошадь, поняла?

- Хорошо.

- Руки не натерла?

- Нет, всё хорошо.

Король вновь сел верхом, и я поспешила удалиться.

Охота началась неожиданным образом, я даже не успела понять, когда монарх заприметил добычу. Но я быстро смогла сориентироваться и нагнать нужную дистанцию. Мне было весьма сложно следить и за дорогой, и за сестрой, но пока мне удавалось справляться со своей задачей. Я понимала, что со стороны едва ли могу напоминать служанку, ведь моя езда ничуть не уступала мужской. Но выбирая между ролью и жизнью сестры, я без раздумий выбирала второе. Что бы там не говорили о талантах короля, но я ему всё равно не доверяла. Да, держался он верхом отлично, но порой мне казалось, что он забывал об Элен, целиком отдаваясь охоте.

Моя лошадь, чем дальше, тем менее становилась управляемой, что начало меня беспокоить лишь сильнее. Кабан находилась уже в опасной близости, и король, отдав управление моей сестре, уже натягивал тетиву лука. Я держался практически рядом, усердно наблюдая за Элен, она была растеряна.

Первая стрела пролетела мимо, но король тут же взял вторую. Какая настойчивость! Вторая так же пролетает мимо. Меня почему-то этот факт немного насмешил.

- Вам смешно? – спросил король, обращаясь ко мне.

- Нет, - тут же ответила я, возвращая своему лицу серьезность.

Погоня продолжилась, но в какой-то миг, кабан исчез из поля зрения. Все мы остановились.

- Гарольд! – позвал монарх своего помощника.

- Я здесь, - к Его Величеству подъехал худощавый мужчина.

- Дайте этой мисс лук, - монарх указал на меня.

Мне дали оружие и я непонимающим взглядом обменялась с Элен.

- Полагаю, раз вы имеет смелость смеяться надо мною, то возможно вы отличная охотница и покажите мне свое мастерство?

Это был чистой воды вызов. Я держала в руке лук и стрелы, пытаясь мысленно принять хоть какое-то решение. Что же, похоже, и пришел момент мести. Я оказалась права – король не оставит меня в покое после всего, что я ему наговорила.

- Для меня это будет большая честь, - я приняла правила игры.

Элен с возмущением посмотрела на меня.

- Замечательно.

Вскоре, кабан вновь появился и наша погоня продолжилась. Во мне резко появился какой-то азарт, и я решительно не собиралась сдаваться. Мне отчаянно хотелось выиграть эту гонку, тем более, у меня было преимущество – я хорошо знала эту местность и была одна в седле.

Моя лошадь неслась на всех порах за кабаном. Король практически был наравне со мной, но мне это решительно не нравилось. Я буквально выжимала из своей лошади все силы, чтобы она скакала на полную мощь. В голове пульсировала лишь одна мысль – победить. Боковым зрением вижу, как летит стрела и промахивается. Похоже, монарх целиком разделял мой азарт.

Я долго не решалась делать выстрел, так как дистанция была уж слишком большой. Большую часть времени я лишь нагоняла добычу, и когда поняла, что ближе уже подъезжать опасно, натянула тетиву. Это было достаточно трудно, но я смогла. Крепко прижимая ногами лошадь, я прицелилась и выпустила стрелу. Внезапно, пространство пронзил дикий визг. Я попала! Но кабан продолжал убегать. Затем в него полетела еще одна стрела, и она была Его Величества. Кабан упал навзничь.

Все мы остановились у добычи. Мое сердце быстро-быстро билось в груди, о т чего я ртом ловила воздух. Когда я встретилась взглядом с королем, то впервые увидела в его глазах восхищение. Он восхищался мной и это пугало.

- Элен, вы в порядке? – спросил он, обращая всё внимание на мою сестру.

- Да, - недовольно ответила она. – Я хочу встать.

Король помог ей встать с лошади. Элен прислонив платок к носу, отошла от туши кабана подальше. Я крепко держала поводья, чувствуя, как былое напряжение возвращается в мое тело, но еще хуже стало, когда король подъехал ко мне. Он просто смотрел на меня и ничего не говорил, что сильно настораживало. Затем, он нагнулся ко мне и сказал одну единственную фразу:

- Сегодня ночью я хочу видеть вас в своих покоях.

Часть 5

- Я тебя ненавижу! - первое, что я услышала от Элен, когда мы вернулись с охоты.

Король прошел в свои покои, чтобы отдохнуть, а на кухне принялись свежевать тушу убитого кабана.

Отец забрал меня и Элен к себе, как только мы вернулись. Именно в его кабинете я и услышала это страшное заявление.

- Не смей говорить подобные вещи, - сердито оборвал отец сестру. - Вы одной крови.

- Она уводит из-под моего же носа короля, - возмущенно проговорила Элен и демонстративно отвернулась к окну.

Я сидела в кресле, вжимаясь в его спинку, наивно надеясь, что это спасет меня каким-то магическим образом. Я ничего не говорила в ответ - слова внезапно перестали существовать.

В голове всё еще звенел низкий голос короля, который говорил о своем желании увидеть меня ночью в его спальне. По сравнению с этим, импульсивные возгласы сестры значительно пасовали.

- Что произошло на охоте? - с серьезным выражением лица спросил отец.

- Ариадна повела себя как дикарка, из-за этого Его Величество обратил на нее внимание, - зло проговорила Элен.

- Это правда? - взгляд темных папиных глазах впился в меня, словно острие кинжала.

- Я не хотела, чтобы он обратил на меня свое внимание, как на женщину, - после длительной паузы тихо произнесла я. - Мне не хотелось никуда ехать, Боги будут свидетелями.

- Я надеялась, что ты мне поможешь, предательница! - Элен начало трясти от злости.

- Замолчи! - осек ее отец. Он впервые был так груб с Элен. - Король что-то сказал тебе? - папа вновь посмотрел на меня.

Мне было стыдно признаваться, я себя чувствовала куском мяса на рыночной площади, за который внезапно начали торговаться. Но мне отчаянно хотелось надеяться, что родитель меня защитит и не позволит лишиться девичьей чести, ведь это всё, что у меня есть.

- Он желает, чтобы ночью я пришла в его покои, - признаюсь дрожащим голосом.

Голубые глаза Элен от злости посерели.

- Может, это ты ему что-то нашептала, раз он захотел тебя? Вы виделись впервые.

Говорить о том, что я встречалась с монархом не единожды, решительно не хотелось.

- Я вьюсь около него всё это время, а он желает тебя, - сестра не скрывала своего отвращения ко мне.

- Ты выполнишь его просьбу, - резко заявил отец.

И я, и Элен удивленно посмотрели на него.

- Но отец! - взвыла сестра.

- Я все сказал. Мы не имеем права ослушаться короля.

- Но я не хочу, - подаю голос. - Это же мечта Элен. Папочка, пожалуйста, - я начала паниковать и ощутила, как по щекам покатились слезы.

- Нет выхода, - отец был радикален. - Это ради нашей семьи. Тем лучше, что он захотел тебя. Элен король оставит на потом и непременно заберет с собой, Его Величество делал так часто с другими девушками.

Я закрыла лицо руками и горько заплакала.

- Не плачь. На твоем месте любая рада оказаться, - последнее, что проговорил мне отец в тот день.

***

Меня успокаивали Анна и Мэгги, а я никак не могла перестать плакать.

- Мисс, не нужно так убиваться, это не самое ужасное, что может произойти с женщиной, - шептала Анна, нежно поглаживая меня по голове.

- Я не хочу, - захлебываясь слезами, в который раз повторяю. - Ты видела его?

- Он красивый мужчина. Мэгги, сколько лет королю?

- Тридцать, - ответила старушка.

- Он выглядит очень привлекательно.

- Он огромный. Ему не составит никакого труда раздавить меня. Северяне очень грубы с женщинами, - быстро говорила я, все сильнее отчаиваясь.

Мэгги сидела чуть поодаль от меня с Анной и раскладывала карты.

- Что ты делаешь? - спросила я, утирая слезы.

- Хочу убедиться, - ответила старушка.

Анна налила мне воды, чтобы я успокоилась. Но разве возможно в этой ситуации быть спокойной? Лишь одна мысль о том, что сегодня может произойти, вызывало в теле крупную дрожь, а в глазах периодически темнело.

- Я так и знала, - внезапно заявила Мэгги.

- Что ты знала? - я отставила свой стакан.

- Король и есть тот мужчина, который принесет тебе великую любовь.

- Вздор!

- Снова не веришь?

- Нет. Если бы ты видела, как он себя временами ведет, едва ли ты могла подумать, что Его Величество способен любить и нести эту любовь.

- И все же, ты еще глупая девочка. Мои карты ни разу не солгали.

***

Вечер пришел слишком быстро. Все слезы уже были выплаканы, а чувств никаких не осталось. Наверное, я медленно и бессознательно подходила к той самой черте, когда начинаешь принимать и мириться с суровой действительностью. Как бы там ни было, но я всего лишь женщина - существо с малым списком прав.

Я приняла ванну, Анна помогла мне собраться. Матери рядом не было. Может, она испытывала вину за то, что не смогла ничего сделать? Не знаю. Успокаивает израненное самолюбие Элен? Вероятней всего.

Мне давно стало ясно, что основное внимание родителей сосредоточено на моей сестре. Она честолюбива, что может прекрасно сыграть роль для обогащения семьи. Я была не такой. Мой мир находился в книгах и природе. Часто, когда я была маленькой, слышала от мальчишек, что меня считают ненормальной. Я любила разговаривать с всякими насекомыми и грызунами, которых в наших краях предостаточно. Из-за этого, на меня все сверстники и косились.

Отец не редко повторял, что Боги давно предопределили мою судьбу. А вот жизнь Элен должна оказаться невероятно удачной. Я никогда не злилась на эти слова, так как, мне нравилась моя судьба, нравилась перспектива о спокойной и тихой жизни с мужчиной и нашими детьми.

И теперь, после всего этого, я должна отправиться к королю и позволить ему забавляться моим телом. Где же это пророчество Богов, о котором постоянно твердил отец?

Я понимала, что сложно жить семье в бедности и считать каждую серебряную монету, но разве отдавать свою дочь это не греховно?

Больше терпеть этого ожидания я не могла. Мне хотелось поскорее покончить с этим. Пусть король затем убирается из этого дома и никогда не приезжает сюда. Дикарь! Взрослый ребенок, который знает, что может управлять людскими душами, как марионетками.

Накинув легкий халат, я с тяжелым сердцем покинула свои покои. В коридоре меня неожиданно встретила мама.

- Как ты, дочка? - обеспокоенно спросила она.

- Хорошо, - сухо ответила я.

- Мы ничего не можем сделать, прости.

- Я всё понимаю.

- Будь сильной, - мама поцеловала меня в лоб.

Когда я стояла у дверей, что вели в королевские покои, то чувствовала, насколько сильно бьется моё сердце. Мне отчаянно не хватало воздуха, от чего я учащенно дышала.

Подняв руку, чтобы постучать, тяжелая деревянная дверь внезапно открылась. Его Величество прислонился одним плечом к дверному косяку и скрестил руки на груди.

Он был в одном халате насыщенно бордового цвета. На вид вещь казалась уж очень теплой. Видимо, у северян по этому поводу, действительно, есть пунктик.

Я ощутила, как король окинул всю меня хищным взглядом, от чего мне стало совсем невыносимо.

- Наконец, укротительница диких животных пожаловала ко мне, - с едва заметной улыбкой произнес монарх.

- Как вы и просили, - тихо ответила я, опустив взгляд вниз.

- Проходи, - король открыл дверь шире, впуская меня внутрь.

Пройдя в покои, я в них уже и не узнавала нашего дома. У большой постели на полу лежала медвежья шкура. У окна стоял письменный стол с книгами и свертками пергамента. На стенах висели золотые канделябры с горящими свечами. Похоже, все это Его Величество привез с собой.

- Можешь сесть, - предложил король, закрывая дверь.

Я села на самый край постели и крепко сжала свои ладони в кулаки. От сильного перенапряжения в висках начала пульсировать боль, но из-за страха, я практически ее не замечала.

Король подошел к прикроватной тумбочке и взял с нее два бокала с вином.

- Хочешь?

Я взяла бокал и крепко обхватила его пальцами. Монарх сел рядом со мной, и я вовсе перестала двигаться.

- Почему ты сейчас не такая смелая, как раньше? - спросил мужчина без тени насмешки.

- Потому, что боюсь, - тихо созналась я и сделала глоток.

- Почему?

- Не знаю.

Король осушил свой бокал и вернул его на прежнее место.

- Посмотри на меня, - это был приказ, и я незамедлительно выполнила его.

Его Величество изучающе посмотрел на меня. В его больших кристально-чистых глазах цвета неба отразилась задумчивость.

- Ты намного красивее своей сестры, - тихо проговорил мужчина и едва ощутимо прикоснулся кончиками пальцев к моим губам.

Было что-то в этом движении нежное и аккуратное, словно король боялся причинить мне вред.

- Скажи, почему ты меня боишься?

Я сглотнула и попыталась взять себя в руки, но это оказалось весьма сложно. Страх, словно парализовал меня. После нескольких долгих мгновений молчания, я все же смогла ответить:

- Мужчины с Севера очень грубые.

Король раскатисто засмеялся, словно я сказала глупость. Его широкая грудь вздымалась от смеха, еще очень долго. Но вскоре Его Величество успокоился.

- Это правда, моя дорогая, - ответил он. - У нас в крови грубость и жестокость. Но ведь ты с Юга. Увы, но даже я себе не могу позволить быть с тобой жесток.

- В самом деле? - я была глубоко удивлена подобному заявлению.

- Конечно. Поверь, ни одна моя любовница не может пожаловаться на грубость с моей стороны, - голубые глаза короля самодовольно смотрели на меня. - Хоть мужи Севера иногда себя ведут, как варвары, к женщинам мы бываем ласковы.

- Но в книгах пишут иначе, - тут же возразила я.

- Это глупости. Те времена уже давно позади. Север тоже становится образованным, не все же Югу опережать нас.

Я вновь сделала глоток напитка, чтобы успокоиться.

- Сколько тебе? - спросил король.

- Семнадцать, милорд.

- Такая юная, - король протянул свою огромную ладонь ко мне, от чего я вздрогнула. - Я тебя не трону, можешь не переживать, - руку мужчина убрал.

- Тогда зачем вы меня позвали?

- Просто хотел узнать тебя, - он смотрел на меня так, словно я была единственной женщиной на всем белом свете.

Возможно, я лишь преувеличила это. Вино немного затуманило мой разум, и быть уверенной в своих догадках я никак не могла.

- Скажи, почему твои родители пытались спрятать тебя?

Этот вопрос немного меня расслабил. Я окончательно убедилась, что король действительно не собирается сделать со мной ничего дурного.

Я немного повернулась в его сторону, чтобы было удобней разговаривать. Пусть спрашивает что угодно, только не трогает меня.

- Когда моя сестра узнала, что вы остановитесь у нас в своей поездке на Юг, то стала одержима идеей, покорить ваше сердце, милорд.

- В самом деле? - он был удивлен.

- Элен всегда мечтала о лучшей жизни, так что, не стоит ее осуждать.

- Она боялась, что вы затмите ее своей красотой, верно? - король откинулся назад и теперь был похож на настоящего льва.

Его длинные светлые волосы размелись по подушке, а решительный взгляд требовал продолжения.

- Возможно, но она всегда была уверена в своих силах.

- Нет, раз так поступила с тобой, - король нахмурился.

- Я ее ни в чем не верю.

- Как тебя зовут? - похоже, король имел привычку быстро менять тему разговора.

- Ариадна.

- Прелестное имя. Что ты любишь, Ариадна?

- Природу, - не раздумывая ответила я. - Лошадей. Конечно же, свою семью.

- А что за лошади тебе нравятся?

- У меня есть старая кобыла в отцовской конюшне. Наверное, ей уже немного осталось. Но вообще, когда-то на рыночной площади я увидела большого белого коня. Его продавал старый мужчина. Конь был совсем не такой, как все. Его грива цвета серебра красиво блестела на солнце. А в глазах затаилась такая ужасная печаль, как у человека. Потом я узнала, что этот конь был на половину единорог. Стоил он огромных денег. Но я бы отдала за него все богатства, если бы они у меня были.

- Так значит полукровные лошади?

- Да, - кивнула я.

- Ты совсем не такая как все, - в голосе короля отчетливо слышалось восхищение. Это мне уж точно не могло показаться.

- Самая обычная я, - пожимаю плечами.

- Уже довольно поздно, тебе лучше лечь спать, - и вновь эта резкая смена темы разговора.

- Хорошо, было приятно с вами побеседовать, милорд, - я встала с постели и поставила бокал на тумбочку.

Его Величество неожиданно схватил меня за руку. Это движение оказалось резким и довольно болезненным.

- Прости, - произнес король, ослабив хватку.

Хозяин всех Четырех сторон мира просит у меня прощание? Похоже, что все это сон.

Мужчина поцеловал тыльную сторону моей ладони и провел к выходу.

- Ты покорила меня на охоте, - признался король. - Спокойной ночи, Ариадна.

- Спокойной ночи, милорд.

Когда я вернулась к себе, то ощутила, что мои щеки буквально пылают румянцем. Король оказался не таким уж и дикарем, которым я его себе представила. Было что-то в нем нежное и очень хрупкое. Но все это скрывалось за плотной оболочкой, которая периодически прятала от меня настоящий лик короля.

Но не смотря на это, я все равно его боялась. Его Величество очень силен и от него буквально исходит эта сила, эта суровость и северный нрав. Он переменчив, что тоже сильно пугало.

И все же, я была рада, что король не причинил мне вреда. Теперь я спокойно могу вернуться к нормальной жизни. Милорд скоро уедет, и это маленькое приключение останется позади.

Часть 6

Анна практически ворвалась ко мне в спальню и разбудила своим заявлением:

- Мисс, вас ожидает подарок!

Я так сладко спала. Мне снились прекрасные яркие сны. Но эта непонятная оживленность моей служанки, напрочь всё разрушила.

Неохотно потянувшись в постели, я открыла глаза и сонным взглядом посмотрела на Анну.

- Какой подарок? Дай мне поспать, вчера был трудный день. Мои ноги после скачки сильно болят.

- Вставайте же! Вам понравится то, что вы увидите! - Анна никак не желала успокаиваться.

Понимая, что от меня так просто не отстанут, я сдалась.

Спешно одевшись, я последовала за возбужденной служанкой. Каждый шаг напоминал мне о вчерашней охоте. Я долго не ездила верхом, от этого всё тело и болит.

Когда мы спустились вниз, то я увидела Элен и родителей. Сестра была сердита, такой я практически никогда ее не видела. Отец смотрел на меня с какой-то гордостью, как мне показалось. А мама просто вздохнула.

- Что здесь происходит? - наконец, спросила я.

- Выйди на улицу, увидишь, - недовольно пробормотала сестра.

Анна повела меня во двор.

Утреннее солнце уже ярко светило в небе. Когда мы вышли на улицу, то что-то на миг ослепило меня. Я не сразу поняла, в чем дело. Но когда мои глаза привыкли к чрезмерному блеску, я увидела его источник. Это оказалась большая белая лошадь с поистине королевской длиной гривой цвета серебра. Не нужно было никаких слов, чтобы понять - этот скакун полукровка.

В эпоху Древности существовали чистокровные единороги. Это были благородные жеребцы с лечебной кровью. Насколько мне было известно, то именно рог указывал на половой признак лошади. Единороги в сто крат быстрее обычного скакуна и всегда сами выбирали себе наездника. Если человек насильно хотел завладеть единорогом, то погибал - жеребец скидывал его с себя.

После долгой и кровопролитной войны Трех королей единорогов практически не осталось. Солдаты забивали их, чтобы излечить свои раны. Теперь, даже полукровки стоят целого состояния. На них ездят лишь члены благородных семей.

- Какой же он красивый, - выдохнула я.

- Будто с небес спустился, - Анны целиком разделяла моё восхищение.

- Но откуда он здесь?

- Это мой подарок вам, - Его Величество появился совершенно неожиданно.

Он вышел из конюшни и вел за собой своего вороного коня.

- Мне? - я опешила.

- Вы так восхищенно рассказывали об этих удивительных животных, что я не смог не исполнить вашу маленькую мечту.

Мне казалось, что я всё еще сплю. Радость смешалась с удивлением, и я просто ничего не могла сказать.

- К вечеру я уже отправлюсь в путь домой. А сейчас мне бы хотелось с вами покататься, - король мне улыбнулся.

Для меня он всё еще оставался странным человеком. В нем собранно столько противоречивых качеств, от чего невозможно предугадать его следующий шаг.

- Я согласна, - тут же отвечаю, не зная, то ли это было королевское желание, то ли приказ.

- Буду ждать.

Я возвращаюсь обратно в дом и спешно поднимаюсь к себе, чтобы собраться для прогулки. В спальне меня ожидала Элен.

- Как сильно ты стонала вчера ночью? Что ты сделала королю, раз он расщедрился на такой подарок? - сестра была зла.

- Между нами ничего не было, - торопливо произношу я.

- Ты считаешь меня идиоткой?

- Я чиста перед тобой. Между нами ничего не было. Я не просила никаких подарков.

- Именно поэтому вы сейчас едете на прогулку?

- Я не могу ослушаться слова королевского.

- Помни, его постель - это моя постель, - прошипела Элен и вылетела из моей комнаты.

Что я могла сделать? Отвергнуть внимание короля? Немыслимо, чтобы он сделал после этого. Его Величество просто развлекается. Он видит, в какое положение ставит меня, но всё равно продолжает играть в какую-то игру.

Его ход с полукровным жеребцом, оказался весьма удачным. Я влюбилась в этого коня. Он всегда был моей самой заветной мечтой. Но менять размеренную жизнь в семье, на полукровку, я решительно не собиралась.

Мне стоит всё расставить по своим местам. Это будет сложно, ведь мой собеседник король. Но другого выхода я просто не вижу. Элен жаждет этого статуса королевской наложницы, и в моих силах его осуществить.

Сейчас она зла на меня, но я знаю, что это лишь эмоции. Она часто в порыве гнева может сказать ужасные слова, но когда всё проходило, Элен искренне раскаивалась.

Я с Его Величеством неспешно ехали по берегу Лазурного моря. За нами следовал целый отряд охраны.

Мой белоснежный жеребец принял меня в качестве наездницы достаточно лояльно. Я боялась того, что он попытается меня сбросить с себя, но ничего подобного не произошло.

Я крепко держала поводья и старалась как можно нежнее относиться к полукровке. Удивительно, но он хорошо понимал меня. Не нужно было сильно тянуть поводья, чтобы повернуть влево или вправо, конь делал всё сам, словно на подсознательном уровне, улавливая моё желание.

- Ты чем-то опечалена? - спросил король.

- Да, - тем лучше, что монарх спросил меня прямо, без всяких вступительных речей.

- И чем же?

- Вы ведь видите симпатию со стороны моей сестры?

- Вижу, - ответил мужчина, хмурясь.

- Тогда зачем так поступаете с ней? Зачем ставите меня в неловкое положение?

- Ариадна, - король повернулся ко мне. - Твоя сестра бесспорно хороша собой, но когда я увидел тебя на охоте, то мне она стала совершенно неинтересной.

Я не ожидала подобного заявления.

- Мне лестны ваши слова, но я дорожу своими отношениями с сестрой, какими бы сложными они не были. Элен хочет уехать с вами.

- А вы нет? - перебил меня Его Величество.

Какая самоуверенность! Неужели королевское положение способствует тому, что любая женщина безоговорочно согласна уехать с незнакомым мужчиной в дальние края? Наверное, так оно и есть. Просто в этом правиле, я исключение.

За всё это время, что король здесь, я никогда не думала о том, чтобы уехать вместе с ними. Северные земли едва ли мне были интересны.

- Мне хорошо и дома, - осторожно ответила я, опасаясь, что этим оскорбила короля.

- Вот как, - он задумался, и долгое время мы ехали в молчании.

- Ваш подарок чудесен, но боюсь, я не могу его принять, - нужно было закончить эту казнь самой себя.

- Это еще почему? – монарх стал суров. – Этот подарок твой, и я не хочу ничего более слышать по этому поводу. Это приказ, ясно?

- Да, - тихо ответила я.

- Значит, ты желаешь, чтобы твоя сестра отправилась со мной, как очередная наложница? – король резко натянул поводья, чтобы остановить коня.

Я последовала его примеру. Охрана так же остановилась, но продолжала находиться на расстоянии.

- Это ее мечта, - я не смотрела Его Величеству в глаза, боялась.

- Хорошо, - резко согласился король. – Я исполню твою волю.

***

Элен просто не помнила себя от счастья, когда король Леонард заявил, что забирает ее к себе. Она буквально порхала по дому, ожидая, когда прислуга соберет все ее вещи. Прежняя злость сестры испарилась, будто ничего и не было. Как это случалось множество раз, Элен попросила у меня прощения за все свои грубости. Я не умела долго сердиться, поэтому простила ее.

К вечеру всё уже было готово. Отец весь сеял от того, что теперь наша семья будет связанна с королем. Это означало то, что теперь наша бедная жизнь прекратится, чего родители так сильно и желали.

Когда мы стояли на улице и прощались с Элен, я заметила, что король был очень зол. Он громыхал на северном наречии на своих помощников, и в целом был похож на огромную грозовую тучу.

Сестра плакала от того, что теперь будет далека от дома, мы с матерью тоже не удержались и расчувствовались.

- Теперь всё будет хорошо, - шептала мама, утирая слезы.

- Да, будет хорошо, - повторяла Элен.

- Пришли нам весточку, как только прибудешь в столицу, - просила я, всхлипывая.

- Нам пора, - заявил король, взбираясь на своего коня.

- Я обязательно пришлю письмо, как только смогу, - торопливо проговорила Элен и села в повозку.

Мы еще долго стояли и смотрели в след удаляющемуся королевскому отряду.

***

Прошло несколько недель со дня отъезда Элен. В доме внезапно стало так тихо, даже немного уныло. Сестра больше не щебетала о сплетнях, что разносятся по всей рыночной площади. Прислуга в панике не поднималась на третий этаж, чтобы принести госпоже в срок таз горячей воды. Размеренность неожиданно стала спутницей нашей семьи.

Мы не возвращались к теме о той ночи, которую я провела с королем. Единственное, что я сказала по этому поводу – между нами ничего не было.

Теперь я много времени проводила со своей лошадью, оттачивая навыки верховой езды. Полукровке я дала имя Агат в честь кристалла, который имел такой же белый цвет, как и мой конь.

По ночам я много думала о короле и о нашей последней беседе. Затем, со временем я просто начала думать о монархе и невольно вспоминать его суровый, но привлекательный облик.

В конце концов, всё это дошло до той крайней точки, когда король начал мне сниться. Подобное было неправильным, непозволительным, но я ничего не могла с этим сделать.

Неужели, и я попала под его чары? Быть этого просто не могло! Я отказывалась верить! Мне отчаянно хотелось перестать думать о нем. Я скучала по тому беззаботному времени, когда моим главным увлечением были книги. А сейчас даже они меня не радовали.

Так проходил день за днем. И вот, наконец, пришло письмо от Элен.

Я с родителями сидела в саду и пила чай. Анна прибежала к нам с двумя конвертами.

- Письмо! Письмо от госпожи Элены!

- Анна, не кричи так сильно, - попросил отец. - Моя головная боль, только недавно поутихла.

- Простите. Вот письма, - служанка отдала их отцу и поспешила удалиться.

- Что там, Герри? - в нетерпении спросила мама.

- Два письма. Одно от Элен, а другое с королевской печатью, полагаю, оно от короля.

Все мы обменялись обеспокоенными взглядами. Характер Элен нам хорошо знаком. Неужели, монарх не смог ее вытерпеть, раз написал письмо лично? Я мысленно молилась Богам, чтобы это не оказалось правдой.

Отец быстро сломал королевскую печать и принялся молча читать письмо. Его взгляд был серьезным, но по мере прочтения, я заметила как эта серьезность медленно исчезала, смениваясь облегчением.

Мы с матерью находились в томительном ожидании, что приносило лишь отвратительное чувство внутри.

- Ну же, говори, что там? - мама уже не могла себя сдерживать.

Отец отложил письмо и потер свое лицо руками. Казалось, что время резко замедлило свой бег. Теперь весь наш мир был сосредоточен лишь в этом саду и в ответе отца, которого мы так ждали.

- Король требует, чтобы Ариадна немедленно прибыла в столицу.

Часть 7

В столицу я отправилась в сопровождении отца. Моего одобрения для этой поездки, конечно же, не требовалось. Воля короля исключала все возможные мнения окружающих.

Я решительно не понимала, для чего меня вызвали в столицу. Но где-то в самой глубине души я испытывала радость. Мне было стыдно признаться в причине этого чувства даже самой себе.

С другой стороны, я ощущала сильную печаль. Ехать в земли, что покрытые вечным снегом, совершенно не хотелось.

Я с Юга и попросту не приспособлена к холоду. Да и в целом, мне там не место. Но другого выхода не было.

Мы собрались в спешке, так как, отец не желал испытывать терпение короля. До столицы ровно пять дней езды, но учитывая остановки, в дороге мы пробудим неделю.

В этот неблизкий путь я решилась ехать верхом на Агате. Он выносливей любой кобылы, а выносливость уж точно будет кстати.

Мы не тратили много времени на прощание, так как, надеялись, что в скором времени вернемся. Отец взял достаточно серебряных монет, а мама с прислугой упаковали узлы с теплой одеждой и едой на первое время.

За все свои семнадцать лет, я никогда не покидала пределы Южных земель. Для этого не было ни повода, ни материального достатка.

Правда, отец несколько раз выбирался в путь, но он не был столь долгим, так как дальше городов Юга папа не ездил.

Мы покинули наш славный город Этос на рассвете. Впереди ожидала долгая и весьма изнурительная дорога. Отец решил, что ехать придется до самого вечера, дабы сократить время насколько это может быть возможны. Я не противилась, тем более быть верхом на Агате - сплошное удовольствие.

Но несколько раз, всё же пришлось остановиться, чтобы свериться с картой. По плану, нам нужно было добраться до Великой реки и ехать вдоль нее, так как она вела прямо к столице.

В целом, все выглядело весьма просто и ничего не могло стать для нас преградой.

Пока мы добирались до Великой реки, то много общались между собой. Папа рассказывал удивительные истории, связанные с рекой, а я внимательно его слушала, как когда-то в детстве.

Порой, мне сильно не хватает прошлого, когда всё было таким простым, таким прекрасным. Ты не понимаешь всей тонкости и сложности жизни, от чего мир кажется лишь еще более привлекательным. По ночам не терзают различные мысли, ты просто спишь и видишь цветные сны.

Но время стремительно и беспощадно уходит вдаль, даже не соизволив обернуться на прощание. Ты вырастаешь и с тоской осознаешь, что самая светлая пора уже в далеком прошлом, до которой невозможно дотянуться.

К вечеру, когда на небе появилась первая заезда, мы уже были на месте. Лошади после долгой скачки с жадностью пили из Великой реки, а я с отцом готовила скромный ужин на костре.

- Ариадна, - обратился ко мне папа.

Он всегда еще, когда я была маленькой, называл меня полным имени. Отец, убежден, что даже ребенок имеет права на уважение и обращение полным именем позволяет малышу ощутить свою значимость.

- Да?

- За последнее время, мы сильно отдалились друг от друга, - родитель поскреб свой гладко выбритый подбородок.

У нас на Юге не принято, чтобы мужчины носили бороду, так как, почти весь год достаточно жарко.

- Приезд короля на всех нас повлиял определенным образом, - несколько философски ответила я.

- Это верно. Мне просто не хотелось, чтобы ты думала, будто я тебя не люблю или ставлю деньги превыше собственной дочери. К сожалению, иногда бывают такие обстоятельства, с которыми нужно лишь смириться, - отец протянул мне кусок рыбы, поджаренной на костре. - Твой вынужденный визит в покои короля и был тем обстоятельством.

- Отец, я все понимаю. Если ты испытываешь муки совести из-за этого, то не стоит. Его Величество был со мной достаточно великодушен, я не жалею, что смогла побеседовать с ним.

- Мне кажется, что ты ему небезразлична, - заявил отец, когда мы ужинали и наблюдали за вечерним небом.

Ветки тихо потрескивали в костре, а лошади неподалеку паслись, постукивая копытами по земле. Вся эта обстановка была настолько умиротворяющей, что даже не хотелось двигаться с места.

- Глупости всё это, - отмахнулась я, и откинулась на траву.

- Едва ли, дочка. Твой волевой характер, а езда верхом! Много ли ты знаешь девушек, подобных тебе?

- Мэгги тоже твердит мне, что король - моя судьба. Она верит в предсказание своих карт.

- Они всегда говорят правду, - заявил папа, доедая свой ужин.

- И ты туда же? - вздохнула я.

- Ариадна, я прекрасно знаю, что по твоей просьбе Его Величество взял с собой Элен.

Я резко поднялась с травы и удивленно посмотрела на родителя.

- Это тебе король сказал?

- Нет, просто ты моя дочь и я прекрасно знаю тебя, - отец по-доброму улыбнулся мне.

И правда, я никогда не умела лгать и что-либо скрывать.

- Ты, верно, заметил по поводу принудительных обстоятельств, - произнесла я и погасила костер.

***

Последующие несколько дней прошли, без каких либо значительных событий. Днем мы ехали, а вечером отдыхали либо у берега реки, либо в таверне, где за отдельную плату предоставляли спальное место.

По мере приближения к землям Севера стало заметно, насколько быстро начала меняться природа вокруг. Вначале, сочная насыщено зелёная листва сменилась на бледно-зеленую. Через некоторое время появились желтые и багровые цвета, а вскоре и тех не стало.

Я и отец ехали в теплых плащах с меховыми капюшонами, которые мы купили на одном из местных рынков. Как выяснилось, нашей одежды было недостаточно, чтобы согреться.

День резко сократился, и теперь нам приходилось ехать в сумерках. Клубы пара струйкой выходили изо рта, а пальцы немели от нечеловеческого холода. Мои губы давно потрескались, от чего временами мне даже было больно говорить. Мысленно я возненавидела короля и его приказ. Пусть после этого меня считают предательницей, но терпеть всё это было просто невозможно.

Когда до столицы оставался лишь один день пути, я совсем выбилась из сил.

- Всё, я больше не могу! Мои руки от холода давно стали синего цвета, - я остановила Агата и спрыгнула на землю.

- Ариадна, мы прошли такой большой путь, нам осталось совсем немного, - отец остановил свою лошадь.

- Мне кажется, что этот проклятый мороз уже под моей кожей, - пробормотала я.

- Дочка, - отец осекся и прислушался к какому-то непонятному звуку.

Я затихла и осмотрелась по сторонам. Ничего не было видно, но где-то совсем рядом раздался шорох.

- Хватайте их! - прогремел низкий голос мужчины с сильно заметным северным акцентом.

Я ничего не успела понять, как меня схватили сильные руки и больно сдавили. Отца буквально снесли с лошади, от чего я вскрикнула.

- Молчи, дура, иначе глотку перережу, - прорычал у самого уха мужчина.

Без каких-либо объяснений стало ясно, что мы угадили в ловушку разбойников. Когда от столицы нас разделяет совершенно ничтожное расстояние эти нелюди решили попасться на пути.

Пока отец приходил в себя после резкого падения, один из нападающих рылся в наших дорожных сумках. Бандиты о чем-то оживленно болтали на своем языке, а я стояла неподвижно, испуганная всей этой ситуацией.

Умом я понимала, что нужно хоть как-то пытаться обороняться, но тело не желало меня слушать. Да я никогда и не бывала в подобных ситуациях, поэтому откуда здесь взяться геройству?

Вскоре к общей банде присоединился какой-то всадник, чье лицо было скрыто за тканью, виднелись лишь глаза. Я подумала, что это пришел предводитель и теперь начнется настоящая расправа; мой страх усилился. Но бандиты бросились врассыпную. Я подбежала к отцу, чтобы помочь ему встать.

Начался бой, и я не могла отчетливо понять, что стало поводом для драки. Все происходило настолько быстро и спонтанно, что лишь усугубляло ситуацию.

В конечном итоге, разбойники покинули нас, а всадник остался на месте. Отец крепко держался за мою руку и слабо держался на ногах.

- Не убивайте нас, - взмолилась я, не зная, что еще следует предпринять.

- Я приехал защитить вас, юная мисс, - заявил всадник, спрыгивая на землю.

Его общий язык был практически идеальным, акцент оказался едва уловим.

- Кто вы? – с опаской спросила я.

- Брат Его Величества – Алесандр Грекхем, - мужчина снял повязку и поклонился.

Брат короля? Этот что-то новое.

Часть 8

- Вы нас спасли, больше вам спасибо, милорд, - в который раз произнес отец, пока мы находились в пути.

- Бросьте, - отмахнулся Алесандр. - Какой я милорд? Обычный принц, да и герцог в придачу, получивший свой титул лишь из-за королевской крови. Уверен, каждый поступил так же, если бы оказался на моем месте. А собственно, куда вы держите свой путь?

- К королю. Его Величество отдал приказ, чтобы мы прибыли ко двору немедленно, - тут же ответил папа.

- Да, мой братец любит срывать людей с насиженных мест, - Алесандр неодобрительно покачал головой.

Он совершенно не был похож на короля. Единственной их общей чертой было крепкое тело и светлые волосы. В остальном, два совершенно разных человека. Взгляд Алесандра добродушный без тени затаенной злобы или суровости. Он оживленно с нами разговаривал, словно мы втроем люди, которые не поделены на определенные слои общества.

- Я полагаю, вы с Юга? - спросил наш спутник.

- Да, - ответил отец.

- Южане не часто бывают на Севере. Вы для нас большая редкость.

- Здесь холодно, поэтому мы и нечастые гости, - заявила я, плотнее закутываясь в плащ.

- Справедливо замечено, - согласился со мной мужчина.

Когда мы, наконец, прибыли в столицу с грубым названием Гриден, я пришла в настоящий шок. Город был просто невероятных размеров, а высокие каменные дома казались мне как из сказки.

Еще с детства я верила в стереотипы на счет Севера. Я представляла себе этот край серым, диким и безмерно холодным. Ожидания оправдались лишь наполовину. Действительно, те книги, которые я читала, уже давно устарели, а Север буквально дышит Югу в затылок своим стремительным развитием.

Городские дороги были убраны от снега, из-за чего путь лишь облегчался. Храмы, построенные в честь шести Богов, величественно возвышались над городом и напоминали настоящие замки.

- В столице есть семь храмов, - объяснил мне Алесандр, заметив мой заинтересованный взгляд. - Шесть для каждого Бога и седьмой общий.

- Они безмерно прекрасны, - заявила я.

- Да, Леонард все же славный король. Грубый, но справедливый, - отметил наш спутник.

- А вы не боитесь, что за подобные слова вас могут казнить? - спросил отец. - Ведь в истории уже был подобный случай.

Папа был абсолютно прав. В истории нашего государства есть множество скорбных и ужасных поступков монархов. Трэй Второй казнил на глазах народа своего младшего брата за то, что он имел неосторожность сказать о короле плохие вещи. Все знали, что Рикки был болен умом и не мог отвечать за свои поступки, но короля это не остановило.

- Леонард хороший человек, он ценит свою семью, - уверенно произнес Алесандр. - И потом, я не сказал ничего дурного.

- Простите, просто в наших краях о Его Величестве не высказываются так радикально, - поспешил оправдаться папа.

- Не берите в голову. Я понимаю, что здесь для вас все в новинку. Леонард не тиран и не убивает людей за их мысли.

Когда мы ехали прямиком к замку, то порой, я замечала на нас взгляды обычных прохожих. Их голубые глаза с интересом рассматривали, словно мы экзотические зверюшки. Впрочем, оно так и есть. Если верить словам Алесандра, то простой люд едва ли знает, что население Юга значительно отличается от северян.

Вскоре мы добрались до высоких кованых ворот, что охранялись стражей. За воротами виднелся огромный замок из черного камня. Никогда я не видела ничего подобного, даже в самых старых книгах замки изображались несколько по-детски. А здесь, ты буквально ощущаешь этот страх и силу, что несет королевское сооружение. Впрочем, подобные чувства у меня вызывал и его владелец.

Узнав в Алесандре члена королевской семьи, стража мгновенно открыла ворота и покосилась на нас с отцом неодобрительным взглядом.

- Они здесь по приказу короля, - заявил наш спутник.

Доехав до больших деревянных дверей с железными засовами, нас снова встретила стража. Мы встали с лошадей, и я едва не упала, но Алесандр успел меня подхватить. Хоть я и хорошо держалась в седле, но так долго верхом никогда не ездила, от чего ноги и подкосились.

- Следуйте за мной. Замок огромный и потеряться в нем легко, - проговорил Алесандр.

Он был действительно прав. Множество коридоров, этажей, разных закоулков и ко всему этому бесчисленное количество прислуги. Временами мне казалось, что мы никогда не выберемся из этого каменного плена. Как здесь вообще люди умудряются не потеряться?

Наш дом в сравнение с замком, просто маленькое насекомое. Высокие потолки и большие окна с цветными стеклами заставляли чувствовать себя неуютно.

От дикого холода я вся окоченела и мысленно молила о теплой постели с чашкой горячего молока.

- Вот мы и на месте, - внезапно заявил Алесандр, останавливаясь у дверей с очередным постом стражи.

- Цель визита? – бесстрастным тоном спросил один из охранников.

- Младший брат Его Величества привез дорогих гостей с Юга, - учтиво ответил Алесандр.

Пока стражник пошел докладывать королю, мы терпеливо ожидали. Я и папа то и дело переменилась с ноги на ногу, пытаясь хоть немного согреться.

- Можете войти, - стражник открыл нам двери.

Когда мы вошли внутрь, то я резко ощутила смену температуры. Здесь было тепло и уютно. Это оказалось не удивительным, так как в зале имелся большой камин.

Король восседал на своем троне, как истинный властелин мира. На пальцах блестели дорогие перстни, а голову украшала достаточно массивная корона с драгоценными камнями.

- Брат! – воскликнул Алесандр, распахивая свои объятия.

Король поднялся на ноги и, преодолев расстояние в несколько широких шагов, обнял брата.

- Ты никогда не предупреждаешь, о своем везите, брат, - с улыбкой произнес монарх.

- Такова уже наша традиция. Я тут по счастливой случайности встретил твоих гостей, - Алесандр просмотрел на меня с отцом. – На них напали, но я помог и сопроводил к тебе.

- Напали? – Его Величество со всей серьезностью посмотрел на меня.

- Все обошлось, милорд, благодаря вашему брату, - ответил отец.

- Хорошо. Вы вероятно устали после длительной дороги? Я распоряжусь, чтобы вам подготовили покои.

- Не сочтите меня невежей, но мне бы сразу хотелось узнать цель нашего визита.

В зале на миг образовалась гнетущая тишина. Король без какого-либо стеснения рассматривал меня, периодически останавливая свой взгляд на моих ногах и лице.

Я тут же поняла, что дело исключительно во мне, и этот факт меня не очень-то радовал.

- Алесандр, оставь нас ненадолго и возьми с собой Ариадну. Нам нужно кое-что обсудить.

Королевский приказ смутил меня лишь еще больше. Мы вышли с Алесандром из королевской залы.

- Похоже, тебе здесь придется задержаться, юная мисс, - заявил мужчина и расстегнул замок на своем плаще.

- Это еще почему? – с опасением спросила я.

- Я достаточно хорошо знаю Его Величество. Если он смотрит на женщину заинтересованным взглядом, то она остается в этом замке, до тех пор, пока не наскучит.

- Это жестоко, - я не сумела скрыть отвращения.

- Почему же? Женщина до конца своих дней живет в достатке и не жалуется на судьбу.

- Но она ведь не кусок мяса, который можно просто брать.

- Юная мисс, это Север, здесь другие порядки, - Алесандр снял плащ.

Отца я ожидала достаточно долго. О чем он говорил с королём? Неужели, всё дело во мне? Впрочем, у меня были такие мысли, ведь не зря в письме упоминалось мое имя. Но какова цель? Наша последняя встреча едва ли была похожа на дружескую. Король был рассержен на меня, за мои слова. А теперь, он требовал моего незамедлительного прибытия. Здесь явно что-то происходило.

Я молилась Богам, чтобы всё прошло спокойно, и мы уехали домой. Наконец, появился папа. Он был чрезмерно бледным, а взгляд тяжелый и тоскливый.

- Что случилось? – я подошла к отцу.

Родитель не сразу ответил. Он сильно нервничал, я видела, как тряслись его руки.

- Что произошло? Папа, скажи хоть что-нибудь? – от перенапряжения я не могла совладать с собой.

- Король желает, чтобы ты осталась здесь. Если этого не произойдет, то он отнимет наши земли и дом.

Часть 9

Король выделил мне с отцом покои, чтобы мы смогли отдохнуть и прийти в себя после долгой дороги. Какое великодушие! С начало Его Величество угрожает отнять всё, что у нас есть, а затем принимает как добрый хозяин, будто ничего и не было.

Я в бешенстве расхаживала из угла в угол, пока отец уснул тревожным сном. Он сильно перенервничал после разговора с монархом, затем ему вовсе худо стало. Едва папина голова коснулась подушки, как он мгновенно погрузился в дремоту.

Я еще очень долго измеряла шагами комнату, мысленно перемалывая кости королю. Моему возмущению не было границ. Едва ли я начала думать о нем исключительно в положительном свете, как мужчина тут же разрушил все моё представление.

Король Леонард всегда славился своим многочисленным гаремом. В его постели побывали девушки из всех концов мира. Чего этому напыщенному индюку могло не хватить? Я понимала, что не имела права даже думать о монархе в подобном ключе, но со своей злостью было сложно мириться.

Когда дело касается моей семьи, то мне трудно себя сдерживать. Мой отец всю жизнь потратил на то, чтобы хоть как-то содержать наш дом. Он работал купцом и несколько раз выходил в открытое море, чтобы отловить мраморную рыбу. Она всегда высоко ценилась на рынке своим полезным мясом, и за нее можно было выручить хорошие деньги.

Для папы наш небольшой клочок земли стал всем, и как же это жестоко, шантажировать его кровно заработанным достатком! Отец находился в ужасном положении, ведь чтобы он не решил, то всё равно останется в проигрыше, чего, наверное, и добивался король.

Я решительно не могла позволить Его Величеству издеваться над моим родителем. Раз он так рьяно желает меня, то я согласна. Но после всего этого позора я вернусь домой, зная, что нашей семье ничего не будет угрожать.

К тому времени, когда я все для себя решила, папа уже спал глубоким сном. Я тихо вышла из его временных покоев и прошла к себе. Конечно, в щедрости короля упрекнуть было сложно: спальня выглядела потрясающе, а вся мебель была сделана из лучших материалов всех Четырех сторон.

Я самостоятельно приняла ванную и подготовилась к встрече с монархом настолько, насколько это было возможным.

Сидя за туалетным столиком перед зеркалом, я видела, что мой взгляд был полный решимости. Еще никогда мне не приходилось быть настолько уверенной в своем замысле. Обычно, я все долго взвешиваю и боюсь, что совершаю глупость, но не в этот раз.

За окном уже виднелись сумерки. На Севере ночь приходит слишком быстро и это не может не удручать.

Выйдя из своих покоев, я оказалась в настоящем лабиринте. Мне понадобилось много времени, чтобы вспомнить, каким путем мы пришли сюда. Я прошла не один этаж, чтобы добраться до той залы, в которой нас принимал король. Хвала небесам, я не потерялась и пришла в нужное мне место!

Стража все так же усердно охраняла двери. Пост вообще меняется? Или северяне совсем не устают и человеческие чувства им чужды?

Не без опасения я подошла к стражникам. Выражение их лиц оставалось все таким же непроницаемым, будто меня здесь и нет вовсе.

- Мне нужно поговорить с Его Величеством, - немного неуверенно заявила я, плотнее укутываясь в плащ.

- Кто? - резко спросил один из стражников.

- Ариадна с Юга, гостья.

- Ожидайте.

Когда охранник скрылся за дверью, мне почему-то показалось, что король не примет меня, но я ошиблась.

- Проходите, - стража открыла мне двери.

Король стоял у камина одетый в один халат, в руках бокал с вином. Монарх задумчиво смотрел на пляшущие языки пламени, иногда делая небольшой глоток благородного напитка.

- Ваше Величество, - обратилась я, а в душе рвалась расцарапать ему глаза за жестокий шантаж.

- Да, - он обернулся.

- Отец рассказал мне о вашем ультиматуме, - я пыталась говорить сдержано.

- Не сомневаюсь, - король допил вино и поставил бокал на камин. - И каков ответ?

Монарх вальяжно подошел к своему трону и сел. Признаться, король в ночной одежде, сидящий на троне выглядел немного комично.

- Я жду ответа, - мужчина был хмур, как и всегда.

Кажется, и настал момент истины. Я потянулась к шнурку на плаще и развязала его - верхняя одежда спала на пол. От удивления глаза Его Величества заметно расширились. Не говоря ничего, я принялась торопливо раздеваться. Смущение подавить было трудно, но я справлялась.

Когда на мне ничего не осталось, я посмотрела королю прямо в глаза. Он не двигался, лишь пристально рассматривал меня, сжав руки в кулаки.

- Теперь вы можете сделать со мной все, что пожелаете нужным, но после этого я уеду домой, - мой голос дрожал, но слова прозвучали твердо, по крайней мере, насколько это было возможным в подобной ситуации.

Король продолжал молчать. Его большие голубые глаза буквально впились в мое тело своим пронзительным изучающим взглядом. Казалось, что монарх уже ничего не ответит, а я просто умру от стыда.

Пауза затянулась до неприличного долго. Король поднялся на ноги и медленно подошел ко мне. Его хмурый взгляд заставлял мороз бегать по коже. Его Величество будто смотрел мне в самую душу, на ментальном уровне выворачивая ее наизнанку. Я боялась. Этот страх был необъясним, я даже не знала его причин, просто в один миг стало до ужаса страшно.

Король нависал надо мною, словно настоящая скала. Моя макушка едва ли доставала до подбородка короля, а его сильные руки без усилий могут меня сдавить так, что я просто задохнусь.

Монарх взял меня за подбородок и заглянул в мои глаза. Я тихо сглотнула и постаралась сдержаться, чтобы слезы не скользнули по щекам. Эти слезы были лишь последствием моей беспомощности, моей безоружности. Я ничего не могла сделать, лишь отдать свое тело, чтобы удовлетворить плотскую похоть короля.

Монарх отпустил мой подбородок и нагнулся, чтобы поднять плащ. Я перестала даже дышать от сильного перенапряжения. Мое сердце болезненно забилось о грудную клетку, от чего стало невыносимо больно.

Его Величество расправил мой плащ и накинул мне на плечи, а затем укутал, как укутывают родители своего маленького ребенка: с бережностью.

- Я не хочу так, - охрипшим голосом тихо произнес мужчина.

Я непонимающе посмотрела на него.

- Твое желание должно быть вызвано не принуждением.

- Но ведь, вы… - я не сумела произнести свою мысль до конца, в голове творился настоящий беспорядок.

- Я не знал, как поступить, чтобы ты осталась здесь, - резко проговорил король и отвернулся от меня. – Я привык получать то, что хочу без препятствий.

- Но вы можете заполучить любую женщину, - я немного оживилась, надеясь на призрачное снисхождение монарха.

- Мне нужна ты, - мужчина обернулся и крепко схватил меня за плечи, былой страх вернулся.

- Я хочу домой, - единственное, что мне удалось сказать.

- Ты останешься здесь, это приказ. Надеюсь, ты знаешь, что бывает, когда не выполняют королевского приказа?

Я кивнула и ощутила, как по щекам прокатились слезы. Серьезный взгляд короля внезапно смягчился. В нем словно жили две сущности: королевская и его настоящая. Эмоции на лице короля могли смениться в любую секунду, что заставляло человека запутаться окончательно. Я была будто бабочкой, которую монарх умело, опутал паутиной.

- На три месяца, - добавил он. – Если за три месяца я не расположу тебя к себе, то ты вернешься домой.

- Вы не отнимите папиных земель? – всхлипывая, спросила я.

- Нет.

Я плотнее укуталась в плащ, будто он мог меня защитить от короля.

Мужчина тяжело вздохнул и протянул ко мне руку, я тут же отстранилась.

- Не бойся, - тихо проговорил он и большим пальцем смахнул с моих щек слезы.

Это было начало конца. Пробыть при королевском дворе целых три месяца – жестокая участь. Я не готовила себя к тому, что на столь долгий срок буду оторвана от родной земли, но выхода иного не было. Мне пришлось принять правила игры короля, хотела я того или нет.

Часть 10

- Ариадна, ты действительно на это пойдёшь? - в изумление спросил меня отец.

- Да, - твердо ответила я. - Это всего лишь три месяца. Тем более, здесь Элен, так что, я не пропаду.

Папа досадливо покачал головой. В его черных глазах отражалась печаль из-за того, что всё складывается подобным образом.

Мы стояли у ворот, и родитель вот-вот должен будет отправиться домой. Конечно же, я боялась оставаться одна в чужих краях, зная, что здесь у меня совершенно нет защиты. Но я упорно убеждала себя в том, что это лишь временные трудности, с которыми я обязана справиться.

- Я буду писать письма. Скажи маме, чтобы не переживала и передай привет Мэгги и Анне.

Папа крепко меня обнял, и я едва смогла сдержаться, чтобы не заплакать.

- Если что-то произойдет, уезжай из этого места, хорошо? - отец с серьезным видом посмотрел на меня. – За это время я понял, что достаток не так уж и важен для меня.

- Хорошо.

Родитель взобрался на лошадь и стремительно помчался вдаль, оставляя меня одну.

Слишком долго я не смогла находиться на холоде, поэтому побрела в замок. Что же, видимо, с этого момента я и вступаю во взрослую жизнь, где мне придется защищаться самой.

На входе меня встретила пожилая женщина с тростью, что была украшена самоцветами. Светлые волосы незнакомки были заплетены в высокую и тугую прическу.

- Это ты южная девушка, покорившая нашего господина? - спросила женщина без тени добродушия.

- Наверное, - пожимаю плечами.

- Мне велено устроить тебя в замке, следуй за мной и не отставай.

Я послушно поплелась вслед за женщиной.

- Меня зовут Варда. Я отвечаю за гарем Его Величества. У него ровно пятьдесят девушек из всех уголков государства. Есть три фаворитки, тебя определили как четвертую, - быстро говорила Варда, пока мы поднимались по лестнице.

- Как это возможно? Как я могу быть фавориткой?

Женщина остановилась и удивленно посмотрела на меня.

- Ты не рада?

- Нет, - честно призналась я.

- Еще слишком юная, чтобы понимать свою удачу.

Мы продолжили наш путь.

- Фаворитки живут в отдельных покоях. Тебе будет предоставлена одна служанка. По замку не бродить, и выполнять все, что тебе прикажут. Ясно?

- Да.

- За неповиновения будут ожидать наказания.

Миновав лестницу, мы оказались в длинном коридоре. В самом его конце и находились мои новые покои, в которых прислуга активно наводила порядок и растапливала камин.

- Вот здесь ты и будешь жить, - заявила Варда. - Когда король пожелает тебя видеть, я приду за тобой. Одежда будет чуть позже. К тебе придет швея, чтобы снять мерки.

- Простите, вы, должно быть, знаете мою сестру. Ее зовут Элен, она тоже с Юга.

Женщина на миг задумалась.

- Ах, да! Есть у нас такая. Боги явно захотели поиздеваться надо мной, раз мне попалась эта девушка с ужасным характером.

- Мне бы хотелось с ней увидеться.

- Нет, - Варда сурово на меня посмотрела. - Она наказана за свое плохое поведение. Так что, это пока невозможно. Все я пойду, а ты обживайся здесь, - последнюю ее фразу, я едва смогла понять так, как акцент был уж слишком заметным.

Варда покинула мои покои вместе с прислугой. Со мной осталась лишь одна служанка с россыпью веснушек на круглом личике.

- Я Дара, госпожа, - девушка была старше меня года на три.

Она была очень худой, от чего создавалось впечатление, что голубые глаза слишком велики для лица Дары.

- Я Ариадна. Вижу, ты хорошо знаешь общий язык.

- Покойный отец научил, - служанка улыбнулась мне.

- Ясно.

Я осмотрелась по сторонам и присела на постель.

- Желаете что-нибудь?

- Нет, лучше расскажи мне, пожалуйста, о местных порядках. Полагаю, раз у короля столько наложниц, то интриг этот замок уже наведался.

Дара плотно закрыла дверь и подошла ко мне. Она была чем-то напугана, я это поняла по ее глазам.

- Ты можешь меня не бояться, - поспешила добавить я.

Девушка закатила рукава своей серой сорочки и показала мне руки. От увиденного я пришла в настоящий ужас. Молочно белая кожа была изуродована глубокими шрамами. Они тонкими нитями доходили до самых изгибов локтей.

- Кто это сделал? - в ужасе спросила я, осторожно беря Дару за руки.

- Ровена, - тихо проговорила служанка.

- Кто это?

- Главная фаворитка Его Величества. Она прибыла сюда из Западных земель. Некоторое время я была ее служанкой, но затем она пожелала другую. Вы должны быть предупреждены, госпожа. Она очень жестокая и уже на протяжении нескольких лет остается самой частой гостьей королевской постели.

- Ты говорила кому-нибудь о своих увечьях?

- Что вы, госпожа. Нет, моя жизнь мне еще дорога. Я вам говорю об этом потому, что король уже однажды пожелал одну юную девушку. Ровена ее убила, но никто не осмелился об этом доложить королю. У нее слишком много власти. Всё сослали на несчастный случай.

- А что же королева думает об этом всем? - я находилась в шоке.

- Ничего. Она просто на это закрывает глаза.

- Спасибо за то, что предупредила меня.

***

На следующий день ко мне пожаловала швея. Она ни слова не понимала на общем языке, поэтому Дара переводила каждое моё слово.

После снятие мерок, я пообедала в компании своей служанки. Мне не хотелось оставаться здесь одной, а Дара все же скрашивала моё одиночество.

После обеда я стояла у окна и наблюдала за тем, как слабый снег срывался с неба. От скудного развлечения меня оторвал неожиданный визит короля. Я думала, если он захочет меня видеть, то я должна пожаловать к нему, а не наоборот.

- Милорд, - я учтиво поклонилась.

- Уже освоилась? - король завел руки за спину и подошел ко мне.

- Да, все хорошо. Правда, сложно уснуть на новом месте, ветер сильно завывает.

- Нигде так громко не воет ветер, как на Севере. Завтра вечером я даю бал в своем замке.

- В честь чего?

- У королевы именины, - Его Величество сделал еще один шаг ко мне, и теперь я ощущала его дыхание.

Северяне до возмущения бестактны. Я осталась стоять на своем месте.

- Буду рад, если ты тоже посетишь этот бал, - я чувствовала, как король прожигал меня своим взглядом, но я решительно не поднимала голову, уставившись на грудь Его Величества.

- Это не жестоко по отношению к королеве?

- На Севере к этому относятся проще, - король взял меня за подбородок и поднял голову.

Наши взгляды встретились.

- В твоих глазах столько скрытой злобы, - начал рассуждать вслух монарх. - Я даже знаю, на кого она направлена, - мужчина нагнулся к моему уху. - Такой девушки у меня еще не было.

- И не будет, - отрезала я.

Его Величество выпрямился и сделал шаг назад. Я опустила голову вниз, опасаясь королевского гнева.

- Я искореню эту самоуверенность. Жду завтра на балу, - мужчина спешно покинул мои покои.

Часть 11

Несмотря на то, что швея была необразованная, свое дело она знала прекрасно. На первый взгляд, сложно предположить, что грубые руки этой женщины способны хорошо управляться с легкой, практически воздушной тканью для платья.

К балу она мне принесла наряд и накидку, чтобы я не замерзла. При всём моем недовольстве, что вызвано сложившейся ситуацией, платье мне очень понравилось, и я даже на миг забыла о своей внутренней злобе.

У меня никогда не было роскошных нарядов, так как, вся дорогая ткань уходила на Элен. Я, как и любая другая девушка, тоже мечтала о простых радостях жизни, например, как это платье. Впрочем, многого мне для счастья никогда не требовалось, лишь здоровая семья и пара нарядов, которые я бы надевала на большие праздники. Неужели, мои желания оказались слишком заоблачными, раз я нахожусь в заточении?

Я поблагодарила швею на неумелом северном наречии перед ее уходом. Она несколько странно покосилась на меня и ушла, верно, не совсем поняв, моих слов.

- Что это с ней? - спросила я Дару.

- У нас не принято благодарить, - ответила служанка.

- Это еще почему? - удивилась я. - Тебя ведь я благодарю.

- Этого достойны лишь члены высшего общества.

- Глупости, - отмахнулась я. - Я буду тебя благодарить за твою работу, потому что, ты этого заслуживаешь и портниха тоже.

- Давайте я лучше помогу вам собраться.

Пока Дара умело заплетала мои волосы в южную прическу по моей просьбе, я не смогла удержаться от разных расспросов.

- У короля лишь один брат?

- Да. Алесандр очень хороший и порядочный господин, - ответила Дара. - Со всеми разговаривает наравне, это очень мило с его стороны.

- А есть ли у него жена?

- В наших краях, обычаи требуют того, чтобы у мужчин королевской крови был свой отдельный гарем. У принца он так же есть, но говорят, ни одна из наложниц не была еще в его постели.

- Почему? - с любопытством спросила я.

- Он любил в юношестве лишь одну девушку, но затем она умерла от болезни, и после того, ни одна женщина не живет в его сердце.

- Это так печально.

- Его Величество поддерживал брата, чтобы тот не натворил глупостей. Видимо, король справился со своей задачей.

- Скажи, король Леонард всегда такой надменный и злой? - этот вопрос меня очень заботил.

- Да. Впрочем, положение обязывает к этому. Ваша прическа готова, - объявила Дара.

Я посмотрела на себя в зеркало и была целиком довольна своей причёской. В наших краях, не взирая, на высокую температуру принято носить распущенные волосы с небольшим плетением. Распущенные волосы для нас являются символом бескрайнего моря, что омывает берега Юга.

Я повертела головой, чтобы лучше рассмотреть прическу по бокам. Косы, которые заплела Дара, мне пришлись по душе. Они начинались от висков и аккуратно закалывались на затылке.

- Вам помочь с платьем? - спросила Дара.

- Думаю, справлюсь.

Пока я надевала нежно-фиалковое платье, служанка подробно рассказала, как следует себя вести на приёме.

- Ровену вы узнаете сразу, она будет сидеть по левую сторону от короля. Если не станете привлекать ее внимание, то возможно все обойдется.

- Я здесь ненадолго. Какой ей прок что-то делать со мной?

- Едва ли она знает обо всех тонкостях вашего пребывания здесь, - Дара пожала плечами. - По правую руку от короля всегда сидит королева. Дальше будут остальные гости. Мужчины у нас не танцуют, но если захотят, чтобы станцевала какая-нибудь женщина, права на отказ нет.

- Это отвратительно, - скривилась я.

- В остальном, нет ничего особенного. Думаю, вы сами быстро поймете, что и к чему, - Дара помогла застегнуть мне платье на спине.

Я поправила волосы и взяла накидку. Мне не хотелось никуда идти, но как выразился король, это был его приказ.

Мы с Дарой вышли из покоев, и девушка направила меня в банкетную залу. По дороге я неожиданным образом встретила Алесандра. Он тоже был нарядно одет.

- Южная красавица, - мужчина тепло мне улыбнулся.

- Милорд, - я сделала поклон.

- Прошу, не нужно этого, - нахмурился Алесандр. - Не выношу подобного.

- Простите, - я опустила взгляд вниз.

- Полагаю, вы спешите в банкетную залу?

- Да, - подтвердила я.

- Тогда, имею честь провести вас.

Дара понимающе отступила назад, оставляя меня с Алесандром наедине.

- Буду рада вашей компании.

- Вы освоились в замке? - вежливо спросил Алесандр.

- Да. Правда, холодно у вас здесь.

- Это замечают лишь гости, а мы уже давно привыкли.

Вскоре Алесандр привел меня в банкетный зал, где уже собралось достаточно много людей за большим столом.

В углу тихо играли музыканты, но их практически не было слышно из-за всеобщего шума. Все между собой о чем-то оживленно разговаривали и смеялись.

Когда я появилась на балу, то множество пар глаз буквально впились в меня. Впрочем, я мгновенно поняла, что значительно отличаясь от общей массы, это и привлекло внимание.

И мужчины, и женщины были крепки телом и имели копну светлых волос. На их фоне я выглядела ребенком лет двенадцати, худая и с черными как смоль волосами. На картине королевского двора я выглядела как неудачное черное пятно.

Все начали перешёптываться и смотреть на меня как на заморского зверька. Наверное, в какой-то степени все так и было. Южан на Севере практически никогда нет, поэтому я гостья экзотическая.

Заметив всю неловкость ситуации, Алесандр проводил меня к моему месту. Когда я села, то все тут же вернулись к своим разговорам, мне стало значительно легче.

Осмотревшись по сторонам, я заметила, что во главе стола сидели две женщины, разделенные одним пустым стулом посередине.

Одна из них была в дорогом красном платье, на вид лет тридцать. На голове виднелась корона. Я мгновенно поняла, что это королева. Она была достаточно хороша собой, а ее густые светлые волосы, заплетённые в высокую прическу, придавали женщине необычного шарма.

Она сидела и скучающим взглядом осматривала людей. В ее взгляде читалась настоящая тоска и какая-то усталость. К королеве подходили различные гости и что-то сладкоголосо щебетали на северном наречье, рассыпаясь в поклонах. Королева кивала головой и скудно отвечала на вопросы. Мне стало ее, даже жаль.

Чуть поодаль сидела чрезмерно худая девушка с огненно-рыжими волосами, что волной спускались по хрупким плечам. Я тут же поняла, что эта незнакомка из Западных земель, там все жители рыжеволосые. Девушка практически не двигалась и надменно смотрела на гостей. Острый подбородок и вздернутые скулы добавляли облику девушки определенной жестокости и высокомерия. Вне всякого сомнения, это была Ровена. Почему-то именно такой я себе ее и представляла.

Позади нее стоял невысокий мужчина в черной одежде. Периодически эти двое о чем-то перешёптывались. Ни Ровена, ни этот человек мне абсолютно не нравились.

- Не смотрела бы ты на нее в упор, - раздался у моего уха ломаный общий язык.

Я обернулась и увидела женщину лет сорока. Она была достаточной пышной, но зеленое платье на ней выглядело весьма хорошо.

- Кто вы? - с опасением спросила я.

- Жена начальника королевской охраны. Мое имя Хельга, - женщина улыбнулась, и на ее розовых щеках появились ямочки.

- Очень приятно, я Ариадна.

- Южанка?

- Именно.

- Уже весь двор знает, что король пожелал юную красавицу с Юга.

- Но здесь есть еще одна южанка.

- Есть, но она не вызвала такого интереса как ты, - Хельга принялась есть.

- Почему? - в недоумении спросила я.

- Не знаю, наверное, та девушка не пришлась Его Величеству по сердцу.

- Это, наверное, Ровена? - спросила я.

- Да. Главная фаворитка Его Величества. С ней лучше быть на расстоянии.

- Уже наслышана о ее поведении.

- Тогда ты понимаешь, почему я тебе советую не смотреть на нее так.

Я одобрительно кивнула.

- Почему ничего не ешь? - спросила Хельга, откусывая кусок зажаренного мяса.

- Не хочу, - пожимаю плечами.

- Королевский двор любит разносить сплетни, - заявила женщина. - Все вельможи лишь этим и потешаются. Так что, не общайся со всеми подряд и доверяй лишь проверенным людям.

- Все настолько ужасно?

- Ты еще совсем девочка, - Хельга по-доброму мне улыбнулась. - Поверь, если бы на моем месте сидела другая, то уже непременно выпытала у тебя все секреты.

- А что во мне особенного?

- У короля никогда не было фавориток младше двадцати.

Наш разговор прервался приходом Его Величества. Он, гордо вскинув подбородок, в сопровождении стражи прошел к своему месту. Его праздничный наряд буквально пестрил самоцветами.

Когда король сел, то тут же взглядом нашел меня. Одобрительный кивок и его внимание обращено ко всем, но уже не ко мне.

С появлением монарха, все гости значительно оживились. Они принялись дарить королеве подарки и льстить внешнему виду короля.

Признаться, я до конца не могла понять, зачем Его Величество пожелал видеть меня на этом балу. Театральные действия я могу узреть и у себя дома, но вскоре все стало ясно.

После долгого и нудного выспрашивания гостей внимания короля, монарх возжелал музыки и танцев.

Прислуга положила мне на тарелку разных яств, и я серебреной вилкой без какого-либо интереса ковыряла вареный картофель.

Мне было совершенно все равно, чего желает король. Я лишь молилась о том, чтобы Боги послали мне терпения пережить эти три месяца.

- Ариадна!

Я в удивлении посмотрела на короля.

- Станцуй для меня вместе с Ровеной.

Я в растерянности перевела взгляд на рыжеволосую девушку. Она тоже была удивлена, но вот ее удивление было смешено с яростью. Я сглотнула.

- Давай же, я жду, - торопил монарх.

Права отказаться, у меня не было. Но это не так уж и страшно, в отличие от того, что танцевать я буду вместе с Ровеной. Уверена, наши движения будут идеально сочетаться для танца смерти.

Часть 12

Я вышла в центр банкетной залы, и опустила взгляд вниз. Мне казалось, что еще совсем чуть-чуть, и я лишусь чувств. Вот смеха будет! Уверена, мой обморок еще долго станут обсуждать, и потешаться над этим.

Все молчали, никто не осмелился произнести и слово. С недовольным лицом ко мне присоединилась Ровена. Элен в сравнении с ней, просто безобидный ягненок. Большие зеленые глаза фаворитки метали молнии. Наверное, она не ожидала, что король ее попросит о подобном. Не ожидала она и того, что я буду с ней в паре.

- Музыку! - приказал король.

Плавная мелодия внезапно заполнила весь зал. Гости находились в нетерпении, как и монарх.

Я никогда не умела танцевать, да и не привлекал меня этот вид искусства. Но это никак не влияло на желание Его Величества.

Вслушиваясь в такт музыки, я принялась медленно двигаться. Весь мой танец отнюдь можно было назвать красивым и завораживающим, но я старалась изо всех сил.

Ровена в этом деле оказалась более опытнее, чем я. Она отлично двигалась, ее движения были гармоничными.

Вся эта сложившаяся ситуация очень сильно меня пугала и я не знала, куда деть свой растерянный взгляд. Недалеко от короля и королевы сидел Алесандр. Он сосредоточено наблюдал за мной, прислонив свой длинный указательный палец к губам.

Я смотрела на принца, пытаясь не обращать внимания на гостей. У меня это получилось, от чего приказ Его Величества уже не казался настолько ужасным и невыполнимым.

По окончанию этого действа, я и Ровена поклонились королю и поспешили на свои места.

- Недолго ты здесь пробудишь, соплячка, - прошипела Ровена и села за стол.

Я находилась в таком странном состоянии, что даже не сразу поняла, о чем эта женщина говорит.

Бал продолжался, но я лишь сильнее захотела запереться в своих покоях и не выходить из них по истечению срока.

Еще очень долго я была вынуждена наблюдать за тем, как на Севере проводят балы. Но, в конце концов, глубокой ночью вся эта блажь закончилась, и я с чистой душой могла отправиться к себе.

Я неспешно направлялась в свои покои, отчаянно пытаясь, вспомнить к ним дорогу. Думаю, я еще очень долго буду изучать план этого огромного замка. Поднявшись на свой этаж, я услышала за своей спиной торопливые шаги. На миг мне почудилось, что это Ровена идет по мою душу. Сейчас она вцепиться в мое горло как настоящая гарпия, что в древности обитала в Темных лесах. Моя жизнь окончится, а Ровена и дальше продолжит ревностно охранять постель короля от какой-либо другой девушки.

Набрав в легкие как можно больше воздуха, я резко обернулась и столкнулась с Алесандром.

- Осторожно, - он поддержал меня и пронзительно посмотрел в глаза. – С тобой всё хорошо?

- Да. Нет. Я не знаю, - пролепетала я.

- Ты неплохо танцевала, мне понравилось, - мужчина улыбнулся, и от его улыбки мне почему-то стало как-то теплее.

- Спасибо. Это был мой первый опыт.

- Я наблюдал за тобой весь вечер. Тебе не понравился праздник?

- Слишком много лицемерия, - тут же ответила я.

- Вот поэтому я и не хочу быть королем.

На мгновение между нами повисла пауза. Алесандр внимательно смотрел на меня, а его большие голубые глаза таинственно блестели в свете факелов.

- Знаешь, сегодня ночь достаточно тихая, как для Севера, не хочешь прогуляться со мной?

Я отчётливо понимала, что здесь никому нельзя верить, но Алесандру я почему-то верила безоговорочно. Он казался мне настолько искренним, настолько не похожим на других, что я тут же согласилась на его предложение.

Мужчина крепко взял меня за руку и повел за собой. Мы поднимались вверх по большой каменной лестнице, затем прошли несколько подсобных комнат и вскоре оказались на крыше.

Алесандр оказался прав – ветра совершенно не было, от чего мороз казался практически неощутимым.

- Надеюсь, ты не боишься высоты?

- Нет, - покачала я головой.

Мы неспешно подошли к самому краю. С такой огромной высоты нам открывался удивительный вид на столицу, что уже много веков находилась под толстыми слоями снега, что сейчас в лунном свете переливался, как настоящее серебро.

Северное небо было чисты-чистым, как стеклышко. Звезды одаривали нас своим холодным блеском, а полная луна казалась мне их матерью, которая усердно бережет свое потомство.

- Нравится? – тихо спросил Алесандр, не нарушая всю магию момента.

- Очень. У нас сложно увидеть такое чистое ночное небо. День слишком долгий.

- Я рад, что смог тебе показать его.

Не знаю, сколько мы вот так простояли, но это было прекрасно. Тишина и покой. В последнее время мне этого очень не хватало.

- Знаешь, я, когда был маленьким, часто здесь находился. Эта привычка у меня осталась и по сей день, - неожиданно признался Алесандр.

- Почему ты любишь это место?

- Здесь нет лжи, - мужчина пожал плечами. – Нет ничего дурного, лишь ты и бескрайнее небо.

- Достаточно поэтичный ответ, - я улыбнулась.

- Спасибо. Будь осторожней с Ровеной, - Алесандр посмотрел на меня. – Она очень жестокая.

- Дара мне уже говорила об этом.

Принц повернулся ко мне и крепко взял за руки.

- У тебя душа чистая, я бы не хотел, чтобы эта женщина ее загубила. Поверь, я видел множество наложниц своего брата. Ровена поступала с ними очень жестоко.

- Почему она не трогает остальных? – спросила я.

- Она устраняет лишь тех, в ком видит конкуренток.

- По-твоему, я могу составить ей конкуренцию?

- Раз мой брат увлечен тобой, то, безусловно.

Я посмотрела в самую даль, размышляя над услышанным. Увлечённость? Я для короля не более чем игрушка. Не думаю, что вообще способен на искренние и чистые чувства.

- Спасибо, что показал это чудное место. Если ты будешь не против, то я всегда рада посетить его с тобой.

- Я готов посещать с тобой любое место, - Алесандр улыбнулся. – Что же, пойдем. Не хочу, чтобы ты заболела.

Мы вернулись к моим покоям.

- Спокойной ночи, юная мисс, - принц поцеловал мою руку.

- Спокойной.

Когда я прошла к себе, то меня встретила Дара.

- Как все прошло? – полюбопытствовала она, помогая мне переодеться.

- Ужасно, но я справилась, - надеваю халат и принимаюсь расплетать свои косы.

- Прислуга Его Величества недавно приходил сюда, и просила меня передать вам это, - служанка протянула мне аккуратно свернутый лист пергамента и маленькую чайную розу красного цвета.

- Что там? – с опасением спросила я.

- Вероятно, послание, я его не читала.

Взяв записку, я ее развернула и торопливо прочитала про себя:

«Твой танец был прекрасен. Ты мне напомнила эту маленькую розу в рассаднике шиповника. Надеюсь, что смелая южанка удостоит своего бедного раба вниманием».

Король желал меня видеть у себя. Кажется, после этой долгой ночи рассвет для меня не наступит никогда.

Часть 13

Так как, король передал мне свое послание практически тайно, то на приход Варды я даже не рассчитывала.

- Госпожа, с вами все в порядке? - обеспокоено спросила Дара. - Вы побледнели.

- Все хорошо, - рассеяно ответила я, сжимая записку в руке. - Мне нужна вода, Его Величество желает меня видеть сегодня ночью.

Дара в кротчайшие сроки принесла мне воды и помогла искупаться. Не смотря на свое нежелание посещать монарха, я не имела права отказывать ему. На эти три месяца мне придется невольно принять все правила игры, которые исправно ведет королевский двор.

Искупавшись, я надела ночную сорочку, а поверх нее еще и теплые халаты. Дара бережно расчесала мои длинные волосы и помогла добраться до королевских покоев.

По дороге я испытывала сильный страх и манию того, что Ровена может быть где-то рядом и наблюдать за каждым моим шагом. Я и так уже поняла, что эта женщина не из тех, кто бросает слова на ветер. Но покоя мне никак не давал тот факт, что Его Величество наделил свою фаворитку такой огромной властью.

Похоже, Ровене никто не осмеливался дать отпор, что и послужило быстрому росту ее самоуверенности. Мне ровным счетом было все равно, кто и с кем здесь воюет. С первых секунд, когда я согласилась остаться в замке, в моей голове была лишь одна назойливая мысль - я здесь на время.

У массивных деревянных дверей, что вели в покои короля, стояла охрана. Как выяснилось, она ни слова не понимала на общем языке, поэтому Дара говорила от моего имени.

Пока один из стражников прошел к королю, я серьезно задумалась над тем, чтобы заняться изучением северного наречья. Это занятие хотя бы поможем мне скоротать время в заточении.

- Можете проходить, госпожа, - заявила Дара, когда охранник вернулся.

- Хорошо. Ты ведь подождешь меня?

- Это моя обязанность, - служанка улыбнулась.

Я поправила свои волосы и нервно передернула плечами. Обуздав свой страх и прилив паники, я вошла в королевские покои.

Его Величество сидел за столом в одном халате, и задумчивым взглядом изучал развернутую перед ним карту.

- Я здесь, милорд.

- Здравствуй. Можешь присесть, я скоро освобожусь, - проговорил король, не отрываясь от карты.

Я медленно подошла к стулу, что стоял напротив Его Величества и тихо села.

Эти покои оказались значительно богаче и больше, нежели та зала, в которой монарх принимал меня с отцом.

В большом камине плясали языки пламени, отдавая все свое тепло мне и королю. Я наблюдала за огнём и терпеливо ожидала, когда монарх озвучит свою очередную прихоть в отношении меня.

Через некоторое время Его Величество свернул карту и откинулся на спинку стула. Он устало потер свои глаза и выразительно посмотрел на меня. Похоже, у всех северян такой пронзительный и цепкий взгляд. Я заерзала на своем месте, но быстро взяла себя в руки.

- Как тебе бал? - после длительной паузы спросил король.

- Обычный театр, - пожимаю плечами. - Нет ничего в нем интересного.

- То есть, тебе не понравился? - монарх поддался вперед.

- Нет, - тут же отвечаю я.

- Почему же не ушла? - вопрос был ничем иным, как провокацией.

- Хотела увидеть, чем же все закончится, - я попыталась смотреть на короля так же пристально, как это делает он.

- И? Довольна финалом?

- Отнюдь.

Его Величество еще несколько мгновений неотрывно смотрел на меня, а затем вновь откинулся на спинку стула.

- Днем я планирую выехать на охоту в лес. Женщин на это мероприятие у нас неприятно брать, но для тебя я сделаю маленькое исключение.

- Милорд, зачем из-за меня нарушать традиции? - я искренне была удивлена подобному заявлению.

- Ты первая девушка за всю мою жизнь, которая так прекрасно держится в седле, да и к тому же неплохо стреляет из лука. Уверен, мои приближенные будут поражены подобным талантом.

- Полагаю, это приказ?

- Нет. Просьба.

Его Величество не переставал меня удивлять. Его смены настроения и поведения в целом, заставляли меня чувствовать себя неловко.

Вначале, я хотела отказаться, так как, быть развлечением для вельмож не самая приятная участь. Но в последний момент, я решила, что смогу извлечь из нашей беседы непосредственно выгоду для себя.

- Хорошо, я согласна поразить своими умениями публику, - решительно заявила я.

- У меня не было по этому поводу сомнений, - монарх ликовал.

- Но я бы хотела попросить кое-что взамен, - осторожно произнесла я, так как, не знала, какова будет реакция короля на мои слова.

- Ты бы смогла стать хорошей королевой, - словно, между прочим, проговорил Его Величество. - Чего ты хочешь? - мужчина был весь во внимании.

- Я хотела бы увидеться со своей сестрой. Я об этом просила Варду, но она отказала, сказала, что Элен наказана.

- Так и есть, - подтвердил король. - Меньше всего я люблю, когда меня не слушают.

- Но раз вы сделали исключение с охотой, то возможно сделаете его и с моей сестрой?

- Мне любопытно, почему ты хочешь с ней встретиться? - король встал из-за стола и принялся расхаживать по покоям.

- Как почему? Она моя сестра. Я по ней соскучилась, это же очевидный ответ.

- Раз так, то почему у тебя не напрашивался очевидный вопрос?

- Какой? - я нахмурилась.

- Весь двор знает о том, что ты живешь в моем замке и Элен не исключение. Почему она не предприняла попыток встретиться с тобой? - король остановился и вопросительно посмотрел на меня.

- Она же ведь наказана, - мой ответ прозвучал неуверенно.

- Мы с тобой знаем, что для Элен это уж и не сильная преграда.

Я решительно не желала развивать этот разговор дальше. Монарх и самой малости не знает о моих отношениях с сестрой. Никто из посторонних не в силах понять их.

- Конечно, я тебе устрою встречу с Элен, но после охоты, - король продолжил шагами измерять покои. - Просто хотел сказать, что в жизни никому нельзя верить, кроме себя.

- Я уже могу идти? - несколько резко спросила я.

- Да, утром за тобой придут.

Я спешно направилась к выходу, но затем остановилась.

- Милорд, за что вы наказали мою сестру? - я посмотрела на короля через левое плечо.

- Она имела дерзость отвесить монарху пощечину. За это ее следовало бы казнить, но пусть благодарит тебя за свою пощаду. Приятных слов, прелестная Ариадна.

Часть 14

Рано утром меня разбудила Дара. Я едва смогла встать с постели. После столь длинной и насыщенной событиями ночи, все моё тело болело и требовало нормального отдыха. Но, невзирая на это, я все же нашла в себе силы подняться на ноги.

Служанка помогла мне собраться и заплести волосы. Я сидела перед зеркалом и никак не могла подавить в себе зевоту. Глаза сами собой закрывались и даже холод не бодрил. Мне было сложно представить, как я смогу ехать верхом в таком состоянии.

Для поездки мне выдали мужской костюм, так как, женщины на Севере не ездят на лошадях и подобный наряд здесь не в спросе.

В мужской одежде я выглядела странно, но в ней было значительно удобней передвигаться. Нет никакого давящего корсета и миллионных слоев из юбок.

После сборов Дара проводила меня в большой двор, где прислуга уже вывела моего коня.

- Можешь идти, - обратилась я к Даре, беря поводья Агата.

- Вы сами справитесь?

- Да.

Когда моя служанка ушла, я еще долго поглаживала своего любимца и осматривала седло и его крепление. С неба срывался слабый снег, и вокруг царила тишина.

- Неужели это правда? - внезапно раздался низкий голос, который принадлежал мужчине.

Я обернулась и увидела троих незнакомцев, которые вели за собой своих лошадей.

- Я предполагал, что Леонард пошутил о девушке на охоте, - с хмурым взглядом заявил тучный мужчина посередине.

- Гард, прекрати, интересно же будет посмотреть на это, - отозвался слегка худощавый мужчина слева.

- Какой интерес? Может, мы еще женщин будем подпускать и к государственным делам? - Гард всем своим видом показывал, что не рад моей компании.

- Довольно! - прогремел король.

Он словно появился из ниоткуда на своем массивном черном коне. Сейчас монарх более напоминал Бога Арана, который управляет Подземным миром. Позади него на гнедой лошади ехал Алесандр с завязанными на затылке волосами.

- Никак, вы имеете наглость осуждать волю короля? - спросил Его Величество, спрыгивая с лошади.

- Что вы! Нет, конечно, нет, - тут же ответил Гард. - Просто нашим землям это несвойственно.

- Несвойственно, - согласился король. - Но обсуждать моё желание не имеете права. Могу с уверенностью сказать, когда вы увидите эту южную девушку на охоте, то мгновенно почувствуете себя несмышлёными мальчишками.

Никто из троих мужчин ничего не ответил.

- Моя охрана нас уже заждалась у ворот, так что, все на коней и в путь, - произнес монарх.

Уже непосредственно в пути, я узнала, что мы держим курс в Серый лес, что расположен на севере от столицы. Вся наша охота должна была продлиться два дня, что не сильно меня радовало. Пробыть двое суток на открытой местности, да еще и в Северных землях, для меня оказалось трудной задачей. Но я подбадривала себе тем, что в конце смогу увидеться с Элен и мои старания не пройдут даром.

Часть королевской охраны поехала далеко вперед, чтобы проверить местность и разбить для нас лагерь.

Я ехала рядом с королем, а позади нас трое мужчин, которые меня обсуждали. Чтобы не вслушиваться в грязные сплетни, я отважилась на беседу с монархом:

- А на кого мы будем охотиться, милорд?

- На серого вепря, - кратко ответил король.

- Серого?

- Ты, верно, не знаешь, почему лес называется Серым? - Его Величество посмотрел на меня и улыбнулся.

- Нет.

- Еще с древности люди верили, что в этом лесу есть вепрь с серой шерстью. Есть такая легенда, что купец, ехавший через этот лес, был атакован дикими вепрем. Он молил животное не есть его и взамен отдал мешок серебра. Вепрь съел мешок, и его шерсть вмиг стала серой. Со временем об этой легенде забыли, но многие верят, если встретить серого вепря, то это на удачу: деньги принесет. Вот из-за этого лес и прозвали Серым.

- Как интересно. А вы сами видели этого вепря?

- Видел, - кивнул король. - В детстве, когда с отцом ездил на охоту.

Вскоре, когда мы въехали в лес, охрана всем нам раздала по колчану стрел и луку. Как выяснилось, вепрь может появиться внезапно и так же внезапно убежать, поэтому, все мы должны быть наготове.

- Что ты еще умеешь делать, южная принцесса? - тихо спросил Алесандр.

- Ровным счетом, ничего, - я смущенно улыбнулась.

Король поехал вперед, и теперь я была с его братом наедине.

- Не верю. Если девушка умеет держать оружие, то она непременно хранит в себе еще массу достоинств.

- На Юге, таких как я, великое множество.

- Но мы ведь сейчас здесь.

- Вот он! - внезапно крикнул Гард, прерывая наш с Алесандром разговор.

Все обернулись и посмотрели туда, куда указывал Гард. Среди белых сугробов и колючих веток ели что-то серое шевельнулись. Весь наш отряд замер в томительном предвкушении.

Вепрь копал что-то под одной из елей, а затем, словно почувствовав, что за ним наблюдают, резко сорвался с места и поспешил убежать. Все мы пустились вдогонку.

Не смотря на то, что мои руки здорово замерзли, лук я держала крепко. Раз король хочет зрелище, я ему это обеспечу.

В определенный момент, в лидерах оказались: король, я и Гард. Вскоре, я перестала на это обращать внимание, целиком сосредоточившись на добыче.

Белый снег рябил в глазах, а от быстрой скачки, я стремительно начала замерзать. Холодный ветер бил в лицо и мои глаза из-за этого слезились.

Я вела погоню до самого конца, Агат прекрасно справлялся с нагрузкой, и казалось, что у меня есть все шансы на победу. Моя жажда удивить северных мужчин переросла уже в давно знакомый мне вкус азарта.

Но резкое исчезновение вепря с поля зрения хорошенько выбило меня из колеи, и я едва сумела затормозить, чтобы не врезаться в дерево. Сердце в груди билось, точно сумасшедшие, а щеки стали неожиданно гореть.

Я осмотрелась по сторонам и увидела, как мужчины лишь нагоняют меня. Мне отчаянно хотелось продолжить охоту, но король быстро усмирил мой пыл.

- Увы, но теперь вепрь появится только завтра, - монарх был раздосадован.

- Неужели сегодня нам его уже не увидеть?

- Нет, - Его Величество пожал плечами.

- Смею заметить, что вы неплохо держитесь в седле, - заявил Гард.

- Неплохо? - переспросил удивленно Алесандр. - Она превосходно ездит верхом.

- Вепрь не был убит, так что, ее навык пока что только хорош, - Гард обернулся к своим двум товарищам и засмеялся.

- Едем в лагерь, поездка была долгой, а охота - сложной, - сердито произнес король.

Когда мы добрались до лагеря, уже настали сумерки. Пока охрана занималась возведением шатров, мы сидели у костра и ужинали тем, что было взято из замка. Чрезмерно жирное мясо выглядело отнюдь аппетитным, но я настолько была голодной, что с удовольствием съела свою порцию.

- Ваше Величество, - обратился Гард, грея свои руки у костра.

- Говори.

- В народе волнения.

- Это еще почему? - король нахмурился.

- Наследника просят, начинают сомневаться в вашей силе.

- Глупости! Наследника Боги посылают.

- Это верно, - подал голос мужчина, сидевший рядом с Гардом, его кажется, звали Рид. - Но враги не дремлют, а появление наследника лишь укрепит ваше положения.

- Знаю, - раздраженно бросил король. - Но мне с супругой Боги не шлют детей.

- А ваша фаворитка Ровена? - спросил Гард.

- Нет. Я не хочу, чтобы матерью моего ребенка была женщина, которая умеет лишь ублажать.

- Ваше Величество, вы бы серьезно задумались над этой проблемой, - произнес Рид.

После этого столь странного разговора, никто не проронил и слова. Всей сути я до конца не знала, но было понятно, что эта тема не по душе монарху.

По окончанию ужина, король забрал меня в свой шатер. В нем была лишь одна кровать, что насторожило меня. Его Величество начал раздеваться, а я все так же в ступоре стояла на входе.

- Это не то, что ты думаешь. В другой шатер я тебя не пущу, а тут гораздо лучше условия. Раздевайся и ложишься, поутру, возобновим охоту.

- У меня нет ночной сорочки, - в панике проговорила я.

- Думаешь, я не знаю, как выглядит женское тело? Ночи здесь холодные, так что, на утро еще спасибо скажешь.

В панике я принялась снимать с себя плащ брюки и кафтан. Снять с себя нательную рубаху я категорически не решалась.

- Ложись, - приказал король.

Я быстро легла в постель и накрылась шкурой медведя. Монарх погасил свечи, и шатер погрузился во мрак. Я лежала совершенно неподвижно. Когда король устроился рядом со мной, он сгреб меня себе под бок и поцеловав в висок, заснул.

До самого рассвета я не сомкнула глаза и не решилась пошевелиться. Лишь ранним утром я поддалась сновидениям, но они были тревожными. Мне снился король в образе вепря, который гнался за мной в жажде разодрать на куски.

Часть 15

Я проснулась от непонятного мне шума. Открываю глаза и постепенно вспоминаю, где нахожусь. Королевский шатер. Мне ужасно холодно, я практически не чувствую своих ног. Плотнее кутаюсь в медвежью шкуру и осознаю, что в шатре нахожусь одна.

Я ужасно хотела домой. Не в королевский замок, где мне отведены покои, в которых я чувствую себя узницей, а домой - на Юг. За этот короткий промежуток времени, мороз и снег уже изрядно надоели. Мне не хватало южного солнца, не хватало тёплого и соленого ветра. Постоянно кутаться в одежды и согревать свои руки собственным дыханием - наивысшая мера наказания для южных людей.

Внезапно в шатер вошел монарх. Он уже был целиком собран и свеж.

- Южная красавица уже проснулась? - он налил себе вина и вопросительно посмотрел на меня.

- Да, - киваю головой. - Надеюсь, охота еще не возобновилась?

- Без вас ни в коем случаи, - король улыбнулся, похоже, сегодня у него хорошее настроение. - Я тут вам принес рыбу, только что с костра, - монарх подошел ко мне и протянул небольшой бумажный сверток, который был еще горяч.

Я взяла его и аккуратно распаковала.

- Спасибо, мне не хватало южной еды, - призналась я и принялась завтракать.

- Знаю, поэтому и принес ее, - Его Величество сел со мной рядом. - Как спалось?

- Хорошо, - солгала я.

Не думаю, что королю бы понравился рассказ о том, как я едва смогла уснуть, а он преследовал меня в кошмарах.

- После завтрака жду вас снаружи, мы скоро уже отправимся в путь.

- Я не задержусь.

После неожиданного, но приятного завтрака, я спешно оделась и привела свои волосы в порядок. Сегодня я, наконец, увижу Элен. Мне хотелось надеяться, что король исполнит свое обещание.

Выйдя из шатра, я увидела, что все уже практически готовы ехать на охоту.

- Доброе утро, - вежливо проговорила я.

Все ответили на мои слова кратким кивком, кроме Алесандра. Он с хмурым видом крепил седло на свою лошадь. Я хотела подойти, но меня опередил Гард.

После того, как все было целиком собрано, мы продолжали наш путь. Король пожелал, чтобы я ехала исключительно рядом с ним, с моей стороны не последовало возражений. Сейчас, я была готова пойти на многое, только бы увидеться с Элен.

- Ты все еще хочешь встречи с сестрой? - неожиданно спросил король.

Иногда, я не могу его понять. Монарх разговаривает со мной то почтительно, то словно я его жена или сестра.

- Да, хочу, - твердо ответила я.

- Сегодня вечером я устрою вам встречу.

- Спасибо, для меня это очень важно.

Его Величество лишь улыбнулся и ничего не сказал в ответ, но я заметила в его взгляде какую-то досаду.

Вскоре мы вернулись на то место, где вчера впервые увидели серого вепря. Признаться, я даже не понимала, почему мы должны охотиться именно на него. Уверена, в этом лесу найдется множество различной живности, на которую можно хорошенько поохотиться.

Охрана, как и вчера, вновь всем вручила по колчану и луку, лишь король изъявил желание взять копье.

- Желаете поразить вепря с одного удара? – спросила я, проверяя тетиву лука.

- Это бы была великая удача, - король игриво улыбнулся.

После проверки своего оружия, я посмотрела на Алесандра – он был всё такой же хмурый. Что это с ним происходит? Мне хотелось с ним поговорить, но я не решилась. Рядом с Алесандром стоял Гард, а мне не очень-то хотелось вновь выслушивать его колкие фразы в мою сторону.

- Где нам теперь ожидать этого загадочного вепря? – спросила я у монарха.

- Ровно в полдень он появится у той ели, у которой вчера рыл яму.

- Откуда такая точность? – я была удивлена.

- Дорогая Ариадна, я вырос в этих краях и знаю о поведении любого животного, что населяет Север достаточно много.

Все мы стояли неподалеку от рощи елей и терпеливо ожидали появления вепря. Через некоторое время я стала терять бдительность, так как у меня начала мерзнуть руки. Но в отличие от меня, мужчины были целиком поглощены наблюдением.

Животное появилось неожиданным образом, от чего я не сразу смогла сориентироваться. Мужчины мгновенно помчались вперед и некоторое время, я находилась в хвосте.

Не знаю, что мною руководило, но я отчаянно не хотела проигрывать. Мне хотелось доказать в первую очередь Гарду, что в седле я держусь не хуже любого мужчины. Именно это желание давало мне сил достойно вести погоню.

За короткий промежуток времени мы с Агатом вырвались вперед. Недалеко от меня мчались Алесандр и Его Величество.

Вепрь оказался весьма прытким, но я даже не смела, допускать мысли о том, что мне не удастся его поймать. Начали лететь первые стрелы, что послужило сигналом для моих дальнейших действий. Я вынула первую стрелу и натянула тетиву. До последнего мгновения я не решалась выстрелить, пока не убедилась, что дистанция максимально коротка. Выстрел и я попадаю в цель. Не позволив вепрю прийти в себя, я беру две стрелы и стреляю еще раз. Животное было поверженным, а я вышла победительницей.

Остановившись у добычи, я обернулась и посмотрела на Гарда. Он явно был не доволен тем, что женщина сумела превзойти мужчину.

- Что теперь скажешь, мой друг? – спросил монарх у Гарда.

- Да, девчонка и вправду хороша в седле, - процедил мужчина сквозь зубы.

***

К вечеру мы вернулись в замок. Я тут же поспешила к себе в покои, чтобы искупаться и наконец, встретиться с сестрой. Меня встретила Дара и тут же позаботилась о горячей воде.

Когда я сидела в ванной и отдыхала, служанка села рядом со мной.

- Госпожа, я должна кое-что рассказать.

- Говори, я слушаю.

- Ровена очень злиться, что вы были на охоте с Его Величеством. Будьте осторожны, она так просто это не оставит.

- Хорошо, спасибо, что предупредила, я буду осторожней.

После водных процедур, ко мне пожаловала Варда, чтобы отвести к королю. Я уже не могла спокойно ждать того момента, когда увижусь с сестрой. Женщина отвела меня к монарху. Он сидел за своим столом и что-то писал, увидев меня, Его Величество отложил перо в сторону.

- Добрый вечер, Ариадна.

- Добрый.

- Я недавно говорил с твоей сестрой.

- Правда? – я оживилась.

- Да, - мужчина кивнул. – Ты точно хочешь с ней увидеться?

- Я ведь уже говорила, зачем спрашивать вновь? – я была немного возмущена.

- Что же, хорошо. Тебя сейчас проведут в покои Элен.

Когда меня вели к сестре, я никак не могла понять, почему король так усердно меня переспрашивал, хочу ли я этой встречи? Но прийти к какому-либо заключению мне не удалось – я уже была на месте.

Покои сестры оказались гораздо меньше, нежели мои. Простая мебель, отсутствие роскоши. Элен сидела на постели в обычной одежде, как у Дары.

- Сестра, - проговорила я и поспешила подойти к ней.

- Я думала, что все это сплетни, - холодно проговорила Элен, скрещивая руки на груди. – А ты оказалась не такой уж и тихоней, как я предполагала.

- О чем это ты? Ты разве не скучала по мне?

- Нет, - сестра встала на ноги. – Зачем ты приехала сюда? Здесь и без тебя хватает женщин, с которыми нужно бороться за внимание короля.

- Он сам позвал меня, - честно ответила я.

- Конечно. Что ты сделала ему, раз он так одержим тобой? Скажи мне? – Элен с неприкрытой злобой смотрела на меня. – Он постоянно говорил о тебе.

- Я ничего не делала, поверь мне.

- Не хочу тебя вдеть, - прошипела сестра. – Я говорила Его Величеству, но он меня проигнорировал. Думаю, ты не так глупа и поймешь с первого раза, что я не желаю, чтобы ты попадалась мне на глаза. Мы не дома, а в столице. Я тебе не сестра, а соперница. Так что, будь добра убирайся вон.

Я решительно не могла больше этого терпеть и поспешила покинуть покои сестры. Ее слова слишком больно ранили меня, и я не смогла справиться с эмоциями. Горькие слезы скользнули по щекам, а в груди стало так невыносимо больно, что просто хотелось кричать от этого.

За что она так со мной? Что я сделала непростительного? В чем моя вина? Вернувшись к себе, я не обращая внимания на встревоженный взгляд Дары, легла на постель и сильно заплакала. Я была уверена, что, не смотря на все беды, Элен поддержит меня. Ведь здесь мы одни и очень важно держаться вместе, но видимо так думала лишь одна я.

Король знал, что Элен не хочет меня видеть, но не решился сказать. Вот почему он меня постоянно переспрашивал, наверное, думал, что сможет как-то повлиять на мое решение. А я оказалась слишком наивной и глупой, это меня погубит.

Часть 16

Сегодня я вместе с Дарой вышла на прогулку. После вчерашнего разговора с Элен я проплакала всю ночь, а на утро у меня сильно разболелась голова. Моя служанка заверила, что свежий северный воздух поможет прийти в себя. Я не хотела сидеть в покоях и мысленно перемалывать произошедшее, поэтому охотно приняла предложение Дары.

Мы гуляли на заднем дворе. Слуги расчищали мощеные дорожки от снега, высаживали цветы и просто приводили двор в порядок.

Некоторое время я была исключительно поглощена своими размышлениями, которые тяготили меня всю эту ночь. Но на миг я о них забыла, когда мы подошли ближе к женщине, которая занималась высаживанием цветов глубокого синего цвета. Для меня это стало настоящей неожиданностью, ведь кто садит растения зимой? Но учитывая тот факт, что здесь круглый год зима, наверное, это нормальное занятие.

- Как же эти цветы приживаются в мерзлой земле? – спросила я у Дары.

- Это зимнелисты, они растут лишь на Севере. Холод и снег – их лучшие друзья, - объяснила служанка.

- Никогда бы не подумала, что существуют подобные цветы.

Мы продолжили нашу прогулку.

- Можно задать вопрос? – осторожно спросила Дара.

- Да, задавай.

- Почему вы были так огорчены вчера?

Прежний интерес к окружающим вмиг пропал, я вновь предалась мрачным размышлениям.

- Встреча с сестрой не удалась. Она считает меня соперницей и не желает видеть, - я тяжело вздохнула.

- Госпожа, не стоит так сильно всё воспринимать к сердцу. К сожалению, если человек попадает в королевский двор, то даже самые близкие его люди становятся врагами.

- Я понимаю, но мне так тяжело быть здесь одной. Я надеялась, что мы с сестрой будем держаться вместе, а теперь нет ничего, кроме одиночества.

Я понимала, что не стоит вот так просто раскрывать перед Дарой свою душу. Здесь нельзя никому верить, но я отчаянно нуждалась в том, чтобы высказать все свои переживания. Мне казалось, что после этого станет значительно легче, так оно и случилось.

- Почему вы в одиночестве? – служанка удивилась. – У вас есть я. Мне не в тягость утешить вас, помогать. У меня у самой-то никого здесь нет. Родители погибли, а братьев и сестер не было никогда. Поверьте, я целиком понимаю ваши чувства, со временем это пройдет, вы станете сильнее.

- Спасибо, я рада, что у меня есть такой человек, как ты.

Наша прогулка продолжилась и вскоре во дворе я увидела Алесандра. Его хмурый взгляд меня сильно беспокоил. На охоте мне так и не удалось с ним поговорить, поэтому, эту возможность я решительно не хотела упускать.

Пусть я с Алесандром не так близка, но он не сделал мне ничего плохого и вел себя всегда образцовым образом, был весел и непринуждён. Из-за этого мне было как-то странно видеть его в подобном расположении духа.

- Милорд, добрый день, - поприветствовала я.

- Добрый, - кратко ответил он.

- Что с вашим настроением?

- Я ведь уже говорил, что не люблю этого почтительного тона, - несколько резко проговорил Алесандр.

- Прости, - смутившись, прошептала я.

- Нет, это ты прости. Давай немного прогуляемся.

Дара шла чуть позади нас, чтобы не мешать.

- Что с тобой? Ты еще на охоте был каким-то поникшим? – тихо спросила я.

- Сам не знаю, - пожал плечами Алесандр.

- Но ведь так не бывает.

- Как видишь, бывает.

Принц не хотел раскрываться, я это почувствовала сразу. Проникать в самую душу я не собиралась, ведь ничего хорошего в этом деле нет.

- Брат говорил, что ты виделась со своей сестрой, - после длительного молчания произнес Алесандр.

- Да, - как можно равнодушнее ответила я.

- Рада долгожданной встречи?

- Нет, но я не хочу об этом говорить.

- Как скажешь. Ровена тебя не донимает?

- Нет. Я и не видела ее вовсе, а что?

- Если что-то произойдет, говори мне, я быстро с ней разберусь, - тон Алесандра был строгим и решительным.

- Но она же фаворитка короля. Ты не боишься, что за это у тебя будут проблемы?

- Нет, - тут же ответил принц. – Ровена имеет власть, но она не так велика, чтобы стать между мной и братом.

После прогулки, я попрощалась с Алесандром и в сопровождении Дары направилась в свои покои. Когда мы практически были на месте, нас встретила Ровена. Какая ирония! Только говорили о ней, и она удостоила меня своим вниманием.

Когда я увидела ее, то ощутила прилив страха, но мне удалось его подавить. Да, все россказни о ней ужасны, но я не позволю себя обидеть.

Дара в ужасе посмотрела на меня, и ее реакция была целиком оправданной. Я не хотела ее мучать и отправила в свои покои.

- Мисс, - я учтиво поклонилась Ровене.

В коридоре мы были одни, поэтому я не решилась испытывать судьбу, провоцируя девушку. Ровена смотрела на меня, и в ее зеленых глазах отчётливо был заметен гнев. Как только Дара скрылась за дверью, Ровена подошла ко мне и резко схватила за волосы.

- Что ты себе думаешь? – прошипела она, напоминая змею. – Уверена, ты уже знаешь, какая молва обо мне ходит. Умные девушки не стали бы после этого идти на рожон, но видимо ты глупая.

- Чего ты от меня хочешь? – я попыталась высвободиться, но Ровена держала меня слишком крепко.

- Чтобы ты ушла с дороги, король только мой.

- Скольких ты уже убила? А сколько их еще будет?

- Я убила многих, - тяжело дыша от злости, прошептала Ровена. – Поверь, мне не составит труда переломать твою маленькую южную шейку.

- Не боишься, что я пожалуюсь королю?

- Он тебе не поверит.

- У меня есть те, кто могут защитить, - с усилием я убрала от себя руку Ровены.

- В самом деле? – девушка вынула из-под складок своего зеленого платья кинжал, в этот момент я по-настоящему испугалась. – И где же теперь твои защитники?

- Если ты меня убьешь, тебя найдут, - дрожащим голосом проговорила я.

- Отнюдь, - Ровена всем своим телом прижала меня к стене, ее тяжелое дыхание опаляло мою кожу.

- Что здесь происходит? – низкий голос короля, внезапно прогремел по коридору.

Ровена вмиг отпрянула от меня, пряча свое оружие. Его Величество в сопровождении охраны стремительно приближался к нам.

- Что ты здесь делаешь? – монарх сердитым взглядом измерил Ровену. – По-моему, я тебе говорил, чтобы в этом крыле твоего духу не было.

- Простите, милорд, - девушка опустила голову вниз.

Король посмотрел на меня и наверняка не смог не заметить испуг на моем лице.

- Что ты ей сделала? – практически срываясь на крик, вопрошал Его Величество у фаворитки.

- Ничего, - прошептала Ровена.

- Лжешь, - король отвесил ее звонкую пощечину, от которой даже я содрогнулась. – Уходи к себе, я потом с тобой еще поговорю.

Девушка поспешила нас покинуть, прислонив ладонь к щеке, которая мгновенно покраснела от удара.

Я стояла неподвижно, пораженная всем тем, что только что пережила. Кажется, от страха я даже перестала дышать, а на коже еще хранилось прерывистое дыхание соперницы.

- Как ты? – король взял меня за плечи и внимательно посмотрел в глаза.

- Всё хорошо, - заикаясь, ответила я.

- Она ничего дурного тебе не сделала? – монарх быстро осмотрел меня.

- Нет.

- Пойдем ко мне, ты вся дрожишь тебе нужно успокоиться.

- Как вы здесь оказались?

- Шел к тебе. Завтра я уезжаю на Восток, хотел этот день провести в твоей компании. Ты единственная женщина в этом замке, которая не источает яд, а мне порой нужна именно такая.

Часть 17

Я оказалась в личных покоях короля. Его Величество усадил меня у камина и налил в серебряный кубок немного вина.

- Вот, выпей его, оно поможет тебе расслабиться, - монарх протянул мне сосуд.

Ничего не говоря, я залпом выпила благородный напиток, в надежде, что он мне действительно поможет. Сладковато-кислая жидкость скользнула обжигающей волной по моему горлу. Я не так часто пью, от чего на миг скривилась.

- Да, вино у нас крепкое, - с улыбкой произнес король, наблюдая за моей реакцией.

- Спасибо, - я отдала кубок монарху обратно.

- Как ты себя чувствуешь теперь? – мужчина сел напротив меня.

- Уже значительно лучше.

- Можешь ни о чем не беспокоиться, Ровена ничего тебе не сделает, я поговорю с ней. В мое отсутствие за тобой присмотрит Алесандр.

- Спасибо за заботу, - я тяжело вздохнула, пытаясь хотя бы немного оправиться после пережитого.

Как бы комично это не выглядело, но даже нападение разбойников я перенесла гораздо легче, нежели выходку Ровены. Читай больше книг на Книгочей.нет Ее дикий и полный решительности взгляд сильно меня напугал. Уверена, если бы Его Величество не появился вовремя, эта сумасшедшая девушка непременно ранила бы меня или просто убила. Никогда не могла подумать, что буду, рада появлению монарх, видимо сами Боги послали мне его на выручку.

- Ничего здесь не бойся, я в обиду тебя не дам, - король пристально на меня смотрел, от чего я даже немного смутилась. – Как твоя встреча с сестрой прошла?

Похоже, этот вопрос скоро доведет меня до нервного припадка.

- Вы знали, что она не хочет меня видеть, правда? – в моем голосе на удивление не было и намека на злость или претензию.

- Знал, - кратко ответил Его Величество.

- Почему не сказали раньше об этом?

- Я не имею права вторгаться в отношения родственников. К тому же мне хотелось верить, что Элен все же добродушно примет тебя. Ты так жаждала этой встречи, было бы жестоко рассказать о своих догадках, не имея точных подтверждений, - король пожал плечами.

- И все же я благодарна за то, что вы сделали для меня.

- Мне всё еще сложно поверить в то, что в одной семье выросли две абсолютно разные дочери. Элен очень тяжелый человек, - монарх неодобрительно покачал головой.

- За что вы ее наказали? Вернее, почему она дала вам пощечину?

Король стал на ноги и подошел к окну.

- Твоя сестра думала, что она в замке единственная женщина. Варда пыталась ей объяснить правила, которые существуют в гареме уже много веков, но Элен это не понравилось. Она ворвалась ко мне в покои, точно ураган и ударила. Я не стерпел этого, поэтому твоя сестра была наказана.

- Вы простите ее, она всегда была слишком импульсивной.

- Я уже и не держу зла.

Между нами образовалась пауза. Странно было ощущать покой в компании человека, который временами ведет себя эгоистично и не волнуется за чувства окружающих его людей. Сказать, что мое мнение кардинально поменялось о Его Величестве – я не могла. Но сегодня он был определенно другим. Не знаю, что на него могло повлиять, но сейчас эти перемены были как никогда вовремя.

После ряда неутешительных событий, попасть в компанию разъяренного короля было бы высшей степенью жестокости Богов.

- Ты, наверное, соскучилась по своим родителям? – неожиданно спросил монарх.

- Очень, - тут же ответила я.

- Можешь написать им письмо. Я предупрежу Варду, чтобы она передала его гонцу.

- Это было бы чудесно, - я оживилась.

Со стороны короля это был самый лучший подарок. Не думаю, что кто-то захотел бы возиться с моим письмом.

- Замечательно, перед отъездом я переговорю с Вардой. Я сейчас хочу пообедать, составишь мне компанию?

Конечно же, после всего, что Его Величество для меня сделал, я не смела, дать ему отказ. Мы пообедали в покоях и побеседовали в непринуждённой обстановке. Признаться, необычно было видеть короля в поднесенном настроении без какой-либо надменности в глазах.

Уже к вечеру, когда мы пообщались на все возможные темы, король пообещал, что как-нибудь научит меня общим фразам на северном наречье. Это был бы весьма неплохой урок, так как, мне хотелось понимать все, что говоря вокруг. Очень сложно находиться в обществе, где правит другой язык.

К вечеру я вернулась в свои покои, где меня ожидала Дара. Когда она меня увидела, то крепко обняла и практически расплакалась. Я решительно не ожидала подобной реакции с ее стороны.

- Я переживала, что Ровена что-то сделает с вами, но мой страх перед ней слишком велик, - призналась служанка.

- Всё хорошо, она ничего дурного мне не сделала, - заверила я бедную девушку.

Перед сном я написала небольшое письмо родителям, где описала свое пребывание в замке исключительно в светлых тонах. Ни к чему заставлять их волноваться. По сути, на данный момент практически ничего смертельного не произошло, так что, в своем письме едва ли я лгала матери и отцу.

Уснула я достаточно быстро и впервые за долгие дни мой сон был крепок, даже вой ветра не смог его нарушить.

***

Наутро я проснулась от того, что кто-то меня будил.

- В чем дело? – сонно пробормотала я.

- Его Величество ждет вас за дверью, госпожа, - тихо проговорила Дара.

Сон мгновенно покинул меня, и я резко села на постель.

- Как ждет? Зачем?

- Не знаю, просил вас выйти ненадолго к нему.

Я наспех надела халат поверх ночной сорочки и вышла в коридор. Монарх стоял целиком собранный, явно готовый идти в поход. Чуть поодаль от него стояла вооруженная охрана.

- Что-то произошло? – в испуге спросила я, плотнее кутаясь в халат.

- Нет, я приношу свои извинения, что разбудил в столь ранний час. Но не мог уехать и не подарить кое-что, - король вынул из кармана маленькую деревянную коробочку.

- Что это?

Мужчина достал из коробочки кольцо с небольшим красным камнем в виде маленькой розы.

- Это рубин. На моем перстне такой же, - король показал украшение на своем среднем пальце. – Эти два рубина когда-то был одним целым. Мне всегда нравился этот камень, - монарх протянул кольцо мне и, не сказав больше ни слова, ушел прочь.

Еще несколько мгновений я стояла и не могла понять, что это только что было? Король попыталась проявить знак внимания ко мне? Признаться, он был похож на робкого мальчишку, когда вручал мне украшение.

Вернувшись к себе, уснуть у меня больше не получилось.

***

Ближе к обеду ко мне пришла Варда. Она была всё такой же хмурой и сердитой, как и в день нашей первой встречи.

- Его Величество просил взять у тебя письмо, - проговорила женщина, стоя на пороге.

- Да, - я взяла свое письмо со стола и протянула Варде.

- Родителям? – спросила она.

- Верно.

Женщина уже было собралась уходить, но затем внезапно остановилась и посмотрела на меня.

- Чуть не забыла. Королева желает тебя видеть сегодня вечером в своих покоях.

- Зачем? – я тут же насторожилась.

- Что это еще за вопросы? – возмутилась Варда. – Выполняй, что тебе велено, иначе получишь наказание.

Женщина ушла прочь, а я лишь обменялась с Дарой встревоженным взглядом. Чего может хотеть женщина, чей муж совсем недавно подарил мне кольцо?

Часть 18

Чего могла хотеть от меня королева? Чего вообще жаждет женщина, чей муж имеет целый горем молодых девушек? Ответа на эти вопросы я не знала.

Дара пыталась меня успокоить, уверяя, что Ее Величество с большим и добрым сердцем и за ней нет никакого тяжелого греха. От этого мне становилось лишь еще хуже. Как я буду смотреть ей в глаза? Что говорить? Хоть я и не испытывала никаких нежных чувств к королю, но от стыда никак не могла избавиться.

Какой бы доброй не была эта женщина, но я уверена, что отнюдь она так же лояльна к наложницам монарха. Я бы во всяком случаи была непреклонна в этом столь интимном вопросе.

Вечером за мной пришла Варда и провела к королеве. Я нервничала, ведь могло произойти все что угодно. Где слишком много женщин, там непременно живет беда. Конечно, после встречи с Ровеной казалось бы, что мне бояться нечего, но я все равно испытывала страх. В замке я оказалась самой не желаемой персоной, как для собственной сестры, так и для прочего окружения. Почему здесь царит такая несправедливость? Я не веду усердную борьбу за внимание и любовь короля. Мне всего лишь хочется вновь вернуться к себе домой и забыть обо всем этом. Монарх сам ко мне приходит. Кто я такая, чтобы выгонять его или не отвечать на вопросы? Полагаю, на подобную вольность способен лишь сумасшедший.

- Проходи, - произнесла Варда, взглядом указывая на дверь.

Собравшись с мыслями, я вошла внутрь. В нос тут же ударил сладковатый аромат благоуханий. Мне этот запах пришелся по вкусу.

Ее Величество сидела у мраморного камина и читала книгу. Светлые волосы женщины были распущенны и легкой волной спускались до самых лопаток. Про себя я тут же отметила, что королеве значительно лучше с распущенными волосами, нежели с высокой прической.

Женщина была очень красивой. Боги не пожалели сил, раз наградили таким щедрым даром. Она была статной, как и все северные жительницы, но в королеве присутствовала еще одна черта, которая мне показалась отличительной. Некая ранимость во взгляде и даже в осанке. Таких женщин хочется защищать. Заметив это, я мгновенно поняла, что королева ничего дурного мне не сделает.

- Добрый вечер, - произнесла я, кланяясь.

Королева отложила книгу в сторону и поднялась на ноги. Она оказалась невысокого роста, всего лишь чуть выше меня самой.

- Добрый, - женщина улыбнулась.

Ее улыбка была добродушной и очень красивой. Я смело могла заявить, что королева настоящая Богиня. Никогда я еще не видела, столь прекрасных людей.

- Проходи, - она жестом указал на стол, на котором стояло серебряное блюдо с фруктами и прочими лакомствами.

Я села за стол, королева расположилась напротив. На некоторое время между нами повисла пауза.

- Можешь поесть, здесь фрукты со всех Четырех сторон.

- К сожалению, я уже поужинала, - я виновато пожала плечами.

- Что же, ничего страшного. Знаешь, ты первая южанка, которою я вижу в своей жизни.

- В самом деле? - я удивилась.

- Да. Правда, я представляла вас иначе. Более худыми и загорелыми. Но ты оказалась лучше моих представлений.

- Благодарю.

- Можешь меня не бояться. Я дурного тебе не сделаю. Просто, в замке мне даже поговорить не с кем, - королева несколько тяжело вздохнула.

- Как такое возможно? Здесь ведь столько людей, - я не могла поверить в то, что не нашлось ни одного человека, с которым королева бы могла поговорить.

- Прислуга меня боится, а женщины моего мужа призирают.

- За что же вас призирать? - моему удивлению не был границ.

- Как же? Главная конкурентка любой наложницы, - женщина невесело улыбнулась. - Тебя я заметила еще на своих именинах. Ты мне показалась весьма неплохой девушкой, во всяком случаи, лучше всех любовниц моего мужа.

- Я не любовница короля. Я здесь всего лишь на три месяца. Затем вернусь домой.

- Правда? - видимо королева ничего не знала об этом.

- Да, - подтвердила я.

- Вернешься на Юг?

- Конечно.

- Я тоже всегда хотела побывать в этих удивительных землях. Уверена, они бы мне понравились.

- Так сделайте это. Вы ведь королева, уверена, вам не откажут в такой маленькой просьбе.

- Ты еще совсем ребенок, - королева вновь улыбнулась.

- Ваш общий язык превосходен, на Юге вас поймут. Других преград я не вижу.

- Боюсь, у меня их предостаточно. Королева, которая неспособна выносить наследника не имеет права на капризы или обычные просьбы.

Я не могла больше себя сдерживать. Поднявшись со своего места, я подошла к королеве и обняла ее. Она позвала меня к себе, чтобы просто поговорить. Похоже, в этом замке действительно нет человека, с которым королева могла бы говорить по душам. Она одинока здесь, как и я. Безусловно, мне льстило, что Ее Величество разглядела во мне хорошую собеседницу, но неужели она не заслуживает большего? Обычного внимания или сострадание? Неужели сейчас эта великая роскошь?

- Я верю, что вы обязательно побываете в наших краях.

- Нет, - женщина отрицательно покачала головой и отстранилась от меня.

- Почему же?

- Ты похожа на мою младшую сестру, - внезапно проговорила королева.

Я взяла стул и села рядом.

- Где она сейчас?

- Умерла.

- Мне очень жаль, - я пожалела, что задала этот вопрос.

- Да и мне недолго осталось.

Слова королевы повергли меня в глубокий шок.

- Что же вы такое говорите?

- Это правда. Недуг погубил всю мою семью, теперь и до меня добрался.

- Так нужно звать лекарей.

- Нет, я не хочу. Моя семья ждет моего прихода. Здесь мне быть незачем.

- Его Величество знает об этом?

- Нет, но и ты не говори.

- Как прикажете.

- Я бы хотела тебя попросить кое о чем.

- Все что угодно.

- Мне бы хотелось иногда проводить вечера в твоей компании, чтобы ты рассказывала о своем удивительном крае.

- Конечно, вы можете положиться на меня, - я ободряюще улыбнулась. - Я знаю много интересных рассказов, вам понравится.

- Вот и славно. Я знала, что не ошиблась в тебе. Уже, наверное, поздно, ступай к себе.

- Спокойной ночи, миледи, - я поклонилась и поспешила покинуть королевские покои.

В коридоре меня внезапно встретил мужчина, которого я видела на балу. Он все время стоял позади Ровены.

- Потерялись? - мужчина изучающе на меня смотрел и что-то меня в его взгляде смутило.

- Нет, - ответила я. - С вашего позволения, я отправлюсь к себе.

- Конечно, только помните, свое место в этом замке. Главная фаворитка не будет долго терпеть обид.

- Пусть не терпит, - бросила напоследок я.

Что же, видимо этот человек, который одет во всё чёрное и похож на старого ворона на стороне Ровены. Пусть так, я все равно не дам себя в обиду, кем бы этот мужчина, не оказался.

Часть 19

Сегодня на Севере я впервые увидела солнце. Правда, оно оказалось не таким ярким, как на Юге, но я все же была рада его появлению. С его неожиданным приходом, столица как-то преобразилась и не казалась уже такой угрюмой.

Я сидела смирно перед зеркалом и терпеливо ожидала, когда Дара заплетет мои волосы. Мне нравилось, как она это делает: быстро и безболезненно. У меня иногда создается такое впечатление, что служанка вовсе не касается моих волос, но через несколько минут прическа уже готова.

- Госпожа, вы чем-то расстроены? - спросила Дара.

- Нет, просто, задумалась.

- Над чем? Над вашей встречей с королевой?

- Нет. Я вчера, когда вышла от Ее Величества, то встретилась с мужчиной, но был одет во все черное.

- Он советник короля, - тут же ответила Дара. - Он единственный, кто не снимает черных одежд.

- Что за человек этот советник?

- О нем разная молва ходит. Он умный, но жестокий. С такими людьми нужно быть всегда настороже.

- Он на стороне Ровены, верно?

- Да. Хотя я ума приложить не могу, что их может объединять. Но вам всё равно лучше держаться от советника как можно дальше. Он в своей жестокости ничуть не уступает Ровене.

- Откуда ты знаешь об этом?

Дара закончила с моей прической, и я тут же повернулась к служанке лицом.

- Я не знаю, правда ли это, но поговаривают, что советник любит молодых мужчин в своей постели.

Я ожидала услышать всякое, тем более что после Ровены меня уже удивить сложно. Но то, что советник жалует мужчин, повергло меня в глубочайший шок.

- Говорят, в своей спальне он занимается ужасными грехами, - продолжила Дара.

- Но как? Он же старый, - я поморщилась.

- Несколько золотых монет заставляют забыть о собственных чувствах, - служанка пожала плечами и принялась складывать мои гребни в шкатулку.

Похоже, к происходящему она относилась гораздо проще, нежели я. Мне никогда не могло прийти в голову, что двоих мужчин могут связывать такие же отношения, как мужа и жену.

- Но как это может терпеть король? - в ужасе спросила я.

- Советник мудрый и умный, таких как он не так уж и много в столице, - Дара спрятала шкатулку на полке.

- Это отвратительно, - мною овладела дрожь.

- Безусловно, но это королевский двор - обитель порока. Не воспринимаете все настолько серьезно, это может повредить вашему здоровью.

Легко было говорить об этом, а чувство отвращение всё же сложно подавить в себе.

Когда Дара ушла за обедом для меня, в двери кто-то постучал. Я с опасением открыла их, готовя себя к любому исходу. Но, к счастью, на пороге стоял Алесандр. Я облегченно вздохнула, и прислонилась к дверному косяку. Похоже, я медленно начинаю сходить с ума, раз уже боюсь открывать двери.

- Все хорошо? - Алесандр внимательно посмотрел на меня.

- Да, не обращай внимания.

- Можно, к тебе войти?

- Лучше я выйду, иначе нас неправильно поймут, - я закрыла за собой дверь.

В коридоре мы стояли одни, но это не говорило о том, что за нами не наблюдают. Теперь ни в чем нельзя быть уверенной.

- Я собираюсь в город, хочешь пойти со мной?

Предложение Алесандра звучало довольно заманчиво. Мне уже надоело сидеть в стенах этого замка и грязнуть во всех этих интригах.

- Хочу, но пустят ли меня?

- Пустят, поверь мне. Я часто выхожу в город, меня всё равно никто не знает в лицо. Знаешь, как интересно иногда побыть обычным человеком? - голубые глаза Алесандра горели каким-то озорством.

- Знаю, ведь я и есть обычный человек, - смущенно улыбаюсь.

- Так что же ты решил, обычный человек? - Алесандр скрестил руки, и выжидающие посмотрел на меня.

Я понимала, что лучше было бы отказаться, но какая-то часть меня, отчаянно хотела этой авантюры. После всего того, что я узнала за последнее время, мне нужно немного прийти в себя. Я верила Алесандру и знала, что он меня в беде не оставит.

- Хорошо, я согласна.

***

В столице жизнь била ключом. Мороз и снег не могли помешать людям, совершать покупки, торговаться, посещать храмы. Меня приятно удивлял северный народ. Он так стойко справлялся с теми условиям, в которых жил. Это достойно уважения. В сравнении с Севером, Юг достаточно слаб, ведь у нас нет этой внутренней стойкости.

- И что мы будем делать в городе? - спросила я, надевая капюшон.

- Пойдем на рыночную площадь. Там всегда интересно, - Алесандр крепко взял меня за руку и уверенно повел за собой.

Его ладонь была очень теплой, я это ощущала даже через ткань перчатки. Люди холодных земель с теплыми руками. Сколько же еще секретов они хранят в себе?

Рыночная площадь оказалась достаточно большой, здесь было очень много людей. В воздухе витал оживленный ропот. Все смеялись и что-то быстро рассказывали друг другу на северном наречии. У нас на Юге рыночная площадь значительно отличалась: она меньше и люди так громко не смеются, убежденные, что это проявление дурного тона.

- Пойдем, посмотрим, что здесь продают. Товары часто меняются, не знаешь, что увидишь сегодня, - Алесандр повел меня вглубь площади.

Здесь продавалось абсолютно все: от еды до ювелирных изделий. Некоторые даже умудрялись покупать бочки с вином.

Я осматривалась по сторонам, стараясь ничего не упустить из виду. Я была словно маленьким ребенком, который лишь начал узнавать этот мир, впрочем, так оно и было, ведь о мире я мало, что знала.

Алесандр подвел меня к прилавку с различными украшениями. Все они блестели в свете зимнего солнца, привлекая внимание людей.

Из всех драгоценностей, меня заинтересовала подвеска с небольшим кулоном в виде птички. Я тут же вспомнила о Вишенке - мне не хватало ее щебета.

Но затем, моё внимание приковали две пожилые женщины, которые внезапно начали ругаться. Хоть я и не понимала, что они говорят, но догадалась, что спор идет за тушку убитого петуха. Они отнимали эту несчастный кусок мяса друг у друга и что-то громко кричали. Это было и забавно, и в тоже время устрашающе.

- Пойдем в таверну, ты вся уже замерзла, - произнес Алесандр.

В таверне, что находилась у входа на рыночную площадь, было очень тепло, я бы даже сказала, жарко.

Мы расположились в укромном уголке, и пили эль. Я никогда раньше не бывала в подобных местах, здесь оказалось достаточно весело и уютно.

- Ну как тебе? - спросил Алесандр, указывая на напиток.

- Неплохо, мне нравится.

- Я часто бываю в этой таверне, когда приезжаю в столицу. Здесь лучший эль во всей округе.

- А как Его Величество относится к твоим прогулкам?

- Он ничего не знает. Навряд ли, ему бы понравилось это. Я вроде как королевской крови. Брат не понимает, что здесь, среди простого люда мне лучше, нежели в замке, среди лицемерных лордов.

- Почему ты так категоричен? Ведь не могут все быть плохим.

- Не могут, - согласился принц. - Но большая часть всё равно лжива.

- Скажи, почему ты выбрал для этой прогулки именно меня?

Алесандр долгое время не давал ответа на этот вопрос. Он задумался, словно взвешивая все "за" и "против".

- Мне нравится проводить время с тобой. Ты настоящая, а это сейчас высоко ценится.

- Но в последнюю нашу встречу, у меня сложилось впечатление, что я тебе надоела.

- Это вовсе не так, - тут же ответил Алесандр. - Просто было плохое настроение.

- Не бери в голову, всего лишь хотелось знать, что у нас по-прежнему все хорошо.

- Брат был прав, когда говорил, что ты отлично сидишь в седле. Я все еще под впечатлением.

- Ничего особенного в этом нет. Верховой езде меня научил отец.

- Может, для тебя ничего особенного в этом и нет, - Алесандр сделал глоток. - А для меня есть.

***

В сумерках мы возвращались в замок. Я устала от столь длительной прогулки, но эта усталость была приятной. Давно я вот так просто не гуляла по собственному желанию, а не по чьей-то указке.

Оказавшись на заднем дворе, Алесандр внезапно остановился.

- Что-то не так? - настороженно спросила я.

- Все хорошо, - он улыбнулся, и притянул меня ближе к себе. - Я очень рад, что этот день мы провели вместе.

- Я тоже.

Между нами на краткий миг повисла пауза. Затем Алесандр медленно наклонился ко мне. Я чувствовала его обжигающие дыхание и пряный аромат, который исходил от его кожи.

- Ты позволишь мне? - тихо спросил Алесандр.

- Да, - твердо ответила, смотря на его губы.

Он осторожно меня поцеловал, словно боясь причинить боль. Я мгновенно ответила на поцелуй. По телу прошлась приятная дрожь, которую я никогда не испытывала прежде.

- Это тебе, - заявил принц, отстраняясь от меня.

Я не сразу поняла, в чем дело, так как, от поцелуя, моя голова неожиданным образом закружилась, а сердце учащенно забилось, заставляя тяжело дышать.

Принц вынул из кармана какую-то вещь. Через несколько мгновений я распознала в ней ту самую подвеску, которая мне так понравилась.

- Я видел твой взгляд, - Алесандр улыбнулся.

- Но когда ты успел ее купить? - я была удивлена.

- Пока ты наблюдала за ссорой женщин.

- Спасибо, - теперь первой за поцелуем потянулась я.

Разумом я понимала, что это может быть опасно, но сердце, кажется, тянулось к этому человеку с искренней мальчишеской улыбкой.

Часть 20

Ничто не могло испортить моего прекрасного расположения духа. За окном еще с утра разразилась буря, и небо затянули серые тучи. Возможно, еще несколько дней назад, я бы сильно этому огорчилась, но точно не сегодня.

Я просто была счастлива и рада тому, что в моей жизни появился Алесандр. Наверное, предсказания Мэгги оказались не совсем верны: именно принц принесет мне любовь, а не король.

Как только я проснулась, мне немедленно хотелось чем-то заняться. Я чувствовала прилив сил и была готова абсолютно на все. Если бы погода не оказалась настолько угрюмой, я бы непременно взяла с собой Дару и погуляла около замка.

- Госпожа, зачем вы так поступили? - служанка все еще не могла смириться с тем, что я практически устроила побег. - Я бы не сносила головы, если бы кто-то узнал, что я вас упустила.

- Прости, больше этого не повторится. Я не хотела навлекать на тебя беду, - я обняла Дару, как свою подругу, впрочем, таковой я ее и считала с недавних времен.

- Его Величество всегда возвращается неожиданно, что если бы он захотел увидеть вас? - Дара покачала головой.

- Но ведь все обошлось, - я улыбнулась.

- Странные вы люди Юга.

- Это уж точно, - я попыталась повторить возмущенное выражение лица Дары.

- Что же, чем вы желаете заняться сегодня? - спросила служанка, убирая со стола пустую посуду.

- Я хотела посетить Ее Величество, полагаю, ей будет приятно разделить свое одиночество.

- Бедная женщина, мне всегда было жаль ее. Она так несчастно выглядит.

- Это верно, от печали в ее глазах, мне самой становится больно, - призналась я.

- Вас сопроводить?

- Нет, я смогу добраться сама.

- Уверены? Ровена может снова поджидать вас где-нибудь.

- Король дал мне слово, что мне ничего не грозит.

Выйдя из своих покоев, я достаточно быстро смогла найти нужную мне дорогу. Похоже, понемногу я начинаю привыкать к замку и его извилистым коридорам. Даже к здешнему холоду я чуть привыкла. По сути, Север не так уж и суров, каким он мне казался вначале.

Когда я практически добралась до нужного места, меня встретил советник. Я остановилась и попыталась не показать своего страха и отвращения. Враг никогда не должен знать об истинных чувствах.

- Вот мы снова и встретились, - советник улыбнулся, обнажая свои желтые зубы.

- Простите, но я спешу.

- Понимаю, наша прошлая встреча выдалась не очень хорошей. Государственные дела выматывают всю душу. Я бы хотел извиниться перед вами, - мужчина поклонился.

- Все хорошо, я не держу зла, - выдавить из себя улыбку мне не удалось.

- Что же, тогда предлагаю в честь нашего примирения выпить по бокалу вина, - советник старался показаться добродушным человеком, но его голубые, практически прозрачные глаза, выдавали истинную суть этого человека.

- Хорошо, - согласилась я. - Почему бы и нет?

Это был рискованный поступок, а местами совершенно безрассудный. Но чутье мне подсказывало, что советник не решиться меня убить, во всяком случаи сейчас. Да, он на стороне Ровены, но уж точно не из тех, кто поступает импульсивным образом, иначе не занял бы столь высокий пост.

Мужчина привел меня в свой кабинет, который оказался такой же мрачный, как и одежды его хозяина.

Мы расположились у камина в больших креслах. На каменном полу, лежала шкура бурого медведя, что придавала немного уюта в мрачную обитель старого ворона.

- Это прекрасное вино, - заявил советник, вручая мне бокал с напитком.

Я лишь сделала вид, что пью, так как понимала, в вине может оказаться всякое.

- Мне доводилось бывать на Юге, - произнес советник и отпил из своего бокала. - Южный народ очень красив и вы служите тому подтверждением.

- Благодарю, но уверена, не ради лести вы меня пригласили, - достаточно сдержанно произнесла я.

- Вы наблюдательны, - советник откинулся на спинку кресла.

- В наше время без этого трудно жить.

- Верно. Я просто хотел поговорить с вами. Вы даже представить не можете, какой силой обладаете.

- Едва ли.

- Лгать я бы не стал. Ваше появление посеяло раздор между наложницами. Многие девушки упорно стараются попасть в ряд фавориток, а некоторым это место достается просто так. Всем любопытно, чем же вы околдовали короля?

- Спросите у него.

- Лично меня этот вопрос мало интересует, - советник сделал очередной глоток. - Насколько мне известно, в замке сейчас находится и ваша старшая сестра?

- Верно, - ответила я.

- Ее положение достаточно шаткое. Я бы даже сказал, что оно целиком зависит от вас. Все знают, насколько вспыльчив, бывает король и как он умеет воздействовать на людей. Я бы на вашем месте, был бы осмотрительней, ведь один неверный шаг, и с сестрой может что-то приключится.

- Вы мне угрожаете?

- Нет, конечно же, нет. Я просто хочу сказать, что вам нужен надежный союзник, который поможет вам.

- Вы предлагаете себя на эту роль? - я иронично усмехнулась.

- Почему бы и нет? Ваша сила в сочетании с моим острым умом, может стать отличным оружием против врагов.

- Думаю, я сумею сама справиться со своими врагами.

- Моя дорогая, - советник поправил свои длинные светлые волосы. - Это поспешное решение. Всем нужны союзники, ведь враги гораздо ближе, чем нам кажется.

- Возможно, но ваша подопечная Ровена, не так ли?

- Верно, - согласился советник. - Но и я не работаю без выгоды для себя.

- Не сомневаюсь, но я откажусь от вашего предложения.

Я встала с кресла и вышла из кабинета. Никогда я не стану иметь каких-либо дел с этим человеком. Весь его облик говорит о том, что этому человеку нельзя доверять. Наверное, Боги скорей спустятся с небес, нежели я буду состоять в союзе с советником.

Несколько мгновений мне потребовалось, чтобы прийти в себя после этой странной встречи. В конечном итоге, я смогла вернуть себе внутренне равновесие.

Не теряя времени, я все же поспешила к королеве. Когда я спустилась на нужный этаж, то отметила про себя, что вокруг слишком тихо. За окном день, но создается такое впечатление, что уже глубокая ночь.

Я тут же ощутила какую-то тревогу, но не покинула идею нанести визит королеве.

Пройдя первый коридор, я повернула прямо к королевским покоям, но дойти до них так и не смогла. За поворотом я обнаружила бездыханное тело какой-то девушки. Ее голубые глаза безжизненно смотрели вверх, изящная шея была обезображена глубоким порезом. Светлые волосы умершей окрасились в багровый цвет из-за лужи крови. Мне стало плохо и тут же бросило в холодный пот.

Вначале я попятилась назад, но затем и вовсе не могла двигаться - страх, будто сковал моё тело. Не знаю, сколько я простояла, пораженная увиденным, но затем постепенно начала принимать всю суть этого ужасного зрелища. Кто-то безжалостно перерезал горло бедной девушки. Ее леденящий кровь взгляд, пугал меня больше всего. Я подошла чуть ближе и закрыла веки убитой.

- Стой! - раздался внезапный приказ.

Слово было произнесено на местом наречии, но я смогла понять его суть. Я обернулась и увидела стремительно приближающегося охранника.

- Я нашла труп, нужно кому-то сказать об этом.

Мужчина совершенно не понимала общего языка. Он бросил быстрый взгляд на девушку, затем на меня. Я не успела ничего понять, как охранник схватил меня и повел куда-то. Я отчаянно пыталась все объяснить, но он меня не понимал и даже не слушал. В очередной раз, когда я начала оправдываться, мужчина ударил меня, и вокруг образовалась тьма.

Часть 21

Очнулась я достаточно резко, словно Бог Аран изгнал меня из своего царства и вернул в мир живых.

Первое, что я ощутила, когда очнулась - ужасный холод. Он беспощадно овладел моим телом и я практически не чувствовала рук и ног. С огромным трудом я поднялась с земли и в панике осмотрелась вокруг, пытаясь согреть свои онемевшие пальцы. Освещение было достаточно скудным, ведь одного факела определенно не хватало для всего пространства, в котором я находилась.

Когда мои глаза привыкли к полутьме, я увидела железную решетку, которая отделяет меня от свободы. В этот миг, я с ужасом поняла, что нахожусь в заточении, как самая настоящая преступница.

В памяти мгновенно возникли яркие картины последних событий. Мертвая девушка. Кровь. Безжизненный взгляд. Кто-то совершил зверское убийство, вероятно, в котором теперь подозревают меня.

Я начала нервно расхаживать по маленькой камере, все еще пытаясь согреться. Что теперь со мной будет? Как я докажу свою невиновность? Каждый новый вопрос лишь заставлял страх обретать все больше и больше сил. Я отчаянно пыталась найти хоть какой-нибудь выход, но его не было. Меня просто казнят, и никто не станет разбираться. От этой мысли мне стало совсем дурно.

Внезапно я услышала звук приближающихся шагов. Наверняка, это палач идет по мою грешную душу. Я отошла к задней стене камеры и с ужасом ожидала прихода названного гостя.

Через некоторое время у решетки возникло две фигуры. Я практически перестала дышать. Решетку открыли, и в камеру вошел лишь один человек. Я решительно не могла двигаться, ожидая дальнейших действий со стороны прошедшего. Второй человек отошел чуть подальше и вскоре вовсе скрылся во тьме коридора.

- Южанка, это я, - раздался мелодичный голос.

Я присмотрелась и распознала в своем госте королеву. Мне было сложно сдержать себя, и я в порыве чувств, обняла ее

- Простите, - тут же пробормотала я и отступила назад.

- Всё в порядке. Что произошло? Почему ты здесь?

- Клянусь, я никого не убивала. Я шла к вам, но затем увидела ту мертвую девушку и теперь я здесь, - я говорила слишком быстро, так как боялась, что меня вот-вот отведут на плаху.

- Хорошо, только успокойся, - королева взяла меня за плечи. - Убийцу обязательно найдут.

- А если меня казнят раньше?

- Пока не соберется Малый Совет и не вынесет свой приговор, тебя никто не тронет. Сейчас все очень злые из-за случившегося, а ты единственная все видела своими глазами. Тебе нужно быть сильной и отвечать на все вопросы совета, уверено, поняла?

- Да, спасибо, - я быстро закивала головой.

- Хорошо. Я пойду, не стоит, чтобы меня видели здесь.

После ухода королевы прошло совсем немного времени, и ко мне пожаловал еще один гость. Едва ли открылась дверь решетки, и я смогла узнать в вошедшем Алесандра, как он тут же меня крепко обнял и поцеловал.

Этот поцелуй разительно отличался от нашего первого. Здесь не было места для нежности и осторожности. Поцелуй был глубоким и властным. Алесандр крепко прижал меня к себе, от чего я практически не могла дышать. После столь внезапной страсти, мои губы еще долго пульсировали болью, а рассудок находился затуманенным от переизбытка эмоции.

- Прости, - тяжело дыша, прошептал принц. - Как только мне сказали о случившемся, я сильно испугался за тебя.

- Со мной всё хорошо, - я прижалась щекой к крепкой груди Алесандра.

- Это ведь не ты сделала, верно? - принц посмотрел на меня, взяв мое лицо в свои большие ладони.

- Нет, конечно же, я ничего подобного не совершала.

- Я знал, - он облегченно вздохнул и крепко меня обнял.

Мне так было спокойно в его сильных руках. Теперь я уже ничего не боялась, ведь Алесандр рядом и защитит меня.

- Я уже послал письмо королю, - заявил принц, разрывая наши объятия. - Скоро начнется заседание Малого совета. Ты тоже должна присутствовать на нем.

- В качестве преступницы? - я горько улыбнулась.

- Нет, в качестве единственного свидетеля. Пока не примут решение, тебя никто не назовет преступницей.

- Мне страшно идти туда, - призналась я.

- Не бойся, сегодня на совете я буду главным, так как, отсутствует король. Я тебя защищу. Пойдем, - Алесандр повел меня за собой.

Заседание Малого совета проходило в небольшой зале, что располагалась недалеко от покоев Его Величества. Когда мы вошли в зал, за большим круглым столом уже расположились члены совета. Среди них был советник, кто бы сомневался.

Алесандр усадил меня рядом с собой, некоторое время за столом витала напряженная тишина. Варда смотрела на меня уничтожающим взглядом, явно уверенная, что я убила ту девушку. Гард всем своим видом показывал, что ему все равно.

- Итак, - начал Алесандр, встав на ноги. - Одна из четырех фавориток Его Величества была убита вчера вечером. Это очень тяжелое преступление, ведь посягательство на жизнь фаворитки говорит о посягательстве на жизнь короля.

- Зачем столько слов, милорд? - спросил советник. - Есть преступление, есть преступница, на мой взгляд, всё уже решено.

- Едва ли, - Алесандр упер кулаки в крышку стола. - Где доказательства? Стража не обнаружила у Ариадны оружия.

- Отсутствие оружия не снимает с нее ответственности, - заявил Гард, рассматривая кинжал, который он, вероятно, носил с собой.

- Полагаю, сначала нужно спросить, что Ариадна видела, - Алесандр был зол.

Впервые я видела его таким грозным. Его глаза буквально метали молнии.

- Что же, давайте послушаем, - советник посмотрел на меня и скрестил руки на груди.

- После нашей встречи, господин советник, я имела намерение нанести визит королеве.

- Что за встреча? - спросил Алесандр у советника.

Мужчина заметно занервничал. Наверное, он хотел, чтобы наш разговор осталась тайной.

- Советник просто угостил меня вином, - ответила я. - Наша первая встреча оказалась не очень дружелюбной, поэтому советник решил наладить наши отношения.

- И что же было дальше?

- Я увидела тело. В коридоре никого не было. От увиденного мне стало плохо, и я не смогла уйти с места преступления. Затем появился стражник. Я пыталась ему все объяснить, но он не понимал общего языка. В конечном итоге, он ударил меня, лишив сознания.

- Что ты хотела от королевы? – спросил Гард.

- Я ей пообещала рассказать про свой родной край.

- Насколько мне известно, никто не имеет права бить фавориток, разве что по приказу короля, - заметил советник.

- Верно, - согласился Алесандр. - С этим разберемся позже.

- Так вы хотите сказать, что не имеете к убийству никакого дела? - спросил Гард.

- Да, именно это я и хочу сказать.

- Я требую найти виновника! - на плохом общем языке, заявила Варда. - Я еще могла смириться с тем, что девушки между собой устраивали скандалы. Но не намерена терпеть того, когда убивают лучших моих учениц.

- Мы найдем убийцу, - заверил Алесандр. - Никто не оставит этого дела. К тому же, я послал письмо Его Величеству.

- Вздор, - засмеялся советник. - Этого не стоило делать.

- Почему же? Король находиться в Привосточных землях, он может быстро добраться в столицу.

- Такие вопросы как этот, Малый совет всегда решал сам. Король полагается на меня. Женские склоки едва ли могут заинтересовать Его Величество.

- В это дело вовлечены две его фаворитки, - произнесла Варда. - Не мне вам говорить, что король сильно увлечён этой южанкой, - женщина с отвращением посмотрела на меня, я сглотнула.

- И все же, - советник упорно стоял на своем. - Король целиком полагается на нас. Зачем дожидаться его, если мы всё сможем решить?

- Я поддерживаю Рагнара, - заявил Гард. - Нужно решить все по горячим следам. Девушку бросить обратно в темницу и опросить в первую очередь двух оставшихся фавориток. Я бы не исключал того момента, что южанка может быть виновна.

- Поддерживаю, - согласилась Варда.

- Я тоже, - произнес советник.

- В таком случае, ваши головы сегодня же окажутся на пике, - прогремел король, открывая тяжелые двери в зал Малого Совета.

Он стремительно направился к столу, черный плащ развивался позади, точно крылья. Распущенные волосы были влажны от снега, а голубые глаза горели яростью. Все мы были удивлены столь внезапному появлению короля.

Но ведь только что, все утверждали, что Его Величество не интересуется подобными делами.

- Ваше Величество, - торопливо произнес советник.

Все встали со своих мест.

- Ариадна будит жить в моих покоях до того времени, пока вы не найдет убийцу. Если этого не произойдет, полетят головы, - прорычал король, измеряя членов совета свирепым взглядом.

Никто ничего не сказал в ответ.

Монарх подошел ко мне, я непроизвольно попятилась назад, боясь, что он может мне причинить боль.

- Я не обижу тебя, - прошептал король и спешно увел из залы.

Часть 22

Я никак не могла избавиться от сильной дрожи во всем теле. Мне было ужасно страшно от того, что пришлось испытать. Если бы не внезапное появление короля, то я опять сидела бы в той жуткой камере, пока не умерла бы от холода. Но благо, этого не свершится.

Король усадил меня на свою огромную постель и укутал в одеяло, но я еще долгое время тряслась. Его Величество ловким движением снял с себя плащ и бросил прямо на пол. Затем он принялся расстегивать свой сюртук. Как мне показалось, монарх был сильно раздражен и пуговицы на его одежде едва ли не отлетали от резких движений. Я ничего не решалась сказать.

Вскоре на пол полетел и сюртук - король остался в одних брюках. Его обнаженные спина и грудь привлекли моё внимание. Дело было не в красивом и сильном теле, а в многочисленных шрамах, что усеяли всю кожу. Все они были разных размеров и форм, я даже удивилась, как Его Величество вообще выжил после подобного истязания.

- Последствия военных походов и воспитания отца, - проговорил король, заметив мой встревоженный взгляд.

Я не осмелилась задавать вопросы на счет отца и воспитания - не подходящее время.

- Когда мне пришло письмо, - внезапно начал король, надевая халат. - И увидел твое имя, я испугался, - мужчина едва заметно улыбнулся и подошел к окну. - Знаешь, я уже и забыл, что такое страх. Мне казалось, что я не способен испытывать подобные чувства. Моё сердце давно превратилось в лёд, впрочем, - король обернулся ко мне, - теперь я даже в этом не уверен.

- Ваше Величество, - тихо проговорила я, пряча свой взгляд от необъяснимого стыда. - Я безмерно вам благодарна за ваше покровительство. Вы меня спасли, я у вас теперь в неоплатном долгу.

- Нет никакого долга, - монарх подошел ко мне и сел рядом. - Для маленькой южанки мне ничего не жаль, - мужчина провел костяшками пальцев по моей щеке.

Я сидела неподвижно, сраженная такой нежностью со стороны короля.

- Пока побудешь в моих покоях, так как, на данный момент никто из моих женщин не в безопасности и ты в частности.

- Тогда почему же в ваших покоях только я, как же остальные женщины?

- Потому, что ты не можешь защитить себя, а они могут, - король едва ощутимо поцеловал меня в лоб.

Этот поцелуй был похож на отеческий. Когда я была очень маленькой, отец меня и Элен целовал точно также.

- Располагайся, я буду поздно, так что ложись спать одна. Еще нужно разобраться с охранником, - монарх встал на ноги и пошел к двери.

- Прошу вас, - произнесла я и резко поднялась со своего места.

- Да? - король несколько удивленно посмотрел на меня.

- Не убивайте его, он ни в чем не виноват.

- Хорошо, - после длительной паузы ответил монарх.

***

Мой сон был слишком тревожным. Меня мучили различные кошмары, в которых я убегала от кого-то, затем сама пыталась догнать. Эта ловушка из собственных сновидений была самой настоящей пыткой.

Я проснулась в тот момент, когда какое-то чудище все же нагнало меня. По вискам скользили холодные капельки пота, а учащенный стук собственного сердца я ощущала где-то в самом горле.

Мне было очень жарко спать под плотным одеялом, которое буквально обволакивало меня со всех сторон, точно змей. Я вчера настолько быстро уснула, что даже не помнила, как это вообще произошло.

В голове было множество мыслей и вопросов, которые не давали мне покоя, но бессилие не оставляло возможности уделить им внимания. Все эти мысли просто висели надо мной огромным и тяжелым камнем, угрожая в любую секунду сорваться вниз.

Я села на постель и осмотрелась по сторонам. Его Величество расположился за небольшим письменным столом и с сосредоточенным взглядом читал какие-то записи. В руке он держал пишущее перо. Король так зачитывался, что чернила засыхали, и мужчина периодически вновь и вновь обмакивал перо. Это выглядело забавным.

Распахнутая ночная рубаха открывала моему взору сильную грудь короля. Его жуткие шрамы всё еще не давали мне покоя, а еще больше меня беспокоила фраза об отце, брошенная, как бы, между прочим. Не знаю, почему и что мною руководствовало, но я хотела послушать рассказ монарха, про его родителей. Наверное, все дело было в простом человеческом любопытстве.

- Как спалось? - спросил король, не отрывая взгляда от бумаг.

- Беспокойно, - ответила я.

- Это было заметно. Готовься, что после завтрак мы с тобой пойдем в гарем, мне нужно кое-что сказать всем женщинам.

- Зачем я нужна?

- В качестве свидетеля, - кратко ответил монарх.

***

В гареме было очень шумно. Как выяснилось, он располагался в левом крыле замка, и кроме наложниц и служанок здесь больше никого нет.

Заметив, что в гарем пожаловал сам король, все заметно оживились, но увидев меня, повисла долгая пауза. Нас провожали взглядами полные негодования. Я знала, что прийти сюда - плохая идея, но перечить королю не имела права.

Вскоре нас встретила Варда. Она тоже была удивлена, что монарх без предупреждения пожаловал в гарем.

- Я скажу всего лишь несколько слов, - заявил король смотрительнице. - Созовите всех.

Пока Варда занималась девушками, мы стояли в сторонке. Несколько раз я замечала взгляд Его Величества, что был устремлен на мою подвеску, подаренную Алесандром.

Я совсем о ней забыла, но в подобных условиях сложно все держать в голове.

Мне казалось, что король вот-вот спросит об украшении, но, на удивление, этого не произошло.

Когда все были в сборе, в том числе и Ровена, монарх взял меня за руку и сделал шаг вперед.

- Дамы, - спокойно начал мужчина. - Думаю, вы уже знает о случившемся. Сейчас я не стану выяснять, кто это сделал, ведь для этого у меня есть определенные люди. Я хочу сказать лишь одно: каждая из вас здесь сама за себя. Если кому-то что-то известно, я внимательно выслушаю. Было это убийство или кто-то хотел подставить эту девушку, - монарх показал на меня, - не известно. Но запомните одно: когда все раскроется, я никого не пощажу.

Все девушки стояли молча, опустив взгляд вниз.

- Я всё сказал.

После этих слов, мы с королем поспешили уйти. Я отчетливо чувствовала, как множество пар глаз за моей спиной с яростью смотрели на меня, непременно, молясь Богам о мой медленный и мучительной кончине.

***

Вечером мне принесли письмо от родителей. Я тихонько села у камина, чтобы не мешать Его Величеству и прочитала весточку.

Писал отец. Он заверил меня, что в доме всё хорошо, все живы и ждут моего возвращения.

Папа всегда привык писать лаконично без лишних эмоций, впрочем, и этим строчкам я была безмерно рада.

- Письмо от родных? - спросил король, садясь у камина прямо на пол.

- Да, - ответила я.

- Надеюсь, с ними всё хорошо?

- К счастью.

- Признаюсь, я всегда немного завидовал тем, у кого хорошие отношения с родителями.

- В самом деле? - я искренне удивилась.

По грозному облику короля никогда не скажешь, что он переживает за чьи-либо отношения и чувства. Я думала, ему интересны лишь плотские утехи и война.

- Мой отец, король Георг Непобедимый всегда плохо ко мне относился, - монарх нахмурился.

- Почему? - осторожно спросила я.

- Я как старший сын был наследником трона. Но, по мнению отца, я был слишком мягким и чувствительным. Поэтому, он принялся искоренять из меня это "зло". Ночевки на замерзшей земле и многочисленные удары плетью сделали свое дело, - король невесело улыбнулся. - Поверь моему опыту, нет ничего хуже, чем когда тебе посыпают на открытые раны горсть соли. Возможно из-за этого, я и завидовал остальным, - монарх в задумчивости прикоснулся к своей бороде.

Я сидела и в ужасе смотрела на короля. В какой-то миг мне стало жаль его, как может, стать жаль и обычного человека.

- Только не нужно этих взглядов, - недовольно пробормотал мужчина, встав с пола. - Сам не знаю, зачем сказал тебе это. Всё пора спать, сон единственное, что остается с человеком до конца его дней.

Я сделала, как мне было велено, но отнюдь я уснул, после такого откровения.

Часть 23

Уже прошло несколько недель с момента собрания, но убийцу так и не удалось вычислить. В замке начало нарастать напряжение, которое чувствовали абсолютно все его обитатели.

Король особенно был недоволен тем, что Малый совет ничего не может сделать, дабы достичь желаемого результата.

Так как, я все еще пребывала в покоях монарха, то мне как никому другому было известно о душевном состоянии Его Величества. Он был очень нервным и практически не спал. Монарх много времени расхаживал по покоям, задумчиво смотря себе под ноги.

В связи с этими обстоятельствами, я сократила свое общение с Алесандром до минимума. В те редкие моменты, когда король был в хорошем расположении духа, я ловила его взгляд на своей подвеске. В конечном итоге, мне пришлось снять ее и спрятать. Мне было страшно из-за того, что монарх узнает обо всем.

Алесандр близок мне, но я не желала рисковать им. Его Величество достаточно непредсказуемый человек, поэтому я и не решилась его провоцировать.

В томительном ожидании хороших новостей от Малого совета прошла еще одна неделя. Посещать королеву я не могла из-за навязчивой идеи короля, что со мной может что-то приключиться. Поэтому, все свое время я проводила в покоях, изнывая от тоски.

Но со временем, король вызвался вечерами заниматься со мной изучением северного языка. Это было для меня действительное интересное и полезное дело, которое помогало отвлечься.

По сути, в нашем королевстве главным языком всегда являлся общий. Всё остальное было лишь наречьем. Насколько я знала, именно северное наречье самое сложное в изучении, так как имеет в себе множество согласных.

У нас на Юге как-то исторически сложилось, что общий язык вытеснил любые другие аналоги. Возможно, это было связано с тем, что мы портовый край и у нас часто бывают послы из других стран, которые тоже владеют общим языком. Но во всяком случаи, мне было неуютно, когда кто-то в королевском замке говорит на северном. Я не понимала, о чем идет речь и это сильно смущало меня.

Король оказался хорошим и терпеливым учителем. С его помощью, я уже могла хоть и поверхностно, но все же понимать здешних людей. О грамматике говорить было рано, но я радовалась всеми своим достижениями.

В очередной вечер, когда мы должны были заниматься, король пожаловал с новостями.

- Завтра состоится праздник в честь Бога Клефа.

- Разве это уже завтра? - спросила я, откладывая книгу в сторону.

- Да.

За последние время, я здорово начала путаться во времени.

День целителя Клефа для всех Четырех сторон является грандиозным праздником.

По сути, все шесть Богов принадлежат Северу. Когда наше королевство объединились в Четыре стороны для всех четырех земель были представлены шесть Богов, которым отныне должны поклониться все люди. История показывает, что такое насильственное действие непременно приведет к войнам, что и произошло впоследствии. Но каждая Новая эпоха показывала, что Север могущественная сторона и под ее крылом любой может чувствовать себя в безопасности. Ведь, помимо религиозных войн были у другие, в которых Четыре стороны выходила победительницей. С течением времени, люди понемногу стали привыкать к новым Богам, но настояли на том, чтобы у каждой стороны был свой покровитель.

Таким образом, помимо шести Верховных Богов было еще трое, которым покланялись каждая из сторон.

Бог Клеф уже давно стал одним из самых любимых Богов нашего народа. Внешне он собой представлял молодого мужчину с копной светлых и вьющихся волос. С собой он носил веточку полыни и деревянную трость.

При молитве к Клефу всегда нужно зажечь свечу и поставить у окна. Если она погаснет, то больному уже не жить, а если нет - Клеф услышал молитву.

- Думаю, всем нам необходимо немного развеяться, - в задумчивости произнес король.

- Никаких новостей нет?

- Увы, - монарх пожал плечами.

***

Ощущение, что праздник уже пришел, было заметно с самого раннего утра. Замок готовился и даже несколько оживился. После стольких недель скорбного молчания, уже как-то непривычно видеть эту суету.

Я стояла у окна и наблюдала за тем, как слуги расчищают снег на заднем дворе и украшают его к празднику.

Неподалеку стоял Алесандр. Мне до жути не хватало его общества. Но я понимала, что королю все это не понравится. Внутри меня боролось две сущности, которые не желали уступать друг другу. Первая сущность призывала к тому, что бы, я не забывала о слове, данному королю. Я здесь на три месяца и считаюсь фавориткой монарха. Мне не следует ни с кем сближаться. Вторая сущность упорно твердила, что Алесандр и есть тот, кто по-настоящему нужен мне, и эта была правда. Он защищал меня на совете, отражая любые атаки советника. Кто еще осмелится пойти на подобное? Король? Это не защита, а факт его превосходства над всеми поданными.

Я не знала, как мне быть, вернее, знала, но боялась сказать о своем решении Его Величеству. Все стало слишком сложным и запутанным. Здесь нельзя никому верить, рассказывать о своих мыслях.

Казалось, что этот замок совсем другой мир, в котором иные ценности и цели. С каждым новым днем я все отчетливей начала понимать, что из этого места нужно бежать без оглядки. Здесь интриги не пустые слова, за этими словами следуют действия, которые влекут за собой смерть.

Внезапно в покои вошел король, тем самым отрывая меня от мрачных размышлений.

- Готова к сегодняшнему празднику? - он был необычайно весел.

- Да, милорд, - я улыбнулся.

- Тебе скоро принесут твое платье. На этом вечере, я желаю видеть тебя рядом со мной.

- Но как же королева?

- Она отказалась.

Король подошел к своему столу и быстро просмотрел письма, которые ему каждое утро приносит гонец.

- Милорд, - в нерешительности обратилась я.

- Да, говори, я слушаю.

- Я бы хотела с вами поговорить сегодня вечером.

- О чем же? - монарх вопросительно посмотрел на меня.

- Я долго об этом думала и пришла к одному решению, что требует вашего одобрения.

- Любопытно, - Его Величество сел за стол.

- Возможно, мы поговорим об этом после пиршества? Всем нам стоит насладиться столь светлым праздником, - я нервно закусила свою нижнюю губу.

- Хорошо, - насторожено согласился король. - Надеюсь, всё в порядке?

- Да, безусловно, - поспешила ответить я.

Но как мне казалось, уже давно все стало не в порядке с этим срочно нужно что-то делать.

Часть 24

Вокруг все смеялись и веселились. Я была поражена тому, как быстро люди могут забыть о случившемся и просто пить вино, беседуя с кем-либо. Впрочем, для некоторых это был, действительно, настоящий праздник. Умерла очередная конкурентка, а шансы попасть в ложе короля лишь возросли. От подобного мне стало противно.

Я стояла неподалеку от огромного костра, что сегодня был символ сожжения прошлого и начала будущего. Прислуга вручила мне бокал вина. Огонь грел меня, и я практически не мерзла. Делая маленькие глотки напитка, я с ужасом смотрела на всех гостей и понимала, что они ничем не лучше стаи волков, которые готовы в любой миг вцепиться в глотку и разорвать на мелкие куски. Как в этом обществе можно жить?

Я всё отчетливей начала понимать, что моё решение в этой ситуации самый верный выход и отступать уже поздно.

Король беседовал с какими-то мужчинами, неподалеку от него стоял советник. Он напоминал тень, что беззвучно двигается по стенам замка и знает все его секреты. Для себя я отметила, что если здесь есть советник, то Ровена так же присутствует на празднике.

- Скучаешь? - раздался голос за моей спиной.

От неожиданности я сильно испугалась и чуть не выронила бокал из рук.

- Прости, - Алесандр засмеялся.

- Всё в порядке.

Я так долго и усердно его избегала. Даже когда Алесандр приходил к королю, я пряталась в другой комнате, делая вид, что меня нет. Уверена, он это заметил. Я надеялась, что мы с ним больше не встретимся, и мне не придется ничего объяснять.

- Я давно тебя не видел, - Алесандр был немного расстроен, как мне показалось.

- Обстоятельства, - пожимаю плечами.

- Почему так? Я думал, у нас всё хорошо, - принц нервно отдернул края своего черного сюртука.

- У нас ничего не может быть, - стараясь, как можно спокойней, проговорила я.

- Почему? - Алесандр был поражен моим заявлением.

- Просто не может и всё. Я наложница короля, понимаешь?

- Понимаю. Но ведь это временно. Я думал, что после этого мы сможем быть вместе. Я живу вдали от столицы, там не так уж и холодно. Мы могли бы обвенчаться по твоим обычаям, я был бы не против, - Алесандр говорил очень быстро, крепко держа в руках свое бокал.

Он был раздосадован. Его слова положительно меня удивили, и при других обстоятельствах я бы согласилась на все его предложения. Но не сейчас. Мною руководил страх перед королем и еще какое-то чувство, которое сидело где-то в самой глубине души.

Я окончательно запуталась в себе и во всем, что происходило вокруг.

- Прости, но мне пора, - я как можно скорее покинула Алесандра, опасаясь сорваться и принять его слова.

- Куда-то спешишь? - Ровена перегородила мне путь.

Я остановилась и в панике осмотрелась по сторонам.

- Не бойся, на людях я тебя не трону, - она ехидно улыбнулась, упиваясь своей властью над ситуацией.

- Тогда чего ты от меня хочешь?

- Своих врагов надо знать в лицо, верно?

- Абсолютно, - согласилась я.

- В гареме недовольны, что ты живешь в покоях короля. Он никому этого не позволял, - Ровена не смогла скрыть зависть в своем голосе.

- Что же, всё бывает в этой жизни впервые, - я попыталась уйти, но Ровена крепко ухватила меня за локоть.

- Ты права, - прошипела она мне на ухо. - И смерть бывает в первый и последний раз.

Я высвободила свою руку и поспешила к королю. Мы условились, что поговорим после праздника, но я уже была не в силах терпеть этого. Мне бы хотелось найти в себе силы, но их нет - я всё исчерпала.

Его Величество вел беседу с мужчинами и периодически их разговор прерывался из-за раскатистого смеха.

Первые несколько мгновений я стеснялась подойти ближе. Мне было неловко прерывать беседу, поэтом я смиренно стояла в сторонке, ожидая удобного момента. Но момент этот и не понадобился - король сам заметил меня.

Отпив вина, монарх подошел ко мне.

- Моя маленькая южанка грустит? - он игриво улыбнулся.

- Вовсе нет. Такого огромного кострища я никогда не видела. У нас на Юге он выглядит скромнее.

- Ты ведь не об этом хочешь со мной поговорить? - король вмиг стал серьезным.

Похоже, я никогда не научусь предугадывать резкие перемены настроения Его Величества.

- Вы правы.

- Что же тогда ступай к черному ходу. Там тихо и мы сможем поговорить, я скоро подойду.

- Но почему мы не можем поговорить в ваших покоях?

- Потому, - монарх нагнулся ко мне, - что любопытных ушей достаточно, особенно, неподалеку от моих покоев.

Я без промедлений направился по указанному маршруту. Вино совершенно перестало меня интересовать, поэтому свой бокал я отдала прислуге.

Добравшись до черного хода, я, наконец, смогла перевести дух и немного прийти в себя. Звон бокалов и постоянный смех, что льется со всех сторон здорово меня утомили. Голова резко заболела и телом овладела внезапная усталость.

Короля не было достаточно долго, я уже начала замерзать. Но неожиданно на сугробах снега, что лежали по обе стороны от дорожки, по которой я пришла, мелькнула тень. Это произошло настолько быстро, что я сочла это за мираж.

Вскоре появился король. Несмотря на то, что он был огромен и всегда мне напоминал медведя, передвигался монарх достаточно тихо.

- Прости, что заставил ждать. Ты вероятно замерзла? - Его Величество взял мои руки в свои теплые ладони и крепко сжал.

В этом, казалось бы, простом жесте улавливалось нечто довольно глубокое и даже чуточку сокровенное. Следовало бы мне убрать свои руки, чтобы не подавать напрасных надежд, но я этого не сделала.

- Так о чем же ты хотела со мной поговорить?

- Ваше Величество, не сочтите мою просьбу за оскорбление. Я очень вам благодарна за всё, что вы сделали для меня.

- Постой, - перебил меня монарх. - Я тоже хочу кое-что тебе сказать, - он глубоко вздохнул. - Ты за этот небольшой период времени пробудила во мне столько новых чувств. Думаю, ты заметила, как сильно я изменился?

- Конечно, но, милорд...

Я вновь заметила, какую-то тень и поэтому не смогла договорить.

- В чем дело? - спросил король.

- Здесь кто-то есть, - прошептала я.

Монарх обернулся и осмотрелся по сторонам. Внезапно что-то шевельнулось неподалеку от нас, а затем я услышала звук, который ни с чем не перепутаю: звук стрелы, пронзающей воздух. Я толком ничего не успела понять, как король со всей силы толкнул меня назад, заслоняя своим телом.

Я упала и больно ударилась головой. Грудь нестерпимо болела в том месте, куда меня ударил монарх. Я в спешке поднялась, от чего на миг моя голова закружилась. Как только мне стало легче, я заметила короля. Он прислонился одним плечом к стене, во втором была стрела. Я в ужасе смотрела на мужчину. На его лице не было и тени страданий от боли. Он перевел дыхание и одним резким движением вынул из плеча стрелу.

Я просто стояла неподвижно, не в силах даже сказать слов благодарности за свое спасение.

- Все хорошо, моя маленькая южанка, - с измученной улыбкой произнес король. - А станет еще лучше, когда я собственными руками удавлю того, кто попытался совершить покушение.

Теперь король мне всё больше напоминал разъярённого медведя, который готов убить каждого, кто посягнет на его территорию.

Часть 25

Вскоре к нам поспешили на помощь охрана и советник.

- Милорд, что с вами произошло? - быстро спросил Рагнар.

Его Величество одним резким движением выхватил меч у охранника, которого я всегда видела рядом с королем, и отрубил ему голову.

Я зажала рот рукой, чтобы сдержать в себе крик, что рвался наружу. Голова словно переспелый арбуз, медленно покатилась по дорожке, окрашивая землю в красный цвет. Мне стало нехорошо, а тошнота мгновенно подкатила к горлу.

Советник и остальная охрана были удивлены, но не так сильно как я. Мне никогда не приходилось видеть казнь человека, и я была бы рада не приобретать этот горький опыт.

Моим телом в один краткий миг овладели и жар, и холод, а мысли в голове кружились, словно стая птиц в поднебесье.

- Мне в скором времени понадобится новая личная охрана, - нервно проговорил монарх, бросая меч в снег.

- Милорд, произошло покушение? - спросил советник.

- Возможно.

- Прекратить праздник?

- Нет, все за мной и позовите брата.

Мужчины отправились на совет, а ко мне в королевские покои прислали Дару.

- Миледи, - служанка с порога крепко меня обняла. - Вас так долго не было, я думала, что случилось самое худшее.

- Случится, если я останусь здесь.

Мы расположились у камина. Я грела свои руки и пыталась не думать о том, что случилось на улице. Но катящаяся голова охранника все равно стояла у меня перед глазами.

- Вы желаете уехать? - спросила Дара после длительного молчания.

- Да, - твердо ответила я. - Кто-то явно хочет убить меня, но умирает невинные люди, это нужно прекратить.

- Госпожа, этот замок уже повидал множество смертей.

- Я не хочу быть причиной этих бед.

Мне было до боли страшно. Если раньше я могла контролировать свои страхи, то сейчас они управляют мной. Весь этот ужас мог принадлежать Ровене или другой девушке, которая видит во мне соперницу. Уже давно стало ясно, что ради достижения цели многие в этом замке пойдут на самый тяжелый грех - убийство.

Но хуже всего было то, что теперь я не могла, смело заявить, что ничего не испытываю к королю. Своим присутствием он уже вызывает во мне какой-то отклик и это пугает лишь сильнее. Нужно уезжать и как можно скорее.

- А вы говорили Его Величеству, что желаете уехать? - спросила Дара.

- Еще нет, но в скором времени обязательно скажу.

Еще очень долго мы сидели у огня, но ничего не говорили, да мне и не хотелось этого. В последнее время, мне не хватало тишины и покоя, поэтому я наслаждалась умиротворением, пока это возможно.

Я сама и не заметила, как уснула. Мой хрупкий сон нарушило ощущение того, что я лечу над землей. Я открыла глаза и поняла, что король всего лишь перенес меня на кровать. В покоях мы были уже одни.

Монарх принялся снимать с себя одежду, морщась, всякий раз, когда ткань касалась раны.

- Позвольте мне помочь, - я встала с постели и подошла к королю.

- Не стоит, эта рана несерьезная, бывало и хуже, - монарх вяло улыбнулся.

- У вас весь рукав в крови, - в ужасе проговорила я. - Сядьте, я всё сделаю сама, - мой тон прозвучал настолько решительно, что исключал любые протесты.

Его Величество сел, и я принялась за работу. Все свои навыки по обработке ран я получила от Мэгги. В свое время она была прекрасной целительницей, а в конечном итоге, стала кухаркой.

Никаких проблем с оказанием помощи у меня не возникло, да и не могло этого произойти, ведь в замке имелось всё, что мне было нужно.

Уже когда я накладывала повязку, то ощутила на себе пронзительный взгляд короля. Мне стало немного неловко, а щеки почему-то внезапно начали пылать.

- Вот и всё, - заявила, отступая назад.

Король взял меня за руку и привлек к себе обратно.

- Никто мне еще не лечил раны, - проговорил он, убирая с моего лба прядь волос.

- Мне приятно, что в этом деле я первая.

Не смотря на то, что король сидел, наши лица находились на одном уровне, и я без труда могла смотреть в глаза Его Величества.

Он ничего мне не ответил, лишь продолжил прожигать своим взглядом. Затем, совершенно неожиданным образом король притянул меня к себе еще ближе и поцеловал. В первые мгновения я не знала как себя вести, но, в конце концов, сдалась и ответила на поцелуй. В этот момент я ни о чем не думала, ведь казалась, еще одна тягостная мысль в моей голове, и я точно сойду с ума. Наш поцелуй был долгим, страстным, таким необычным, что даже воздуха не хватало.

Ласку первым прервал монарх. Он тяжело дышал, а его всегда ясный взгляд внезапно помутился.

- Пора спать, - тихо проговорил мужчина.

***

Сегодня я проснулась с твердым намерением рассказать королю, о своем желание уехать домой. Так больше не могло продолжаться. Каждый новый день, что я провожу в замке, может принести еще больше жертв.

Короля в покоях не оказалось, поэтому я в сопровождении охраны отправился на его поиски.

По дороге я встретила Варду. Она как обычно пребывала в угрюмом расположение духа.

- Доброе утро, - я поклонилась.

- Доброе, - пробормотала женщина.

- Как дела у моей сестры?

- Ваша сестра уже с самого раннего утра не дает мне покоя, - женщина никак не могла скрыть своего гнева.

- Вы могли бы ее привести ко мне ближе к обеду?

- Да, - бросила Варда и поспешила уйти.

Она меня не выносила, это было уж слишком очевидно.

Короля я нашла в покоях королевы. Войти внутрь я, конечно же, не посмела, поэтому терпеливо ожидала его в коридоре.

Прошло совсем немного времени, как Его Величество покинул покои своей супруги.

- Ариадна? - он не ожидал меня увидеть здесь.

- Милорд, нам срочно нужно поговорить.

- Хорошо, следуй за мной.

Мы стояли на балконе. Я не желала делать долгих вступительных речей, ведь в них уже не было смысла.

- Милорд, отпустите меня домой.

Король резко обернулся.

- Домой? - переспросил он. - Но ведь срок еще не истек.

- Я понимаю, но мне здесь не место. Я хочу домой. Так будет лучше для всех нас.

Между нами повисла пауза.

- Я чем-то тебя обидел? - тихо спросил монарх.

- Нет. Но моё присутствие здесь несет лишь угрозу. Я не хочу, чтобы из-за меня кто-то погибал.

- Это и есть тот самый разговор?

Я кивнула.

Король запустил свои пальцы в волосы и начал расхаживать. Моё желание его сильно взволновало. Долгое время монарх ничего не отвечал, лишь ходил взад-перед. Я уже начала бояться, что он меня не опустит.

- Хорошо, - внезапно произнес Его Величество, останавливаясь. - Думаю, какое-то время тебе нужно побыть вдали от всего этого беспорядка.

- Так вы меня отпускаете?

- С одним условием.

- Каким? - я насторожилась.

- Обещай, что ты вернешься.

- Обещаю, - тут же ответила я.

***

Пока король находился на собрании Малого Совета, ко мне пожаловала Варда. Ее настроение было значительно лучше, нежели утром.

- Элен не пожелала идти к вам. Принуждать я не стала, так как проблемы бы лишь возросли.

Конечно, услышать эти слова было больно, но я постаралась этого не показать.

- Ариадна, - обратилась ко мне женщина. - Мой тебе совет, не пытайся наладить с ней отношения. Этим ты лишь разрываешь свое сердце, у Элен его нет.

В голосе Варды прозвучало столько искреннего сочувствия, что я даже удивилась. Мне казалось, это женщина не способна на подобное.

***

На следующие утро я была целиком собрана для отъезда. Моя лошадь уже ожидала меня во дворе.

Пока весь замок спал, я в сопровождении короля вышла на улицу. Монарх был в поникшем состоянии, и это меня удручало, ведь я знала причину такого поведения.

Я проверила Агата, затем свою небольшую сумку. Мне хотелось не замечать напряжение, что образовалось между мной и королем, но ничего не получалось.

- Милорд, - обратилась я.

- Слушаю.

Я вынула из своей сумки кольцо, что мне подарил монарх. Я ни разу его не надевала и вообще забыла о его существовании, но когда собирала вещи, не смогла оставить в замке. Не хватило сил.

- Я надену ваше кольцо в знак того, что обязательно вернусь. Помните, вы говорили, что камень на вашем перстне и на моем были одним целым?

- Помню, - он улыбнулся

Я села в седло и взяла в руки поводья.

- Мне уже пора.

- Да, я знаю. Но мне будет спокойней, если тебя сопроводит охрана. Она уже ожидает тебя у ворот.

- Не стоило, но я благодарна вам.

Король подошел ко мне ближе.

- Для меня будет лучшая благодарность, если ты начнешь называть меня по имени.

Я крепче сжала поводья. Короля по имени? Неужели степень его доверия достигла такого уровня? Я находились в замешательство.

- До встречи, Леонард, - проговорила я и направилась к воротам, заливаясь румянцем.

Теперь меня ожидает долгая дорога домой. Сколько всего мне еще предстоит обдумать, прежде чем я разуберусь в себе и моем отношении к королю.

Часть 26

Дорога домой отняла у меня все силы. Я настолько была охвачена жаждой как можно скорее вернуться в родные земли, что практически не делала остановок. Именно это нездоровое чувство и вылилось в полную обессиленность.

Но, несмотря на всё это, я упорно продолжала свой путь. Он оказался гораздо безопасней, нежели наша дорога с отцом в столицу. По сути даже королевская охрана мне была не нужна. А возможно разбойники просто боялись выступить против мужей Севера.

Я понимала, что мой отъезд не решит всех проблем, что сейчас господствуют в замке, но какая-то их часть точно исчезнет. Сейчас я лишь переживала из-за того, чтобы с Элен ничего не приключилось. Ее гордость и вспыльчивость практически всегда играли против сестры. Она не захотела меня видеть, а я не могла до последнего откладывать свой отъезд, ведь на кону стояла моя жизнь.

Я чувствовала себя гадко за то, что насильно не забрала Элен с собой. Но она давно не ребенок и вряд ли я бы смогла ей противостоять.

За всю свою поездку я сделала ровно семь остановок, всё остальное время было потрачено на езду. Моя охрана достойно выдержала это испытание и вскоре мы вступили в Южные земли.

Как же я скучала по этому солнцу! Морской воздух оказался для меня слаще любого мёда. Я отсутствовала здесь не так уж и долго, но радость была такой огромной, словно прошло несколько эпох.

Я сбавила темп, чтобы всласть налюбоваться южным пейзажем. Белизна северного снега настолько надоела мне, что это было просто не выносимо. Я никогда не смогу полюбить чужой край, предать свою землю. Лишь вдали от дома, я смогла ощутить всю преданность ему.

Где-то в душе у меня тут же зародилось желание никуда не возвращаться, а остаться здесь навеки. Но я помнила свое обещание и не могла его нарушить.

У ворот моего родного дома нас встретила Анна. Она не ожидала меня увидеть, от чего на несколько мгновений растерялась. Я засмеялась и спрыгнула с Агата.

- Открывай ворота, мы все сильно устали.

Анна часто заморгала, все еще не веря своим глазам, а затем спешно открыла ворота.

- Мисс? Это вы? - некая настороженность во взгляде Анны меня сильно смутила.

- Я, а кто же еще?

Моя верная подруга и служанка крепко меня обняла.

- Мы боялись, что вы погибли, - прошептала девушка.

- Почему? - я была шокирована подобным заявлением.

- Об этом карты Мэгги сказали.

Я облегченно выдохнула. Снова эта карточная чепуха, которая не смогла напророчить и одного толкового события.

- А где родители?

- Они на рыночной площади, за старшую осталась я.

- Хорошо. Нам бы накормить стражу и дать ей отдохнуть.

Анна одобрительно кивнула. Как только все мы прошли в дом, нас уже встречала Мэгги. В ее взгляде читалось тоже удивление, что и у Анны несколько мгновений назад.

- Девочка моя, - единственное, что проговорила старушка, а затем крепко обняла.

Я была рада нашей встрече, но эта слепая вера в карты уж сильно меня настораживала.

Пока охрана обедала, я сидела на кухне вместе с Мэгги и Анной. О еде я решительно не могла думать, а усталость резко отошла на второй план. Мне немедленно хотелось узнать о гаданиях Мэгги и причине всех этих удивленных взглядов.

- Что с вами происходит? - раздраженно спросила я, расхаживая по кухне. - Вы словно во мне призрака увидели.

- Карты мне предсказали, что смерть ходит за тобой, - начала Мэгги. - При моем последнем раскладе, они показали, что ты мертва. Я уже собиралась отослать письмо в столицу, но ты опередила.

- Сколько можно верить этим бумажкам? - внезапным злость, словно яркой вспышкой взорвалась внутри меня. - Нельзя так бездумно в это верить.

- Хочешь сказать, твое пребывание в замке проходило совершенно безоблачно? - старушка с вызовом посмотрела на меня.

Анна молчала и тихо наблюдала за развитием событий.

Я остановилась, и устало потерла свое лицо руками.

- Прости меня, - проговорила я, обращаясь к Мэгги. - Со мной столько всего приключилось.

- Приключилось, - кивнула старушка. - Иначе, король бы не приставил к тебе охрану.

Я села рядом и глубоко вздохнула. Мне всё еще было сложно принять тот факт, что я дома и могу не таить накопившиеся страхи в себе. Здесь можно довериться и не бояться, что за подобное на утро найдут лишь твой холодный труп.

Мне нужно было выговориться, чтобы стать собой и наконец, вернуть контроль над собственными чувствами. Я рассказала Мэгги абсолютно всё, что со мной приключилось за это время.

Мой рассказ порой прерывался то горьким плачем, то смехом. Я ничего не утаила. Мне не хотелось, чтобы меня жалели или осуждали, я молила лишь об одном - чтобы меня выслушали и Мэгги это сделала. Я была настолько ей благодарна за это, что в очередной раз за этот день не сдержала слез.

Вскоре, Анна проводила охрану в спальни для отдыха. Я переговорила с главным стражником и выяснила, что завтра они уже будут вынуждены вернуться в столицу.

Мэгги убирала со стола, я ей помогала.

- А что у вас здесь нового произошло в моё отсутствие?

- Ничего. Живем тихо, мирно. Есть правда одна новость.

- Какая?

- Об этом тебе пусть лучше расскажут родители.

Я была крайне заинтересована. Что еще за новости меня могли ожидать?

- Ты ведь к нам насовсем?

- Не знаю, - ответила я, вытирая стол. - Всё слишком сложно.

- Моя дорогая, - Мэгги крепко меня обняла. - Твоя сестра всё так же капризничает?

- Видимо наши пути разошлись навеки, - с горечью проговорила я.

***

Наконец, с рынка вернулись родители. За это время я успела принять ванну и помочь Мэгги. Теперь весь вечер я с чистой совестью могла провести с отцом и матерью.

Они удивились, увидев меня в доме. После теплых объятий, в которых я так остро нуждалась в последнее время, я помогла с покупками. Для родителей рыночная площадь была не только местом для приобретения товаров, но и отдушиной. Там у них было много знакомых, с которыми мама и папа могли подолгу общаться, узнавая все самые свежие новости города. Из-за этого поход часто затягивался, но зато эмоций после него было море.

Мы сидели втроем за столом и неспешно ужинали. Я настолько соскучилась за южной едой, что накладывала себе в тарелку всего и побольше. Жирное мясо не очень-то шло мне на пользу, а рыбы в столицы было практически не найти. Один единственный раз король побаловал меня ею, но мне этого, увы, оказалось мало.

- И как тебе столица? - спросила мама.

- Красивая, но вечный снег и холод слишком невыносимы. Южному человеку тяжело освоиться на Севере.

- Я согласен с Ариадной, - произнес отец.

- А как дела у Элен?

- Хорошо, - тут же ответила я. - Всё у нее хорошо.

Я не осмелилась рассказать родителям о том, что Элен разорвала со мной любые нити общения. Мне жаль мать с отцом, ведь подобная новость едва ли их обрадует.

- Король вел себя достойно с тобой? - спросил папа.

- Да. Он совершенно неплохой человек, каким может показаться на первый взгляд.

- Между вами что-то было? - мама напряженно ждала моего ответа, словно от этого многое зависело.

- Нет, ничего, - в смущении ответила я и уставилась в свою тарелку.

- Хвала небесам, - матушка облегченно вздохнула.

- Что-то не так? - я насторожилась.

- Раз ты вернулась домой, то тебе пара кое-что узнать, - осторожно начал папа. - Один высокопоставленный человек решил на тебе жениться.

- Мы уже дали свое согласие, - подхватила мама.

Я в недоумении смотрела на своих родителей, надеясь, что это лишь шутка.

- Вы ведь это несерьезно? - я нервно улыбнулась.

- Серьезно, на днях он приедет на смотрины. Затем состоится свадьба, - тон матери звучал твердо.

Кажется, я оказалась в настоящей ловушке.

Часть 27

Утром королевская охрана отправилась обратно в столицу. Я стояла у ворот и просто наблюдала за тем, как всадники стремительно исчезают с поля моего зрения.

Идти в дом совершенно не хотелось. Я так надеялась, что после всех приключений в замке, мне удастся немного прийти в себя в родных сердцу краях, но реальность оказалась слишком жестокой.

Решение родителей я никоим образом не собиралась принимать, не после того, что со мной было. В памяти тут же возник образ Алесандра, его добрая улыбка, светлое лицо. Затем, из его облика показался король: тяжелый взгляд, плотно сомкнутые губы. Я прекрасно понимала, что это лишь маска, его истинные чувства не каждый мог увидеть.

Я ехала домой в надежде всё хорошенько обдумать и решить, чего мне хочется. Такой вольности себе не могла позволить даже женщина Юга. А у меня этот шанс был, я могла сама распорядиться своей судьбой.

Я понимала родителей, они не желали видеть свою дочь старой девой, но решить всё за моей спиной, было слишком подло.

Медленно, я направилась в сад, чтобы навестить свою птичку и побыть наедине с собой. Мне не хотелось ни с кем разговаривать, а тем более обсуждать ситуацию, в которую меня насильно втянули.

Вишенка, как и прежде, щебетала свои веселый песенки, а я просто наблюдала за ней, покручивая кольцо короля на своем пальцем.

Яркое солнце и сочная зелень меня уже не очень-то радовали, насыщенного аромата цветов - не чувствовала. Если бы это было лишь последствием неожиданных новостей, всё выглядело бы проще. Я скучала. К своему стыду, я скучала по королю. Мы слишком много времени провели в одних покоях. Я настолько привыкла видеть его рядом с собой, ощущать его, что сейчас мне сильно не хватало Его Величества. Не хватало Леонарда. Наши уроки языка слишком крепко осели в моей памяти. А полный ярости взгляд короля, когда он ворвался к Малому Совету, чтобы спасти меня, вовсе не давал покоя.

Я долго и старательно пыталась отогнать от себя все эти порочные мысли, но уже на это просто нет сил. Монарх готов жертвовать собой и это многого стоит. А что я? Испугалась интриг и уехала, в надежде, что все проедет. Я трусиха.

- Скучаешь?

Я даже не заметила, как отец оказался в саду.

- Нет, просто задумалась.

Папа сел рядом со мной и посмотрел на Вишенку.

- Ты не в восторге от нашего решения, верно?

- Верно, - тихо ответила я.

- Ты его любишь? - тут же спросил родитель, не глядя мне в глаза.

Такого вопроса я не ожидала услышать.

- Кого?

- Ты знаешь.

Я сняла кольцо и нервно повертела его в руках. Как можно ответить на вопрос, ответ на который не известен даже мне самой?

- Не знаю, - я пожала плечами. - Мне просто не нравится ваша идея.

- Эрей высокопоставленный человек в Хлеме. Я был знаком с его отцом.

- Хлем? Остров диких тварей? - я сморщилась.

- Благодаря этим, как ты выразилась тварям, Хлем все еще остается самостоятельной страной.

- Пап, что у меня может быть общего с человеком, который живет в Хлеме?

- Ариадна, - отец одарил меня строгим взглядом. - Неужели ты думаешь, что король относится к тебе не так, как к другим девушкам? Он наиграется с тобой и бросит. Полагаешь, эта участь лучше, нежели выйти замуж на порядочного человека?

- Как странно, что ты подумал об этом после того, как оставил меня в замке, - я встала с лавочки.

- Как ты уже могла заметить, жизнь полна несправедливостей, - отец встал вслед за мной. - Пребывание в столичном окружении не пошло тебе на пользу.

- Дело не в окружении, - огрызнулась я. - Просто я многое поняла.

- Нет, - папа отрицательно покачал головой. - Ты совсем ничего не понимаешь. Мир жесток и человек в нем лишь пыль. Мы не можем делать то, что заблагорассудится.

- Но почему? Зачем все так нужно усложнять?

- Не знаю, - папа отвернулся. - Никто не знает ответ на этот вопрос. Но ты должна понять, что эта свадьба необходима. Ты будешь жить безбедно и никогда ни в чем не станешь нуждаться.

- Неужели безбедность сделает человека счастливым? - я подошла к родителю ближе.

- Вот о чем я и говорил, - папа повернулся ко мне. - Ты ничего не понимаешь. Ты даже представить себе не можешь, как это сложно просыпаться и ложиться с мыслью, чем завтра кормить семью, что говорить, когда нет никаких средств для существования. Ничего, - папа погладил большим пальцем меня по щеке. - Все придет с опытом. Свадьба тебе поможет приобрести этот опыт.

***

Прошло несколько дней, но моё отношение ничуть не изменилось. Отец настаивал на своей позиции а, я на своей. Похоже, общая черта всего нашего рода - упорство. Никто из нас не уступал своим принципам.

Я понимала, что в этой ситуации совершенно не права. Есть обычаи, которых нужно придерживаться, но я не могла с этим согласиться.

Весь день я провела в своей спальне. Очередная встреча с отцом может закончиться скандалом, а это уж точно никому не нужно.

Внезапно в дверь постучались и вошли, это оказалась Анна.

- Мисс, вы не желаете выйти на улицу? Сегодня такой хороший и солнечный день.

- Нет, что-то не хочется.

- Я принесла вам письмо, - служанка вынула из кармана своего передника конверт.

Я тут же увидела королевскую печать, которая была сломана - письмо уже читали.

- Ваш отец хотел узнать всё первым, - Анна пожала плечами.

- И какова была его реакция?

- Не могу сказать точно, но, кажется, он был рад.

- Прости, я хочу побыть одна.

- Конечно, - Анна отдала мне письмо и удалилась из моей спальни.

Первые несколько мгновений я не решалась прочесть письмо. Сердце учащенно забилось от восторга, но я быстро взяла себя в руки.

Развернув бумагу, я увидела слегка кривой почерк монарха. Я слишком часто наблюдала за тем, как пишет король, поэтому уже смело могла определить, где он писал своей рукой, а где за него.

Я стала у окна и принялась читать послание, что было написано на неплохом общем языке:

"Мой южный цветок, надеюсь, твое пребывание дома наделило тебя новыми силами. Так же, я надеюсь, что моё кольцо все еще с тобой, и ты думаешь обо мне, глядя на него. Жаль, что я подобной вольности не могу себе позволить, ведь у меня нет твоей вещи.

Без тебя стало одиноко и Ее Величеству, и твоей верной служанке и... твоему верному слуге.

Ты завладела моими снами и моим сердцем. Тебя слишком много и в тоже время нет вовсе. Перечитывая эти строки, я чувствую себя совсем мальчишкой. Но я рад, что ты позволила меня душой вернуться в юношество.

Надеюсь, что ты все же вернешься ко мне и спасешь своего грешника от одиночества.

Так же спешу поделиться с тобой своей радостной новостью. Одна из моих наложниц носит под сердцем будущего наследника. Моему счастью нет границ, ведь я так долго и мучительно ждал этого момента.

Полагаю, ты разделишь со мной эту великую радость.

Твой раб, твой хозяин Л."

После прочтения письма, я медленно-медленно сжала его в своей руке. В голове буквально звенел низкий голос короля, что вновь и вновь повторял мне о ребенке.

Всё, что было написано до этого, превратилось в прах. Ребенок. Наследник от наложницы.

Я отбросила бумагу в сторону, будто она внезапно стала отравленной.

Отец оказался прав совершенно во всем. А я глупая и совсем ничего не понимающая. Я для короля ничто. Еще одна кукла, еще одна игрушка. Игрушка, которая на краткий миг посмела подумать, что важна для северного медведя.

Часть 28

Сегодня вечером к нам пожалует Эрей. По словам отца, он хочет увидеть свою будущую невесту, чтобы быть окончательно уверенным в правильности решения.

С моей стороны никто не ожидал какой-либо реакции на сказанное, а ее в принципе не могло быть. Я всё еще находилась под воздействием королевского письма. Как бы мне не хотелось сосредоточить свое внимание на чем-то другом, я каждый раз мысленно возвращалась к тем жестоким строчкам. Мне было больно, по-настоящему больно, и за это я себя ненавидела лишь еще больше.

Мне казалось, что для короля я значу чуточку больше, нежели другие его женщины. В его глазах было столько эмоций, когда он видел меня, но всё это оказалось лишь плодом моей фантазии.

Я долго и усердно пыталась не думать о Его Величестве как о мужчине. У меня это даже получилось, я смогла сблизиться с Алесандром. Но лишь мне стоило открыть свое сердце для чувств, как реальность не заставила себя долго ждать. Богиня любви Алэя оказалась ко мне слишком жестокой.

В глубине души я знала, что захочу вернуться назад, и я бы это сделала. Но теперь всё кончено. Моё место здесь. Возможно, всё это и к лучшему, возможно Эрей мне понравится.

С подобными мыслями я ходила несколько дней, но смириться все же не могла. Какая-то порочная часть меня, жаждала встречи с королем, чтобы вцепиться ему в горло и потребовать объяснений. Это были ужасные мысли, но обуздать их я не могла.

Вскоре ко мне пришла Анна, чтобы помочь собраться перед встречей. Я знала не так уж и много о людях, которые жили на острове Хлем. Мне было известно, что на этом острове люди боготворят животных. У каждого высокопоставленного человека есть свое животное, которое хранит в себе душу хозяина. Где-то я даже слышала, что убийство такого любимца является непростительным грехом.

На мой взгляд, народ Хлема достаточно странный, раз так трепетно относится к животным, превращая их в настоящий культ.

Анна кружила вокруг меня, помогая расправить складки на подоле моего платья.

Похоже, этот Эрей был действительно очень влиятельным человеком, раз родители купили мне новый наряд нежно-лимонного цвета.

- Вы восхитительно выглядите, - умилялась Анна.

- Спасибо.

- Вы очень бледна, - служанка неодобрительно покачала головой.

- Это временное, - отмахнулась я.

- Мисс, мы слишком хорошо знакомы, чтобы лгать, друг другу, - Анна усадила меня перед зеркалом и принялась заниматься моей прической.

- Да, ты права, - я тяжело вздохнула.

- Всё не так ужасно. В наше время, главное удачно выйти замуж. Боги шлют вам выгодную партию.

- Моя дорогая, дело ведь не в этой проклятой свадьбе, - мой голос предательски дрогнул.

- А в чем же? - Анна встретилась со мной взглядом в зеркале.

- Ни в чем, я не хочу об этом думать. Слишком много с этим связано плохих мыслей.

- Простите, я не хотела.

- Всё в порядке, - я улыбнулась. - Ты здесь ни при чем.

После того, как я целиком была собрана, мне велели ожидать своего часа. Я смиренно выполняла приказ. Но долго ждать мне не пришлось.

Взволнованный отец пришел за мной. Мы ничего не сказали друг другу. Я взяла родителя под руку, и он провел меня к выходу, где уже стояла мать. Мы втроем ожидали приезда гостя.

Вскоре послышался глухой шум топота копыт, затем раздался пронзительный свист. Этот звук заставил меня нервничать. Я крепко держала отца за руку и ждала, когда же появится Эрей.

Внезапно во двор ворвалось небольшое стадо, которое несколько долгих мгновений кружило. Я не сразу распознала в этом налете всадников. Их оказалось всего лишь семеро, все было верхом на вороных лошадях. Шум стоял весьма приличный, но затем гости резко остановились и выстроились в ряд.

Все всадники были крепкими и загорелыми мужчинами. Ни у кого из них не было сорочки, лишь просторные белые брюки. У каждого на поясе висел меч, за спиной по колчану и луку. Эти люди вселяли лишь страх и ничего более.

После этой странной процессии, раздался утробный рык, теперь не по себе стало и родителям. Рычание усиливалось, и вскоре у ворот появился еще один всадник. Он разительно отличался от своей свиты.

В руке у него была толстая цепь. Вначале, я ума приложить не могла, для чего она нужна. Но затем всё стало на свои места, когда во дворе показалась существо размером чуть меньше обычной лошади. Это была смесь орла и ягуара. Никогда я не видела нечто подобного. У существа было тело обычного ягуара, с той лишь разницей, что у него еще имелись орлиные крылья.

Всадник спрыгнул с лошади и намотал цепь себе на руку. Он так же, как и его охрана был без сорочки, правда, вместо этого его грудь была украшена татуировкой в виде языков пламени. Длинные черные волосы мужчины были заплетены в тугую косу, на бедрах виднелся золотой пояс. Просторные белые брюки лишь еще сильнее подчеркивали смуглую кожу.

Мужчина подошел к нам, а его питомиц улегся позади хозяина.

- Рад быть гостем в вашем доме, - вежливо проговорил человек и поклонился.

Его речь была идеальна.

- Для нас это великая честь, Эрей, - папа поклонился в ответ.

Мужчина перевел свой взгляд на меня, и я заметила, что его глаза были погожи на кошачьи, а их золотой цвет вовсе поверг меня в шок.

- Вы оказались еще краше, чем я мог себе представить.

- Благодарю, - я сделала реверанс.

Монстр внезапно зарычал, затем вновь улегся.

- Не бойтесь его, он смирный, - Эрей погладил своего питомца.

- Что же, возможно, пройдем все за стол? - предложил отец.

- Отличная идея, - ответил мужчина, неотрывно глядя на меня.

Аппетита у меня совершенно не было. Кусок в горло не лез, от одного вида, как ягуар пожирал у ног Эрея тушу убитого кролика.

- Ваша дочь прекрасна, - заявил гость. - Признаюсь, у меня были сомнения, но сейчас вижу, что это было лишь понапрасну.

- Я польщен, - отец улыбнулся.

- Ариадна, мне говорили, что вы были в Гридене? Как вам столица суровых зимних земель?

- Обычный город, - тут же ответила я. - Правда, храмы оставили неизгладимое впечатление.

- Храмы? - Эрей ухмыльнулся. - Долго еще ваш народ будет поклоняться устарелым богам? Будущие стоит за поклонением животным.

- Это ведь глупо, - запротестовала я.

- Глупо? - переспросил мужчина. - Полная чушь поклоняться тем, кого не видишь, а вот вера в силу священных животных совсем другое дело.

- Что может дать глупое животное?

- Ариадна, что ты себе позволяешь? - возмутился отец.

- Защиту и еду, - ответил Эрей. - А призрачные боги бессильны.

- Боюсь, нам не понять друг друга, - хмыкнула я.

- Я быстро этому обучаю, - звучала эта фраза весьма зловеще.

Эрей был хорош собой, но как человек он мне абсолютно не нравился. Что-то отталкивало меня в нем, но что именно я не еще понимала.

В конце ужина, Эрей подозвал своего слугу. Тот что-то принес в маленьком сундуке. Я с родителями обменялась непонимающим взглядом.

- У нас принято, если девушка пришлась мужчине по душе, нужно вручить подарок, - гость вынул из сундука золотое ожерелье.

Оно было массивным и усыпанным различными драгоценными камнями.

Я встала из-за стола и позволила Эрею надеть украшение мне на шею.

- Но это еще не всё, - заявил мужчина. - Последнее слово за моим любимцем Киром, - Эрей махнул рукой, и ягуар подошел ко мне.

Я замерла на месте. Животное обошло меня и обнюхало. Я до ужаса боялась, что оно сейчас меня укусит. Я тихо сглотнула и молила мысленно Богов, чтобы всё это скорее закончилось.

Животное медленно ушло прочь и мне стало тут же значительно легче.

- Вы понравилось Киру, - заявил Эрей. - А значит, я возьму вас в жены.

Без каких-либо слов прощания, мужчина спешно покинул наш дом. Это выглядело достаточно странно.

- Всё складывается как никогда лучше, - заявил отец. - Как тебе Эрей?

- Пугает немного, - честно призналась я.

- Это временно, дочка, - поспешила успокоить мама, но это было напрасно.

Эрей сильно меня устрашал, и от этого чувства сложно избавиться в короткие сроки.

***

Не смотря, на все те странные события, что я пережила, мне все же не удалось перестать испытывать злость на короля. Поэтому, ранним утром я отважилась написать ему ответное письмо.

"Ваши ожидания оправдались, я действительно набралась сил.

Мне жаль, что своим отъездом я вызвала тоску у Ее Величества и Дары.

Что касательно ваших сновидений, то вам следует выпить травяного отвара, говорят, он успокаивает тело и душу.

Я рада за вас и вашу наложницу. Спешу так же поделиться радостной новостью. В скором времени я выхожу замуж. Вчера состоялась встреча с женихом. Он весьма симпатичен. Надеюсь, на ваше благословение. Я уже с нетерпением ожидаю свадебную церемонию.

Ариадна"

Последние слова были ложью, но я отчаянно хотела сделать больно королю, ведь в эту игру можно играть вдвоем.

Часть 29

Подготовка к свадьбе началась слишком стремительно. Изначально было решено, что праздник пройдет в нашем доме, а следующим утром, я отправлюсь со своим мужем на его родину.

Мне было сложно представить жизнь на столь диком острове. Я воспитывалась совершенно в других условиях. К тому же, вопрос религии всё еще оставался открыт. Свадебная церемония, безусловно, будет проходить по тем порядкам, что существуют в Хлеме. Так было всегда, что женщина принимает обычаи своего будущего мужа. Я с этим согласилась, но менять веру не собиралась. Предать Богов ради животных - глупейший шаг.

Приготовление шли и то, что я видела, лишь до безумия пугало. Как рассказал мне отец, свадебная церемония будет проходить в несколько этапов. Первый - приношение жертвы на алтарь главному священному животному. Второй этап заключался в том, что женщина должна испить кровь от священной жертвы. Если моё тело примет эту кровь, то я достойная жена для своего мужа.

Всё это было не более чем настоящим варварством. Меня охватил ужас, как только отец рассказал обо всех этих зверствах. Если до этого момента я могла справляться со своими страхами, то после услышанного, контролю чувства уже не поддавались.

Я отчаянно старалась найти хоть какой-нибудь выход из свадебной ловушки, в которую меня поместили. Но чтобы я не придумала, это попросту невозможно воплотить в жизнь. Смириться с собственной беспомощностью, оказалось слишком унизительным процессом.

Создавалось впечатление, что я лишь лошадь, за которую торгуются на рыночной площади. Еще хуже становилось от осознания, что меня продали за гроши, словно большего я не стою. Отец всего лишь хотел избавиться от меня, как в своё время, избавился от Элен.

Этот факт признать было трудно, но больше закрывать на это глаза не имеет смысла. Мы не оправдали его надежд хотя бы потому, что не родились мужчинами, теми, кто бы мог продолжить род. Но осуждать поступки родителей я не имела никакого права, ведь они подарили мне жизнь.

В назначенный день вся наша прислуга и помощники Эрея трудились во дворе: сносили хворост для костра, устанавливали алтарь, подготавливали жертву.

Ко мне прислали служанку моего жениха, Анну не пустили. Как выяснилось, готовить к свадьбе меня должны люди острова и никто более.

Женщина была одета в какое-то серое платье, а черные длинные волосы были скручены в жгуты и напоминали змей. Темные глаза были густо подведены черным, от чего взгляд женщины казался несколько устрашающим.

Она не знала общего языка и, похоже, не сильно беспокоилась по этому поводу. Женщина была достаточно груба со мной, но видимо по-другому, она просто не умела.

Стиснув зубы, я старалась подавить в себе стон боли от того, насколько больно женщина расчесывала мои волосы.

Мой страх лишь возрастал с каждым новым мигом. Вся эта подготовка больше походила на настоящую экзекуцию, и вместо алтаря меня отведут на плаху.

Всё внутри меня буквально кричало, что эта свадьба не должна состояться, но что я могла сделать? Сбежать? Куда? Отказаться? Кто воспримет мои слова в серьез?

После прически, служанка буквально сорвала с меня всю одежду и оставила стоять абсолютно голой. Я прикрыла свои груди руками и почувствовала как мои щеки от стыда стали горячими.

Женщина пристально осмотрела меня, словно ища на моем теле какие-то шрамы или изъяны. После осмотра она подошла ко мне ближе, я инстинктивно сделала шаг назад. Служанка схватила меня за плечо, чтобы удержать на месте. Она была значительно выше меня и крепче, поэтому и в силе однозначно превосходила.

Сжимая одной рукой моё плечо, другой женщина прикоснулась к моему самому сокровенному месту, от ужаса тут же перехватило дыхание. В следующий миг ее огрубелые пальцы скользнули внутрь и от резкой вспышки боли внизу живота, я отшатнулась.

Женщина что-то пробормотала самой себе и принялась заниматься моим нарядом.

У меня на глазах выступили слезы от боли, которая никак не прекращались. Служанка видимо хотела убедиться в том, что я девственница, но метод она выбрала крайне жестокий. Я посмотрела вниз, опасаясь увидеть кровь, но ничего подобного к счастью, не было.

На меня надели платье из грубой ткани коричневого цвета и застегнули на спине. Этот наряд разительно отличался от всех моих платьев. Но самый пик настал тогда, когда служанка застегнула у меня на бедрах тяжелый золотой пояс, который сильно сдавливал тело. Передвигаться стало весьма сложным делом, а сесть было практически невозможно.

Я стала похожа на настоящую дикарку и это мне не нравилось. У меня начали дрожать колени, а сердце в панике больно билось в груди. Я ничего не просила у Богов, только бы меня кто-то спас.

Подготовка была окончена уже к вечеру. Во дворе собрались люди, развили костер, жертву подготовили.

Передвигаясь с великим трудом, я спустилась вниз, где меня уже ожидал Эрей. Он был одет точно так же, как и в день нашей первой встречи, лишь волосы были уложены иначе. У ног жениха лениво зевая, лежал ягуар.

Мама и папа стояли чуть поодаль, на их спокойных лицах играло отражение языков пламени.

Я стояла и не знала, что мне следует делать дальше, пока Эрей не протянул мне руку. Мы вместе подошли к небольшому алтарю. Вокруг нас собрались гости. Преимущественно это была свита и охрана Эрея, где-то среди них я видела Анну и обеспокоенную Мэгги.

Мы стали на колени у алтаря, на него тут же один из помощников возложил связанного ягненка. Он кричал, практически как человек, который уже наперед знает о своей близкой гибели. Мое сердце разрывалось на части от этой ужасной картины.

Эрей принялся читать какую-то молитву на своем языке. Я едва могла устоять на коленях: пояс еще сильней начал всё мне сдавливать.

После этого жених вынул из ножен, что лежали у алтаря кинжал и убил ягненка. Я не смогла на это смотреть, поэтому закрыла глаза и отвернулась. Когда мне удалось взять себя в руки, я посмотрела на бедной тельце животного.

Эрею подали чашу, в которую он вылил кровь убитого ягненка. Она была темной и тягучей. От этого вида, я ощутила, как тошнота подкатила к горлу, а живот болезненно заныл.

- Пей, - приказал мне Эрей, протягивая чашу.

Дрожащими руками я взяла сосуд. По спине прокатился холодный пот, а завтрак вот-вот мог выйти наружу.

Я смотрела на кровь и никак не могла пересилить себя, чтобы это выпить.

- Пей, - грозно проговорил Эрей.

Я сглотнула и поморщилась от боли, что приносил мне этот проклятый пояс.

Больше тянуть я не могла. Задержав дыхание, я поднесла чашу к губам и сделала первый глоток. Вкус был отвратительным и я чуть не подавилась. Чтобы проглотить кровь мне пришлось приложить массу усилий. Это было гадко. Все последующие глотки напоминали настоящую пытку. Несколько раз мне казалось, что всё выпитое непременно выйдет наружу, но ничего подобного не произошло. Сделав последний глоток, я закашлялась.

Эрей внимательно смотрел на меня, ожидая исхода. Не знаю, сколько прошло времени, но кровь обратно не вышла, а это значило, что я целиком подхожу ему, как женщина.

Встав с колен, я тяжело задышала. Во рту царил противный солоноватый привкус.

- Теперь, ты принадлежишь мне, - твердо заявил Эрей, словно только что он получил очередной трофей.

- Она не животное, чтобы принадлежать! - прорычал король.

На миг, мне почудилось, что выпитая кровь вызвала у меня галлюцинации. Иначе, что он здесь делает?

Леонард на своем черном коне перепрыгнул через стол, который перегораживал ему путь. Все опешили.

Его глаза горели, ярче огня. Он был в ярости, один взгляд короля заставлял кровь стыть в жилах. Мысленно я подсчитала дни и поняла, что за это время он вполне бы смог добраться до Юга.

- Кто это? - с пренебрежением спросил Эрей.

- Я король Четырех сторон! - твердо заявил монарх. - И я пришел за этой девушкой, - он посмотрел на меня.

В этот момент я поняла, что он зол дико зол в первую очередь на меня.

Часть 30

- Ариадна отныне моя жена. Священное животное нас благословило, - Эрей скрестил руки на груди.

Леонард спрыгнул на землю и схватился за рукоять меча, что висел у него на поясе.

- На этих землях действует лишь одна религия. Я имею полное право аннулировать этот брак.

Эрей громко засмеялся. Его смех заставлял мороз бегать по коже от того, что он выглядел истеричным.

- Такие огромные земли недолго пробудут в единстве, если этот глупец и дальше станет править.

Король одним резким движением вынул свой меч и поднес его заостренный конец к горлу Эрея. Его охрана не заставила себя долго ждать и, натянув тетиву, направила стрелы в сторону Леонарда, оживился и ягуар.

Я едва ли не потеряла сознание. Всё моё тело и чувства обратились лишь на то, чтобы не допустить гибели короля.

- Нас больше, - самодовольно заявил Эрей. - Думаю, количество в этой ситуации превосходит твои возможности.

- Эрей, пусть Боги помилуют, отзовите людей, - в панике произнес отец. - Головы не сносите тому, кто убьет короля.

На миг повисла пауза. Я стояла, будто вросшая в землю и умоляющим взглядом смотрела на Леонарда. Мне стало тяжело дышать, а от страха за жизнь Его Величества моя голова сильно закружилась.

Наконец, Эрей дал знак и его люди убрали стрелы. Леонард опустил меч и отступил на шаг назад.

- Кровопролитие нам ни к чему, - заявил Эрей. - Ступайте, Ариадна уже моя жена.

Король, тяжело дыша, уничтожающе смотрел на гостей с острова. Я прекрасно понимала, что он не отступится. Но зачем? Зачем он здесь? У него скоро будет наследник, моё пребывание в замке уже ни к чему. Но, не смотря на свою обиду, я была благодарна Леонарду. Этот храбрый человек уже, в который раз меня спасает из беды. Похоже, Боги действительно борются за то, чтобы мы были вместе.

- Ни к чему, - согласился король. - Поэтому, лучше отпусти ее по-хорошему, - монарх говорил сдавлено, едва подавляя в себе ярость.

- По-хорошему? - Эрей вновь издевательски засмеялся.

Король сделал знак рукой, и в этот же момент из тьмы показалась вся его охрана. Ее оказалось немало, и едва ли она уступала людям Эрея.

Напряжение стремительно начало обретать силу и все мы уже понимали, что этот конфликт не исчезнет просто так.

- У тебя есть последний шанс, - предупредил Леонард.

- Он мне не нужен, - твердо заявил Эрей и бросился с кинжалом на короля.

Из моей груди вырвался крик, но он тут же утонул в звуках лязганья мечей. Люди Леонарда и Эрея сплелись в кровавом бою. Я настолько сильно испугалась, что даже не знала, как мне быть.

Внезапно кто-то схватил меня за руку, это оказался отец.

- Уходи в дом, - приказал он. - Быстро, иначе и тебя покалечат.

- Нет! - я вырвала свою руку. - Никуда я не пойду!

Леонард сражался самоотверженно со всей силой и страстью. Никогда прежде я не видела его в бою. Я была напугана, но всё равно продолжала за ним наблюдать. Это выглядело как настоящее сумасшествие. Я ума приложить не могла, что со мной происходит, но видимо король настолько овладел моей душой, что даже в битве, я не могу его бросить.

Сейчас не было места для обид или выяснения отношений, в голове жила лишь одна мысль - пусть с ним всё будет в порядке.

Среди бьющихся мужчин, я увидела Анну, которая в страхе пятилась назад. К ней подступал ягуар, медленно загоняя мою подругу в угол. Действовать нужно было немедленно, поэтому схватив увесистый камень с земли, я поспешила на выручку. Золотой пояс уже изрядно натер мне бока, но превозмогая боль, я пробиралась к Анне.

Ягуар рычал и готовился напасть. Подойдя как можно ближе, я со всей силы бросила камень в зверя. Удар пришелся ему прямо в голову. Я достигла желаемого результата - он отвлекся от Анны. Но я не подумала о том, что своим поступком навлеку на себя беду.

Оправившись от удара, ягуар бросился на меня. Я бежала, не разбирая дороги, но монстр был в нескольких шагах от меня. Пояс практически не давал мне дышать и нормально двигаться, из-за этого, я сама не поняла, как и упала. Ягуар рычал и медленно подступал ко мне. Я отползала назад, но едва ли это могло мне помочь.

В тот момент, когда казалось, что мне пришел конец и Аран уже мчался на своей колеснице за моей душой, Леонард зарезал ягуара. То, что я оставалась еще в сознании, для меня казалось настоящим чудом. Кровь монстра окропила лицо короля, от чего его облик стал пугать лишь еще больше.

Внезапно вокруг нас образовалась тишина. Все замерли и пристально смотрели на убитого животного.

- Нет!!! - взревел Эрей. - Только не он!

Мужчину держали его помощники, не позволяя приблизиться к телу.

- Я уничтожу тебя! - кричал не своим голосом Эрей, обращаясь к королю. - Ты посягнул на святое и за это поплатишься!

- Давай же! Отомсти! - с вызовом произнес Леонард.

- Отомщу, не сомневайся, но другим способом.

Эрей в сопровождении своих людей, вернее, с теми, кто еще не погиб, покинул наш дом.

Король помог мне подняться с земли. К нам тут же подошел мой отец.

- Ваше Величество, вы не ранены?

- Я забираю твою дочь, - игнорируя вопрос, заявил Леонард. - Я не позволю, чтобы над ней издевались подобным образом.

- Милорд, о чем это вы? - лепеча, к нам подошла мама.

- Отдать свою дочь в жены варвару! Вы хоть знаете, какая участь ее ожидала на том острове?! Всё! Довольно! Ариадна уезжает со мной, - король повел меня к своей лошади.

Я хотела возразить, но боль от пояса достигла той точки, когда я едва ли не лишилась сознания. Леонард усадил меня в седло и сел сам.

Наш путь оказался недолгим, так как мы прибыли в лагерь, что расположился недалеко от города.

Не произнося и слова, монарх провел меня в своей шатер. Сесть я уже попросту не могла, поэтому ожидала своей участи стоя.

Королю принесли таз с водой, и он начал быстро раздеваться. Я старалась отвести взгляд в сторону, но крепкое тело Его Величества так и приковывало мой интерес. Когда Леонард разделся догола, я все же отвернулась. После того, как монарх обмылся он надел халат, но по-прежнему ничего мне не говорил. Это молчание между нами медленно начало меня убивать.

- Прости меня, - тихо проговорила я после длительной паузы.

Леонард быстро подошел ко мне и взял моё лицо в свои ладони. Его горячее и прерывистое дыхание обжигало мою кожу. Голубые глаза от злости казались серыми, и я понимала, насколько сильно короля задела эта свадьба.

- Ты только моя, - тихо, но уверенно проговорил он. - Слышишь? Только моя, - Леонард впился в мои губы и с этим поцелуем всё покатилось в Подземный мир.

Моё тело тут же откликнулось на поцелуй, и я ответила. Это было долго, страстно и неописуемо прекрасно. Сейчас я ни о чем не хотела думать. Хоть раз я желала отключить разум и доверится своему телу.

Король целовал меня так горячо, что казалось, я вот-вот сгорю. Его руки скользили по моему телу и вскоре избавили меня от этого мучительного пояса. Я задышала полной грудью, пропуская через воздух в себя всю ту страсть, что обволакивала меня и Леонарда.

Мне было страшно, но путь назад уже закрылся, да я и не хотела уже убегать.

Король осторожно уложил меня на постель, что была укрыта медвежьей шкурой, и продолжил целовать. Его губы были мягкими и такими осторожными, что я уже совершенно не отдавали отчета своим действиям.

- Эта тряпка лишь портит твое тело, - раздраженно прошептал Леонард, снимая с меня свадебный наряд.

Я была перед ними абсолютно нагая и телом, и душой. Король поцеловал меня в губы и опустился ниже. Я посмотрела на себя и увидела кровоподтёки, что оставил пояс. Леонард осторожно поцеловал мой живот.

- Я буду осторожен, - пообещал монарх.

Он снял с себя халат, открывая моему взору свою крепкую грудь. В его руках я была крупинкой, которую можно в один миг уничтожить, но Леонард, мой северный медведь был очень нежен.

Он целовал мой живот, мои бедра, руки, затем вновь вернулся к губам.

- У тебя, ведь никого не было, верно? - хриплым голосом спросил он.

- Никого, - мой ответ прозвучал как стон.

Леонард поцеловал меня в висок и вновь опустился ниже. Я крепко сжала в руках шкуру медведя, когда губы короля коснулись меня в самом сокровенном месте. Никогда не могла подумать, что это может приносить удовольствие, особенно, после грубой проверки моей девственности.

Я запрокинула голову назад, а большие ладони короля сжали мою грудь. Его язык ласкал меня настолько умело, что в глазах от удовольствия темнело, это было слишком хорошо.

- Прошу, - застонала я, даже не понимая, чего же я прошу у короля.

Он остановился и лег на меня, сосредотачивая свой вес на руках.

- Тебе хорошо? - спросил Леонард.

У меня хватало сил лишь на кивок.

- Будет больно, - предупредил он.

- Я готова на всё, - уверенно заявила я.

Монарх поцеловал меня и прижался ко мне своей возбуждённой плотью. Мне стало страшно, но я храбрилась до последнего.

- Прости меня, - тихо произнес мне на ухо король.

Я затаила дыхание, в ожидании того часа, когда монарх сделает меня женщиной.

Резкая боль, словно кинжалом пронзила меня от низа живота до самой грудной клетке. Я вцепилась в шею монаха руками и едва сдержала в себе крик. Боль была сильной, слишком сильной, чтобы ее вытерпеть, но я терпела.

- Прости, - шептал рассеяно король.

Мы оба не двигались, привыкая, друг к другу. Внутри меня всё болезненно пульсировала, но отступать я не решалась.

Последующие движения, буквально раздирали меня изнутри, от чего по щекам скользнули слезы. Леонард целовал меня, шептал признания в любви и своей зависимости от меня. Это не могло меня избавить от боли, но сил значительно предавало.

Тело болело, но душа ликовала от того, что я с этим человеком единое целое, пусть всего лишь и на миг. Я крепко держалась за короля, вслушиваясь в его сбивчивое дыхание. Моя боль не слабла, но когда я видела в лице монарха удовольствие, мне становилось значительно легче. Он был нежен и внимателен до самого конца. Я чувствовала, что дорога ему, как ни одна другая женщина.

Когда наступила та наивысшая точка наслаждения, Леонард в экстазе меня обняла, и еще очень долго не отпускал из своих объятий.

- Я люблю тебя, моя южная принцесса, - задыхаясь, признался он.

Боль вмиг отступила для меня на второй план. Не было во мне и телесного удовольствия, но это короткое признание затмило собой всё, что с нами было до этого. Он меня любит и я ему нужна. После этих слов, я никогда не смогу покинуть Его Величество, чтобы не происходило.

Часть 31

И снова я вернулась в этот замок. Едва ли я успела вновь привыкнуть к теплому Югу, как уже нужно свыкнуться с холодным Севером. Почему-то именно сейчас я не испытывала дикого холода и сильных порывов ветров. Всё в один миг стало абсолютно другими, даже на столицу я теперь смотрела совсем иначе.

Без слов было ясно, что эти перемены связаны с Леонардом. Теперь он для меня никогда не станет тем далеким и порывистым королем, которым я его помнила. Этот мужчина единственный человек, кому я могу довериться. После решения со свадьбой, я ничего не хотела иметь общего с родителями. Я понимала, что это грех, но обида пересилила совесть. Как можно мириться с тем, что собственный отец с радостью отдаст своего ребенка в руки дикарю?

Я была верхом на Агате, Леонард позаботился о том, чтобы моего любимца доставили в лагерь до нашего отъезда.

Мне уже не терпелось попасть в свои покои, поговорить с Дарой, навестить, наконец, королеву. Я ей пообещала, что расскажу как можно больше про Юг, но так и не сдержала своего слова. Столько всего произошло, иногда мне кажется, что за всё это время я успела пережить несколько жизней.

По приезду, меня встретила прислуга, и сопроводили в покои. Мы приехали на рассвете, поэтому у меня был целый день впереди, чтобы успеть поговорить и с Дарой, и с королевой.

В покоях меня уже ожидала ванна с горячей водой. На пороге встретила моя верная служанка.

- Госпожа! - воскликнула она. - Вы вернулись!

- Вернулась, - я обняла Дару.

- Где же вы делись? Я думала, эти змеи с гарема что-то с вами сделали, раз вы уехали.

Я засмеялась. Видимо, со стороны я выгляжу совсем беспомощной, раз служанка могла допустить подобную мысль.

- Я уезжала домой. Меня король отпустил на некоторое время, - объяснила я.

- Хорошо. Но что же вы стоите на пороге, проходите, ванна уже готова.

Когда вода немного отогрела меня и придала сил, я была готова нормально поговорить с Дарой.

- Что произошло в замке, пока меня не было?

- Практически ничего, - ответила служанка, вынимая из шкафа для меня одежду. - Одна из наложниц ждет от Его Величества ребенка. Теперь она живет в отдельных покоях и все ей прислуживают.

- Об этом я уже знаю, - тяжело вздохнув, произнесла я.

- Не печальтесь. Король всегда был одержим идеей о наследнике.

- Я всё прекрасно понимаю, но пока к этому сложно привыкнуть.

- Понимаю. Ваше отношение к этому хотя бы не выходит за рамки приличия.

- О чем это ты? - спросила я, выходя из ванны.

- Ровена устроила настоящий скандал, - ответила Дара, подавая мне полотенце. - Говорят, что король надавал ей крепких пощечин, чтобы Ровена пришла в себя.

Подобному заявлению я была удивлена. Ровена всегда была настолько уверена в себе, что сложно представить, будто между ней и Леонардом может пролечь такая пропасть.

- Да, и еще перед отъездом Его Величества, он был дико зол. Как я поняла со слухов, монарх получил какое-то письмо и после этого впал в настоящую ярость. К нему даже советник боялся входить.

Я тут же догадалась, что речь идет о моем письме, но об этом Даре ничего не стала говорить.

- Вы как-то изменились, - заметила служанка, причесывая мои волосы.

- В самом деле? - я внимательно посмотрела на себя в зеркало.

Я была всё такой же, как и прежде.

- Да. Вы словно расцвели, это радует глаза.

После того, как я привела себя в порядок и поговорила с Дарой, мне захотелось навестить королеву. В этом замке она одна единственная, кто действительно является узником. Мне по-человечески было жаль ее. Если бы я могла ей хоть чем-нибудь помочь, то, наверное, сделала бы это безоговорочно.

Ее Величество встретила меня в постели. Облик женщины сильно меня смутил и даже немного напугал. Она была чрезмерно бледной, а взгляд несколько рассеянным.

- Я рада, что ты пришла ко мне вновь, - хриплым голосом заявила королева.

- Я тоже. Простите, что не могла навестить вас раньше.

- Всё в порядке, присядь рядом, - Ее Величество указала на стул, что стоял у постели, я села.

- Как вы себя чувствуете? - спросила я и расправила одеяло, под которым лежала королева.

- Мне уже осталось совсем немного, - она улыбнулась, будто с нетерпением ожидала прихода смерти.

- Не говорите этого, вам еще рано умирать, - я немного возмутилась.

- Ты куда-то уезжала, верно? - игнорируя мои слова, спросила женщина.

- Да, я была дома.

- Леонард приходил ко мне перед тем, как вернуть тебя, - королева прислонила ко рту платок и сильно закашлялась, мимо воли я заметила на ткани капельки крови.

- Надеюсь, вы хорошо побеседовали? - я попыталась немного отвлечься от увиденного.

- Я и Его Величество давно уже не муж и жена, нас лишь связывают формальности, любовниками мы перестали быть еще раньше. Но, не смотря на это, мы близкие друг другу люди. Я его давно простила за всё, да и он меня. Леонард пришел ко мне в отчаяние, таким я его видела в последний раз, когда у меня случился выкидыш, - королева вновь закашлялась. - Он страдал из-за того, что тебя нет рядом. Сильного человека, порой очень просто сломить. Послушай меня внимательно, - женщина крепко взяла меня за руку. - Ты обладаешь великой властью над королем, ни одна женщина даже та, которая беременна, не имеет этого. Ты должна оберегать монарха, слышишь? За каждым великим мужчиной всегда стоит сильная женщина. Я не смогла справиться с этой задачей, поэтому сердце короля отравлено ядом таких, как Ровена.

Королева протянула свою руку к прикроватному столику, на котором лежал серебряный кулон в виде розы.

- Возьми это, - она вложила украшение мне в ладонь.

- Зачем? - я непонимающе посмотрела на женщину.

- Внутри есть противоядие, - прошептала королева. - Оно очень сильное. Я им так и не воспользовалась, ведь не понесла ребенка от Его Величества, а тебе оно непременно пригодится. Не верь здесь никому. Ты сильная конкурентка, поэтому многие захотят от тебя избавиться. После своей смерти, я бы хотела, чтобы ты взошла на престол. Рядом с Леонардом должна быть женщина с чистой душой.

- Ваше Величество, неужели недуг уже не исцелить? - дрожащим голосом спросила я.

- Леонард сделал всё, чтобы мне помочь, но ничего уже не исправить. Да и не хочу я этого, моё место рядом с близкими.

- Мне так жаль, что мы не встретились раньше, - на глазах невольно выступили слезы.

- Не жалей ни о чем, моя дорогая, - королева нежно улыбнулась. - Я рада, что успела сказать тебе всё что хотела. Теперь мне хочется немного отдохнуть, - женщина вздохнула.

- Да, конечно, я не стану вас беспокоить, - я тихо встала со стула и практически беззвучно вышла в коридор.

На душе у меня образовался такой горький осадок, что даже дышать стало немного больно.

Почему жизнь настолько бывает несправедливой? Почему люди, которые не сделали ничего пологого, должны страдать, мучиться из-за болезни? Боги слишком жестоки к несчастным людям и слишком благосклонны к грешникам.

Образ королевы никак не покидал моей памяти. Я чувствовала перед ней какую-то вину. Она законная жена короля, а я спала с монархом, будучи ему ни кем. Я понимала, что это глупо, но совесть говорила обратное. В который раз я убеждалась в том, что жить при дворе - не самая простая задача. Но как бы там ни было, а Леонарда я не брошу в этом змеином гнезде. Он часто меня спасал, теперь пришла и моя очередь.

Вечером Леонард послал за мной Варду. Когда она меня увидела, то была немного удивлена.

- Не думала, что тебе хватит отваги вернуться сюда, - произнесла женщина, когда мы шли в королевские покои.

- Неужели я выгляжу настолько слабой?

- Нет, скорей неиспорченной, - Варда открыла мне двери.

Леонард стоял у камина и с задумчивым взглядом наблюдал за огнём.

- Добрый вечер, - тихо произнесла я.

- Здравствуй, - король улыбнулся и подошел ко мне. - Надеюсь, тебя встретили достойно?

- Да, Дара была рада меня видеть.

Леонард страстно меня поцеловал, и все дальнейшие события произошли сами собой. Уже в следующий миг, мы лежали в постели и пытались прийти в себя, после длительного любовного соития, что в этот раз принес мне больше удовольствие, нежели в прошлый.

Леонард крепко держал меня в своих объятиях, а я все еще удивлялась этой странной и совсем новой особенности моего тела, которое безоговорочно откликалось и принимало ласки короля.

Моя голова покоилась на крепкой груди Леонарда. Вокруг нас медленно плыла тишина. Я вслушивалась в размеренные удары сердце короля и водила кончиками пальцев по шрамам.

Мы были в отдельном тихом мире, где нет никого и ничего, кроме нас. Я бы не прочь остаться в этом мирке навечно, но реальность ворвалась совсем неожиданно.

- Варда жалуется на твою сестру, - заявил Леонард, перебирая в пальцах локоны моих волос.

- Отпусти ее домой, - спокойно произнесла я. - Она здесь лишь страдает, а я этого не хочу.

- Мой южный цветок, - Леонард поцеловал меня в макушку и встал выпить воды. - Почему ты так добра с ней?

- Потому, что иначе не умею, - я пожала плечами.

- Нельзя быть безгранично доброй, это слабость, а слабости губят человека.

- Хочешь сказать, что у тебя нет слабостей? - я села на постель и укрылась одеялом.

- Есть, - улыбаясь, ответил Леонард, - но она рядом со мной и я спокоен за нее, - он подошел ко мне и сел рядом. - Завтра же я отправлю Элен домой, можешь, не беспокоится.

- Спасибо тебе, - я поцеловала Леонарда.

- Я готов ради тебя на всё, только не причиняй мне боль, как остальные, - в его глазах виднелась настоящая мольба, которую я не могла не исполнить.

Часть 32

Королева умерла. Об этом стало известно сразу после того, как Элен отправили домой. Сестра возмутилась этому, но ничего уже исправить было нельзя, ее увезли из королевского замка.

Прошло совсем немного времени, как Варда пришла в покои короля и принесла эту страшную весть. Я никогда не забуду того выражения лица, что было у Леонарда в тот момент.

Когда пришла Варда, он уже сидел за столом и читал письма. Этим утром ему пришла целая гора различных посланий, но Леонард и половины не успел прочесть. Я уже была одета и мы вместе собирались позавтракать.

Женщина вошла в покои и тут же всё рассказала. Король вначале встал на ноги, затем услышав эту страшную новость, резко сел, словно невидимые силы подкосили его.

Мы втроем молчали, затем я осторожно сопроводили Варду в коридор, и вернулась к Леонарду. Он сидел неподвижно, прижав кулак к губам, его взгляд был сосредоточен на одной точке.

По сути, я не могла до конца понять отношений короля и королевы. Мне казалось, что Леонард совершенно легко смерился с тем, что его супруга скоро умрет. Это ужасно и неправильно. Теперь он пребывал в глубокой печали, что стала для меня абсолютно неожиданной. Я поняла, что Леонард не до конца был со мной честен. Иногда мне казалось, что все свои переживания он держит в себе, от чего порой сильно страдает. Конечно, ведь король всех Четырех сторон должен быть сильным и непоколебимым, но разве это правильное решение? Впрочем, не имея близких людей, сложно кому-либо доверить свои мысли.

Я присела на колени рядом с Леонардом и взяла его ладонь в свою руку. Я никогда не умела утешать, но мне отчаянно хотелось сделать хоть что-то, только бы ему стало легче.

В тишине мы просидели достаточно долго. Леонард практически не шевелился, но этого не требовалось, глаза целиком передавали состояние его души. В них отчетливо была заметна тоска и столько мыслей, которые не давали монарху покоя. Я боялась, что он не откроется мне. Нет, я не требовала этого, но прекрасно знала, как после этого становится легко. Когда я излила всю свою душу Мэгги, я будто переродилась и набралась новых сил.

- Все вокруг убеждены, что я не любил королеву, - внезапно заговорил Леонард.

Я подняла свой взгляд на него, по-прежнему крепко сжимая ладонь.

- Это было совсем не так, - он горько улыбнулся. - Она была той женщиной, которую нужно оберегать и я это делал. Никто не сможет понять человека, который пережил гибель свои троих детей и гибель еще одного не родившегося, - голос Леонарда дрогнул.

Я сидела тихо, чтобы не спугнуть его поток мыслей, что так долго пожирали короля изнутри.

- Я хотел бы, чтобы наши отношения остались такими же, как прежде, но общее горе, нас разделило. Ровена - скверная и неуправляемая женщина, но она помогла мне в самый трудный период. Если бы кто-то знал, насколько сложно делать вид, что с тобой всё в порядке. Я знал, что Мире куда сложнее, нежели мне. А когда стало известно про ее болезнь, я вовсе был выбит из колеи. Я приглашал самых знаменитых лекарей, но ничего не помогло. Я испытывал перед ней вину, которую так и не смог ее искупить, - Леонард спрятал свое лицо в ладонях. - Я ничтожество, которое ни на что не способен.

- Не говори так о себе, - тихо проговорила я.

- Я свел наше общение до минимума. Мне не хватало сил смотреть ей в глаза и понимать, что я ничего не дал этому человеку, кроме боли.

- Она не держала на тебя зла, - я встала с колен и крепко обняла Леонарда.

Под всем этим устрашающим и волевым обликом кроется израненная душа. Никакой престол и никакая роскошь не сделает человека счастливым, если он испытывает душевные муки.

- Боги задолго до нашего рождения уже определили судьбу, - продолжила я. - Не всё находится в нашей власти.

- И это лишь удручает, - Леонард крепко ухватился за меня, будто я была той соломинкой, что удерживала его наплаву. - Я благодарен тебе за то, что ты есть у меня.

***

Церемония похорон готовилась достаточно тщательно и под постоянным контролем короля.

В то время, пока я старалась поддерживать Леонарда и разделяла с ним его скорбь, все вокруг ликовали. Отныне место королевы стало вакантным, и каждая наложница пребывала в настоящем экстазе. Мне от этого было просто противно. Как можно ликовать, когда человек умер? Как можно улыбаться во время траура? Что это вообще за воспитание? Я была возмущена подобным поведением, но ничего не могла сделать, чтобы хоть одна из всех девушек поняла, насколько сейчас неуместно веселье.

Гарем еще с древних времен являлся одной из составляющих королевского правления. Каждая девушка в нем была представительницей края, с которого она родом. Таким образом, принимая девушку к себе, король проявлял уважение к своим подданным и имел поддержку с их стороны. Наверное, поэтому девушки порой забывали свое место и позволяли себе слишком многое.

Проходя по коридорам, я слышала веселый смех, который не могли прекратить слуги гарема. Я бы на их месте выпорола каждую за подобное неуважение. Неужели, если женщина не смогла дать наследника, то к ее душе нужно относится столь гадким образом?

Я шла в свои покои, возмущённая всем этим безумством, как по дороге мне встретился Алесандр. С момента моего возвращения, мы еще ни разу не виделись. Он был необычайно серьезен сегодня, что совсем не похоже на того улыбчивого Алесандра. Я испытывала неловкость в его присутствие, особенно, после того как все уже знают о моих отношениях с королем.

- Здравствуй, - произнесла я, останавливаясь.

- Здравствуй.

- Как ты?

- Отлично, - Алесандр иронично улыбнулся. - Как он? - принц, вероятно, спрашивал про брата.

- Держится, винит себя, что не смог помочь Ее Величеству.

- Он не виноват, ее болезнь была неизлечимой.

- Ему это сложно объяснить.

Мы немного помолчали. Я понимала, что без объяснений не обойтись. Но что я могла сказать? Что, как и все в этом замке поддалась чарам короля?

- Прости меня, я ужасно с тобой поступила, - набравшись смелости, проговорила я.

- Всё в порядке, мне пора, - Алесандр спешно оставил меня.

Он был обижен и зол на меня, я этого заслуживала. Я ничего не удосужилась ему рассказать раньше, а теперь требую прощения.

***

Церемония погребения проходила ночью. По обычаям Севера, ночь унесет за собой всё то горе, что пришло.

Ее Величество лежала на сооружённом костре. Она выглядела такой умиротворённой и красивой, что даже сложно поверить, что эта женщина мертва.

Чтобы проводить ее, собралось множество людей. Какое же это лицемерие! Королева не имела возможности с кем-либо общаться, так как все ее призирали. А теперь эти жестокие и бессовестные люди стоят здесь, только чтобы угодить монарху.

Леонард стоял с факелом рядом со своей женой и тихо читал молитву Богу Арану, чтобы тот помог упокоиться душе. Король был поникший и совершенно выбит из сил. Никто и никогда не сможет его понять в полной степени. Возможно, всё было бы иначе, если бы Боги проявили милосердие. Но что теперь думать об этом? Время уже не вернуть вспять.

После прочтенной молитвы, Леонард поднес факел к костру, и тот мгновенно вспыхнул, забирая своими языками пламени королеву.

После столь скорбной церемонии, все медленно начали расходиться. Я решила, что сегодня король наверняка захочет побыть сам, поэтому Дара сопроводила меня к моим покоям. Но внезапно нас остановила Варда. Она передала, что Леонард настоятельно просил меня прийти к нему. Я, конечно, этому немного удивилась, но была искренне рада, что еще одну ночь мы проведем вместе.

Охрана, что и днем, и ночью стоит у входа в королевские покои, открыла мне дверь. Я вошла и тут же опешила. Леонард стоял у окна и крепко держал в своих объятиях какую-то девушку. Судя по ее уже заметному животу, это была та самая, которая носит под сердцем наследника.

Я не смогла справиться с собственным гневом, он настолько быстро овладел мною, что я даже и не заметила этого. Мне не хотелось наблюдать за этими нежностями, поэтому я поспешила уйти прочь. Я слышала быстрые шаги и слова короля, чтобы я остановилась. В конце концов, он силой повернул меня к себе.

- Что с тобой? - монарх был сердит.

- Раз уж так сложилось, что вокруг тебя вьются женщины, мог бы потрудиться, чтобы не случалось подобных ситуаций, - зло прошипела я.

- Ариадна, я тебя не узнаю.

- Пусти меня, - я вырвалась и пошла дальше.

Король последовал за мной, и это злило меня лишь еще больше. Когда мы достигли моих покоев, он буквально выгнал Дару и закрыл за собой дверь.

- Ты ревнуешь меня? - теперь этот разбалованный индюк забавлялся.

- Да, но дело ведь не только в этом, - я начала расхаживать туда-сюда. - Твоя жена только недавно отправилась к Арану, а ты уже нежишься в ласках другой.

- Она носит моего ребенка. И потом, ей хотелось поддержать меня. Я перед тобой чист. Кроме тебя, в моей постели никого нет.

- А наложница от духа забеременела? - я остановилась.

- Это было еще до тебя. Тогда ты меня не сильно жаловала, - Леонард начал злиться. - Ты ведь не глупая и понимаешь, какие здесь порядки.

- Понимаю, но я не хочу просто быть твоей игрушкой.

- Ты не была и не будешь ею. Я не могу не относится к матери моего ребенка неуважительно. Она первая, с кем я после королевы смог зачать ребенка.

- Я не прошу, чтобы ты пренебрегал другими. Я просто не хочу этого видеть.

- Я думал, ты выше этого.

- Глупец! - оскорбление само сорвалось с моих уст.

Леонард в пару шагов преодолел расстояние между нами и крепко прижал к стене. От ярости он тяжело дышал, и я поняла, что переступила грань.

- Не смей так меня называть, - тихо проговорил он.

От страха, я забыла обо всём на свете.

- Прости...

Я не успела договорить, как Леонард жадно впился в мои губы. Это был страстный и дикий поцелуй. Гнев и с примесью обиды разрывал нас обоих в клочья. Я ожидала всего, что угодно, но не этого. К сожалению, наш внезапны порыв продлился не так долго. В покои вошел гонец, чтобы отдать письмо королю.

Пока я пыталась прийти в себя и поправить свою одежду, Леонард внимательно читал послание. Я вздрогнула, когда король со всей силы ударил кулаком в стену.

- Что-то случилось? - осторожно спросила я.

Леонард разорвал письмо и бросил его в камин.

- Армия Хлема высадилась на Юге и направляется к Северу, - сдавленно ответил монарх. - Грядет война.

Часть 33

Вести о грядущей войне не смогли застать меня врасплох. Я давно потерял к подобным вещам страх, он словно перестал существовать для меня. Вместо этого обычного чувства, которым Боги наградили людей, чтобы те знали свое место, я испытал злость. Мне всегда было сложно ее сдерживать. Всё, что вторгалось в мои планы, вызывало из самых глубин души негативные чувства, с которыми трудно бороться.

Я знал, что причина войны с Хлемом не Ариадна, а мой опрометчивый поступок. Я не имел права посягать на чужую религию, тем более что на острове к ней относятся чрезмерно серьезно. Но всё что касалось хоть каким-то образом Ариадны, заставляло мой разум затуманиться и целиком податься сердцу. Впрочем, эта война должна была состояться, вопрос заключался лишь во времени.

Медлить с принятием решения я не мог, поэтому созвал Военный совет. Рагнар пожаловал на собрание последним, что совершенно не было на него похоже. Но времени для изучения причин, что влияли на изменения советника, у меня не было.

Когда все, наконец, были в сборе, я сел во главе стола.

- Хлем объявил нам войну, войско уже нарушило границы Четырех сторон, нужно начать созывать армию к столице, - мой голос звучал абсолютно ровно.

- Я этим займусь немедленно, Ваше Величество, - твердо произнес Крол - один из моих военачальников.

- Неужели эти дикари осмелились напасть? - возмутился Рагнар.

- Осмелились, - подтвердил я. - Против их животных нам будет туго, но мы должны сделать всё, чтобы остановить продвижение. Важно совершить подготовку к походу в кратчайшие сроки и дождаться прихода хотя бы половины армии. Вторая половина будет находиться в тылу, и защищать столицу.

- Милорд, едва ли мы сможем сдержать натиск животных с опытными укротителями, - произнес Крол.

- Сможем, - заверил я. - Наша задача будет заключаться лишь в задержании противника и по возможности его обессилить.

- А кто же их разобьет, если основная армия будет укреплять столицу, а другая часть сдерживать натиск? - Рагнар в задумчивости потер свой подбородок.

- Степной барон, - кратко ответил я.

В зале советов вмиг стало тихо. Я знал, что мой ответ приведет всех в шок. Это решение было неоднозначным, но если мой план свершится, то поклонники животных еще долго не осмелятся подступиться к Четырем сторонам.

За свое правление я не проиграл ни одной битвы, но война с Хлемом уже обещала быть кровопролитной. Каким бы численным не было войско, огромные и агрессивные животные любого разорвут в клочья, как не единожды показывала история.

Степной барон, которого я тут же отнес к своему самому главному козырю, жил на Востоке Четырех сторон. Он никогда не воевал, да его и не призывали к этому делу. Вся суть крылась в той плате, которую барон запросит за свои услуги. А просит он всегда одно и то же - человеческую душу королевской крови.

О Степном бароне я знал еще с детства. Отец рассказывал, что его магическая сила способна на многое, но за нее нужно всегда платить. Барон это лишь дух, который не имеет никакого интереса к людским роскошам. Он помогал лишь в благородных целях и никогда не соглашался на нечто порочное. Как барон появился, никто не знает, ровно так же, может ли он умереть.

Я прекрасно понимал, что обычное войско не сможет выстоять бой, а сдерживать врага тысячью душ - чрезмерная жестокость. Лучше одна душа, но во благо всего народа.

- О нем ходят всякое, едва ли, жизнь всей страны мы отдадим в руки какого-то духа, - Рагнар неодобрительно покачал головой.

- Все мы знаем, что он нам может помочь, - я усердно стоял на своем. - Мы отошлем к нему жреца, если на третий день не придет весть о помощи, сделки не будет, в противном случае придется отдать одну душу. А сейчас, нужно заняться армией и подготовкой похода. Совет окончен завтра вечером, жду доклада о проделанной работе.

Военачальники тут же покинули зал, оставив меня и советника наедине. Он явно хотел мне что-то сказать. Я расхаживал по комнате, мысленно прорабатывая возможные исходы надвигающейся войны, что продлится не так уж и долго. Все знают, насколько люди Хлема ценят свое время и предпочитают тратить его на поклонения животным. Преданные фанатики своей варварской религии.

- Милорд, и кого же вы пошлете к Степному барону?

- Себя, - не раздумывая ответил я. - Если мы потерпим поражение, то это будет исключительно моя вина, и я за это расплачусь сполна.

- Вздор! Стране нужен король.

- Есть Алесандр, пока я буду в походе, он займет трон. Алесандр не так податлив чувствам как я.

- Милорд, ваш брат не рожден для того, чтобы управлять страной.

- На что ты намекаешь? - я остановился и выразительно посмотрел в глаза Рагнара.

- Ни на что. Я лишь как ваш советник говорю, что при надобности лучше пожертвовать душой Алесандра. Уверен, в этом вопросе меня многие подержат.

- Полагаешь, я настолько труслив, что стану прятаться за спиной своего младшего брата? - волна гнева мгновенно окутала мой разум.

- Нет, нет, - быстро пролепетал советник.

- Ты лишь мой помощник, большинство решений я принимаю сам. Сейчас твоя главная задача - найти убийцу. Даю срок до окончания похода, - я вплотную подошел к Рагнару и схватил его за ворот черной мантии. - Если ты не отыщешь преступника, то перед тем, как отдать свою душу барону я перережу твою глотку.

Советник притих и практически перестал дышать. Я медленно отпустил его и вскоре остался наедине. Отец всегда мне твердил, что порядок возможен лишь через жестокость. Я хотел принципиально быть другим, но чем старше я становился, тем чаще замечал, что во мне говорит отец.

Я подошел к огромному зеркалу, в котором виднелся весь зал и посмотрел на себя. Порой, грань между мной и отцом становилась совсем прозрачной и это единственное, что вызывало во мне неподдельный страх. Ни кровь, ни смерть, а мой отец был единственной причиной всех кошмаров. Я не хотел быть таким как он, хоть внешне являлся его копией. Не хотел, относится к своим будущим детям так же, как отец относился ко мне. Эти страхи жили во мне уже давно и каждый новый порыв гнева, лишь становился тому подтверждением. Только благодаря Ариадне я мог на мгновение стать собой, только она заставляли мою сущность не поддаваться мрачным мыслям.

Внезапно в зал вошел Алесандр. Я отвернулся от зеркала и встретил младшего брата с улыбкой.

- Это правда? - с порога спросил он.

- Что именно? - я сел за стол.

- Война.

- Да.

-Мы обязаны показать этим дикарям их место! Как они смогли решиться на подобный шаг? - Алесандр был возбужден.

- Присядь, - спокойно предложил я.

Брат сел.

- Отчасти в этом есть и моя вина, но муки совести останутся исключительно со мной. Вскоре мы отправляемся в поход.

- Отлично, я готов сражаться, - глаза брата горели желанием ринуться в бой, сей же час.

- Нет, твоя задача в моё отсутствие - хранить престол. Ты нужен здесь, в столице.

- Что? Нет! Я должен быть рядом с тобой.

- Глупости! - резко оборвал я. - В случае, если со мной что-то случится, ты взойдешь на трон, и страна избежит междоусобных войн.

- Брат, ты ведь знаешь, такая жизнь не для меня, - в глазах Алесандра появилась тоска.

- Знаю, но судьбу мы не можем выбирать. Я обязан быть со своей армией и сосредоточиться на устранении врага. Это я смогу сделать, зная, что у меня есть надежный тыл.

Брат устало потер свое лицо ладонями. В его жилах течет кровь настоящего воина. Я знаю, насколько ему важно военное дело, но здесь про уступки не могло идти даже речи. Я и сам не прочь родиться в обычной семье и хоть на миг избавиться от навязчивой идеи дать народу наследника. Но эта идея фикс уже стали моей болезнью. Мечты о размеренной жизни я давно отдал на алтарь всеобщего блага.

- Хорошо, - в конечном итоге, произнес Алесандр. - Я останусь в столице.

***

В покоях были погашены все свечи. Я сидел у окна и наслаждался тишиной. Последние часы оказались слишком насыщенными на события.

Мною овладевали различные мысли и вопросы. Я думал, об армии Хлема, Степном бароне, в целом о грядущих переменах.

В душу пробрались сомнения в правильности поставленных целях. Я - эгоист. Односторонне решить отдать свою жизнь, оставив близких людей в одиночестве – верх эгоизма. Где-то на задворках сознания послышался голос отца, усердно повторяющий, что интересы страны превыше своих собственных. Да, так и должно быть. Но мой ребенок и Ариадна, перед ними я был совершенно беззащитен.

Король не должен проявлять слабость, но что делать, когда эта слабость уже появился? Внутри разгорались противоречия и настоящие войны. Я не мог всё удержать в своей голове, от чего лишь еще сильнее ощущал себя ничтожным.

Тихий скрип двери вырвал меня из тягостных размышлений. Я знал, кто это. Лишь ей я позволил приходить ко мне в любое время. Это была Ханна.

Мои чувства к этой молодой женщине были совершенно не такими как к Ариадне. Между нами существовала страсть, но она тут же исчезла, когда я узнал, что Ханна беременна. Теперь она была для меня сокровищем, которое нужно оберегать всеми силами.

- Милорд, - тихо проговорила она, обнимая меня сзади.

Я любил Ханну за ее покорность и доброту. Она никогда не позволяла себе вольностей и грубостей. Мне бы хотелось ее любить, как мужчина может любить женщину, но этого чувства в моем сердце не было. Лишь страсть объединяла нас в прошлом, а в настоящем - ребенок. Моим сердцем владеет исключительно Ариадна, и этого уже не изменить.

- Моя дорогая, - я поцеловал руку Ханны. - Чего же ты не спишь?

- Хотела увидеть вас, наверное, малыш пробуждает во мне эти порывы.

Я повернулся к ней и осторожно приложил ладонь к животу. По телу тут же прошлась приятная дрожь.

- Ты должна беречь себя.

- Я берегу, ребенок придает мне сил, - Ханна улыбнулась и в свете луны я смог увидеть ее симпатичные ямочки на щеках.

- Прости, что в твоей жизни существует такой мужчина как я.

Ямочки исчезли с лица Ханны.

- Что же вы такое говорите? Я благодарна Богам за нашу встречу.

- Я не могу дать то, чего ты заслуживаешь.

- Милорд, все чего я хотела у меня теперь есть, - она ласково обняла свой живот. - Мне не нужны короны и поклонения, как матери королевского ребенка. Я просто хочу вместе с вами воспитывать нашего сына.

- Думаешь, у нас будет сын? - я посадил Ханну себе на колени.

- Да, мне приснился об этом сон.

- Я буду молить Богов, чтобы он стал вещим.

- Вы вероятно устали, пойдёмте, - Ханна взяла меня за руку и подвела к кровати.

Она заботливо помогла мне раздеться и лечь.

- Ляг со мной, - предложил я. - Не уходи. В моих покоях для нас троих будет безопасней.

Ханна безоговорочно выполнила мою просьбу.

- Милорд, - прошептала она, когда я практически задремал.

- Да?

- Никогда больше не думайте о себе как о плохом человеке.

- Почему?

- Потому, что плохих людей не любят.

Часть 34

Я вошел в ее покои как можно тише, чтобы не потревожить сон. За окном виднелся слабый рассвет, и большая часть замка еще спала.

За всю ночь я лишь раз ненадолго смог сомкнуть глаза и провалиться в тревожную дремоту, всё остальное время – различные мысли не давали мне покоя.

Я тихо сел в кресло и смиренно наблюдал за Ариадной, которая сейчас безмятежно видела сны. В чем-то мы с ней определенно были схожи: родители в ней видели лишь способ достижения собственных целей, мой отец поступал точно так же. Я всё еще никак не мог принять тот факт, что ее хотели выдать замуж за дикаря. Как собственную дочь можно отдать в руки безумцам, которые пьют и купаются в крови животных?

В мыслях неожиданным образом вспыхнула яркая картина моих воспоминаний. Мне одиннадцать и отец повез на охоту. Я был еще наивен и думал, что впереди нас ожидает отличное развлечение. На эту охоту я возлагал большие надежды, ведь так отчаянно хотел доказать, что уже давно не ребенок. Но у отца были совсем другие планы. Он бросил меня в лесу, где жили стаи волков. Сейчас уже смутно помнилось, как я добрался домой, но вот огромная пасть волка навечно останется в моей памяти. Благодаря Богам, я смог выжить, иначе моё спасение не описать. Отец был горд, когда увидел меня у ворот. По его словам, я прошел очередную проверку и на шаг стал ближе, чтобы взойти на трон.

Видимо, родители Ариадны свой жестокий поступок хотели оправдать благими намерениями, которых просто не существовало. Этот урок я уже усвоил.

- Леонард? - сонно пробормотал Ариадна, приподнимаясь на локтях.

- Моя южная принцесса, - я улыбнулся и, встав с кресла, опустился на край постели.

- Что-то случилось? Ты почему не спишь? - на ее лбу пролегла маленькая морщинка, которую я так часто видел, когда Ариадна находилась в замешательстве.

- Не спится, - пожимаю плечами. - Плохое предчувствие не дает мне покоя.

Ариадна села на кровать и внимательно на меня посмотрела. Она была не такой как все и это всегда меня в ней притягивало. Дело даже не в ее экзотической внешности, которая сразила меня при нашей первой встречи. Ариадна чувствовала и понимала меня без слов. Она всегда готова меня слушать, и я даже более чем уверен, что последует со мной хоть к Арану, если потребуется. Жалел ли я, что убил проклятое животное на свадьбе? Нет. Ради нее я бы сделал это вновь и вновь.

Сколько бы у меня не было наложниц, но ни одна из них не понимает меня. Никому из них неинтересны мои мысли. Всем нужна роскошь и мое обожание. До нашей встречи, мне этого хватало, но теперь всё изменилось.

- Мне так жаль, что из-за меня, теперь всем грозит опасность, - Ариадна стыдливо опустила взгляд вниз.

- Мой южный цветок, - я нежно взял ее за подбородок и заглянул в глаза. - Ты ни в чем не виновата. Всё дело в политике и религии.

- Что за предчувствие тебя беспокоит?

- Не знаю, оно просто сидит где-то здесь, - я прижал ладонь к своей груди.

- Я буду молиться за тебя, - Ариадна прижалась ко мне всем телом.

Она была настолько хрупка в моих объятиях, что иногда я боялся причинить ей боль одним своим неловким, как у медведя движением.

- Готовится военный поход, - осторожно произнес я после длительной паузы.

- Уже? - Ариадна в ужасе посмотрела на меня.

- Нужно действовать быстро, но я не об этом хотел с тобой поговорить.

- Тогда о чем?

- Я хочу взять тебя с собой.

Ариадна была шокирована моими словами. На какой-то миг, мне даже показалось, что она вот-вот откажется. Я ее хорошо понимал, ведь не все способны отважиться на подобный шаг.

- Ты не думай, что война это беспрерывный бой. Иногда все случается не так, как люди себе воображают. Я хочу, чтобы ты была рядом со мной в этот непростой час.

- Я? - недоверчиво спросила Ариадна.

- Да. Каков будет твой ответ?

Она задумалась, а я находился в болезненном ожидании.

- Я поеду с тобой, - решительно ответила Ариадна. - Если для тебя это настолько важно, я поеду.

Мне было слишком сложно сдержать себя и не поцеловать свой южный цветок. Она была так податлива и нежна, от чего я даже удивлялся, за что мне такой дар. Но в одном я был уверен точно, ради таких женщин стоит воевать.

***


К обеду я приказал Варде явиться с Ровеной ко мне. Пока войско прибудет в столицу, я должен был уладить обстановку внутри замка, и начать это стоило именно с Ровены.

- Милорд, - Ровена поклонилась мне, и смиренно стояла у дверей вместе с Вардой.

Сделав знак пожилой женщине, мы вскоре остались наедине.

- Ты уже верно знаешь, что я скоро покину замок?

- Да.

- Хорошо. Мы уже не раз с тобой говорили о твоем строптивом характере. В последнее время ты очень сильно меня огорчаешь.

- Милорд, но как? Вы ведь даже не приходите ко мне ночью, - возмутилась Ровена.

- Молчи, когда я говорю, - мой тон прозвучал достаточно холодно. - Ты слишком много себе вообразила. Поэтому, я принял решение, убрать тебя из ряда фавориток, в качестве наказания. Тебе пора вспомнить свое место.

- Как вы смеете? Вы предали меня ради Ханны и той южанки? - Ровену начало всю трясти от злости.

- Прекрати эти истерики! - прорычал я. - Ты забываешь, с кем говоришь. Если с головы Ханны упадёт хотя бы волос, тебе не сносить головы. Я предупрежу всех, чтобы наблюдали за тобой. Один неверный шаг и казнь. Ты меня поняла?

- Это несправедливо, - зло пробормотала Ровена.

- Не справедливо здесь лишь то, что я не могу вас всех распустить. Уходи и хорошенько подумай, важна ли тебе твоя жизнь.

***

К вечеру я получил доклад о том, как идет подготовка и что творится на Юге. Варвары стремительно продвигались вперед, не затрагивая ничего на своем пути. Они жаждали получить меня, а лучше мою голову на пике. Их религия - самое уязвимое место, что могло стать для нас выгодным положением. Они не перед чем не остановятся, чтобы наказать обидчика их веры и разгромить столицу, как центр боже поклонников.

- По прибытию первых отрядов, будем выступать в дорогу. Остальные к нам присоединятся уже по пути, - в заключение собрания произнес я.

Поздним вечером я сидел в компании Алесандра и пил вино.

- Всё, что будет происходить в замке, докладывай мне, - наставлял я брата. - Следи за Ханной, она должна родить этого ребенка.

- Хорошо, я всё исполню, а что на счет Ариадны? Будут какие-то распоряжения?

- Она поедет со мной.

Брат едва ли не подавился вином.

- В самом деле?

- Да, она дала свое согласие. Тем более, ни в одной другой я не вижу той нити, что соединяет нас.

- А как же Ровена? Она так долго была твоей любимицей. Ты, кажется, даже пару раз брал ее с собой в поход.

- Была, но я не хочу рядом с собой видеть королеву, которая питается лишь местью и жестокостью.

- Ханна?

- Корона ее сломит, а я не желаю для нее такой участи, - я допил свое вино.

- То есть, ты решил, что будущей королевой может стать Ариадна? - в голосе Алесандра слышалось смятение.

- Я не стану ее принуждать, у нее будет право выбора, которого не было ни одного, кто живет в этом замке.

Часть 35

Мы остановились на ночлег. Признаться, именно сейчас, я как никогда раньше нуждалась в нормальном отдыхе. Мне казалось, что за всё то время, что я провела на Севере, сил стало значительно больше, но нет. После целых суток беспрерывного пути, я абсолютно выбилась из сил, точно так же, как и Дара, которая поехала со мной.

Когда я согласилась отправиться в военный поход вместе с Леонардом, то наивно полагала, что мне хватит выдержки. Так же, я чувствовала сильную вину за то, что сейчас происходит. Сколько бы король мне не твердил, что я здесь ни при чём, моя совесть не умолкала. В любом случаи моя несостоявшаяся свадьба стала точкой невозврата.

Войско, которое Леонард собрал в столь короткий срок, не могло не впечатлять и это при том, что к нам еще должны присоединиться другие отряды. Больше книг на сайте кnigochei.net Людей было очень много, такого огромного количества я еще никогда не видела. Все воины были как на подбор: крепкие, храбрые, с решительным взглядом. А во главе всего этого полчища стоял ОН. Я не знала, какие нужно подобрать слова, чтобы описать этого человека, который навеки пленил моё сердце. Леонард был в своей неизменной черной одежде. Его светлые волосы, были небрежно стянуты на затылке в тугой хвост, но несколько прядей все же выбились и теперь свободно спадали на лоб. Вороной жеребец монарха был облачен в доспехи, что делали коня несколько устрашающим. Леонард был обжигающе красив, и я ничего не могла поделать с собой, постоянно наблюдая за ним.

Но, не смотря на всё, что происходило вокруг и внутри меня, я испытывала тревогу. Я даже боялась допустить мысль, что с Леонардом может что-то произойти. Нет, об этом думать я себе решительно запрещала.

Чтобы между нами не происходило, как бы иногда я не злилась на короля, но не переживать за него я просто не могла.

Мы ехали на юго-восток от столицы куда, по словам разведчиков, направляются варвары. К вечеру к нам должен присоединиться очередной отряд, поэтому, когда Леонард отдал приказ, чтобы остановится для привала, я немного ободрилась.

Пока возводились шатры, я и Дара сидели у костра, пытаясь согреть руки. Помимо дикого холода, что буквально прошивал всё мое тело, я страдала от головной боли. Своего пика она достигла именно тогда, когда я сидела и отдыхала. Это мучение доходило до той крайней точки, когда я просто ничего не видела. Боль, словно ослепляла меня и я начала сильно переживать.

Звуки, что доносились со всех сторон, казались мне приглушенными, будто я находилась под водой. Со мной никогда ничего подобного не случалось. Не было такого, чтобы я жаловалась на здоровье. Потерев свои вески, я закрыла глаза, так как мерцание огня раздражало взгляд.

- Госпожа, с вами всё хорошо? - обеспокоенно спросила Дара.

- Голова, - жалобно застонала я, едва вынося давящую боль.

- Вам нужно выпить травяную настойку, это помогает бороться с болью.

- Где же я тебе возьму эту настойку? Здесь даже травы нет, один бескрайний снег, - зло проговорила я.

- Вот, держите, - Дара вынула из небольшой сумки, с которой не расставалась весь поход, маленький флакон с черной жидкостью. - Это успокоит боль.

Я несколько недоверчиво посмотрела на жидкость. Она совершенно не напоминала лекарство, но выбора у меня было немного, и Дара уже человек проверенный. Хотела бы отравить - давно сделала бы это.

- Выпейте перед сном, тогда лучше всего поможет, - посоветовала Дара.

- Спасибо, - я спрятала флакон в карман своего дорожного плаща, и в этот момент появился Леонард.

Дара деликатно удалилась.

- Пойдем, шатер уже готов, - король протянул мне руку.

Когда мы прошли в шатер, то я не удержалась и легла в постель, едва сняла плащ.

- Моя принцесса, что с тобой? - Леонард сел рядом и взял меня за руку.

Несколько мгновений я ничего не отвечала. Мои глаза были закрыты, и я пыталась найти силы, чтобы их открыть. Что со мной происходило, я решительно не понимала. Но жаловаться королю абсолютно не хотелось. На Севере не любят слабых женщин, а я не желала выглядеть таковой.

- Просто устала, но скоро всё пройдет, - солгала я.

- Где же всё пройдет? Ты бледная, - монарх стал на ноги и налил в глиняный стакан воды. - Выпей, - он протянул его мне.

Я с трудом смогла подняться и выпить. Вода остудила жар в моем теле, но не боль в голове. Я вновь легла и старалась не шевелиться, тогда мне казалось, что становится немного легче.

- Я просто устала, всё скоро пройдет, - уверяла я, заметив встревоженный взгляд Леонарда.

- Ты уверена в этом? У нас сейчас состоится собрание, я должен быть уверен, что с тобой всё хорошо, - монарх вновь сел рядом со мной.

- Абсолютно. Ступай, я подожду тебя, - я вяло улыбнулась.

- Постарайся немного поспать, - Леонард осторожно поцеловал меня и беззвучно вышел из шатра.

Из последних сил, я поднялась, чтобы достать из плаща лекарство. Сейчас, я была готова пойти на многое, только бы меня избавили от этой боли, что вытряхивает из меня всю душу.

Открыв флакон, я, не раздумывая выпила всю настойку. Вкус оказался таким же отвратительным, как и цвет, и запах. Тошнота тут же подступила к горлу, но я справилась с ней в самый последний миг.

Вернувшись в постель, я укуталась в шкуру животного и попыталась уснуть. Боль постепенно ослабла и я ощутила, что силы медленно возвращались ко мне. Я никогда не могла подумать, что настойка трав может так быстро помочь человеку. Я повертелась еще немного в постели и в конечном итоге, прекратила попытки уснуть.

На улицу я не захотела выходить, поэтому решила исследовать шатер, чтобы хоть как-то скоротать время.

У небольшого стола, я увидела меч. Его рукоять была искусно украшена дорогими камнями. На ножнах имелся золотой узор виде языков пламени. Тот, кто создавал это, явно награжден отменным вкусом. Я попыталась взять меч в руки, но он оказался настолько тяжелым, что у меня не получилось его даже с места сдвинуть. Как этим вообще можно сражаться?

Пройдя чуть дальше, я увидела корону, стоявшую на еще одном маленьком столике. Лишь один ее вид уже показывал всё величество того, кто это носит на своей голове. Эта корона была только для Леонарда. Никого другого я в ней представить просто не могла. Золото и алмазы завораживающе блестели в свете свечей.

Внезапно во мне заиграло какое-то детское озорство, и я не смогла удержаться, чтобы не померять корону. Наверное, за подобную дерзость голова нахала тут же полетела бы с плеч, но я знала, Леонард мне это простит. Корона оказалась тяжелой и великоватой для моей головы, поэтому она вечно падала мне на лоб. Стараясь держать голову прямо, чтобы корона не падала на глаза, я начала важно расхаживать туда-сюда. Это было странно, я знала. Но за последнее время все неприятные события вытеснили из жизни обычное веселье.

Внезапно за спиной раздался смех, я резко обернулась, от чего корона вновь упала.

- Ваше Величество, - Леонард поклонился мне. - Простите, что побеспокоил вас.

- Всё хорошо, - я подняла корону.

- Примите своего верного раба в свой шатер?

- Вы уже в нем, мой дорогой подданный, - я важно продолжила ходить.

- Тебе идет, - Леонард не переставал улыбаться. - Истинная королева.

- Прости, что взяла, - я остановилась и со смущенной улыбкой сняла с головы корону.

- Лишь тебе позволены такие шалости, - Леонард взял у меня корону и понес ее на место.

Я направилась к постели, чтобы сесть, но так и не смогла этого сделать. Воздуха резко начало не хватать, а всё внутри словно горело огнем. Перед глазами всё поплыло. Я медленно обернулась, чтобы позвать Леонарда на помощь, но слова будто застряли в горле.

- Ариадна? – король быстро подошел ко мне. - Что с тобой?

Я ничего не могла сказать, грудь болезненно заколола. Я уперлась ладонями в крепкую грудь Леонарда, мысленно моля его о помощи.

- Боги, да что же это такое? - он был напуган.

Я быстро нащупала на шеи кулон, который мне перед смертью дала королева. Внутренний голос буквально кричал у меня в голове, чтобы я приняла противоядие. Я сорвала его с себя, но слабость схватила меня в свои цепкие руки и ноги перестали меня держать. Леонард вовремя подхватил на руки, но уже было поздно. Непроглядная тьма окутала мои глаза, и я лишилась чувств.

Часть 36

Она упала мне в руки, словно сломанная кукла. Лишь на один краткий миг я растерялся и позволил слабости коснуться моего тела. Но избавившись от этого, я поспешил уложить Ариадну на постель.

Паника. Первое что я испытал это - панику. В голове беспорядочным потоком кружились вопросы и молитвы. Я старался держать себя в узде, понимая, что чистый разум сейчас мне нужен как никогда.

Ариадна что-то сорвала со своей шеи, и у меня создалось такое впечатление, что она мучилась от удушья.

В ее руке я замечаю кулон, который принадлежал Мире. Она всегда его носила в качестве оберега. Лишь со временем, Мира рассказала, что носит с собой противоядие, опасаясь быть отравленной. Я хотел бы ее тогда успокоить, но она поступала целиком разумно, ведь иногда сложно определить своего врага. Тем более, в замке давно черта добра и зла стала практически незримой. Дело ведь не в правлении и даже не в подходе к различным ситуациям, вся суть кроется в человеческой природе. С этим ничего нельзя сделать: либо смириться, либо уничтожить.

Когда я увидел украшение, то тут же понял, что кто-то пытался отравить Ариадну, и она это почувствовала. Не теряя времени, я открыл кулон и высыпал немного белого порошка в чашку с водой.

Мои руки непривычно дрожали, когда я пытался напоить Ариадну. Это было странное чувство, никогда прежде меня не подводило собственное тело. Во время серьезных схваток с врагом, что разражались среди рек крови, моя рука всегда уверенно держала меч, и в мыслях даже не было намека, что я могу ослабить контроль над собой.

Рядом с этим хрупким созданием, которое пахнет морским ветром, все мои устоявшиеся привычки отправлялись одна за другой в Подземный мир Арана. Это было для меня ново, я чувствовал себя ребенком, который лишь начал узнавать мир, а Ариадна служила для меня проводницей в неизведанные страны.

В конечном итоге, я напоил ее противоядием и теперь ждал, когда же она откроет свои глаза. Я крепко держал Ариадну за руку, молясь Клефу. Ее тяжелое дыхание меня пугало, так же как и смертельно бледное лицо.

Я чувствовал, что начинаю терять контроль и ярость пурпурной пиленой застилала мне глаза, всё это было не к добру. Подозвав к себе прислугу, я отдал приказ, чтобы ко мне немедленно привели лекаря.

Мое сердце бешено стучало в груди, отдаваясь болью в висках. Тело будто бы окаменело и я точно натянутая тетива, сидел рядом с Ариадной, напряженно ожидая, когда всё сдвинется с мертвой точки. Ожидание отравляло меня и медленно убивало. Разум твердил, что я сделал всё правильно, теперь дело лишь за лекарем, но сердце твердило обратное.

В диком метании между собственных мыслей, я дожидался прихода лекаря. Вскоре он пожаловал ко мне и попросил отойти, чтобы во всем разобраться.

Я нехотя отпустил руку Ариадны и дал дорогу лекарю. По моему приказу, в шатер никого не пускали. Сейчас для меня всё перестало существовать, а остаток мира был сосредоточен исключительно вокруг Ариадны, которая не приходила в себя.

Я уже не мог вспомнить, когда последний раз испытывал подобное потрясение и столько много молился. Лекарь всё не отходил и не отходил от постели Аридны. Я ходил по шатру и нервно потирал свои руки, ожидая ответа.

- Ваше Величество, - обратился ко мне лекарь.

Я мгновенно обернулся к нему и с замиранием в сердце вопрошающе посмотрел.

- Ее жизни ничего не угрожает.

От услышанных слов мне тут же стало легче. Облегчение оказалось настолько сильным, что даже причиняло боль.

- Это было отравление? - спросил я после того, как мой разум немного прояснился.

- Вне всякого сомнения. Я полагаю, вы дали девушке противоядие?

Мне не хватило сил, чтобы ответить, я лишь утвердительно кивнул.

- Благодаря этому, она еще жива, но стоит подождать, прежде чем девушка придет в себя. Сейчас она в глубоком сне.

- Хорошо, - голос мой звучал сдавленно и я его почти не узнавал.

Лекарь покинул шатер. Я вновь сел рядом с Ариадной и взял ее руку в свою ладонь.

Отравление. Одно лишь это слово ослепляло меня и доводило до безумства. Кто-то пытался убить Ариадну, и этот «кто-то» находится здесь. Из-за переизбытка чувств, я не мог здраво рассуждать. С превеликим трудом я пообещал самому себе, что как только Ариадна придет в себя, лишь тогда я лично займусь тем, кто это совершил. Никого не подпущу к убийце, сам медленно убью его.

Зверь, которого во мне еще с детства взрастил отец, требовало крови. С этим чувством я не сражался, а даже наоборот - подпитывал сладостным ожиданием. Никто не имеет права причинять вред Ариадне.

Новый отряд воинов встретили без меня, этой ночью я предпочел не выходить из шатра. У входа осталась дежурить охрана. Я приказал, что меня беспокоить можно в случаи, если враг покажется на горизонте.

Я всю ночь просидел у постели Ариадны, целуя ее руку и моля Клефа, чтобы всё обошлось. Казалось, что время остановилось, и я навеки стал пленником этой ночи, которая сегодня была по-особенному холодной.

Я был выбит из сил, жуткие мысли выпили из меня все без остатка. Я настолько был потерян для реальности, что даже не заметил, как уснул.

Мой сон нарушило нежное прикосновение к лицу. Я медленно открыл глаза, не понимая, где нахожусь, осмотрелся по сторонам. Наконец, придя в себя окончательно, я посмотрел на Ариадну, она была в сознании.

- Ты так сильно меня напугала, - признался я, страстно целуя ее руку, вкладывая в эти поцелуи всю свою любовь.

- Прости, - ее белые губы изогнулись в улыбке.

- Как ты?

- Сложно сказать. Голова болит и все тело, будто не мне принадлежит.

- Если тебе что-то нужно, лишь скажи, - чрезмерно возбужденно проговорил я.

- Тшш... Просто побудь рядом.

Я бы никогда не осмелился, не исполнить ее желания, но сейчас мне как воздух было необходимо узнать всю правду.

- Любовь моя, скажи мне, ты знаешь, кто мог совершить это с тобой? Лекарь заявил, что тебя пытались отравить.

Моё заявление о покушении не удивило Ариадну, она знала, что ее пытались отравить.

- Это была Дара, - после короткой паузы уверенно ответила Ариадна. - Когда я очнулась, то тут же вспомнила про ее настойку, которую она мне дала. Уверена, всё дело именно в этом.

- Настойка? - переспросил я.

- Дара сказала, что это лекарство. Откуда мне было знать? Она верно мне служила.

Я резко встал на ноги.

- Леонард, прошу тебя, - Ариадна испугано схватилась за мою руку, явно уловив мои намеренья.

- Будь здесь, - кратко произнес я и, взяв свой меч, покинул шатер.

Я уже ничего не понимал и не видел, кроме холодного оружия, что пронзает сердце этой змеи. Моя черная сторона поглотила, затянула на самое дно. Теперь освобождение придет тогда, когда я совершу расправу.

За мной увязалась охрана.

- Милорд, что с вами?

- Где шатер с прислугой? - холодным тоном спросил я.

Меня привели к нужному месту. Я ворвался внутрь.

- Все вон!!! - мой крик был настолько громким, что даже охрана немного занервничала.

Все бросились в россыпную, осталась лишь эта Дара. Она догадалась, зачем я пришел, поэтому не стала оправдываться или молить о пощаде. Дара стала на ноги и гордо вскинула подбородок.

- Полагаю, она жива, раз вы здесь милорд, - эта дрянь улыбнулась.

- Кто отдал тебе этот приказ? - прорычал я, вынимая меч из ножен.

- Можете убивать, я ничего не скажу.

Здравый смысл боролся со зверем внутри меня. Я должен был выбить из нее всю правду. Возможно, убийство в замке и покушения связанны между собой, а быть может это дело рук Дары. Я не мог рассуждать в этот момент. Передо мной стоит эта змея, которая посягнула на жизнь Ариадны, о чем здесь еще можно говорить?

Дара подошла ко мне ближе.

- Ну же милорд, сделайте это. Мне не удалось ее убить, это сделает кто-то за меня. Давайте, - она раскинула руки в сторону.

Где-то в самой глубине души я слышал тихий шепот, который убеждал меня убить эту девушку. Шепот до боли напоминал голос отца. Он давно умер, но всё еще не покидает меня. Голос совести заклинал меня не делать поспешных шагов, нужно выпытать всю информацию. Дара истерично смеялась и несколько демонически смотрела на меня. Я находилась в ловушке из собственных мыслей и желаний убить ее.

В конце концов, я поддался чувствам и вонзил меч по самую рукоять в грудь Дары. Ее глаза расширились, а рот немного приоткрылся.

- Желаю, чтобы Аран не пустил тебя в свое царство. Пусть твоя душа будет страдать вечно, - зло проговорил я, вынимая оружие.

Девушка упала на землю, а в ее больших глазах цвета неба навеки застыла смерть.

Охрана молча стояла у входа, пораженная моим поступком.

Я посмотрел на свой меч. Он был весь в крови, что начала стекать по моим рукам. Я отбросил оружие в сторону, переосмысливая произошедшее. За всю жизнь я убил многих, и смерть совершенно меня не пугала. Но до этого дня я никогда не испытывал безграничной радости из-за убийства. Это было для меня дико и ужасно. Со страхом я осознал, что начал превращаться в отца.

Часть 37

Ожидание оказалось слишком томительным. Оно поглощало всё вокруг, и ничего с этим нельзя было сделать, только терпеливо ждать. Армия находилась в полной готовности, последнее слово оставалось только за противником. Разведка, которая вернулась совсем недавно, доложила, что варвары скоро появятся. Я не мог им позволить продвинуться в самую глубь Четырех сторон, бой был уже неизбежен.

Разведчики имели возможность узреть тех монстров, с которыми варвары прибыли на мою землю. Их оказалось не так уж и много, как я себе представлял, и это меня сильно беспокоило. Я стоял в окружении огромного войска, крепко сжимая в руках поводья лошади. Все мы ждали того мгновения, когда земля захлебнется в крови великой битвы, и было странно слышать, что варвары надвигаются со скудным запасом своего главного оружия – животными. Внутренний голос подсказывал мне, что всё не так просто, как кажется на первый взгляд, но где стоит искать подвох?

Для борьбы с животными все мы приложили много усилий, но хватит ли нам этого, я не знал. Никогда прежде я не сражался с племенами магических животных. Против нас всегда шли люди и с ними воевать куда проще, нежели с тем, что во множество раз превосходит тебя в размерах.

Внезапно тишину рассеял слабый звон железа и какие-то неясные слова, что повторялись вновь и вновь.

В небе ярко светило солнце, отчего на воде Великой реки играли разноцветные блики, где-то даже слышалось пение птиц. Природа вокруг не предвещала приближение беды, но каждый из нас ее чувствовал.

Варвары недолго заставили себя ждать и вскоре на горизонте появились первые воины. Их золотая броня слепла глаза, но я смог рассмотреть, что она у них достаточно легкая. На головах ни у кого не было шлема, что тоже заставило насторожиться. Эти люди, либо глупы в военном деле, либо слишком в себе самоуверенны, раз не посчитали нужным, обезопасить себя от стрел.

Я обменялся взглядами со своими военачальниками, они так же удивились внешнему виду противника.

- Не стрелять, пока я не отдам приказ, - заявил я, внимательно наблюдая за варварами.

Я должен был увидеть, где расположены их животные, чтобы выстрелить в них на поражение.

Вскоре показалась и конница. Лица всадников были разукрашены чем-то багровым, я не сразу догадался, что это кровь. Лошади буквально горели в золоте, точно так же, как и всадники – нас хотели ослепить.

Дав знак лучникам, чтобы они приготовились, я продолжал свое наблюдение. Интуиция не могла меня подвести, сейчас это было бы слишком жестоко. Что-то было не так, особенно, я в этом убедился, когда варвары резко прекратили наступление и остановились.

- Почему они медлят? – спросил один из моих военачальников, который стоял рядом.

- Не знаю, - напряженно ответил я. – Готовьте сетки для животных, ваша задача – устранить монстров, ясно?

- Как прикажите.

Казалось, что время внезапно остановилось. Противник не спешил первым вступать в бой, я не стремился отобрать это первенство. На какой-то краткий миг, мне даже почудилось, что эти дикари ведут себя чрезмерно цивилизованно: не наступают табуном, не кричат, будто потеряли рассудок. Они просто стояли и проговаривали слова на своем языке. Но всё это оказалось, лишь миражом: после долгого томления варвары, точно стая шакалов ринулись в бой, а над землей взмыло огромное черное облако. Именно это облако и стало тем подвохом, которого я так ждал.

Первые стрелы полетели вверх, а пехота бросилась в атаку. Этим черным облаком оказались большие серые птицы с всадниками. Мы надеялись, что животные окажутся на земле, где с ними гораздо проще будет справиться, но догадки превратились в прах. Никто из нас не мог представить, что подобное может существовать по-настоящему.

Мое войско и войско противников слились в единое целое, утопая в лязганье оружия и ржание лошадей. По численности нас было больше, но я понимал, против летучих монстров нам не выстоять.

Пока пехота отважно сражалась, конница стремилась попасть вглубь вражеского войска и уничтожить предводителя.

Все стратегии, что мы подолгу выстраивали, рухнули в один краткий миг. Варвары действовали хаотично, но при этом поражая моих воинов прямо в цель. Это совершенно выходило за рамки моего понимания ведения военных действий. У армии Хлема не было ничего, кроме уродливых животных и золотых доспехов. Но, не смотря на это, мы терпели крупные потери.

Я сражался наравне со всеми, как это бывало и раньше. Я был главной целью варваров, но это не мешало мне защищать свою религию и землю, на которую они смели посягнуть. Предводителей противника видно не было.

Мой меч уже давно стал красным от той крови, в которую я его уже успел окунуть. Я беспощадно убивал каждого золотоносного дикаря, с яростным взглядом выискивая того, кто привел их сюда.

Мы держались стойко до того момента, пока дикие птицы не принялись за кровавую расправу. Они подлетали и одним свои крылом убивали сотни солдат. Я не желал верить в то, что мы проиграем этот бой. Я выводил свое войско из самых безвыходных ситуаций, одерживал победы над самыми жестокими врагами. Но триумф видимо не может быть вечным.

Когда я всё же сумел с небольшим отрядом попасть в самое сердце вражеского войска, я увидел Эрея. Он был на лошади, окруженный многочисленной охраной. Похоже, именно он командовал этим диким стадом. Его нужно было убить, эта навязчивая мысль меня не покидала с того момента, когда я заметил Эрея.

Это желание оказалось настолько сильным, что я даже не сразу услышал слова подоспевшего воина, который что-то мне говорил.

- Ваше Величество, натиск слишком сильный, нам не выстоять.

Мне нужно было возвращаться обратно, и уходить, пока моя армия еще напоминала армию. Но если я не покончу с Эреем, то он возобновит преследование. Дело было не в моей боязни, что он меня убьет, мы попросту не убережём столицу.

- Ваше Величество, - вновь обратился воин, ожидая моего ответа.

С тяжелым сердцем, я был готов отступить. Дикие птицы пожирали убитых солдат, а варвары добивали тех, кто еще не отдал Арану свою душу.

С отрядом, я поспешил вернуться к исходной позиции, пока не обнаружил, что Эрей преследует меня. Теперь вся эта бойня грозила стать поединком двух соперников. Он был трусом, раз не сражался вместе со своими людьми и прятался за их спинами, как обиженная девчонка. От него я убегать не хотел. Раз он жаждет сразиться со мной, то я окажу ему такую милость.

Я остановился, а Эрей продолжал свою дикую скачку.

- Милорд, нам нужно уходить, - произнес командующий отрядом.

- Идите, я догоню.

- Но, милорд…

- Ступайте, быстро, - перебил я.

Вынув на ходу из тела убитого воина копье, Эрей замахнулся и метнул оружие в мою сторону, я успел увернуться. Прежде, чем противник попытался повторить очередную попытку убить меня, я вонзил меч в его коня и поспешить отъехать на безопасное расстояние. Пока он приходил в себя, несколько всадников взяли меня в кольцо. Из-за их золотых лат, что слепили меня, я не мог нанести точного удара. Резкая боль в ноге заставила меня собрать все свои силы в кулак, и ответить таким же сокрушительным ударом, но ничего не получалось. Всадники словно бы специально не останавливались и ходили вокруг меня, сверкая своей броней.

В какой-то миг рядом появился мой отряд и вытащил меня из живого кольца. Мы убегали с поля боя, как побитые собаки, а враг не спешил нас догонять, так как тоже имел огромные потери солдат.

Горечь поражение заполонила всё мое тело, от чего я даже не обращал внимания на раненную ногу. Мы стремительно мчались к лагерю, но поле из убитых тел, тянулось еще очень долго, а дикие птицы не брезгуя, пожирали человеческую плоть.

Я был унижен, как и вся моя армия, вернее ее остатки. Это оказался самый быстрый бой из всех, на которых я когда-либо бывал. Это был конец. Мы уничтожены по моей вине. Теперь оставался лишь одних выход – Степной барон. Лишь он поможет нам избавиться от варварской напасти.

Часть 38

Ариадна была смертельно напугана, когда я вечером вернулся в лагерь. Мне не сразу стали ясны причины подобного поведения с ее стороны, но затем я всё понял. Мои доспехи были испачканы уже давно запекшейся кровью, а моя раненая нога продолжала кровоточить, лишая остатков сил.

Войдя в шатер, я тут же рухнул на постель - ноги перестали меня держать. Если бы весь ужас заключался только в ранении и недостатке сил! Тогда всё было бы непременно иначе. Но сейчас, муки совести разъедали меня, словно сильнодействующий яд. Я не уберег собственную армию. Я не смог ничего сделать, когда это крылатые монстры пожирали моих людей. В один миг, я стал никем - пустым местом.

- Леонард, - дрожащим голосом обратилась ко мне Ариадна. - Твоя нога, тебе нужна помощь.

- Пустяки, - едва слышно произнес я.

Моё сознание находилось на грани с реальностью. Я смутно помнил, что Ариадна со мной делала: ее облик то меркнул, то вспыхивал у меня перед глазами. Где-то далеко-далеко я слышал ее голос, но не мог разобрать слов. Когда это туманное чувство прошло, я заметил, что о моей ране позаботились, а доспехи были сняты.

- Мне нужен гонец, - хрипло произнес я, усаживаясь на постель.

- Тебе нужно немного отдохнуть, - ласково заявила Ариадна.

- Нет-нет, это очень важно, мне срочно нужен гонец, - не отступался я.

Моя южная принцесса наверняка поняла, что спорить со мной бесполезно, и вскоре передо мной стоял гонец.

- Ариадна, на моем столе есть письмо, подай его мне, - попросил я.

Она дала его мне. Это письмо я подготовил заранее, чтобы в случаи поражения тут же отослать его.

- Это нужно отправить жрецу, который находится у Степного барона, - объяснил я гонцу. - Письмо важно доставить в самые короткие сроки.

- Милорд, у меня есть несколько почтовых голубей, я отобрал лучших из лучших.

- Мне всё равно, главное доставь письмо как можно быстрей.

- Слушаюсь, милорд, - гонец забрал письмо и вышел из шатра.

- Что это за послание? - спросила Ариадна, садясь рядом со мной.

Этого разговора я желал меньше всего, но оставить Ариадну в наведение было бы жестоко и эгоистично с моей стороны. Она не заслужила на подобное обращение к себе.

- В нем моё согласие на то, что я готов отдать свою душу в обмен на победу над варварами Хлема, - ответил я, как можно спокойней.

- Душа? - со всей серьезностью спросила Ариадна. - То есть, твоя жизнь в обмен на победу?

- Именно. Дух Степного барона имеет великую силу, к которой можно обратиться за определённую плату, - объяснил я.

- Но неужели нет другого способа? - Ариадна крепко сжала мою ладонь своими тонкими пальцами.

Я был искренне удивлен тому, что она настолько сильно взволнована сложившейся ситуацией. Она переживала за меня, а это как оказалось, очень приятно. Но в тоже время, мне не хотелось заставлять Ариадну испытывать весь этот ужас.

- Думаешь, если бы он был, я им не воспользовался?

- Но я не хочу тебя терять, - внезапное признание Ариадны прозвучало так, словно она только что произнесла брать: ей было стыдно.

- Я понимаю твои чувства, - я обнял свою южную принцессу. - Но человек не может изменить судьбу, которую ему уготовили Боги. В конце концов, это мой долг - любым способом защитить свой народ.

- Я понимаю, - Ариадна всхлипнула, и я догадался, что она плачет. - Но мы так мало были вместе. Я не хочу тебя терять, должен быть какой-то другой способ.

- Послушай меня, - я осторожно взял лицо Ариадны в свои ладони.

Она горько плакала, как ребенок, и от этого моё сердце болело лишь сильней.

- Мне жаль, что я причинил тебе боль. Но я прошу от тебя лишь одного, я никогда не требовал этого от других. Мне нужна твоя поддержка. Ты ведь понимаешь, что всё это я делаю не из собственной прихоти. Если дикари убьют меня, они захватят столицу и тогда, начнётся что-то ужасное. Так зачем мне умирать, понапрасну, если я смогу спасти не только народ, но и нашу религию?

- Я понимаю тебя, - Ариадна отвела взгляд в сторону. - Просто я слишком эгоистична.

- Это не так. Ты хочешь любви и это нормально, но я не могу, как король поставить свои интересы выше государственных. В этом и заключается мой долг. Думаешь, я сам в восторге от того, что живу манией дать народу наследника? Думаешь, мне не противна вся эта женская ругань в гареме? Да, я король, но это не делает меня всесильным. Лишь раз я позволил себе слабость, но даже здесь Боги мне не дали насладиться ею, - я провел костяшками своих пальцев по горячей щеке Ариадны. - Я так сильно полюбил тебя, что иногда это даже причиняет боль мне.

- Леонард, - тихо вздохнула она.

- Ты можешь ни о чем не переживать, я всё устроил таким образом, что после моей смерти твоей жизни ничего не будет угрожать.

Я не успел завершить свою мысль, как в шатер пожаловали мои люди с огромным сундуком.

- Что это? - спросил я.

- Милорд, мы разгружали корабль, который недавно пришел из столицы. Там был этот сундук и записка, в которой говорилось, чтобы мы доставили его лично вам.

- Спасибо.

- Помощь не нужна?

- Нет, я сам справлюсь.

- Ты что-то ждал из столицы? - спросила Ариадна.

- Нет. Корабль должен был привести лишь еду и лекарства.

С трудом я встал с постели и хромая, подошел к загадочному сундуку. В груди что-то заболело, и в голову тут же пришла мысль: мне не хочется заглядывать внутрь. Но обычное человеческое любопытство сыграло со мной злую шутку.

Наклонившись, я рывком открыл сундук. В воздух тут же ворвался отвратительный запах. Этот запах я уже успел изучить за всё время военных походов. Этот запах въедается в голову, нос, кожу и ты живешь с ним всю жизнь, как бы расплачиваясь за то, что стольких людей погубил на поле боя. Некоторые солдаты не выдерживают подобного и могут сойти с ума, другие же остаются к этому стойкими. Я, наверное, отношусь именно к последним, но сейчас был не уверен в этом до конца.

От запаха разлагающейся плоти, Ариадна зажала свой нос рукавом платья.

- Тебе лучше отвернуться, - посоветовал я, зная, насколько она ранима.

- Нет, всё хорошо, - Ариадна откашлялась.

Я потянулся к ткани, что скрывала от меня причину этого ужасного запаха. Стянув ее, я едва сумел сохранить равновесие. Первые несколько мгновений мой разум пытался отвергать то, что увидели глаза. Но это оказалось бесполезно.

Я сделал шаг назад, кусая свой кулак до крови. Боли не было, лишь крик, застрявший в горле, заставлял меня задыхаться.

Мне хотелось проснуться. Это был лишь кошмар. Я отчаянно хотел в это верить, и мне даже показалось, что это правда, пока Ариадна тоже не заглянула в сундук. Ужас, которым она была охвачена, развеял мой мимолетный мираж. Я не спал, это была явь.

Дышать стало просто невозможно, грудь наполнилась раскалённой до придела болью. Постепенно к этой боли примешивалась дикая злость.

Мою кровь. Мою плоть. Моего народившегося сына убили. В сундуке лежал вырезанный из чрева Ханны ребенок, а на внутренней стороне крышки сундука висела записка:

"Следующая наложница повторит участь предыдущей".

Часть 39

Леонард был сломлен. Иного подобрать слова, что описывало бы происходящее как можно лучше, я не подобрала. От того прежнего короля с Севера не осталось и призрачного следа. В один короткий миг Леонард, с которым я познакомилась и в которого влюбилась – умер. Теперь я видела совершенно незнакомого мне человека, который утопал в собственном горе. Подобная картина заставляла кровь стыть в жилах.

Я отказывалась сдаваться без боя за измученную душу короля. Не знаю, откуда во мне взялось это упорство и сила, но отступать я попросту не имела права. За всеми этими доспехами, грозным видом и строгим взглядом кроется всё тот же маленький мальчик, над которым издевался отец. Он не научил сына любви и ласки, внушал лишь жестокость и отрицание каких-либо чувств. Жизнь Леонарда была полна трагедий, что не прошли для него бесследно.

По словам разведчиков, враг практически восстановился после битвы и вскоре нападет снова. Леонард твердо решил отдать себя в качестве жертвы, с чем я была абсолютно не согласна. Несколько долгих и бессонных ночей, я отчаянно пыталась найти выход, чтобы спасти Леонарда. Идея пришла достаточно быстро, но она была слишком жестока в отношении короля. Я даже боялась ее произнести, но в конечном итоге нашла для этого в себе силы.

Когда Леонард вернулся с военного собрания, я терпеливо его ожидала, чтобы поговорить. Он, тяжело вздохнув, сел за свой стол и невидящим взглядом смотрел себе под ноги.

Я не знала, как следует начать этот непростой разговор. С того момента, как мы увидели тело несчастного ребенка, между нами резко пролегла огромная пропасть.

- Леонард, нам нужно поговорить, - спокойно произнесла я, садясь у его ног, чтобы лучше видеть его лицо.

- О чем? – бесстрастно спросил он, не поднимая на меня своих глаз.

- Я не стану лукавить, мне не понять силу твоей скорби. Утешения здесь уже напрасны, но я сильно переживаю за тебя. Мне больно видеть тебя таким.

- Тогда не смотри, - раздражено ответил Леонард.

Я готовила себя к тому, что поговорить с ним будет достаточно непросто, поэтому не заостряла внимания на его раздражительности.

- Просто, я хочу сказать, что сейчас ты здесь, а не в замке. Твои воины нуждаются в тебе, ты должен довести начатое дело до конца, а после этого расправиться с теми, кто так жестоко погубил твоего ребенка.

Лишь от одного упоминания о малыше, Леонард содрогнулся, но взгляд по-прежнему был прикован к земле.

- Знаю, - пробормотал король. – Именно поэтому, я еще здесь, но вскоре я отправлюсь к барону, и с варварами будет покончено.

- Про барона я с тобой и хотела поговорить, - осторожно продолжала я.

- Я слушаю, - несколько отрешенно произнес Леонард.

- Какая именно душа интересует этого барона?

- Исключительно королевской крови, - тут же ответил монарх.

- Послушай меня, - я взяла его лицо в свои ладони и внимательно посмотрела в глаза. – Тебе не нужно отдавать свою душу.

- Мы не сможем выстоять в следующем бою, - Леонард убрал от себя мои руки и встал на ноги.

- Я понимаю, поэтому, хочу сказать, что лучше было бы отдать барону твоего убитого сына, - последние слова я произнесла неуверенно и тихо.

Леонард обернулся, и одарила меня гневным взглядом, от которого перехватило дыхание.

- Ты в своем уме, женщина? – прорычал он.

Я постаралась оставаться спокойной и не позволить страху овладеть разумом.

- Послушай меня, - продолжила я. – Ребенку уже не помочь. Как бы жестоко это не звучало, но такова, правда. Пока он не погребен, душа еще покоится в теле. Он твой ребенок, а значит, королевской крови. Он сможет тебе помочь.

- Я не трус! Я не стану прятаться за своим бедным ребёнком! – Леонард кричал настолько сильно, что на его лбу вздулась жила.

- Не горячись, - я поднялась с земли. – Посуди сам, ты король и с твоим уходом в стране начнутся беспорядки. Алесандр не хочет быть королем, и ты это знаешь. Да, ты спасешь людей от варваров, но не убережешь, от конфликтов, что разорвут Четыре стороны на части. Получается, что твоя жертва станет напрасной.

Леонард принялся расхаживать по шатру. По его выражению лица было сложно что-то понять, но мои слова явно заставили задуматься.

- Хорошо, - после долгого молчания произнес он. – В твоих словах есть толк.

- Пойми, я не хочу, чтобы ты страдал, но пусть твой сын поможет тебе.

- Как я и сам об этом не подумал? – Леонард устало потер свои глаза. – Прости, что был с тобой резок.

- Всё в порядке, я не сержусь на тебя.

***

Наутро я проснулась от непонятного мне шума. В постели Леонарда я не обнаружила, от чего тут же начала переживать. Одевшись, я вышла из шатра и удивилась тому, что увидела.

В общем потоке солдат на лошадях цвета золота, шли всадники в светлых плащах. Головы были покрыты капюшоном, и мне не очень-то хотелось видеть, что скрывается за ними. Эти загадочные всадники значительно превышали в размерах простых солдат. Где-то в самом начале строя были слышны звуки барабанов.

Рядом со мной возник Леонард. Он уже был целиком собран и вооружен.

- Кто эти люди? – спросила я.

- Это и есть помощь Степного барона, они пожаловали сюда ночью, через несколько часов, после того как я отправил, - Леонард осекся, не в силах закончить предложение и упомянуть своего ребенка.

- Они немного пугают, - я скрестила руки на груди.

- А что ты скажешь на это? – Леонард указал в небо.

Я подняла голову вверх и увидела огромных птиц, такого же окраса, что и лошади прибывших солдат. Существа кружили в поднебесье, явно ожидая приказов.

- Впечатляюще, - единственное, что я смогла произнести.

- Нам пора в путь, - заявил Леонард.

- Береги себя, - я крепко обняла монарха.

- Всё будет хорошо. Эти дивные птицы умело управляются с огнем, а против огня сложно выстоять.

- Я буду молиться.

- Спасибо, - Леонард крепко поцеловал меня, а затем сев на свою лошадь, помчался вдаль.

***

После вечерней молитвы, я еще долго не могла уснуть. Мне было ужасно плохо, я ничего не сумела поесть и даже выпить. Непременно, это была ответная реакция моего тела на все те переживания, которое я испытала за последнее время.

Удобно устроившись в постели, я пыталась заснуть, но странное недомогание не позволяло мне этого сделать. До глубокой ночи я мучилась от внезапной слабости, что овладела моим телом. Лишь ближе к утру, я всё же смогла немного поспать.

Я стояла на балконе и наблюдала за тем, как снежинки медленно опускались на землю. Было прохладно, но не настолько, чтобы вернуться обратно в замок и сесть у камина.

На душе было так спокойно и хорошо, что даже в груди становилось немножко больно. Внезапно на балконе появился Леонард. Он тепло мне улыбнулся и продолжил осторожно качать у себя на руках небольшой сверток.

Я немного удивилась, но внутри жило ощущение, что этот сверток принадлежит мне. Я подошла чуть ближе, и Леонард мне показал маленького ребенка с большими карими глазами. Малыш внимательно смотрел на меня, как бы изучая, а затем на маленьких розовых губах проступила улыбка.

Опасение, что я испытывала, когда только увидела ребенка, тут же исчезли.

- Смотри, улыбается, - с неким детским изумлением произнес Леонард.

Не знаю, почему, но я была уверена, что это мальчик. Для меня это казалось таким же понятным, как и то, что Леонард стоит рядом со мной.

- Точно, улыбается, - согласилась я.

Леонард поцеловал меня и приобнял за талию одной рукой.

- Наш сын очень сильно похож на тебя, - ласково прошептал король.

На этих словах я резко проснулась. По вискам скользили холодные капли пота, будто я очнулась от кошмара. Но не успела я прийти в себя окончательно, как мне вновь стало плохо, я легла обратно, но уснуть мне уже не удалось.

Часть 40

В столице нас встречали, как настоящих героев, которые будто после многолетнего похода, наконец, вернулись домой. Люди стояли с обеих сторон от центральной дороги и бросали под ноги зимнелисты, выкрикивая слова приветствия и почтения королю.

Леонард широко улыбался и махал рукой своему народу, уверенно держась в седле. Он великолепно играл роль беззаботного монарха, которому победы даются с легкостью, а простые человеческие чувства уже давно не трогают его сердце. Едва ли кто-то, даже из самых приближенных мог знать всю трагедию Леонарда, кроме меня. Все те беды, что мы пережили вместе, связались нас и теперь, я уже не боялась, что кто-то отнимет у меня короля.

Возможно, во мне говорил эгоизм, но за время похода я окончательно решила, что не отдам никому Леонарда. Даже если бы он был обычным плотником, я поступила бы точно так же.

После нашего возвращения в замке тут же, как и во всем Гридене начались гуляния.

Пока меня купали и готовили к пиршеству, Леонард куда-то ушел, как выяснилось позже - он предпочел побыть наедине со своими мыслями у могилы Ханны. Чувство ревности жило во мне, но я прекрасно понимала, что показывать его сейчас абсолютно нет смысла. Наверное, именно после праздника Леонард расправится с теми, кто совершил жестокое убийство. Но кто это мог быть, я даже не имела предположений.

После всех сборов, я в сопровождении охраны, отправилась в зал торжеств. Едва ли мне хотелось веселиться и распивать вино, я шла лишь для того, чтобы поговорить с Алесандром.

С диким нравом Леонарда я уже знакома достаточно давно и от него можно ожидать всякое. Король не пощадил Дару за то, что она пыталась отравить меня. За убийство матери своего ребенка он мог пойти и на самые крайние меры. Нужно быть лишь круглым глупцом, чтобы не понять очевидного - сейчас Алесандр не в безопасности.

Вокруг все веселились и оживленно праздновали победу над врагом. На удивление, когда я только появилась на банкете, то со мной тут же все начали здороваться и одаривать комплементами. Для меня это казалось чем-то довольно странным. Прежде, я не видела, чтобы Ровене оказывали подобное уважение и внимание.

Среди присутствующих, я достаточно быстро отыскала Алесандра. Он сидел за столом и выглядел совсем поникшим. Видеть его в таком состоянии было настолько необычно, что сложно распознать в этом человеке того самого улыбчивого Алесандра.

Я всегда была убеждена, что мужи Севера слишком грозные и никогда не поддаются чувствам и эмоциям, но чем больше я нахожусь здесь, тем лучше начинаю понимать северный народ.

- Отведи меня на крышу, - попросила я, когда подошла к Алесандру.

Он был удивлен, только я не знала чему именно: моему появлению или просьбе.

Мы незаметно покинули зал и взобрались на крышу, куда меня привел Алесандр после моего первого бала в этом замке. Затем со всеми нами произошло столько всего, кажется будто это было в прошлой жизни. А сейчас, мы стали другими, но это лишь мираж. Мы всё те же Ариадна и Алесандр, правда, взгляды на многие вещи изменились.

Мы вновь, как и когда-то любовались чистым северным небом.

- Мне очень жаль, что я не уберег Ханну, - внезапно сознался Алесандр. - Я даже понятия не имею, как это получилось. У нее была охрана, я навещал каждый вечер. Я не хотел оставаться здесь, Леонард знал, что моё место в строю вместе с воинами, - Алесандр сел на крышу и сжал руки в кулаки. - Мне доложили об убийстве лишь после того, как отправили сундук. Леонард мне этого не простит, я бы никогда не простил.

- Не вини себя, - я подошла к Алесандру. - Ты делал всё, что от тебя требовалось. Похоже, противник оказался достаточно влиятелен, раз всё пошло таким образом.

- Это не делает меня менее виновным. Впервые Леонард поручил мне столь важное дело, и я с ним не справился.

- Твой брат не слеп и знает, где стоит искать правду. В любом случаи я постараюсь вразумить короля, если он не станет слушать свой разум.

- Ты говоришь и рассуждаешь, как истинная королева, - Алесандр улыбнулся.

- Брось, какая из меня королева? Я всего лишь одна из многочисленных женщин, которая любит твоего брата.

- Поверь, для Леонарда ты не безликая фаворитка, которых он меняет и забывает, - принц стал на ноги, и смахнул с брюк снег. - Ты для него особенная. Будь осторожна, пока убийц не нашли, нужно остерегаться.

После разговора с Алесандром я отправилась в королевские покои. Желания учувствовать во всеобщем праздновании у меня не было, к тому же плохое самочувствие не позволило бы сделать этого.

Леонарда в покоях не оказалось. Я хотела дождаться его прихода, но необъяснимая слабость буквально подкосила меня. Находясь в постели, я наивно полагала, что всё вот-вот пройдет, но ничего подобного не происходило. Когда терпеть недомогание стало просто невыносимо, я сдалась и попросила прислугу привести ко мне лекаря.

Он явился достаточно быстро, чему я была безмерно рада. Только лекарем был не мужчина, это оказалась женщина лет сорока. Похоже, к наложницам подпускали исключительно женщин. Впрочем, я бы чувствовала себя достаточно неловко, если бы осмотр вел мужчина.

Долгое время мне ничего не говорили. Женщина осмотрела меня всю с ног до головы, и я уже находилась в нетерпении. Ожидание зарождало в голове не самые хорошие мысли.

В конечном итоге, женщина тепло улыбнулась мне, и на северном наречье, которое я уже научилась понимать, заявила:

- Вы беременны.

Услышанное повергло меня в шок. Но осознание, которое пришло чуть позже, подавило шок, уступая место радости.

- Стоит доложить Его Величеству, - внезапно заявила женщина.

- Нет, - практически вскрикнула я. - Об этом я скажу сама. И было бы хорошо, если вы никому не скажите об этом.

- Как пожелаете.

- Никто не должен знать, - вновь повторила я. - В противном случаи, для вас всё обернётся не лучшим образом.

- Я буду молчать, - заверила меня женщина и в спешке покинула покои.

Я была с ней слишком резка, но иначе сейчас просто невозможно. Моя беременность имела две стороны, одна из которых значительно повысила мои шансы на то, что от меня захотят избавиться в скором времени. Но с другой стороны, я была бесконечно рада тому, что смогу хоть немного излечить раны Леонарда столь прекрасной новостью.

Его я прождала достаточно долго. Король пришел уже ближе к вечеру и был заметно раздражен. В привычной для него нервной манере он избавился от верхней одежды по пояс. Я ничего не говорила первой, предпочитая оставить выбор за Леонардом.

- Сил моих больше нет, - проговорил он, падая в кресло перед камином.

- Что произошло?

- Был совет и этот гнусный, этот подлый червь набрался смелости выступить против меня, - в голосе Леонард отчетливо слышалось отвращение.

- Ты о ком?

- О своем никчемном советники. Он набрался наглости заявить о том, что у него есть сын.

Суть всей трагедии я никак не могла уловить.

- Так в чем же проблема?

- Да в том, что если король не может дать наследника, то начинают поиски подходящих кандидатур, которых я должен принять в качестве своего приемника. Алесандр от престола откажется, а больше передать его некому, гори оно всё пропадом, - монарх ударил кулаком по подлокотнику. Старый интриган. Давно всё это затеял, его отпрыску через год исполнится уже шестнадцать. Шакалы. Стервятники, - Леонарда всего трясло от злости.

Я стала сзади него и крепко обняла за плечи.

- Бросить эту проклятую корону и уехать бы с тобой в какое-нибудь тихое место, - чуть спокойней продолжил король, целуя мои руки. - Но народ я не могу оставить этим болванам. Всё с рук валится, сил нет. Я опустошён. Я не хочу плодить детей лишь из-за меркантильных целей, тогда я себя возненавижу еще сильней.

Я наклонилась к уху Леонарда и тихо прошептала:

- У нас будет ребенок.

Король умолк и замер на месте. Он молчал, затем медленно встал с кресла и опустился передо мной на колени, целуя мне руки.

- Что ты делаешь? - я хотела, чтобы Леонард поднялся, но он всё продолжал целовать меня, а затем просто обнял, прислоняя голову к моему животу. - Ты рад? - осторожно спросила, запуская пальцы в густые волосы монарха, что сейчас были распущены.

- Рад ли я? - Леонард встал и пристально посмотрел мне в глаза. - Любовь моя, я счастлив и благодарен тебе, моя королева, - он страстно поцеловал меня, и внезапно я ощутила на губах соленых вкус.

Это были слезы. Его слезы. Слезы, вызванные искренним счастьем.

Часть 41

Сегодня утром Леонард решительно заявил, что хочет побыть со мной наедине вдали от замка. Я, наверное, как и любая другая женщина была безмерно счастлива такой новости.

После того, как о моей беременности узнал Леонард, я часто ловила себя на мысли, что дико боюсь закончить свою жизнь как Ханна. Этот навязчивый страх утомлял, поэтому возможность покинуть замок даже на короткий срок - радовала меня.

Правда, Леонард и словом не обмолвился, куда мы отправимся. Я не решилась задавать по этому поводу какие-либо вопросы. Мне всего лишь хотелось всецело довериться королю и ни о чем не беспокоиться хотя бы один день.

Наше небольшое путешествие началось ранним утром. Я полагала, что поеду верхом, но Леонард категорически был против, поэтому меня устроили в санях. Живота еще видно не было, да и чувствовала я себя прекрасно, но на короля эти аргументы абсолютно не действовали. Я понимала его, особенно, после всего, что произошло, поэтому не возражала.

Мы отправились в сопровождении многочисленной охраны и прислуги. Леонард лично отобрал их для лучшей безопасности. Перед нашим отъездом, монарх казнил стражу, которая должна была охранять Ханну. Но, как мне казалось, смертью уже не напугать того, кто вел игру против престола.

Когда королевский замок остался позади, я постаралась отвлечь себя от всех его интриг и ужасов. Мне хотелось вновь стать обычным человеком, который радуется простым вещам и панически не переживает за свою жизнь. Но ирония заключалась в том, что я переживаю не за себя, а за ребенка. Лишь от одной мысли, что с ним может что-то случится, меня бросало в дрожь. Но вместе с этим, я чувствовала в себе силы для того, чтобы бороться и за себя, и за ребенка, и даже за Леонарда. Я прекрасно начала понимать, что выжить в королевском замке, сродни войне, в которой всегда будут победитель и проигравший.

Раньше, я даже представить себе не могла, что во мне есть столько сил и стойкости. Я воспринимала себя, как слабохарактерную и беспомощную. Всю жизнь я хотела быть похожей на Элен. Родители всегда нахваливали ее целеустремленность и выносливость. Может быть, из-за этого я и была о себе столь низкого мнения. Но теперь я отчетливо знала, что способна пойти на многое, ради защиты близких людей и своей любви к Леонарду.

Наш путь продлился не так уж и долго, как я могла предположить. К обеду мы остановились у пещеры. Признаться, я совсем не так представляла себе, то место, где мы сможем немного отдохнуть.

Леонард встал с лошади и помог мне выбраться из саней. Снег хрустел под ногами, а легкий ветер трепал мои волосы. Было холодно, но не сильно.

- Что мы будем здесь делать? - спросила я, осматриваясь по сторонам.

- Скоро увидишь. Я уверен, тебе понравится, - Леонард загадочно улыбнулся и повел меня за собой.

- Разве мы не возьмем факелы? - торопливо спросила я, когда поняла, что мы идем в пещеру.

- Здесь они нам без надобности, - ответил Леонард.

Я всё еще ничего не могла понять. Почему мы здесь? Зачем нам идти в эту пещеру? Но как только мы вошли внутрь, всё стало на свои места.

Эта пещера оказалась необычной, во всяком случаи она не соответствовала моему понятию об обычных пещерах. В ней было так же светло, как и на улице. Вся суть заключалась в том, что углубление состояло не из камней, а прозрачных кристаллов, что блестели при свете дня.

Леонард указал взглядом верх, я подняла голову и увидела небо. Пещера, оказалась не сплошной, верху имелось большое отверстие в виде овала, через которое внутрь проникал свет и отбивался от поверхностей кристаллов, создавая некую иллюзию.

- Как тебе? - спросил Леонард, внимательно наблюдая за мной.

- Волшебно, - единственное, что я смогла ответить.

- Но это еще не всё, - король повел меня дальше.

Когда мы в очередной раз остановились, я увидела огромное озеро молочного цвета. Над ним плыло облако, и я тут же ощутила тепло, что исходило от воды.

- Но как такое возможно? - завороженная увиденным, спросила я.

- Никто этого не знает. Вода здесь всегда была горячей и белой. Существует легенда, что Бог Севера Адэйр родился в этом озере. Когда он вышел из него, вода окрасила его волосы. Они стали такими же белыми, как и озеро. Адэйр внешне холоден как снега Севера, но с горячим сердцем, как и эта вода.

- Потрясающая легенда, - я с детским восторгом и любопытством изучала местность и никак не могла поверить в то, что всё это действительно существует.

- Хочешь искупаться?

Леонард будто прочел мои мысли, я действительно находилась в нетерпении.

- Конечно, - охотно согласилась я.

К нам в пещеру никто не имел права зайти без приказа короля, поэтому я чувствовала себя совершено расслаблено.

Раздевшись догола, мы зашли в воду. Все чувства вмиг обострились, а ощущения сложно было передать словами. Вода была горячей и настолько приятной, что я не против здесь остаться навсегда. Ко всему прочему, она еще пахла, как цветочное поле. Это было волшебно. Не хотелось ничего говорить, только плавать и наслаждаться необычной красотой.

Леонард всегда держался рядом, готовый в любой момент броситься мне на помощь или на защиту. Я действительно была счастлива. Со мной находился человек, который ничего для меня не пожалеет. И пусть его характер тяжелый и в замке обитает целый гарем, я была уверена, что он меня любит. Чего еще я могла просить у Богов? Разве что, здоровья для своего будущего ребенка.

После долгого плаванья, мы устроились на берегу. Леонард усадил меня к себе на колени и укрыл нас своим меховым плащом. Холодно не было, что всё еще удивляло меня. Я настолько уже привыкла к холоду, что теперь даже не представляю себя без него.

- Я сумел тебя удивить? - спросил Леонард.

- Да. Я рада, что ты мне показал это место, - я щекой прижалась к голой груди короля.

- А я рад, что ты есть у меня, - он поцеловал меня в висок. - Признаюсь, я не знаю, за какие заслуги Боги послали тебя мне.

- Почему ты о себе так плохо думаешь? - я посмотрела Леонарду в глаза.

- Потому что, я знаю себя и все те грехи, которые совершил. Я не умел любить. Мне всё время казалось, что я могу взять любую женщину, могу позволить всякие вольности. Но ты смогла разбудить во мне те чувства, о которых я даже не знал, - король улыбнулся. - Признаться, я никогда и никого не любил, ты у меня первая.

Слова Леонарда тронули меня до глубины души. Все его чувства были целиком взаимны. Я ничего не сказала в ответ, лишь крепко поцеловала, вкладывая в этот поцелуй всю ту любовь, что я питала к королю.

***

К вечеру нам пришлось вернуться обратно в замок. Я думала, что мы больше времени проведем вместе, но Леонард твердо настаивал на нашем возвращении. Он заявил, что сегодня состоится банкет. Но в честь чего, король так и не сказал.

Гостей было очень много и это меня заставляло смущаться. Леонард ходил со мной и принимал приветствия и комплименты прибывших. Я с улыбкой всем отвечала, но неизвестность не позволяла мне насладиться праздником в полной мере. Леонард же был весел и непринужден. За последнее время это был первый раз, когда он снова стал самим собой.

После того, как все гости прибыли, начался пир. Все смеялись, беседовали между собой. Наверное, весь этот банкет был устроен просто так. Я еще не могла привыкнуть к тому, что для пиршеств не всегда нужен повод.

Но тут внезапно Леонард поднялся из-за стола, гости тут же умолкли.

- Хочу сделать небольшое объявление, - заговорил король. - Я знаю, насколько вы, достопочтенные господа, и весь мой народ утомился находиться в ожидании наследника и оглашения имени новой королевы. Полагаю, вы должны знать, что будущую королеву я уже выбрал, - Леонард посмотрел на меня. – Ариадна носит под сердцем моего ребенка. Многие знают, что она отважилась пойти со мной в поход. Она стала моей поддержкой и опорой. Я не вижу смысла больше томить. Господа, будьте моими свидетелями.

Когда Леонард стал передо мной на одно колено, у меня перехватило дыхание. Я быстрым взглядом окинула всех присутствующих. Все находились в ожидание, сейчас мы стали центром всеобщего внимания, и от этого голова шла кругом.

- Ариадна, - обратился ко мне Леонард. - Я ни к чему тебя не принуждаю, твой ответ зависит только от тебя и я во всяком случаи его приму. Готова ли ты разделить со мной жизнь и престол? Готова ли ты стать моей королевой и женой?

От неожиданности я ничего не могла сказать. Все казалось мне сном, если это так, то я не хочу просыпаться. Слова о престоле прошли мимо, в голове лишь витали обрывки фраз о совместной жизни. Я хотела быть всецело его, я уже давно принадлежу лишь королю. Конечно, я хотела стать женой Леонарда, но это случилось так спонтанно, ничего не предвещало подобному исходу событий. Леонард никак не выдавал своих намерений сделать мне в скором времени предложение.

Мысли в голове путались, а он, мой мужчина с глазами чистого неба, смиренно ожидал ответа. Леонард в нашу первую встречу и Леонард теперешний так отличались друг от друга. Он теперь мой, только мой и это главное отличие.

- Я согласна, - ответила я. - Согласна стать женой.

На его лице расцвела улыбка. Овации обрушились на нас как гром среди ясного неба.

Леонард поцеловал меня и заключил в свои крепкие объятия. Все гости были рады такой новости, но, несмотря на это, я понимала, что наше обручение непременно вызовет гнев у завистников и от него сложно будет скрыться.

Часть 42

Сегодняшний день был для меня самым волнительным. Я даже предположить не могла, что человек способен настолько сильно переживать. Из-за этого назойливого чувства, я вовсе позабыла, что такое сон. Но на удивление, сегодняшним утром я была полна сил.

Мне всё еще трудно было поверить в то, что этим вечером я стану законной супругой Леонарда и меня коронуют. Если бы мне об этом сказали в день приезда в столицу, то я никогда бы не поверила.

Теперь я стою у большого зеркала и терпеливо ожидаю, пока швея закончит с моим нарядом. Смотря на себя, я уже не могу найти той Ариадны, которая казалось бы, совершенно недавно вместе с отцом прибыла ко двору по приказу короля. Мой взгляд стал другим, в нем уже отсутствовала некая детская наивность. Эти перемены совсем меня не пугали, просто выглядело всё достаточно странным и вот так сразу сложно ко всему привыкнуть.

В замке царила самая настоящая суета - все упорно готовились к празднику. Двери в мои покои почти не закрывались, так как прислуга постоянно заходила и выходила, принося вещи и горячую воду.

Помимо радости, я испытывала невероятную тоску. В такой день, как свадьба, мне бы хотелось видеть родителей рядом, но их нет. Я всё еще не могла простить тот союз, на который отец хотел меня обречь. Уже прошло столько времени и, казалось бы, пора отпустить обиды, но я не могла. Что-то внутри попросту не позволяло мне этого сделать. Я понимала, что на моих плечах теперь лежит большой грех - разрыв семейных уз. Но поступок отца непростителен. Если он вычеркнул меня из своей жизни, то я уже ничего с этим не поделаю.

Непременно, новость о женитьбе короля уже разлетелась по всем Четырём сторонам, но весточки из дома я так и не получила.

Когда швея закончила с моим нарядом, я его сняла и приняла ванну. Пока одни занимались уборкой в покоях, другие помогали мне искупаться.

После водных процедур меня одели в шелковый халат и усадили перед зеркалом, чтобы заняться моей прической.

Вся эта роскошь и суета меня немного смущали, но прислуга всё так же упорно продолжала работать в моих покоях.

Внезапно в дверь кто-то постучал, одна из служанок поспешила ее открыть. На пороге стоял Алесандр. Я тут же обернулась.

- Здравствуй, - он улыбнулся.

- Можете нас оставить наедине? - несколько робко спросила я прислугу.

Никто ничего не ответил. Вместо этого все покинули спальню.

Алесандр прошел в комнату. Он уже был одет в праздничный костюм тёмно-зелёного цвета с золотой вышивкой на рукавах.

- Волнуешься? - спросил принц, подойдя к окну.

- Да, - честно призналась я. - Я ведь даже понятия не имею, как на Севере проводятся свадебные церемонии.

- Ничего страшного нет. Церемония пройдет в общем храме. Ты справишься, - в голосе Алесандра отчетливо слышалась грусть.

Я подошла к нему. Глупо было бы отрицать, что в столь поникшем настроении принца нет моей вины.

- Прости, что всё так получилось, - тихо проговорила я.

- Здесь нет твоей вины, - Алесандр осторожно заправил прядь моих волос за ухо. - Сердцу не прикажешь, кого любить.

- Но я не могу избавиться от чувства вины перед тобой.

- Я не стану скрывать, что ты всё еще небезразлична мне. Но я ни на что не претендую, можешь быть в этом уверена. Видимо, любовь в моей жизни слишком большая роскошь, - Алесандр отвернулся.

- Расскажи про ту девушку, из-за которой в твоем сердце всё еще есть глубокая рана, - я положила руку на плечо Алесандра.

- Мне даже рассказать нечего, - он невесело улыбнулся и повернулся ко мне. - Боги отвели нам не так много времени, чтобы насладиться друг другом. Аран слишком быстро забрал ее у меня.

- Алесандр, ты должен научиться жить заново. Нельзя столько лет жить с этой болью. Я уверена, что твое сердце излечит какая-нибудь девушка, которую ты встретишь совершенно неожиданным образом.

- Знаю, Леонард так же мне говорил. Когда я встретил тебя, то думал, что ты есть та самая, кто избавит меня от страданий.

Слова Алесандра заставили моё сердце больно сжаться. Я даже не подозревала, что всё настолько может быть серьезным.

- Возможно, у нас бы что-то и получилось, если бы мы встретились при других обстоятельствах. Ты очень хороший и я искренне желаю тебе счастья.

- Иди сюда, - единственное, что произнес Алесандр перед тем, как обнять меня. - Я рад за тебя, - прошептал он мне на ухо. - Действительно рад, что ты изменила Леонарда.

- К слову, как он? - спросила я, разрывая наши объятия.

- Тоже волнуется, - Алесандр вновь улыбнулся. - Собирается и тут же старается всё проконтролировать. И вот еще, я не просто так к тебе зашел, Леонард занят подготовкой и просил, чтобы я передал тебе кое-что, брат хочет, чтобы ты это надела, - Алесандр протянул мне небольшую коробочку.

Внутри нее я обнаружила серьги с жемчугом. Чего у Леонарда никогда не отнять, так это хороший вкус. Как для грозного мужчины с Севера он имел весьма утонченный вкус.

- Спасибо.

- Я пойду, нужно еще проследить, чтобы лошадей подготовили, как следует.

- Да, конечно.

Я обратно села у зеркала и положила на стол подарок Леонарда. Прошло достаточно времени, но в спальню так никто из прислуги и не вернулся. Наверное, все стоят у двери и ожидают моего приказа.

Если с ролью жены я в силах справиться, то вот быть королевой вряд ли у меня получится. Каждый раз, когда всем вокруг нужно отдать какой-то приказ, я испытываю неловкость.

Поднявшись с места, я подошла к двери и открыла ее, в этот самый миг, кто-то взвалился прямо на меня. Я резко отошла в сторону, не сразу осознав, что происходит.

На пол упала девушка, которая сегодня всё утро приносила мне горячую воду. Она лежала неподвижно, лицо было повернуто в другую сторону, из-за чего я не могла его видеть.

На своем халате я заметила огромные пятна багрового цвета - эта была кровь. Страх и отвращение мгновенно овладели мной. Я вновь глянула на девушку, пытаясь отогнать самые худшие предположения, и увидела, как на полу образовалась лужа крови.

Мне стало нехорошо, и голова внезапно начала кружиться. Сдерживая крик в себе, я вышла в коридор, но поблизости никого не было. Я осмотрелась по сторонам и совсем неожиданно сильная вспышка боли пронзила мою спину. Я едва смогла устоять на ногах. Кто-то ударил меня сзади.

Обернувшись, я увидела Ровену с окровавленным ножом в руке. Ее рыжие волосы были грязными и непричесанными, а взгляд казался диким. Я сразу же догадалась, что ту несчастную убила она.

Нужно было придумать план, но мысли в голове, как назло, смешались. Я сделала шаг назад.

- Не пытайся уйти, - прошипела Ровена. - В этот раз, у тебя ничего не получится.

- Зачем тебе всё это? - я пыталась развить разговор, чтобы иметь больше времени.

- Разве ты ничего не понимаешь? - женщина в призрении сузила глаза. - Всё, что я так кропотливо строила, ты разрушила. Ты отняла у меня короля, отняла мою корону, - Ровена начала задыхаться от злости. - Я вырежу твоего проклятого ребенка! Тебе никто не поможет! Здесь только ты и я.

Я инстинктивно приложила руку к своему совсем маленькому животу. Страх был силен, но он не помешал разуму всё расставить по своим местам.

- Это ведь ты убила Ханну, верно? - в ужасе проговорила я.

- Да! Собственноручно вырезала ее бастарда. Дара должна была убить тебя по моему приказу. Все покушения на твою никчемную жизнь - моих рук дела.

- Зачем ты мне это говоришь? Зачем делаешь? Король узнает об этом и тогда тебе точно не сносить головы.

- Молчи, - Ровена решительно начала наступать.

Я понимала, что сзади меня тупик, а единственный выход охраняет Ровена. Она загнала меня в ловушку.

Страх уступил место решительности и жажде спасти свою жизнь и жизнь ребенка. Но у меня не было ничего, чем можно было защититься. Ровена продолжала наступать в мою сторону, отделяя меня от спальни, где я смогла бы что-то применить в качестве оружия.

- Убью, убью, - продолжала шептать женщина, испепеляя меня взглядом.

Медленно, я подступала к тупику, но попытки найти из этой смертельной ситуации выход, я не прекращала.

Когда спиной, я коснулась холодной стены, прежний страх вернулся. Я начала паниковать, а Ровена продолжала приближаться ко мне с ножом в руках и безумием в глазах.

Часть 43

Когда человек находится в ловушке, что угрожает его жизни, он способен пойти на многое. В этом я убедилась на личном опыте.

Все мои чувства смешались воедино, я ни о чем не думала, кроме окровавленного ножа Ровены, что направлен в мою сторону. Где-то отдаленно я слышала, как кто-то пытается выбить дверь. Похоже, Ровена позаботилась и о ней, перед тем, как прийти ко мне.

Я понимала, что уже никакими разговорами не смогу отвлечь эту сумасшедшую. Теперь нужно переходить к решительным действиям. Возможно, Ровена всё предусмотрела, раз закрыла дверь и убила прислугу, но она не учла одного маленького момента. Я - не чопорная девица, которая ничего тяжелее вилки в своих руках не держала. Ведь, если поразмыслить, то Ровена только с такими и справлялась. Ей никто не мог достойный дать отпор из-за страха и неумения защищать себя.

Благодаря отцу и его навыкам, что он передал мне, я смогла взять себя в руки и избавиться от паники.

Когда Ровена подошла совсем близко ко мне и замахнулась ножом, я ловко увернулась и ударила ее в живот. Сейчас со стороны, я едва ли могла напоминать леди и ту самую избранницу короля, которая вот-вот должна стать его женой. Но чего не сделаешь ради собственного спасения?

Я намеривалась добежать до выхода, но Ровена резко схватила меня за волосы и потянула назад. Я упала и больно ударилась спиной. Перед глазами на миг всё потемнело, но я попыталась встать.

Боль отошла на второй план, а в голове была лишь одна единственная мысль – спастись любой ценой.

Поднявшись, я со всей силы и злости ударила Ровену в лицо. Пусть все признаки хорошего тона и воспитания катятся в царство Арана. Я не позволю этой сумасшедшей убить меня.

Ровена явно не ожидала столь жестоких поступков с моей стороны. Воспользовавшись ее замешательством, я выбила из рук нож.

- Лучше прекрати это, - проговорила я, тяжело дыша. - Иначе тебя казнят.

Ровена вытерла рукой кровь, что шла из носа и точно дикая кошка накинулась на меня. Мы вместе упали на пол, похоже, на моей спине не останется ни единого живого места.

- Я убью тебя, задушу собственными руками, - шипела Ровена, схватив меня за шею.

Я крепко взялась за ее руки, пытаясь хоть немного ослабить хватку, но ничего не получалось.

Воздуха начало не хватать, а голова вмиг стала слишком тяжелой. Я до последнего пыталась убрать руки Ровены от своей шеи.

Внезапно раздался оглушительный шум, похоже, что дверь всё же выбили. Торопливый шум шагов и кто-то оттащила от меня Ровену. Я глубоко вздохнула и тут же закашлялась, в глазах всё плыло.

Кто-то неожиданно подхватил меня на руки. Постепенно зрение вернулось ко мне. Я находилась в руках Леонарда, а Ровену сдерживала охрана и Алесандр. Рядом с нами стояла встревоженная Варда.

- Допросить ее, - железным тоном проговорил Леонард. - Если ничего толкового не скажет - убить.

Охрана кивнула.

- Варда, - обратился король, не поворачивая головы к женщине. - Готовьте вещи всех наложниц.

- Зачем, милорд?

- Я распускаю гарем, пусть девушки возвращаются к себе домой.

- Но ведь никто из королей никогда не распускал гарем.

- Значит, я буду первым.

Леонард понес меня куда-то. Я плохо понимала, что происходит вокруг. Слова слышала, а их смысла нет.

Когда король внес меня в свои покои, то первым делом уложил в постель.

- Ариадна, цветок мой, - Леонард озабочено смотрел на меня.

На его лбу пролегла глубокая морщина, а в глазах были заметны печаль и тревога.

- Всё хорошо, - прошептала я. - Всё хорошо.

- Она ничего тебе не сделала? - Леонард внимательно осмотрел меня.

- Не успела, - я вяло улыбнулась.

- Прости меня, это моя вина, - король уткнулся в мои колени.

- Всё хорошо, - в очередной раз повторила я.

Вдруг в спальню вошел советник.

- Милорд, что стряслось, куда повели Ровену? - он выглядел обеспокоенным.

- На будущую королеву напали, - Леонард поднялся на ноги. - Благо всё обошлось. Моя наложница убила более пяти человек прислуги.

- Полагаю, теперь коронация отменяется?

- Нет, - твердо ответила я. - Ничего не отменяется. Я не позволю какой-то сумасшедшей всё испортить. Со мной всё в полном порядке.

На лице советника мелькнула тень раздражения.

- Рагнар, что в моих словах было неясно, когда я говорил, чтобы у Ариадны была лучшая охрана? - по голосу Леонарда я отчетливо слышала, что он начинает терять контроль над собой.

- Милорд, я сделал всё, как вы велели, - пролепетал советник.

- Именно поэтому Ариадну чуть не убили?! - взревел Леонард.

От столь сильного крика и я, и советник содрогнулись.

- Рагнар, ты давно меня знаешь. Я могу казнить даже самых преданных людей за проступок.

- Милорд, - обратился советник, расправляя плечи. - К сожалению, вы ничего не сможете со мной сделать. Пока я отец потенциального наследника престола, я неприкосновенен.

- Ариадна ждет моего ребенка, - сквозь зубы процедил Леонард.

- Носит, но не факт, что родит.

Король резко схватил советника за воротник.

- Не испытывай моего терпения. Запомни, после того, как родится мой ребенок, то твоя неприкосновенность исчезнет и тогда, я тебя не пожалею.

Леонард медленно отпустил советника и тот оставил нас одних.

- Проклятые правила.

- Леонард, мы должны быть сильными.

- Это сложно, особенно, когда существуют правила, на которые невозможно повлиять, - король потер свои веки.

- Я ведь с тобой, вместе мы всё преодолеем.

- Мой южный цветок, - Леонард подошел ко мне и крепко поцеловал.

***

Несмотря на весь тот ужас, что произошел со мной этим утром. Не смотря на боль в спине, что лишь усилилась от корсета, свадебную церемонию я не желала отменять.

Позволить врагам праздновать победу надо мной, я не позволю. Игра обретает силу, а значит и мы должны быть сильными.

Церемония проходила в общем храме, как и говорил Алесандр. Людей собралось великое множество; все хотели стать свидетелями столь великого праздника.

После схватки с Ровеной, я уже ничего не боялась. Едва ли, люди станут для меня сейчас страшнее ножа.

Войдя в храм, я увидела огромные мраморные статуи Богов. У входа стоял Аран. Чуть поодаль с левой стороны расположились Клеф и Алэя. С правой - Бран и Рест. А во главе виднелась самая большая фигура Адэйра. Именно рядом с ним стояли жрец и Леонард.

После обряда бракосочетания и обмена кольцами, жрец торжественно объявил, что отныне я и Леонард супруги. Ради этих слов, я была готова перетерпеть нападения Ровены. Я даже уверена в том, что готова пойти ради Леонарда на многие жертвы. Он доказал свою любовь и преданность тем, что распустил гарем, теперь я вижу, что действительно важна для него.

После брачной церемонии, состоялась моя коронация. Леонард, после прочтения молитвы жрецом, надел мне на голову корону и повернул к присутствующим. Все как один склонились передо мной, тем самым принимая и признавая меня.

Теперь моя жизнь поделилась на «до» и «после». Теперь я точно уже не так, кем была раньше. Теперь я - жена, я - королева Четырех сторон.

Часть 44

Прошел целый месяц с того момента как я стала женой и королевой. Мне всё еще было сложно свыкнуться с этим новым статусом, а время уже начало так быстро бежать вперед.

Конечно, теперь отношение ко мне значительно улучшилось. Все вокруг жаждали угодить, обратить моё внимание к своим персонам. Подобная обстановка не была в тягость, а вот лицемерие, которое от некоторых так и сочилось, заставляло понервничать.

После всех пережитых несчастий, я решительно никого из прислуги или общего окружения, не подпускала к себе слишком близко. Кроме Леонарда и Алесандра, я никому здесь не могла верить, ведь излишняя доверчивость может привести к большой беде. Эту закономерность я уже с лихвой и в который раз запомнила.

Не смотря на всё это, я старалась наслаждаться тем, что теперь единственная женщина короля. Гарем сразу же был распущен после коронации.

Леонард находился в дикой ярости, когда мы после банкета остались одни. Он никак не мог взять себя в руки. Его страх потерять меня и ребенка не имел границ. Вскоре после этого, я узнала что Ровену казнили, как преступницу, угрожающую престолу Четырех сторон.

Признаться, когда я узнала об этом, мне ни капли не было ее жаль. Возможно, подобная черствость с моей стороны слишком ужасна, но я ни о чем не жалела. Ровена была просто одержима Леонардом и эта одержимость толкала ее на жестокие убийства. Такие люди всегда должны быть наказаны.

После того, как гарем перестал существовать, королю начали приходить письма, в которых родичи негодовали, почему их дочери вернулись назад. Леонард проявил в этом деле огромное терпение, и собственноручно ответил на все письма, детально объясняя свой поступок.

Понемногу жизнь начала налаживаться и успокаиваться. Но я отчетливо понимала, что пока в замке находится советник, о долгой и счастливой жизни можно и не мечтать.

Он не будет поступать как Ровена и преследовать меня с ножом. Этот старик слишком умен, чтобы пачкать свои руки в крови, и это пугало лишь еще сильней, ведь ты не знаешь, откуда ждать беду.

По ночам я часто думала об этом и пыталась найти какой-нибудь выход из ситуации. Единственное, что смогло меня отвлечь от мрачных мыслей - турнир.

Одним тихим вечером, я с Леонардом неспешно ужинали. В последнее время мой аппетит значительно усилился, и я часто хотела есть. Лекари заверили, что у нас непременно будет мальчик, раз ему требуется столько пищи.

- Завтра в твою честь состоится турнир, - неожиданно заявил король.

- В честь меня? - переспросила я.

- Да. Среди поданных ты пользуешься популярностью и любовью, - Леонард улыбнулся и сделал глоток вина.

- Но как такое возможно? Я ведь ничего не сделала, - я находилась в замешательстве.

- Ты сделала многое, ты носишь моего ребенка.

Как выяснилось позже, этот турнир представляет собой сражение самых лучших воинов. Победителю я лично должна вручить приз.

Когда мы ехали уже на соревнования, я испытывала некоторое волнение. На подобных мероприятиях я никогда не бывала раньше и не знала, чего от них стоит ожидать.

Турнир проходил на достаточно большой арене, что находилась в пригороде столицы. Она имела овальную форму и могла вместить в себе несколько сотен людей.

Я была уверена, что Алесандр поедет вместе с нами, но Леонард заявил, что его брат решил принять участие в состязании.

Эта новость заставила меня обеспокоиться лишь еще сильней. Мне бы не хотелось, чтобы с Алесандром что-то случилось. Ведь и так ясно, что воины не куличи лепить из снега станут.

Мы заняли свои места, и лишь после этого начали впускать всех остальных. Я и Леонард должны были махать рукой гостям, приветствуя их и выражая свою любовь к поданным. Было очень приятно это делать, особенно, когда в ответ ты получаешь радостные возгласы.

После того, как все собрались, турнир незамедлительно начался. Первыми на арену вышло двое воинов, чьи имена, к сожалению, мне ни о чем не говорили. Оба были облачены в доспехи, у каждого имелись меч и щит.

К превеликому счастью, никто никого не должен убить. Я до последнего была уверена в том, что именно смерть соперника определяет победителя, но это оказалось не так. По команде, воины начали поединок.

Между рядами зрителей ходили несколько мужчины и предлагали сделать ставки на потенциального победителя. Желающих испытать свою удачу оказалось достаточно.

Воины сражались между собой и всякий раз, когда их мечи соприкасались в оглушающем ударе, летели искры. Это было завораживающе зрелище, но в тоже время, оно заставляло содрогнуться от таких вот ударов оружия.

Леонард с огромным интересом наблюдал за поединком. У него, похоже, даже имелся фаворит, за которого он болел всей душой. Каждый раз, когда его воин давал слабину, Леонард поддавался чуть вперед и сдавленно бормотал сам себе, чтобы тот вставал с земли.

Сражение продлилось достаточно долгое время, но в конечном итоге, победил воин, который был фаворитом короля. Сняв шлем, я увидела весьма молодого человека, которому явно было не больше двадцати. Он поклонился и в сопровождении охраны поднялся к нам. Я вручила храбрецу небольшой кожаный мешочек с золотыми монетами и возможность поцеловать мою руку.

После этого, тут же объявили следующий поединок. На арену вышел Алесандр и его соперник. Он явно превосходил принца в размерах. И я, и Леонард сосредоточено наблюдали за Алесандром. Перед тем, как надеть шлем, принц поклонился мне.

Поединок начался. Искры от мечей разлетались в разные стороны, и с первых же мгновений стало заметно, что этот бой более ожесточенный, нежели предыдущий.

Я крепко сжала руки в кулаки и мысленно молила Богов, чтобы всё хорошо кончилось.

- Зачем он решил поучаствовать в этом? - спросила я Леонарда, не отрывая взгляда от сражающихся воинов.

- Алесандр всегда питал слабость к боям. Я хотел его отговорить, но он уже не маленький и слушать меня не стал.

Поединок продолжался и я, будто находилась на качелях: переживала и успокаивалась. Когда уже казалось, что Алесандр вот-вот одержит победу, произошло нечто ужасное. Противник перешел в активное наступление, принц едва успевал отражать атаки. Но затем совсем неожиданно и слишком быстро, соперник нанес сокрушающий удар.

Алесандр упал и снег вокруг него мгновенно окрасился в красный цвет - его ранили. Леонард резко встал со своего места и незамедлительно бросился на помощь к брату, я последовала за королем.

- Всё хорошо, - бормотал Алесандр, поднимаясь на ноги. - Это небольшой порез, правда, теперь меч некоторое время не подниму, - он улыбался, словно ничего и не произошло.

- Ты точно себя нормально чувствуешь? - Леонард взволнованным взглядом окинул младшего брата.

- Лео, - раздражительно пробормотал Алесандр.

Я никогда ранее не слышала, чтобы короля так называли, это даже звучало непривычно.

- Спасибо, это был славный бой, - обратился Алесандр к своему противнику.

***

Уже ближе к ночи мы возвращались домой. Я ехала в санях, а Леонард и Алесандр предпочли ехать верхом.

Турнир длился слишком долго, и я уже изрядно устала. Мне так сильно хотелось лечь и просто уснуть.

Я сама не успела заметить, как задремала. Казалось, что я лишь на миг закрыла глаза. Но внезапная встряска рассеяла мою сонливость.

Я выглянула на улицу и заметила, что всю нашу охрану и сани окружили какие-то люди. Мы стояли посередине небольшого леса.

- Сиди смирно, - прошептал голос рядом со мной.

Это оказался Алесандр, он подъехал к саням и нагнулся ко мне.

- Кто это люди? - тихо спросила я.

- Пока не знаю, но чутье мне подсказывает, что просто так они нас не оставят.

Как только Алесандр произнес это, началась борьба, и послышалось лязганье мечей.

- Охраняйте королеву! - отдал приказ Алесандр и поспешил к Леонарду.

Я запряталась в санях и крепко обхватила свой живот. Только нападения нам всем не хватало.

Часть 45

Казалось, что эта схватка никогда не прекратится. Мое сердце бешено колотилось в груди, и я едва сдерживалась, чтобы не выйти на улицу. Но рассудок вовремя брал верх над чувствами.

Чем я смогу помочь мужчинам, у которых есть оружие и защита? Меня убьют, как только я ступлю на землю. Поэтому мне ничего не оставалось, как сидеть и с мольбой на губах ожидать исхода.

Громкие вздохи и удары мечей заставляли содрогаться. Я боялась. Леонард и Алесандр сражались всего в нескольких шагах от меня, а я ничем им не могла помочь.

На мой взгляд, нет ничего хуже, чем ощущать собственную беспомощность. В один миг человек падает с высоты своих верований в себя. Со скорбью в сердце он начинает понимать, что нет ни одной высшей силы, кроме силы Богов. Именно они управляют человеческими судьбами, всё остальное - заблуждение.

Но я не хотела мириться с такой реальностью. Не хотела принимать собственное бессилие.

Внезапно, вокруг образовалась тишина. После длительного шума, услышать тишину, оказалось чем-то ненастоящим.

Не успела я выглянуть, как внезапно дверца саней открылась. Я вжалась в сиденье, затаив дыхание. Долгое время никого не было видно, но затем в незнакомом силуэте я узнала Леонарда. Он кого-то положил в сани, и через миг я поняла, что это Алесандр.

- Трогай! - приказал Леонард извозчику и мы тут же тронулись с места.

- Что произошло? - в панике спросила я.

- На нас напали. Алесандра серьезно ранен, - быстро ответил Леонард.

- Но кто это мог сделать?

- Не знаю, всё произошло настолько быстро. Алесандр со своей пораненной рукой не смог сражаться. Это первое покушение на короля, - по голосу Леонарда было отчетливо заметно, что он едва совладает со своими эмоциями.

За всю дорогу Алесандр ни разу не пошевелился, что заставило насторожиться и обеспокоиться.

Лишь когда мы добрались до замка и свет факелов осветил нас, я увидела, насколько велика трагедия.

Леонард был весь в крови, а лицо Алесандра выглядело белее, нежели вода в озере из которого родился Адэйр.

Король взял брата на руки и спешно понес в свои покои, приказывая прислуге созвать всех лекарей.

Я едва могла поспеть за Леонардом. Живот был не очень большим, но быстро передвигаться уже для меня сродни роскоши. Не смотря на весь ужас ситуации и всеобщую суету, я среди метавшихся обитателей замка увидела советника. Он стоял в тени коридора, молча наблюдая за всеми. Я могла поклясться перед всеми Богами, что на его тонких губах мелькнула злорадная улыбка.

Войдя в покои, следом за Леонардом, я помогла ему избавить Алесандра от верхней одежды. Рана оказалась невероятных размеров. Видимо, меч противника прошел насквозь. Весь левый бок Алесандра был окровавлен.

Я держалась изо всех сил, прекрасно понимая, что сейчас нельзя проявлять слабину.

Лекари пришли на королевский зов достаточно быстро. Они тут же принялись за работу. Я и Леонард стояли у окна, не мешая работе. Держа мужа за руку, я чувствовала несколько она холодная и сильно дрожит.

Слишком много испытание выпало на его судьбу. Жестокий отец. Потеря нескольких детей. Потеря брата станет вершиной. Нет. Об этом даже нельзя думать. Я неустанно молилась Клефу, умоляя его сохранить жизнь Алесандру. Он всего лишь хотел защитить меня и помочь брату. Неужели за это лучший дар для него смерть?

Я до последнего держала Леонарда за руку. Но когда лекари накрыли Алесандра белой тканью, сил не хватило даже у меня.

Король застонал и, закрыв лицо руками, рухнул на колени. Я не смогла удержать слезы в себе, и они тут же скользнули по щекам. Леонард оставался неподвижным.

Лекари обернулись ко мне, я жестом указала, что они могу быть свободными.

В покоях воцарилась гнетущая тишина, что вскоре нарушилась всхлипами. Леонард плакал. Его огромные широкие плечи содрогались от слез. Видеть это было слишком больно.

Посмотреть в сторону, где лежал мертвый Алесандр, не хватало сил.

Внезапно Леонард поднялся с колен, и бросилась к брату. Этот порыв был вызван отчаяньем.

- Ты не мог умереть, - сдавленно прошептал король, открывая лицо Алесандра. - Не мог. Мы всю жизнь были вместе, - слова тонули в бесконечных всхлипах.

Леонард уткнулся в грудь младшего брата и горько заплакал. Я осторожно подошла ближе. Бесконечно чистые и добрые глаза Алесандра, что сейчас затмились смертью, были открыты. Я осторожно их закрыла.

Теперь в нашей жизни пролег вечный саван безутешной скорби. И эта скорбь в первую очередь оставила неизгладимый след в душе Леонарда.

***

Похороны проходили в храме Арана. Облаченный в серебряные доспехи и с мечом в руке, Алесандр лежал у алтаря.

В храме собралось много людей, все жаждали провести принца с честью.

Я стояла по левую руку от Леонарда. Он был бледен, а глаза окрасились в нездоровый красный цвет. Муж ничего не говорил и почти не двигался, сосредоточив свой взгляд на одной точке.

Жрец стоял перед Алесандром и читал молитвы, обращаясь к Арану.

Я крепко держала в руках свою свечу и свечу Леонарда. Все мы должны будем их зажечь по окончанию церемонии.

Боль, что зародилась где-то в груди и сковала горло, достаточно сложно описать. Она выжгла абсолютно всё, оставив после себя лишь пепел. Принять то, что Алесандра больше нет, я еще не могла.

Похоже, смерть еще очень долго будет ходить за нами попятам. Я окинула всех присутствующих быстрым взглядом и заметила советника. Печали на его лице не было, лишь сдержанная невозмутимость.

Я глянула на Леонарда - он стоял ни живой, ни мертвый. Если всё это, дело рук советника, и он полагает, что выбил короля из колеи и может теперь всем управлять, то этот мерзкий старик жестоко ошибся.

Жрец окончил чтение молитвы. Взяв зажжённую свечу с алтаря, он принялся зажигать все свечи присутствующих.

Леонард смотрел на пламя, и я видела, как его глаза наполнились слезами. Он не пытался их скрыть или смахнуть. Король просто стоял, и казалось, что в храме есть лишь его оболочка, а душа где-то далеко-далеко.

После окончания церемонии все потушили свечи, как бы прощаясь с Алесандром навеки.

Тело принца повезли в семейный склеп.

- Возвращайся в замок, - бесцветным тоном произнес Леонард. - Я еще побуду в склепе.

Я не стала противиться, тем более что у меня имелись некоторые дела.

***

Я сидела на своем троне и терпеливо ожидала прихода шпиона. У Леонарда такие люди находились на особом счету, и посторонние не знали о существовании подобной гвардии. Она подчинялась исключительно королю и за всю историю своего существования она не предала ни одного монарха.

Вскоре передо мною уже стоял один из королевских шпионов. Это был худой мужчина в простой черной одежде с небольшой светлой бородой.

- Ваше Величество, - мужчина мне поклонился. - Примите мои соболезнования.

- Благодарю, - я старалась выглядеть спокойной.

- Вы нуждались во мне?

- Да. Как уже известно, на Его Величество было совершенно покушение. Насколько я знаю, некоторые преступники сумели скрыться.

- Вам нужны их головы? - абсолютно серьезно спросил мужчина.

- Нет. Найди мне их вожака.

- Убить его?

- Нет, приведи ко мне.

- Как прикажете.

***

Уже несколько ночей я засыпала и просыпалась одна. Леонард не выходил из своего кабинета и никого не впускал к себе. Он предпочел податься своей печали. Наверное, на его месте я поступила бы точно также.

Единственное, что сдерживало мою боль, это ребенок. Мои слезы непременно плохо на нем отразятся, если я продолжу руководствоваться сердцем.

Но временами мне было трудно сдерживать себя, и на миг я давала волю слезам. Особенно невыносимо было, когда Алесандр приходил ко мне во снах.

Не знаю, как я смогла всё это выстоять. Силы не покидали меня ни на мгновение. Я понимала, что пока Леонард безутешен, всё лежит на моих плечах.

Я принимала послов и подписывала некоторые документы. Я делала всё, только чтобы не подпускать советника к государственным делам.

И вот, когда я в очередной раз готовилась ко сну, вернулся мой шпион.

- Я нашел вожака, - заявил он, находясь в моих покоях.

- Где он?

- В надежном месте.

- Веди его в пыточную камеру. Из него нужно любыми способами добиться правды.

- Эту честь вы предоставите мне?

- Нет. Есть человек, которому эти пытки придутся по душе, тем более, для этого у него есть все основания.

Я ни раз слышала от Леонарда, что он боится стать таким же жестоким, как и его отец. Это вполне обоснованный страх. Но пока Леонард не выпустит всю ту тьму, что поселил в нем его отец, он не сможет избавиться от страхов.

Часть 46

Уже давно было за полночь, когда ко мне пожаловала Ариадна. Я сидел в кресле напротив окна и пил вино, которое годами хранилось в погребе. Сколько я находился в одиночестве – не знаю. Время, словно бы перестало для меня существовать.

Никакой я не король. Обычный слабый мужчина, который не может собрать все свои чувства в кулак. Я стал ничтожным. Жажду мести погасила бесконечная скорбь и тоска по Алесандру. Мне никак не удавалось справиться с этим. Последние события вывернули мою душу наизнанку и ничего от меня не оставили. Это был конец.

Маленькая ладошка жены легла мне на плечо и осторожно его помассировала. Почему Ариадна выбрала меня? Что ее могло привлечь? Я не заслуживал такой женщины. Всякий раз, когда я смотрел в ее до боли в сердце красивые тёмные глаза, пытался найти ответ на свой вопрос. Ариадна всегда смотрит на меня с такой нежностью, доверием и преданностью. Никто и никогда не смотрел на меня так. Она, несомненно, сильна духом, раз всё ещё терпит тот ужас, в котором мы живём.

- У меня есть кое-что для тебя, - прошептала Ариадна мне на ухо.

Я медленно осушил свой бокал, в надежде, что последние глотки вина окончательно лишат меня душевной боли. Но вместо долгожданного облегчения пришло лишь разочарование. Боль осталась, душа истерзана.

- И что же это? – спросил я, продолжая всматриваться в открытое окно, из которого видна лишь бесконечная ночная тьма.

- Я нашла вожака, который спланировал покушение.

Вначале, мне почудилось, что я сплю. Но повернувшись к своей жене, я понял, что всё происходит наяву.

- Как? – единственное, что спросил я.

- Ты находился в трауре, поэтому, я решила, что было бы неплохо самой заняться расследованием. Я призвала тайного шпиона, он и нашёл вожака.

Я поднялся на ноги, поставил бокал на стол и взял Ариадну за руки.

- Где он?

- В пыточной камере.

Я был поражён. Оказывается, в моем южном цветке кроется множество тайн. Я оказался прав, когда выбрал ее своей королевой. Она заслуживала этого. Такой смелости никогда не было в Мире и ни в одной другой женщине. Своим поступком Ариадна меня сразила окончательно.

- Мой южный свет, - я обнял жену и нежно поцеловал ее в лоб. – Ты и наш ребёнок – всё, что теперь у меня есть.

- Леонард, - Ариадна внимательно посмотрел на меня. – Я прошу тебя, не убивай его, как ты поступил с Дарой. Добейся от него правды, научись контролировать то, что есть внутри тебя, - Ариадна приложила свою руку к моей груди.

- Хорошо, - вздохнул я и сжал руку жены. – Я попитаюсь.

- Леонард, пойми, то, что сделал с тобой отец, уже никогда не исчезнет, но ты можеш научиться управлять этим. Другого шанса не будет. Либо сейчас, либо никогда.

Я тяжело вздохнул и постарался привести свои мысли в порядок. В словах Ариадны был толк ведь, действительно, прежде всего, это нужно мне. Если я не избавлюсь от страхов прошлого и научусь контролировать себя, то целиком смогу отдаться Ариадне, ребёнку и народу, который верит в меня.

- Я пойду, - я поцеловал жену и поспешил спуститься в пыточную.

Ее соорудил мой отец, когда только пришёл к власти. Я всё ещё живо помнил, как он приводил меня и совсем маленького Алесандра на стройку. Тогда я многого не понимал, а тем более не мог представить, что родной отец заставит меня мучиться в этих бесчисленных камерах.

Когда он принялся воспитывать во мне будущего короля, я был послан в качестве узника в подземелье, где меня проверяли на прочность. Хвала Богам, ко мне не применяли раскалённые щипцы и не сдавливали голову в тисках. Но тот опыт я и по сей день не забыл.

После тех событий, это мой первый визит в подземелье. Прежде я никогда раньше сюда не спускался, поручая, своим воинам проводить допрос. Я бы и не спустился в пыточную, если бы не знал, что там находится виновник смерти моего брата.

Открыв тяжёлые дубовые двери, я вошёл в камеры. Кроме охраны, здесь никого не было. Меня провели к преступнику. Он сидел у стены, прикованный к ней кандалами. Лицо этого демона я узнал сразу, не взирая на многочисленные синяки. Он вёл свой отряд и нанёс Алесандру смертельный удар.

Как оказалось справиться с припадком бесконтрольной ярости не так-то и просто. Вспоминая бледное лицо брата и тот, как он упал на землю после ранения, я ни о чем не мог думать, кроме отрубленной головы этого преступника.

Жестом я указал, чтобы этого падальщика усадили на деревянный табурет.

- Кто тебя нанял? – как можно спокойней спросил я.

В ответ прозвучала лишь тишина.

Охрана отступила назад. Я стал напротив узника и пронзительно посмотрел в его гнусные глаза.

- Кто тебя нанял? – вновь повторил я свой вопрос.

Преступник плюнул мне на сапоги и отвернулся. Охрана вынула мечи из ножен. Я дал ей знак не вмешиваться.

- Что же, я давал тебе шанс умереть быстро, хоть ты на это и не заслужил.

Я подошёл к длинному столу, что был сделан из дуба. На нём лежало множество инструментов, которые иногда использовали в пытках.

Я взял несколько длинных и очень тонких игл и взяв табурет, сел напротив узника.

- Итак, - начал я, перебирая иглы в руке, выбирая подходящую. – Кто тебя нанял убить меня?

Хоть в глазах преступника мелькнул страх, он ничего мне не ответил. Больше ждать просто не имело смысла. Я начал медленно водить иглу за иглой под ногти своего пленника. Он постанывал от боли и пытался сжать руки, но они слишком хорошо были зафиксированный ремнями к подлокотникам стула. Когда я вонзил последнюю иглу, узник не выдержал и начал кричать.

- Кто тебя нанял?! – прорычал я.

Он вновь ничего мне ответил.

- Фиксируйте его голову, - приказал я охране и принялся выбирать другое орудие.

Преступнику прижали ремнями голову к высокой спинке. Я взял кинжал с зазубринами на конце и вернулся обратно на своё место.

- Какой глаз тебе жаль меньше всего? – спокойно спросил я.

Узник тяжело задышал и с ужасом посмотрел на кинжал. Теперь наёмный убийца начал бояться по-настоящему.

- Кто тебя нанял? – спокойно спросил я.

- Будто ты не знаешь, кто твои враги, - зло прошипел преступник.

- Их слишком много, чтобы я сидел и гадал. Кто тебя нанял?

- Я ничего не скажу.

- Твоё право, - я пожал плечами и поднялся на ноги. – Значит левый глаз тебе уже не нужен.

Без колебаний я вонзил кинжал в глаз и пыточные камеры оглушил душераздирающий крик боли, который никто из обитателей замка никогда не услышит. Пока убийца кричал, я отложил в сторону оружие.

После длительного крика и невыносимой боли, узник на миг потерял сознание. По моему приказу охрана окотила его ледяной водой.

- Кто тебя нанял? – в очередной раз спросил я, когда преступник очнулся. – Говори!

- Рагнар! – застонал мужчина. – Он нанял меня.

- Кто ещё с ним?

- Я не знаю.

Я вонзил в его колено крупный нож.

- Говори!!!

- Весь Малый Совет, кроме, - узник тяжело дышал и одновременно начал плакать. – Кроме женщины, которая заведует гаремом. На вашу жену готовят очередной заговор. Её хотят убить, чтобы она не дала наследника.

Я попятился назад и выронил из рук нож. Всё это время меня окружали одни предатели.

- Ты убил Алесандра по приказу?

- Нет, - сквозь плач ответил преступник. – Мы должны были убить королеву.

Больше я слышать этого не желал. Всё, что нужно было узнать, я узнал.

- Сожгите его, - приказал я охране и покинул камеры.

Я стремительным шагом направился к себе в кабинет. Ариадны в нем не оказалось. Я прошёл в наши покои, там ее тоже не было. Сердце вмиг начало учащённо биться. Я зашёл в отдельные покои Ариадны и застал служанку, которая вытирала окровавленный нос и сильно плакала.

- Что произошло? – спросил я, осматривая спальню.

- Ее Величество, - прошептала служанка, всхлипывая. – Ворвались люди в чёрном и забрали её.

Это были люди Рагнара. Моё дыхание сбилось, а всем телом овладела дрожь. Этот паршивец знал, что Ариадна отыщет вожака. Знал, что я захочу разобраться с ним сам. Он предугадал каждый наш шаг. Если Ариадна погибнет, то его сын станет фактическим наследником, а я лишусь короны.

Плевал я на престол, плевал я на законы. Рагнар хочет кровопролития, он его получит. Я вышел из покоев и созвал несколько отрядов личной охраны и шпионов. Пришло время вычистить этот проклятый замок от предателей.

Часть 47

Я в сопровождении своих воинов, которые всегда оставались, мне верны при любых обстоятельствах, отправился в замок Рагнара. Он находился в восточной части города и совсем чуть-чуть уступал в своем величии моему жилищу. В нем еще с древних времен жила династия Квортов, к которой и относился советник. Рагнар несомненно ждет меня на своей территории.

Не смотря на то, что он умело смог схватить меня за самые болезненные ниточки моей души, я старался сохранять чистый разум и покой.

- Эдвин! - позвала я главнокомандующего шпионов.

Через несколько мгновений Эдвин на своей кобыле подъехал ко мне.

- Милорд?

- Возьми нескольких человек, и постарайтесь проникнуть в замок Рагнара с черного хода.

- Будет сделано. Еще приказы?

- Найдите ребенка. Мальчик лет шестнадцати. Он – ваша главная цель. Встретимся уже в замке.

- Убить мальца?

- Нет, я отдам приказ об этом чуть позже.

- Слушаюсь.

Пронизывающий ветер больнно хлестал по лицу и заставлял глаза постоянно слезиться. Но я практически ничего не чувствовал. Все мои мысли были сосредоточены лишь на Ариадне. Боги проявят крайнюю степень жестокости, если отнимут у меня последний луч света, последний шанс переродиться и забыть обо всех ужасах прошлого.

Нет, я решительно не допущу подобного. Сейчас я вершу судьбу и пусть силы Адэйра прибудут со мной до победного конца.

Вскоре на горизонте появился замок Рагнара. Час мести неумолимо приближался, и это грело моё сердце. Весь наш отряд остановилась на небольшом холме, с которого открывался хороший вид на замок.

- Чрезмерно тихо, - прошептал я сам себе, подозрительно всматриваясь вдаль.

Рагнар слишком предусмотрительный человек, чтобы дать нам вот так проникнуть в его дом. Подобное безрассудство не в его характере.

Как только эта мысль зародилась в моей голове, из тьмы на нас напали воины советника. Это не стало слишком большой неожиданностью, от чего мы дали достойный отпор с первых же секунд. Я сносил головы всем своим противникам, никому не оставляя шанса на помилование.

Если Рагнар хотел разбудить во мне зверя, то я с превеликим удовольствием это покажу ему. Но последствия подобного, будут слишком жестокими и беспощадными.

Победа была быстрой и блестящей. Наш отряд стремительно направился в замок, оставляя убитых далеко позади. Передовая охрана выбила центральные двери, и я прямо на лошади въехал внутрь. Вокруг сгущалась тьма, и это заставило всех нас остановиться. Куда идти? Где его искать? Я внимательно осмотрелся вокруг и заметил небольшую полоску желтого света вдали, что освещала собой каменный пол. Мы двинулись туда.

Свет на миг ослепил меня, но я быстро пришел в себя. Рагнар стоял в центре залы овальной формы. На нем блестела добротная кольчуга, а на поясе виднелись ножны с мечом. Он боялся меня от того и надела на себя всё это. Позади бывшего советника стояли воины, двое из них держали под руки измученную Ариадну. Моё сердце болезненно сжалось, когда я увидел ее, но показать свои чувства не решился. Сейчас как никогда важно оставаться спокойным.

- Итак, - холодно проговорил я, вставая с лошади. - Змея, пригретая на моей груди, решила отблагодарить своим ядом?

- Едва ли, змея станет растрачивать свой драгоценный яд на кроликов. Она просто задушит их, - Рагнар улыбнулся, наслаждаясь своей властью над ситуацией.

- Стало быть, тебе нужна корона? - процедил я сквозь зубы, сжимая руки в кулаки.

- Верно, - он отвратительно засмеялся. - Но вот не задача, пока твоя шлюха беременна, я не могу получить корону и полноправно занять трон.

Я сделал резкий шаг вперед и в этот миг к горлу Ариадны один из стражников поднес кинжал.

- Не так быстро, - проговорил Рагнар.

- Я уже жду того часа, когда смогу вонзить меч в твое отравленное сердце.

- Не хочу вас огорчать, Ваше Величество, - иронично произнес предатель. - Но я неприкосновенен. Пока жив мой ребенок, у меня есть защита. Если вы убьёт меня, вас ждет плаха и позор.

- Я законы знаю не хуже твоего.

- Не сомневаюсь. Вы ведь не желаете обречь себя на гнев собственного народа? - Рагнар, - жестко обратился я.

 - Как ты думаешь, что сделает народ с тобой, когда узнает, что ты лишил его чистокровного наследника, которого так долго ждали? Что сделает с тобой народ, если ты убьешь его королеву? – с каждым новым словом мой голос становился всё громче.

Лицо советника исказила маска гнева.

- Довольно слов, - прорычал Рагнар. - Ты здесь, чтобы увидеть, как я убью твою шлюху. Как ты себя чувствуешь? Теперь Леонард сам. Тебе предали все даже Малый Совет, - советник не мог скрыть своего ликования. - Ты настолько ничтожен, что никто не хочет иметь с тобой дела. Должно быть, такое положение вещей для монарха хуже смерти.

- Все готово, - тихо прошептал мне на ухо один из воинов.

- Рагнар, твоя главная проблема всегда была в том, что ты слишком уверен в своих силах, - спокойно произнес я. - Такая уверенность может не заметно подвести к краю, а сзади непременно найдутся те, кто сбросит тебя с этого края.

В зал вошли мои люди с мальчишкой советника. Рагнар пришел в бешенство, от чего все его тело начало бить крупная дрожь. Я ничего больше не ответил, да и говорить уже не о чем и незачем. Ребенок был не виноват в грехах отца, но иначе я поступить не мог.

Отдав приказ своим людям, они убили мальчика. Рагнар издал истошный вопль. К сожалению, в войне никто не может быть в полной безопасности. Для смерти мы все ровны.

- Я милосерден, но лишь временно, - спокойно проговорил я.

- Убейте эту шлюху!!! - вскричал он своим воинам, но они остались стоять неподвижно. - Убейте!!!

- Не пытайся, - проговорил я. - Они тебя не станут слушать, как бы громко ты не кричал.

Рагнар одарил меня взглядом полным ненависти и гнева.

- Когда я казнил одного из твоих людей, перед смертью он мне сказал, что Малый Совет с тобой в сговоре. Тогда я и понял, что мой план сработал даже еще лучше, чем предполагалось. Советник был сбит с толку. - Члены Совета давно поклялись на крови защищать меня. Они вели двойную игру по моему приказу. И пока ты был опьянен близкой победой, Совет почти всех твоих людей переманил на мою сторону.

Рагнар закричал точно безумец и, вынув меч, бросился в мою сторону. Он даже не успел коснуться меня, как мои люди тут же заколи его. Тело советника упала прямо у моих ног. Темные глаза заволокла пелена.

Первые мгновения я даже не мог поверить в то, что он мертв. Некое странное чувство охватило меня и от него мне стало плохо. Запах крови мгновенно ударил в нос. Казалось, что лишь сейчас я смог ее прочувствовать по-настоящему. До этого во всех своих сражениях, я на это абсолютно не обращал внимание.

- Леонард, - застонала Ариадна.

Я поднял голову и стремительно подошел к ней. Она упала в мои руки и крепко схватилась за живот.

- Мой цветок, - я поцеловал ее в лоб.

- Леонард, - тихо позвала она. - Я... Ребенок... Кажется, уже прошло время ему появится на свет.

Часть 48

За эту долгую ночь я точно несколько раз успела потерять сознание. Мне казалось, что кто-то насильно влил в меня целую бочку вина, от чего я опьянела настолько, что даже сознание ускользало куда-то вот тьму. Мне было жарко так, что еще несколько мгновение и моя голова расколется на части.

В глазах темнело и я совсем смутно замечала, как вокруг меня вилась прислуга, которая помогала повитухе. Все они о чем-то говорили, обращались ко мне, а я совсем ничего не могла понять. Нечеловеческая боль раздирала мой живот и я находилась на грани между двух миров.

Я знала, что выносить и родить ребенка – самая трудная задача для женщины, но в этом и заключается главная цель всей ее жизни. Но то, что со мной происходило сейчас, совсем не вязалось с моим пониманием рождения ребенка. Меня лихорадило и я не могла сосредоточиться на том, что должна приложить все свои силы дабы мой ребенок появился на свет.

Кто-то из слуг обтирал мое лицо влажной тряпкой и от этого становилось немного лучше.

- Ваше Величество, - обратилась ко мне повитуха. – Ребенок погибнет, если вы не начнете делать то, что я вам говорю.

- Не могу, - обессиленно прошептала я. – Не могу.

В глазах всё периодически темнело и голос женщины я совсем перестала слышать. У меня настолько быстро стучало сердце, что я ощущала его в самом горле. В очередной раз, когда я вернулась в реальность, мне уже связывали руки и вставили в рот свернутый жгут из ткани.

- Будет больно, - предупредила повитуха, вынимая из небольшого кожаного мешка нечто, отдаленно похожей на нож.

Я начала кричать и паниковать. Слуги крепко держали меня за руки и не позволяли вырваться.

- Это ради спасения ребенка и вашей жизни, - строго проговорила женщина.

Перед глазами всё вновь закружилось, а затем резкая боль заставила кричать меня так, как никогда раньше. От оглушающего крика в покои ворвался Леонард. Я ничего уже не видела, кроме крови на простынях и встревоженного лица короля.

***

Звенящая тишина ворвалась ко мне в голову настолько внезапно, что я даже испугалась этого. Сделав глубокий вдох, я тут же открыла глаза. Вокруг ничего не было видно, кроме маленького источника тусклого света, что освещал сидящего в кресле Леонарда со свертком в руках.

Очертания фигуры короля были настолько нечеткими, что я грешным делом подумала, будто передо мной мираж. Я попыталась немного привстать на кровати, но внезапная боль, что стрелой пронзила мой живот, заставила вскрикнуть.

Леонард поднял голову и встревожено посмотрел на меня. Он стал каким-то другим. Дело было не во внешности, а в чем-то совсем другом. Это был тот самый Леонард, но лишь на первый взгляд.

Муж поднялся на ноги, и уложив аккуратно сверток в небольшую детскую кроватку, сел рядом со мной. Мне было гораздо лучше, нежели в те короткие моменты, когда я приходила в себя.

Мы неотрывно смотрели друг на друга. В воздухе повисло столько несказанных слов, но нам не было до них никакого дела. Я решительно не хотела вспоминать весь тот ужас, что постиг нас так внезапно.

Леонард осторожно взял мою руку и нежно поцеловал ее. Я слабо улыбнулась ему, но моя улыбка тут же исчезла, когда я заметила, как король наклонился к моим ногам и начал плакать. Меня это поразило настолько, что я даже не нашла нужных слов поддержки в этой ситуации.

Последний раз, когда Леонард так плакал, нас оповестили о смерти Алесандра. Неужели приключилось еще что-то? Я хотела как-то утешить своего мужа, но после всего, что со мной сделала повитуха, я совсем не могла двигаться.

- Леонард, - мой голос был сухим и каким-то хриплым.

Он медленно поднял свою голову и беспомощно посмотрел.

- Что случилось? – я крепко, насколько это было возможно, ухватилась за его руку.

- Я боялся за тебя, боялся, что ты умрешь, - Леонард вновь сел ближе ко мне. – Прости, меня за это, - он быстро вытер свое лицо рукавом рубахи. – Когда радость и страх соединяются вместе, случается вот такое нелепое помешательство, - король улыбается.

- Значит, всё хорошо? – я недоверчиво посмотрела на него.

- Да.

- Ребенок. С ним всё в порядке? – я нахмурилась.

- У нас здоровый мальчик, - губ Леонарда коснулась нежна улыбка. – Он спит.

Я настолько было обессилена, что даже не могла выразить собственную радость.

- Прости меня, - после длительной паузы произнес муж.

- Не нужно. Я не хочу возвращаться к тому, что уже в прошлом.

- Ариадна, мой южный цветок, если бы только знала, как я люблю тебя и как сильно боюсь потерять, - Леонард поцеловал внутреннюю сторону моей руки.

- Я знаю, всё прекрасно знаю.

***

С молитвами к Клефу и помощью лекарей, я вскоре смогла вернуться в прежнее состояние. О тяжелых родах и той невыносимой боли напоминал лишь шрам на животе, который сделала повитуха. Как я узнала уже после своего выздоровления, наш сын Трэй родился недоношенным. Из-за страха, что я пережила при похищении, роды начались гораздо раньше. Но повитуха спасла и меня и ребенка. За свои заслуги Леонард осыпал ее золотом.

Время шло, Трэй рос и ничем не уступал детям, рожденным в срок. Леонард был прав, когда заявил, что наш сын похож на меня: такие же большие карие глаза, очертание лица, только копна светлых волос служила доказательством того, что Трэй истинный наследник своего отца-короля.

Весть о том, что у Четырех сторон появился наследник, разнеслась достаточно быстро. Народ устроил в столице самые настоящие гуляния в честь Трэя. У замка люди стояли достаточно долго, требуя увидеть такого долгожданного наследника. Леонард по законам Севера провез Трэя в санях по центральной улице. Народ был счастлив и по словам Леонарда возлюбил меня так, как не любил ни одну королеву, которая существовала до меня. Конечно же, подобные слова мне были лестны.

Когда я окончательно выздоровела, к нам пожаловало множество послов с дарами для принца. Все жаждали увидеть ребенка. Мы великодушно принимали гостей, так как этого требовали обычаи. Вся эта процессия продлилась чуть больше недели, после чего, я наконец в полной мере смогла насладиться ролью матери.

Теперь я смело без всякого сомнения могла заявить, что наша жизнь стала именно той, о которой я всегда мечтала. С появлением Трэя, Леонард стал более мягче, прежняя жестокость исчезла. Он ни раз мне говорил, что голос отца умолк в нем навеки. Наверное, это и была та самая перемена, которую я заметила в короле. Леонард стал именно тем, кем и был рожден. Извращенное воспитание его отца не смогло противостоять тому, что всегда жило в моем муже. Он хотел любви, простого счастья и поддержки, но такие простые желания были под запретом длительное время. Из-за этого Леонард запутался в себе и наделал столь ошибок в жизни.

Теперь же я поклялась себе, что не позволю той тьме, что живет в нем очнуться. Нет, никогда. Я подарю Леонарду всё то, в чем он так остро нуждался.

Постепенно король вернулся к своим обязанностям и назначил нового советника, который всем нравился значительно больше, нежели Рагнар. Наша жизнь шла своим чередом, Трэю уже исполнился год, когда лично мне пришло письмо из дома.

Долгое время я не хотела его открывать, так как обида всё еще жила во мне. Но в конечно итоге, я прочла послание. Мне писала Элена, чему я сильно удивилась. В своем письме она писала мне о том, что хочет вернуть наши прежние отношения, просила прощения за свои выходки. В конце сестра написала, что скоро выходит замуж и она хотела бы меня видеть на этом празднике.

Хотела ли я туда поехать? Да. Это был мой родной край и временами мне его сильно не хватало. Хотела ли я вернуть нормальные отношения с родителями и сестрой? Безусловно. Моя жизнь не сможет стать идеальной, если я хотя бы не постараюсь найти общий язык с родными.

Часть 49

Леонард долго отговаривал меня от поездки на Юг. Его совсем не тронуло то письмо, которое прислала Элен. Я и сама находилась в некоторых сомнениях, но ведь уже прошло столько времени! Мне хотелось верить в искренность слов сестры, хотелось знать, что я нужна своей семье. Леонард видел мое рвение и желание, поэтому в конечном итоге, согласился поехать.

То, как поступили родители со мной – было непростительным. Теперь, будучи матерью, я лишь еще сильней поняла, насколько был ужасен их поступок. Я бы никогда не отдала Трэя в руки варваров. Никакое золото не заставит меня пойти на подобный шаг. Пусть Боги лучше заберут мою жизнь, нежели я причиню вред своему ребенку.

Домой я возвращалась с трепетом в груди. В мыслях зарождались различные варианты нашего пребывания на Юг, каждый из них мне нравился больше и больше. Я хотела увидеть Мэгги, Анну, родителей. Пусть теперь жизнь при дворе стала спокойной, и я могу не бояться, что сумасшедшая Ровена появится из-за какого-нибудь темного угла. Но быть королевой достаточно непростой труд. Я справлялась с ним, но ведь, кроме Леонарда меня никто не воспринимает как обычного человека. Лишь дома можно сбросить маски и стать вновь той самой Ариадной, которая любила читать книги на заднем дворе родительского особняка.

Перед тем, как отправиться в путь, я послала письмо, чтобы нас готовились встречать. Непременно и до Юга донеслась новость о рождении королевского наследника. Я была целиком уверена, что родители будут лишь рады увидеть своего внука. Я столько всего себе навоображала, словно мне снова было семнадцать.

Мы приехали ранним утром, когда солнце только-только всходило над городом. Не смотря на столь раннее время, жители уже встречали нас. Все улыбались нам и приветствовали. Я была настолько радостная, что даже не могла сдержать слез.

- Ариадна, - Леонард обнял меня, заметив, что я немного растрогалась.

- Всё хорошо, - я улыбнулась и вытерла слезы с глаз.

У дома нас встречала вся наша семья. Мне было настолько приятно видеть своих близких, что я уже и забыла обо всём том плохом, что нас связывало раньше. Я пережила вещи намного хуже, нежели свадьба с дикарем из Хлема.

Мы вышли из кареты, служанка тут же мне подала спящего Трэя.

- Мамочка, папочка, - я стремительно направилась к родителям, чтобы мы обнялись, но теплых объятий не последовало.

- Ваше Величество, - все мне поклонились, будто мы были совсем чужими людьми.

- Вы чего? – я растеряно посмотрела на родственников. – Бросьте эти глупости, для вас я всегда останусь просто Ариадной.

Даже после этих слов никто не решился меня обнять, словно я была чем-то больна. Неловкость этого момента, нарушило появление Анны. Она вся светясь счастьем, выбежала из дома и крепко меня обняла.

- Я так по тебе скучала, - прошептала подруга.

- Я тоже.

- Это твой чудный сынишка? – Анна посмотрела на Трэя.

Сын уже проснулся и требовал стать на ноги: он не очень-то любил находиться на чьих-то руках, за исключением рук Леонарда.

- Да.

- Такой прелестный, - Анна никак не могла сдержать своего умиления.

Вскоре, к нам в сопровождении охраны, подошел Леонард. С его появлением, родители вместе с Элен начали рассыпаться в поклонах и хвалебных речах.

- Не утруждаетесь, - обратился муж к ним. – Всё равно, ничего нового я не услышу. Лучше помогите разместиться моим людям, да накройте на стол.

Он был зол и недоволен поведением моих родителей. Уверена, Леонард видел, как холодно они меня поприветствовали.

***

Мы сидели за большим столом и обедали. Леонард сидел во главе, я с сыном по правую руку от него. Мэгги как всегда постаралась на славу и все ее блюда были на высшем уровне.

Вокруг нас витала несколько напряженная тишина. Леонард с аппетитом ел свой обед, абсолютно не обращая внимания на слишком затянувшуюся паузу за столом. Поэтому, я решилась сама хоть немного сгладить острые углы.

- Элен, и кто же твой избранник? – осторожно спросила я, вытирая испачкавшегося Трэя.

- Простой вельможа, ничего особенного. Вот-вот должна состояться свадьба, а денег не так-то много, - сестра тяжело вздохнула. – Но у нас на празднике будут присутствовать сами король и королева, так что, всё остальное пустяки.

- Ваше Величество, - обратился отец.

- Слушаю, - ответил Леонард, не поднимая своего взгляда.

- Не сочтите за наглость, но вот избранник Элен уже несколько лет состоит на одной и той же должности. Возможно, вы бы посодействовали в этом деле?

- Я не содействую тем, кого даже не знаю, - отрезал Леонард. – Я здесь исключительно ради Ариадны. Она захотела приехать, я ее сопроводил. У меня хватает забот и в столице.

Ответ мужа был резким и не терпел возражений. Это не понравилось отцу и Элен, но показать свое недовольство они побоялись.

Уже ближе к вечеру, когда Леонард и Трэй спали в покоях, что были отведены для нас, я прошла на кухню к Мэгги. Старушка мыла посуду, а Анна быстро ее протирала сухой тряпкой.

- А вот и наша Ариадна, - Мэгги вытерла свои руки об передник и обняла меня. – Почему ты такая грустная? – старушка внимательно посмотрела на меня.

Я села на бочку, как это часто бывало раньше и посмотрела себе под ноги.

- Разве не понятно? – подала голос Анна. – Мы и так знаем, зачем Элен пригласила сюда Ариадну. Королева, много золота, связи и тому подобное.

- Не говори так, - шикнула на нее Мэгги.

- Она права, - произнесла я. – Это я глупая поверила, что нужна своей семье, а они даже обнять меня не захотели, - я нахмурилась.

- Девочка моя, - Мэгги обняла меня и погладила по голове.

- Почему всё именно так? – я обняла старушку в ответ. – Почему я для своих родных ничего не значу? Почему они видят во мне только способ обогатиться?

- Я не знаю, - голос Мэгги дрогнул. – Моя девочка, - она поцеловала меня в макушку.

- Видимо, я всегда буду такой наивной.

- Не расстраивайся, - Анна отложила тарелку. – Мы ведь тебя ждали просто так и рады, что ты приехала. Кто бы мог подумать, что я когда-то стану разговаривать с самой королевой?

- Чтобы я без вас делала? – мы обнялись все втроем.

После нескольких мгновений долгих объятий, Мэгги вернулась к посуде и быстро ее домыла.

- Помнишь ты не верила в мои предсказания? – спросила она.

- Ладно, - вздохнула я. – Хорошо, я признаю, что ты была права. Признаю, что твои карты правдивы.

- Хочешь еще одно?

- Давай, уже терять нечего.

- Что ты желаешь узнать? – Мэгги устроилась за столом.

- Как сложиться судьба моего сына. Я так не хочу, чтобы он пережил всё то, что пережила я.

Старушка принялась раскладывать карты. Сколько раз я наблюдала за этим, а всё так же не могу понять, в чем толк.

- Его ждет великое будущие, - произнесла Мэгги. – Твой сын станет таким королем, которого еще этот мир не знал. Ты мать ребенка, который станет завоевателем и подчинит себе даже непокорный Хлем.

- Неужели? – я недоверчиво посмотрела на Мэгги.

- Да, - она кивнула. – Так что, моя дорогая, - обратилась ко мне старушка, собирая карты. – Тебе есть, чем гордиться. Не сердись на своих родителей за их пороки. Стань для своего ребенка примерной матерью, что бы все эти предсказания могли сбыться.

Часть 50

Свадьба и, вправду, оказалась самой обычной. Что было совершенно не в духе моей старшей сестры. Но если говорить честно, то мне уже всё равно. Будучи еще в дороге, я питала хоть какие-то надежды на нормальное примирение, но после того, что увидела – забыла о своих намереньях.

Я никогда не могла подумать, что стану скучать по Северу. Юг по-прежнему оставалась в моем сердце, но находится в этом доме, у меня больше не было сил. Отец продолжал просить Леонард о помощи, деньгах и тому подобному. Меня, словно бы не существовало и ни мать, ни отец, ни даже сестра за весь период пребывания на Юге почти не заговорили со мной. Даже к Трэю они не подходили. Больше терпеть эти унижения я просто не могла.

Я сделала шаг на встречу, приехав на свадьбу Элен, ответного жеста не последовало. Да, мне было больно и сложно набраться сил и уехать, чтобы никогда больше сюда не возвращаться. Но именно это я и сделала сразу же после праздника.

Никаких прощаний или чего-то подобного, мы просто уехали. Так ужасно, как после возвращения в столицу, я давно себя не чувствовала. Мое сердце было разбито. И кем? Собственными родителями! И на что я вообще надеялась, когда ехала туда? Леонард был прав во всем, а я не хотела признавать очевидного, еще и злилась на мужа, что он так плохо думает про мою семью.

Но разве я так много просила для себя? Мне хотелось самых обычных вещей и ничего более. Да, у меня есть прекрасный муж, который ради меня многое, на что пошел. Растет сын, которого я люблю настолько, что уже и не представлю свою жизнь без него. Но вот понимание того, что кроме них у меня больше никого нет, причиняло слишком большую боль. Но я должна была с этим справиться. Многое могло сломить меня, но я выстояла и это тоже смогу пережить.

Когда мы уже вернулись домой, Леонард сразу же занялся делами, а я укладывала Трэя спать. Я занималась сыном самостоятельно, редко доверяя его слугам. После дороги, он сразу же уснул, даже не поужинав. Я хорошенько укутала его, чтобы он не замерз и вышла на балкон.

Ночное небо было чистым. Виднелись звезды, которые сегодня почему-то казались по-особенному яркими. Невольно, я вспомнила Алесндра и наш поход на крышу. Мне было безмерно жаль, что он погиб. Если бы всё можно было вернуть назад! Возможно, тогда наши жизни немного изменились бы. Не знаю. Уже ничего нельзя вернуть и временами это так огорчает. Но с другой стороны, тогда бы у меня не было сына и я никогда бы не узнала, какой Леонард на самом деле.

Повеял прохладный ветерок и я плотнее укуталась в свой плащ. Я уже настолько привыкла к извечному холоду, что теперь менее остро реагировала на него.

- Ты почему не ложишься спать? – раздался голос позади меня.

Я обернулась и увидела Леонарда.

- Пока не хочу.

Муж подошел ко мне и обнял. Мы некоторое время молча любовались ночным небом и тишиной, что царила над городом.

- Не терзай себе душу понапрасну, - вдруг произнес Леонард. – Поверь, я понимаю насколько тебе трудно сейчас, но стоит двигаться дальше.

- Знаю. Просто, до этого я всё равно продолжала питать надежду, что всё может быть хорошо. Я даже пыталась как-то оправдать поступок родителей с той свадьбой. Ты даже не представляешь, как я была рада письму Элен, а теперь, - я вздохнула. – Они просто позвали меня, даже не меня, а тебя, чтобы ты им помог.

- У каждого свои демоны в душе. Моя мать тоже не очень-то жаловала меня. Да и в целом, странные у меня родители были, - Леонард иронично улыбнулся. – Но я как-то принял этот факт и мечтал, что моя семья будет совсем другой.

- И как? Сбылась твоя мечта? – я вопросительно посмотрела на мужа.

- Да, - он улыбнулся и поцеловал меня.- Я никогда не переставал благодарить Богов за то, что они послали тебя мне. После стольких лет настоящего блуждания среди коварных и бессердечных женщин, я нашел тебя. Ты и Трэй – всё, что у меня есть. Я так сильно вас люблю и так же сильно боюсь потерять, что иногда это даже не выносимо.

- Не бойся, - я прижалась щекой к груди Леонарда. – Вместе мы пережили столько бед, что уже ничего не страшно. И я, и наш сын любим тебя и всегда будем готовы прийти тебе на помощь.

- Моя маленькая южная слабость, которая навеки овладела моим сердце, - я чувствовала как муж улыбнулся.

- Маленькая? – я хмуро посмотрела на Леонарда.

- А разве нет? – смеется.

- Я уже мать и королева Четырех сторон, - я гордо выпятила грудь вперед, от чего муж лишь засмеялся.

- Всё верно, но в первую очередь ты - моя любовь, - он поцеловал меня в лоб. – Моя поддержка, мой надежный тыл, моя слабость.

- Слабость северного короля? – я пытливо посмотрела на Леонарда.

- Именно, слабость северного короля, - повторил он и заключил меня в свои крепкие объятия.


Оглавление

  • Слабость короля Маша Драч
  • Часть 1