КулЛиб электронная библиотека 

Жатва [А ГАЖ] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



А ГАЖ Жатва

От автора

Эта маленькая зарисовка была создана, как предположение.

Предположение о том, что было бы, если бы когда-то давно, на заре времён, автора не покусал злобный хоррорщик. На сколько удачно мне удалось уйти от дарка, судить вам, дорогие читатели. Те, ради кого я и ступил на тернистый путь писателя.

Хочу сказать огромное спасибо своей жене и идейному вдохновителю, любимой Зарянке. За то, что всё это время терпела перепады настроения “творческой личности". И вовремя направляла “на путь истинный” добрым словом и заботливой рукой.

И отдельная благодарность моему иллюстратору, Насте Noquar за бессонные ночи и килотонны нервов, потраченные за работой над визуализациями мыслеобразов, далеко не всегда имеющих хоть какую-то осмысленность.

Пролог

Седовласый старик в заношенной пеньковой хламиде сгорбился над столом с тавлеями, отстранённо изучая расклад сил на доске.

Под каменными сводами пристанища старца в неверном свете лучин прыгали по стенам оголтелые тени, ведя какую-то свою, странную и непонятную стороннему наблюдателю жизнь.

В дверь рукотворной пещеры требовательно постучали. Хозяин и бровью не повёл, полностью сосредоточившись на игре. Стук повторился ещё пару раз. Было видно, что посетитель так просто не отстанет.

–Входи, открыто, – Собиратель, а это был именно он, прошамкал нечленораздельное ругательство, пародируя беззубому говору, и щёлкнул пальцами.

Дверь с натужным скрипом отворилась, являя пред очи игрока иссиня-чёрный туман, скрутившийся тонким жгутом-щупальцем, замахнувшимся для очередного штурма обиталища старика.

– Чего стучишься-то? – Седовласый взглянул на гротескное Нечто, заполонившее всё обозримое за пределами пещеры и вопросительно вздёрнул бровь. – Вроде, мой ход.

В абсолютной тишине, чёрный туманный тентакль протянулся к игральной доске и расплылся, превращаясь в некое подобие трона с восседающим на нём человеком. В глубине маслянистой темноты проклюнулись затухающими угольками глаза. Изучающе-заинтересованный взгляд пробежался по доске, а после, недоверчиво уставился на старца.

– Что значит, не мой? – Собиратель вопросительно посмотрел на воплощение Великого Нечто и сердито крякнул. – Очень даже мой! И не спорь! Тоже мне, Великое и Всеобъемлющее. Тут всегда мой ход.

Фигура на троне покачала головой, и взгляд её стал насмешливо-издевающимся.

– А с кем мне играть? С тобой, что ли? Так у тебя и рук-то нет! Одно это… – Старик мотнул головой в сторону беспросветной мглы жуткого тумана и белозубо ощерился. – Ладно уж, ходи, раз припёрлось. Всё ж, хоть какое-то развлечение.

В тот же миг, рядом с парящей над доской фигуркой маленького космического кораблика появилась серо-стальная капля то ли планетоида, то ли, орбитальной станции, сорвавшейся в свободный полёт. Сам же кораблик озарился серией вспышек, не предвещающих ничего хорошего.

– Ты это что наворотило? – Собиратель негодующе ударил кулаками по столу и, сорвавшись с места, вскричал. – Зачем чужое имущество портишь? Кто право дал? То есть, так интереснее будет? Да я тебе сейчас такое интереснее сделаю!!!

Тем временем, кораблик, немного покрутившись вокруг станции, тихонько пришвартовался к свободному шлюзу, а картина на игровом столе кардинально изменилась.

Глава первая. Пристанище

Бортовой журнал космического корабля ?314.45/17 «Архонт» «Гильдии Свободных Охотников Космоса». 12-00, 16. 05. 2138г.

Запись № 8/15-461.а/с-18.90

“Окончательное прибытие к точке назначения планируется на 15-08 23. 05. 2138 г. Приступаю к отключению креоаппаратуры и вводу экипажа в рабочий режим. Причина – отказ оборудования камбуза. Продовольственные запасы непродолжительного срока хранения пришли в негодность. Требуется срочное проведение операции по пополнению запасов и ликвидации угрозы жизни людей”.

***
Аргон проснулся с жуткой головной болью, кляня на чём свет стоит и Юги – бортовой компьютер корабля, и Марка Аргисона – капитана их «Весёлого Роджера».

– Югонт, какого лешего? – Командир Охотников взглянул на хронометр и выругался ещё больше. – Нам спать ещё минимум месяц. Что за самодеятельность?

Ответа не прозвучало. Старый друг Ю, каждую микросхему которого молодой учёный физик по первому профилю, и программист ИИ, – по второму, перебрал собственноручно, так и не появился.

–Интересненько. И как это понимать?

Стар быстро оделся, привёл себя в порядок и, покинув блок криогенного сна, направился прямиком на капитанский мостик.

Пара переходов, пролётка с личными каютами, поворот на камбуз. И вот он – лифт в отсек управления.

На площадке одиноко стоял Марк Аргисон, задумчиво изучая информацию на дисплее. Аргон тихо подошёл и молча вгляделся в цифры, хмурясь всё больше и больше с каждой секундой.

– Проснулся? – Скорее констатировал, а не спросил капитан. – И как тебе?

Изучив отчёт, командир Охотников задумчиво протянул:

– Как минимум, странно. Джо вызывал?

Капитан коротко мотнул головой и вывел на дисплей картинку из хозблока. Ар тут же услышал отборную брань, доносящуюся из-под огромной морозильной камеры, и крайне колкие комментарии в адрес сексуальной принадлежности тех, кто занимался как сборкой, так и распространением этого оборудования.

– Ясно, – Стар еле заметно усмехнулся, – Джо уже устраняет неполадки. Как всегда, в своей излюбленной манере. Починит. Не сомневайся.

Марк взглянул на друга со смесью откровенного удивления и ехидства во взгляде.

– Я и не волнуюсь. Этот починит что угодно. Лучший на всю Федерацию Свободных Охотников техник как-никак. Что с продуктами делать будем? В зоне покрытия ни одной пригодной для жизни планеты, где можно было бы пополнить запасы.

Командир задумался. Да, действительно, на белковом сублимате они долго не продержатся. И значит, им предстоит довольно сложный выбор: лететь дальше и умереть с голоду, в надежде, что найдут не открытую до сих пор планету околоземного типа с пригодными для еды человеком ресурсами, или сворачивать кампанию и возвращаться обратно в Обитаемый Космос. Потому как всё равно, время будет упущено. И вознаграждения они, скорее всего, уже не получат.

– Юги, хорош прятаться. Покажись уже!

На этот раз, распоряжение командира Охотников было исполнено. ИИ корабля спокойно вышел из прибывшей с нижних этажей лифтовой капсулы и поприветствовал людей вежливым наклоном головы.

Первое и основное, чему научил голограмму бортового компьютера Аргон – не появляться из ниоткуда. Самому Стару было откровенно всё равно, как и Марку, привыкшим к подобному за долгие годы совместных полётов. Но, когда команда начала расширяться и обрастать новыми членами, друзья решили не испытывать нервы новичков и очеловечить ИИ.

– Я и не прятался, отец, – раздался тихий и лаконичный голос Югонта. – Не мог выделить дополнительные ресурсы на визуализацию, полностью отдав всю оперативку на поиск путей решения проблемы.

– И? – Произнесли люди в унисон.

– Кампанию сворачивать не придётся, выдохните. – Юги застенчиво улыбнулся и продолжил. – Но есть очень серьёзные вопросы по поводу всего происходящего.

На главном мониторе всплыла картинка с картой ближайшего космического пространства. Хронометр в нижнем левом углу объявил командирам, что это —запись.

Карта раскрасилась огоньками, показывая ближайшие системы и малые космические объекты, представляющие хоть какой-то интерес для безопасности корабля при гипер-перелёте.

Ар и Марк внимательно следили за стрелой корабля, прекрасно понимая, что просто так Юги ничего не показывает, и чуть было не пропустили нужный момент.

– Отмотай! – Стар резко скомандовал и продолжил напряжённо. – И увеличь!

ИИ послушно выполнил приказ, и друзьям предстала крайне интересная картинка. Недалеко от проложенной путевой струны появился небольшой в сравнении с кораблём фрактал, из которого вырвался сгусток непонятной энергии, тут же охвативший Архонт и, судя по всему, ставший причиной поломки.

– Интересно девки пляшут, – выругался Аргисон, – ну-ка, дай крупным планом фрактал. И останови момент выброса.

Югонт вновь послушно исполнил команду. Двое командиров переглянулись, ничего не понимая.

– Просчитать струну вот так запросто, не зная координат входа-выхода и временных параметров невозможно. – Аргон категорично помотал головой. – Значит, кто-то слил инфу конкурентам. Кто-то из ССПС1 нас сдал. Не понимаю, зачем, но «чёрные пиджаки» вообще – крайне странная контора.

Тем временем, хронометр записи вновь сдвинулся, ускоряя воспроизведение, и затормозил на втором ключевом моменте.

Сразу после аварийной остановки корабля и выхода в пространство из струны, в световом годе от него на карте появилась новая точка. Внезапно вынырнула в реальность и медленно поплыла в сторону Архонта, остановившись на безопасном расстоянии и встав в дрейф.

– Станция? – Тут уже удивлённо вскинул бровь капитан корабля. – Откуда тут орбитальная станция? Да ещё и, судя по конфигурации, фермерская? Странно это. Ох, как странно. Импульс, поражающий исключительно хранилище продуктов. Космическая ферма, объявившаяся как по заказу… Ар, как думаешь?

Командир Охотников тихонько набрал на консоли код команды, отдавая приказ криокамерам его подразделения начать пробуждение, и серьёзно посмотрел на напарника.

– Что бы это ни было, выбора у нас нет. Марки, буди сестричек-медичек. И готовь стыковочный модуль. Я к себе. Объясню ситуацию бойцам. Боюсь, с пополнением продуктовых ресурсов у нас будут очень большие проблемы. Но взять их нам придётся любыми путями.

Стар отсалютовал Марку, подмигнул Югонту и исчез в капсуле лифта.

Аргисон же ввёл код пробуждения для мед состава и угрюмо посмотрел на ИИ.

– Что думаешь, Ю? Этот сектор не славился пиратами, но всё бывает когда-нибудь в первый раз.

Юги немного «подвис», обрабатывая информацию, после чего тепло улыбнулся человеку и сказал:

– Это не пираты, дядя. Точно не пираты. Но что-то мне подсказывает, что эта странная фермочка будет куда опаснее любых, даже самых кровавых, работников ножа и топора. – Голограмма направилась к лифту, попутно бросив капитану. – Нам бы не стыковаться с ними, да не получится. Перелётные капсулы тоже выведены из строя. Кто-то серьёзно подготовился к нашей встрече. Пойду, займусь отладкой боевых систем. Будь аккуратнее со шлюзом. Мало ли…

И Югонт так же исчез в лифте, оставив капитана корабля наедине со своими мыслями.

***
Спустя два часа, корабль погасил стабилизаторы и встал в синхронный дрейф с космической фермой. Между шлюзами протянулся стыковочный мост, скрепляя два судна в единое целое, и команда вступила под сени так удачно подвернувшейся станции.

Охотники привыкли работать в экстремальных условиях, где каждый встреченный объект мог стать последним в жизни. Поэтому, никто и близко не собирался расслабляться. Особенно после того, как к ним на встречу вышла делегация монахов в оранжевых шелках, а над головами хозяев всплыла голограмма: «Добро пожаловать на Праздник Урожая, путники. Проходите. Чувствуйте себя, как дома. Оставьте тяготы и заботы за бортом. У нас вас ждут лишь праздник, веселье, покой и умиротворение».

Парни хмыкнули и направились к терминалу досмотра. Проходить стандартную процедуру разоружения и думать, во что же выльется это навязанное и крайне сомнительное приключение.

– Могли бы просто оставить цацки на борту, – хмыкнул Рик в пол голоса. Так, чтобы его слышали лишь напарники.

– Не могли бы, – криво улыбнулся Ник, быстро оценивая окружающее пространство входной галереи станции. – Не мешай кэпу играть в старую добрую игру.

Второй из близнецов мавританцев, Хьюго, лишь всхрюкнул от этих слов. От чего Рикардо смутился и стал ещё мрачнее.

– Не дрейфь, Кохански, – Николо сжал плечо связиста огромной лапищей и ободряюще подтолкнул к пропускному пункту. – Игра называется: «Давайте сравним корнеплод»… хотя, по-русски она, кажется, звучит немного иначе.

Хью опять всхрюкнул. На этот раз, куда громче. Чем моментально привлёк внимание идущих впереди Аргона и Стэнна. Командир Свободных охотников и зам синхронно вздёрнули левую бровь. И так же синхронно указали троице «нарушителей спокойствия» умолкнуть… абсолютно одинаковым жестом. Что вызвало ещё больше смеха у братьев близнецов.

Досмотр прошли по классической процедуре. Детектор, “просветка”, камера дезинфекции. И вот они, благоухающие дез. раствором и озоном оказались внутри «Праздника Урожая».

Встречающие монахи куда-то испарились. Их место же заняла троица детишек всё в тех же оранжевых одеждах. По совершенно лысым головам, лишённым даже ресниц, было сложно судить о половой принадлежности. Дети были почти точными копиями друг друга, отличаясь лишь мелочами, которые и не заметишь при беглом осмотре.

– Дети, а с кем у вас на станции можно поговорить о покупке продовольствия? – задал вопрос Аргон, не обращаясь ни к кому из сопровождающих лично.

– Покупке? – один из ребятишек непонимающе уставился на кэпа. Его примеру тут же последовали и остальные. – А что такое покупка?

Стэнн выругался про себя и помотал головой.

– Шеф, похоже, у нас будет куда больше проблем, чем предполагалось. Надеюсь, что взрослые тут знают, как покупать и продавать?

Аргон лишь плечами пожал.

***
Их вывели к длинной пролётке где-то в одном из средних кругов станции. Судя по убранству и расстановке дверей, это были гостевые каюты.

Детишки очень быстро пробежались по сенсорам, разблокировав систему, после чего, показали команде как чем пользоваться и исчезли.

– Не исключено, что мы здесь подзадержимся, – Стэннли обвёл взглядом довольно просторную личную каюту и тяжело вздохнул. – В общем, вы – как хотите, а я – на разведку. Сомневаюсь, что в ближайшее время нас будут ждать хоть какие-то неприятности. Но на всякий случай…

Он активировал маячок на браслете, недвусмысленно намекая, что незримую связь лучше держать постоянно. Аргон кивнул и сделал то же самое. После чего, свои маячки активировали и остальные.

– Ульмо, Ник, – командир кивнул в сторону Стенна, – составьте парню компанию. Хью и Рик, проверьте тут всё. А я пока что свяжусь с Марком. Предупрежу, что мы задержимся.

Подчинённые отсалютовали и разошлись выполнять задачи. Сам же Аргон закрылся в выделенной для него каюте и занялся делами.

Глава вторая. Монахи

Бортовой журнал космического корабля ?314.45/17 «Архонт» «Гильдии Свободных Охотников Космоса». 18-00, 16. 05. 2138г.

Запись № 8/15-461.а/с-18.91

“Вношу корректировки в маршрутизатор. Непредвиденная задержка. Есть показатели на вмешательство извне. Включаю режим наблюдения и скрытого координирования. Приоритет – охрана жизни и здоровья доноров.

Расчёт модели развития ситуации выявил возможную угрозу жизни охраняемых особей. Начинаю стратегическую развёртку”.

***
Ближе к обеду по станционному времени команда собралась в общей каюте гостевого блока.

Как таковой информации никому получить не удалось. По всему выходило, что это – на самом деле самая обыкновенная дрейфующая космическая ферма, которую обслуживали миролюбивые монахи. И Аргон никак не мог понять, почему так всполошился Югонт, изучая данные по ней.

Звать к обеду их пришла уже знакомая троица детишек. Похоже, у них был какой-то особенный статус. Потому что все прочие встреченные дети и подростки старались держаться как можно дальше от чужаков, прячась за спинами взрослых. Они выглядывали из своих импровизированных убежищ, с огромным любопытством изучая гостей.

Вслед за сопровождающими, Охотники вошли в поистине огромную залу, в которой с лёгкостью уместился бы Архонт без риска зацепить стены или купол.

Среди ошеломляющего буйства всевозможной зелени стояли добротные длинные столы, за которыми уже собрались местные жители. Старший из детей указал рукой на дальний край живописной миниатюрной поляны и приглашающе улыбнулся.

– Верховный ждёт вас, путники, – сказал он и, откланявшись, ушёл вслед за спутниками.

– Пошли, – скомандовал Аргон, – агрессии не проявлять. Ведите себя максимально сдержанно. Наша задача – договориться о партии провизии и свалить отсюда как можно быстрее.

Бойцы синхронно кивнули и неспешно последовали за командиром. Общаться с местными ни у кого из них почему-то не было совершенно никакого желания. Довольные умиротворённые лица, словно лучащиеся внутренним светом. Покой и отдохновение окружающего пространства. Всё это будоражило нервную систему. Закалённым в битвах с инопланетной чудью бойцам хотелось бежать без оглядки от всего этого ванильно-сахарного благополучия. Бежать как можно быстрее назад, на корабль. Пусть даже это обозначало голодную смерть где-то там, в глубинах Окраинного Космоса.

Но они шли. Следом за командиром, выглядящим на их фоне образцом спокойствия и умиротворённости. Шли, сжав остатки воли в кулак. Хоть и понимали, что на долго их не хватит. А спасительные стволы стабилизаторов остались там, на границе родного корабля и этой теперь уже без сомнения ловушки.

***
Аргон никак не мог отделаться от навязчивых мыслей.

Такое с ним уже было. И не раз.

Впервые это странное ощущение двойственности реальности появилось у него в день смерти отца. Клима Стара. Эти воспоминания врезались в память калёным железом. Он, трёхлетний мальчишка, стоял напротив взрослого мужчины, в честь которого был назван. И будто видел самого себя его глазами. Что это было, он до сих пор не понимал, но чувствовал, что всё не так просто.

Второй случай произошёл, когда его закадычный друг Ваня Коломнин попал в переплёт и был съеден огромным инопланетным червём. Тогда грани реальности тоже размылись. А то, что предстало перед взором юного командира Свободных Охотников… Вспоминать об этом без содрогания он не мог.

А потом случился третий случай, ознаменовавший появление в команде Стеннли Гринна. Аргон был абсолютно уверен, что непосредственно перед приходом в тот ресторан американца, так похожего на его умершего друга, парень разговаривал с жутким радужным драконом. И это точно был не алкогольный глюк.

И вот сейчас вновь накатило то же самое ощущение. Взгляд его как бы раздвоился, вскрывая второй слой реальности. И то, что всплывало из-под красивой картинки, ему совершенно не нравилось.

– Стоп! – Резко скомандовал он бойцам. – Дальше ни шагу.

Охотники с радостью подчинились, хоть и не понимали, в чём дело. Давящее чувство опасности натянуло нервы, словно струны на древней скрипке. Сдерживать панические атаки становилось всё сложнее и сложнее.

– За мной не ходить. И будьте настороже. – Аргон уверенно шагнул дальше, незаметно нажимая тревожную кнопку на боковой панели браслета. – Если со мной сейчас что-нибудь случится, быстро уходите. И как можно быстрее эвакуируйтесь назад на корабль. Марк и Джо вас прикроют.

– Ар, ты чего? – Ник демонстративно скрестил на груди руки. – Хочешь, чтобы мы бросили тебя тут на произвол судьбы?

Командир серьёзно посмотрел на парней, задержался взглядом на Нике и Стэнне, после чего улыбнулся и ответил.

– Я хочу, чтобы вы в случае чего смогли вернуться на борт и взять что-нибудь поувесистее стабилизаторов. А потом выжгли этот рассадник заразы под ноль. Но это лишь в том случае, если со мной что-нибудь случится.

***
– Ну здравствуй, Аргон. – старейшина лучезарно улыбнулся и предложил присаживаться. Но командир Охотников предпочёл остаться на ногах. – Зря. Я серьёзно. Твоим людям ничего не угрожает. Как и тебе, собственно.

Хозяин станции встал из-за стола и жестом пригласил воина прогуляться. Стар пожал плечами, дал отмашку команде и направился следом за уходящим стариком.

– Зачем вы напали на наш корабль? – без предисловий спросил командир, стоило им скрыться среди деревьев. – И не рассказывайте мне сказки, что ваша станция оказалась совершенно случайно в том же секторе галактики, куда выкинуло и нас.

Старец загадочно усмехнулся, но промолчал. Внимание его привлекло нечто следи высокой травы, стоящей стеной вдоль дорожки. Хозяин поманил командира и раздвинул тонкие зелёные побеги.

Перед глазами Охотника оказался изумительной красоты цветок, чем-то отдалённо напоминающий водную лилию. Перламутровые лепестки нежно подрагивали под почти неощутимыми порывами ветра. На толстых шаровидных листиках выступили капельки росы. А с тычинок при малейшем подрагивании раскрывшегося бутона слетали легчайшие облачка золотистой пыльцы.

– Скоро созреет… – с умилением осклабился хозяин станции. – Знаешь, кто это?

– Кто? – Аргон удивлённо вскинул бровь. – Вы хотите сказать, что это – не растение?

Старик тихо рассмеялся и вернул на место траву.

– Нет, конечно. – он заговорщически подмигнул и продолжил. – Это – фотоскин. Основа нашего благополучного существования. И причина, по которой мне пришлось так некрасиво вас остановить. Думаю, мне нет смысла держать в тайне своё нечеловеческое происхождение? Да, я уже догадался, что ты видишь сквозь наведённые иллюзии и маскировку. Не знаю, как тебе, обычному землянину, это удаётся. Но против фактов не поспоришь.

Хозяин фермы скинул теперь уже окончательно переставшую быть нужной личину и вытянулся во весть нешуточный рост, разминая суставчатое тело. Пять пар конечностей сложились в замысловатом жесте, а на землянина задумчиво уставились чёрные паучьи глазки.

Аргон и бровью не повёл. Перед ним стоял типичный представитель ксилуриан. Без скрывающих истинную форму иллюзий и прочих хитростей, на которые шли эти разумные многоножки, внедряя своих агентов практически повсеместно.

Да, командир Охотников видел размытые очертания гиганта под личиной старого монаха. Но хозяин очень сильно ему льстил, говоря, что человек действительно углядел всю грандиозность облика инопланетянина. Но признаться в этом сейчас было как минимум опасно для жизни. Воин слишком хорошо знал истории, связанные с этими космическими хищниками.

– Что ж, – кивнул он в знак признательности хозяину, – давайте продолжим. Как я понимаю, вы решили в последний момент пересмотреть свои планы на наш счёт. Уж даже и не знаю, почему. Но раз моя команда всё ещё жива, а Владыка… я же не ошибаюсь, да? Снизошёл до переговоров, давайте именно ими и займёмся.

– Прямота – вещь хорошая. Одобряю.

Голос Владыки звучал всё так же «по-человечески», что и удивило, и успокоило Аргона одновременно. Ксилурианин принял некое подобие вертикальной стойки, оставив на полу четыре пары конечностей. И неспешно направился вперёд, предлагая человеку следовать за ним.

– Итак, фотоскин. Человек, я вижу, ты немного знаком с нашей расой. Поэтому, хочу тебе задать вопрос: что ты знаешь о нашем воспроизводстве?

– Не много, – нисколько не смутился Охотник, – вы, как и прочие ксеноморфы, создаёте ульи и живёте небольшими колониями, подчиняющимися Матриарху. Но Королев ксилуриан в живую никто никогда не видел. По крайней мере, никто не смог об этом рассказать…

– Ах-ах, – Владыка коротко усмехнулся, оценивая шутку. – Хорошая оговорка. Что ж, не буду говорить, что твои познания не верны. Есть во всём сказанном зерно истины. Так вот, не углубляясь слишком, скажу тебе следующее. У ксилуриан давно уже нет королев. И это – наша огромная проблема. Всё дело в том, что без прилития новых кровей, наши гнёзда довольно быстро вырождаются и погибают. К сожалению, срок жизни рядовых особей не велик. А возрождение новых требует огромное количество ресурсов, которых у нас нет.

– И поэтому, вы занимаетесь охотой на представителей других рас… понятно.

Они неспешно обошли ещё десяток фотоскинов, всё так же прячущихся в высокой траве, и вышли на ещё одну рукотворную поляну.

В центре площадки находился невысокий столбик со сферическим навершием глубокого сапфирового цвета. Владыка тихонько приблизился к нему и аккуратно положил сверху две пары конечностей.

Сфера тут же откликнулась. В глубине её начало медленно разгораться золотистое свечение, постепенно заполняя всё внутреннее пространство.

– Фотоскины – это замена королевы. Очень посредственная, скажу прямо. Но, к сожалению, единственно возможная для нашей вымирающей цивилизации. Вызревая, они объединяются с ДНК представителей других рас и воспроизводят небольшую партию потомства. Большей частью, это рабочие и солдаты. Крайне редко удаётся получить хотя бы офицеров. Про Владык я и вовсе молчу. – Хозяин станции печально взглянул на человека и убрал конечности от сферы. – Ты не представляешь, какую колоссальную жатву пришлось устроить, чтобы произвести на свет меня.

– Не представляю, – согласился Охотник, – как не представляю и того, к чему все эти разговоры.

Хозяин станции просеменил к человеку и скрестил свой взгляд со взором Аргона.

– Я придумал нечто большее, чем банальные жертвоприношения, которые практикуют мои соплеменники. И твоя команда мне в этом поможет. Расслабься. Вам ничего не грозит. Наша колония уже давно изучает людей, как вид. И почерпнула кое-что из вашей медицины, переработав под собственные нужды. Если всё пройдёт, как нужно, я обещаю, что выделю тебе столько припасов, сколько вы сможете увезти. Если нет… в накладе вы всё равно не останетесь…

Аргон задумался.

– Отказ, конечно же, не рассматривается?

– Почему же? – Владыка вновь вытянулся во весь рост и отошёл на пару шагов, – Воля ваша. Можете прямо сейчас покинуть станцию и улететь. Естественно, без оплаты и провианта.

Охотник пожал плечами, отключил тревожную кнопку на браслете и приготовился слушать.

Глава три. Попутчик

Бортовой журнал космического корабля ?314.45/17 «Архонт» «Гильдии Свободных Охотников Космоса». 06-00, 17. 05. 2138г.

Запись № 8/15-461.а/с-18.91

“Корректировка маршрута. Требуется согласование с центральной ячейкой.

Контакт с внеземной формой жизни прошёл без последствий. Демонстрация боевого потенциала произвела противоположный эффект, вызвав избыточное внимание со стороны управления станции.

Цель кампании достигнута в полном объёме. Начинаю процедуру возвращения на маршрут. Ориентировочное время перехода: плюс полтора часа с момента прибытия команды“.

***
Владыка удобно устроился в гнезде, изучая полученную информацию. Его больше не интересовали люди, так удачно попавшие в зону аномалии. Сейчас колония получила просто неоценимые знания, открывая для себя перспективы, о которых даже мечтать не могла.

– Ты уверен, что отпустить теплокровных было разумной идеей?

Из небольшой рощи рядом с гнездом вышла Королева, сопровождаемая стайкой фотоскинов. Она обвилась вокруг столбика пульта Центроконтроля, положив огромную голову на ментальный передатчик. Кристалл тут же откликнулся, предоставляя полный отчёт о состоянии Роя.

– Да, моя Королева, – коротко кивнул Владыка, отрываясь от отчётов. – Судя по полученным данным, от этих теплокровных для нас будет куда больше пользы в будущем, чем сейчас, пусти мы их по древней традиции в Жатву.

Мать Роя благосклонно кивнула, давая понять собеседнику, что не разочарована в его выводах. В тот же момент, фотоскины из её свиты выстроились кольцом вокруг гнезда старшего офицера и раскрыли бутоны-передатчики.

Прошло около получаса, прежде чем картина начала заметно изменяться. Стебли цветков пошли рябью и резко увеличились в размерах, полностью меняя форму. А ещё через пол часа, вокруг гнезда Владыки стоял десяток молодых особей, совершенно не похожих ни на одного из известных древнему ксилурианина.

– Они великолепны, друг мой, – довольно прошептала Королева, разглядывая малышей. – Потрясающая работа. И изумительный результат.

В тот вечер внутри блуждающего Роя, маскирующегося под космическую ферму монахов-отшельников из рода землян, возродилась древняя раса ксеноморфов, положив начало будущей истории, тесно переплетённой с небольшим космическим кораблём Свободных Охотников Космоса, идущим в свой последний рейс.

***
– Привет, – застенчиво пискнул маленький сверчок, с любопытством рассматривая голограмму человека. – А ты кто?

– Югонт, – тихо произнёс ИИ, наводя сенсоры на странного гостя, – а как зовут тебя?

– Хорон, – сверчок выполз из-под пульта управления кораблём и попытался ткнуть лапкой визуализацию. – Давай дружить?

Юги заинтересованно улыбнулся и кивнул в знак согласия.

Эпилог

Старец тихо выругался, пытаясь подобрать правильные слова к сложившейся ситуации. Так и не найдя ничего стоящего, он просто махнул рукой и ушёл в подсобку.

Тень довольно клубилась на своём чёрном троне, плавно меняя очертания и преображаясь во что-то упорядоченное.

Через некоторое время, хозяин пещеры вышел обратно в залу, неся увесистый поднос с чайничком, сахарницей и великолепной фарфоровой чашечкой.

Вышел, да так и застыл, открыв рот. Из чёрного трона на него сконфуженно воззрилось…

– Эт-то ещё как понимать? – старик поставил поднос на край игрового стола и заинтересованно окинул взглядом фигуру напротив. – Ты кто?

Похоже, гостья, тут у одинокого холостяка не было никаких сомнений, и сама не ожидала такой метаморфозы. Она пристыженно завернулась в балахон, сотканный из чёрного тумана, натянула на лицо капюшон и вжалась поглубже в трон. По всему выходило, что материализация ей совсем не понравилась.

– Чаю хочешь? – Старец налил в чашечку ароматную янтарную жидкость и протянул соседке. – Держи, пей. Чо уж…

Тень робко протянула костлявую руку, принимая подношение, и тут же вновь спряталась в недрах безразмерного балахона. Спустя несколько мгновений, до слуха хозяина пещеры донеслись звуки тихих быстрых глотков, тут же сменившиеся довольным мурлыканьем.

– Вот и ладушки, – растянул он губы в беззубой улыбке. – Играть дальше будем?

Тень быстро закивала, возвращая чашечку, и склонилась над своей половиной игрового поля. Взгляд её сверкнул адским огнём. Ехидно хихикнув, хозяйка Всего Сущего взмахнула рукавами балахона и сделала ход…

Послесловие

Говорят, в настоящей истории встречи команды Аргона с ксилурианами всё было совсем по-другому. Так ли это на самом деле? Кто знает… Космос огромен. Как и вероятные пути развития времени-истории. Возможно, в одном из следующих кругов Бытия, что затевают из скуки два демиурга на Перекрёстке Миров, всё будет совершенно по-другому.

Есть вероятность, что Владыка и Аргон никогда не встретятся. А может, кто-то из них вообще не появится внутри Великого Круга. Или, они станут кровными врагами, ведущими войну за право на собственную точку зрения.

Но всё это там, за Гранью. А здесь…

Хэппи энд…

Примечания

1

Никто в точности не знает, как именно расшифровывается аббревиатура самой секретной организации Федерации Обитаемого Космоса. В Гильдии Свободных Охотников было принято называть их «Чёрными Пиджаками» или «Правительственными Ищейками». Агенты организации появлялись лишь с самыми тяжёлыми и дорогостоящими заданиями, отказаться от которых было в принципе не возможно. А выйти живыми из обязательной заварушки – практически не реально. Сэпсов ненавидят и боятся, но деньги, полученные за выполнение их заказов, полностью покрывают все претензии и позволяют выйти досрочно на заслуженный отдых.

(обратно)

Оглавление

  • От автора
  • Пролог
  • Глава первая. Пристанище
  • Глава вторая. Монахи
  • Глава три. Попутчик
  • Эпилог
  • Послесловие
  • *** Примечания ***