КулЛиб электронная библиотека 

Препатч [Сергей Горбонос Toter] (fb2) читать онлайн


Настройки текста:



Глава 1

Виртуальный мир.

Он красив для каждого по-своему. Многогранен. Именно количество граней, подобно алмазу, добавляет ему ценности. В каждом уголке, в каждом событии и активности любой игрок найдет занятие по душе.

Мир переменчив. Должен таковым быть. Ни одна игра, как бы прекрасна и велика она не была, когда-то выцветет, потеряет к себе интерес. Приестся. Именно поэтому лучшие игры никогда не останавливаются в своем развитии. Они постоянно расширяются, дополняются и обновляются. Постоянное движение обеспечивает интерес. Любопытно, но даже когда игра не настолько хороша, как ожидали пользователи, те все равно останутся в ней, продолжая надеяться, что в новом обновлении будет «ну вот теперь точно так как надо».

Игры дают нам живые истории, «диванный адреналин». Новые обновления дают нам очередные высоты, девственный Эверест, который снова и снова можно покорять. Ощущение того, что если в этот раз не получилось победить в гонке первенства, то вот в следующем обновлении «безусловно, точно будем первыми!». И продолжать играть, невзирая на проигрыши…

Но есть еще один момент, в истории многих игр, о котором говорят не часто. И в этом нет ничего удивительного, потому как схож он со спальным районом города — тихим и сонным, скучным и комфортным. И это его величество «ПРЕПАТЧ». Этот момент, вижу, требует отдельного пояснения. Что есть препатч — это недолговременный участок развития игры, когда все активности и высоты последней установленной версии игры уже активированы и, по сути, пройдены, а новое обновление уже тестируется, но пока не готово. В это время нет бешеных гонок за первенство. Все войны завершены, сильнейшие игроки определены. Мир, который получил толчок после обновления достиг равновесия. Великие подвиги заменяются будничными активностями. Сбор ресурсов, денег. Именно тогда наступает «холодная война» для всех крупных и не только гильдий и кланов в играх. Наступает время гонки вооружения. Время накопления всего, до чего дотянутся руки!

* * *
— Так! Соберитесь! — Ато осмотрела всех, кто сейчас находился в ее кабинете. Старшие офицеры, важные специалисты клана. Присутствовали все… почти все — Где опять Вереск?

— Из-за препатча ему добавилось проблем в лесу — Рок пожала плечами — из-за новостей о расширении территории уйма народу начала оборудовать свои кланы кораблями. Хоть один корабль стараются заиметь даже самые мелкие из них. А это дело недешёвое. Игроки, в попытке сэкономить, пытаются сами добывать материалы. А основной материал для постройки корабля — это дерево. И куча народу рванула в леса, в том числе к Вереску домой.

— Чертов жадина — Торн ударил кулаком по латной ладони — в одно лицо развлекается! В этом унылом препатче нет ни намека на добрый подвиг.

— С каких это пор мордобой стал называться подвигом!? — Анжелика положила руку на латное плечо своего парня… едва слышимый звук сминаемого наплечника быстро охладил пыл инквизитора.

Очередное собрание превращалось в дружеские перебранки, болтовню и легкий балаган. Глава вздохнула.

— Господа — ее голос стал серьезен — не дайте себя обмануть. Препатч — это не время безделья. Наоборот. Самая тяжелая работа предстоит именно сейчас. Нужно накопить как можно больше денег и ресурсов. С выходом обновления откроются новые территории и возможности. Я не тешу себя ожиданиями того, что мы ввяжемся в битву первенства в освоении новых территорий, слишком мы для этого малочисленны, но хорошо заработать на продаже ресурсов сам Бог велел. А там посмотрим, с чем черт не шутит, может и получиться что-то. Что же до Вереска… я сама с ним поговорю. Его умения сейчас могли бы оказаться крайне полезны для клана. Собрание окончено.

Народ начал неспешно расходится. Ато же тихонько крутила в руке небольшой листочек с ярко красными прожилками:

— … крайне полезен сейчас. Впрочем, как и всегда.

Девушка еще раз взглянула на листик и смяла его в руке. Хрустальный звон стал аккомпанементом разрастающегося алого портала.

Пара мгновений и арка из сплетенных лоз — портал, возник перед главой.

— Ладно, так или иначе, но поговорить с ним нужно — шаг, хлопок и свечение портала сменила тьма и тишина пустого кабинета.

* * *
— Так, ребят! Это отличный участок — рыцарь, закованный в начищенный до зеркального блеска доспех, начал руководить группой игроков — Ищите самые подходящие для кораблестроения деревья, каталог и полная информация в клановом чате. Будьте внимательны и далеко не расходитесь. Нашедший самую ценную древесину получит бонус лично от меня!

Послышался хор унылых вздохов.

— Я вас прекрасно понимаю. Но это нужно для клана. Зато завтра нас ждет поход в подземелье! Скучно точно не будет!

Десяток человек неспешно разбрелись по лесу. Но сам рыцарь, а вместе с ним еще пятеро не менее бронированных игроков остались на месте.

— Ну что, глава, думаешь получится?

— Для этого мы здесь. Не вижу причины, по которой сбитое пати старых офицеров, закрывавшее сложнейшие из подземелий, не сможет нарубить дров в лесу.

— Нил, я же тебя знаю. И этот лес знаю. И знаю, что ты знаешь тоже.

— Что же ты знаешь Пит?

— Что тут нам не рады… Как и тем, кто был до нас. И то, что ты бы не пришел сюда без козырей, глава, я тоже знаю.

— Вот поэтому ты хоть и не сильнейший из нас, но один из офицеров, Пит. Правильно смекаешь. Смотри — и рыцарь материализовал из инвентаря небольшой предмет. Несуразная деревянная маска тролля-воина. Злая и скалящаяся.

— Понятно. Тотем честной дуэли. Думаешь отрежешь наших гостей от магии и мы, как пати воинов, окажемся в преимуществе?

— Не вижу причин, почему это не может не сработать.

— И как только никто до такого не додумался, ума не приложу — иронию в голосе Пита можно было почувствовать на материальном уровне.

— Ирония иронией, но попробовать нам ничего не мешает. Я понимаю, слава этого леса не лучшая, возможно будет сложно. Но вы знаете и без меня — чем сложнее активность в игре, тем выше награда. Этот поход нас еще озолотит!

Но их разговор прервали.

— НАШЕЛ! Здесь огромный дуб! — крик одного из разбредшихся людей, а следом и удивленный вскрик — Эй! Ты кто?

— Кто там? — и тишина в ответ.

— Так… похоже проверять придется раньше, чем хотелось, Пит! — абсолютно все члены клана начали подтягиваться к главе.

— А где, собственно, он кричал?

— Эм… восток? — один из рыцарей указал мечом в сторону.

— Тут не работает локация. Соклановца что-то блокирует, может проклятие или паралич. Придется искать по старинке — глава двинулся в глубь леса.

— Вон там! Вроде дуб! — еще один из рыцарей указал чуть левее.

Парни сориентировались и начали приближаться к огромному дереву.

— Нашли… Ого! Странно, что его нет в точке воскрешения клана.

Тело игрока лежало на земле, пригвождённое огромным древесным копьем.

— Почему тело здесь и не отправилось на перерождение в церковь, глава? — Пит присел, рассматривая тонкую сеть корней, тянущуюся от копья к телу — Дебаф? Даже связь блокирует, хм…

— Драсте! — Нервную атмосферу разорвал внезапный голос. Массивная фигура, закованная в черный древесный доспех, появилась за их спинами. — Оу… что даже не найдется ни один слабонервный, с криком «АААА!!!11!1111!!!» давящий гашетку с фаерболами… Как ми-и-и-ило — древесная маска на лице разделилась, обнажив широкую, акулью улыбку.

— Мы опытные игроки — одновременно со словами Нила, все начали аккуратно обнажать оружие.

— Ага, особенно этот… на земле — по доспеху незнакомца начало змеиться алое сияние — Вы, я думаю, прекрасно знаете кто я и что будет дальше. Поэтому, предлагаю чисто эксперимента ради — может развернетесь и в люлю, ась?

— Нам нужны эти ресурсы! — на землю полетел заготовленный тотем — В АТАКУ!

— Эх, ну по крайней мере эту реакцию можно назвать «стабильностью».

Алая вспышка, мгновенно поглотившая все вокруг тут же, погасла, как только тотем коснулся земли. Вот только рядом уже никого не было.

— Осмотрите все вокруг, он не мог уйти дале… — команду прервал треск дерева. Копье, так и продолжавшее покоиться в теле их соклановца заметно изменилось. Его покрывали множественные шипы и по виду оно уже почти полностью напоминало ствол розы. Если не учитывать факта наличия множественных корней, что продолжали пронизывать лежащее тело и двигаться дальше, прорастая в землю. И один из этих побегов только что пробил лежащий недалеко тотем, переломав его и затягивая под землю.

— Вот видите — вновь алое свечение озарило спины отряда. Из арки переплетающихся колючих лиан вышел виденный ранее игрок — без гмо и магии. Растет исключительно на подножном корме. И блокировать нечего. Аля натюрель.

— Друид — названный ранее Питом, приподнял руки — постой. Давай поговорим конструктивно. Ты же понимаешь, не мы, так другие. Но заключив с нами союз ты бы мог получить защиту, и строго контролировать размер и объём вырубки. Мы не возьмём больше, чем нам понадобиться. Нам то не нужно все, только немного ценных и редких пород.

— Ха! Я тебя удивлю, но люди всегда берут больше, чем им бы понадобилось. Хочешь конструктива, хорошо. В порядке исключения, вот тебе конструктив — дереву нужно время, чтобы окрепнуть и выполнить свою задачу, а своей болтовней вы его мне обеспечили.

Треск и скрежет сминаемого металла огласил лес. Крики и стон раненных людей стали аккомпанементом. Все то же, разросшееся из копья, древо, сейчас переливалось алым светом. Его шипы увеличились в размерах. Звучный хлопок и стволовую часть разворотило внутренним напряжением. Выросшие шипы стали поражающим фактором в этой природной гранате. Сейчас на каждого игрока пришелся целый пучок таких вот «стрел».

Один за другим тела исчезали, отправляясь на возрождение.

— О! Ты еще жив, воин?

Пит лежал. Его левое плечо уже рассыпалось и было ясно, что до момента отправки игрока в точку восстановления, остались мгновения.

— Хм… — друид переступил переломанные о доспех шипы — не самый элегантный вариант, согласен. Но, как видишь, вам хватило и его.

Скалящаяся маска наклонилась вплотную:

— Что же до «других», открою тебе секрет — «те», «эти», пришедшие до вас и после вас… какие бы разные все не были, умираете вы все абсолютно одинаково. «Пуф» и точка возрождения. Забудь, парень, в этом лесу нет «ресурсов», только жизни, которые вы стремитесь оборвать…

Глава 2

— Было занимательно. Уверена, Сато бы понравилось. Хотя, знаешь, это что-то новенькое, Вереск — едва последние из нападавших рассыпались, из-за дерева показалась Ато — зная тебя, ты бы сделал все проще и быстрее. Благо на силы и фантазию ты никогда не жаловался. А тут прямо одной веточкой и целый отряд. Еще и продумать все наперед, наверно, пришлось, а?

— Какие люди, а я не при параде. Шалом, глава. Таки прошу к моему шалашу, а точнее «точке военного базирования», сама видишь. Ваш визит, как и эти нотки сарказма — неожиданны, но приятны. А вот внимательность осталась на прежнем уровне, мое почтение.

— Да-да. Диалог с тобой — это надолго. К твоему словесному цунами большинство из клана уже привыкло, а я тем более. Так что не отходи от темы. Что это за бережливость? Это чем-то вызвано?

— Да в целом-то нет, если по конкретике, но вот глядя глобально — препатч ведь в каком-то роде тоже патч. Видела — кивок в сторону остатков изломанного антимагического тотема — новый прибабах. И такого становиться все больше. И не только такого. А ты представляешь, что будет после глобального обновления. Поэтому я пытаюсь предусмотреть… варианты.

— Ого, да это же здравомыслие. Сегодняшний день в клане нужно отметить, как праздничный! У кровавого друида пробилось здравомыслие. А еще твои слова звучат как никогда здраво. Причем настолько, что этот вопрос, действительно требует отдельного обсуждения.

— Неплохо, глава. Мне даже начинает казаться, что мы ненадолго поменялись ролями. Интересно. Это течение времени, жизненные перемены… старость? Хотя, меняемся мы и мир вокруг — это природно и к этому необходимо адаптироваться. Эх, как я философснул, а?

— Неплохо. И я рада, что ты это понимаешь. Но ты понимаешь не только это, верно?

— Ну коне-е-ечно. Страшное пророчество о том, что придут злые дядьки, на все казенное, и оставят из леса рожки да ножки я слышал, дай подумать, дохреллион раз. Ты реально считаешь, что я этого не понимаю? Или что я просто так, чуть ли не весь препатч никуда не выхожу, кроме своего леса?

— Тогда на что ты надеешься?

— На наш альянс — друид покрутил пальцем над головой, очерчивая нимб.

— Ты имеешь ввиду альянс кланов?

— Да. Это сила, способная из хаоса, сделать порядок. В том числе и в моем лесу тоже.

— Ты не понимаешь всех нюансов. Конечно, спорить не буду, сила альянса велика… но! То, что Сато с тобой в хороших отношениях не даст тебе преимущества. Она лишь «один голос» и приказывать союзу кланов не сможет. Как по мне, Вереск, им будет проще забрать у тебя силой все ресурсы этого леса, под предлогом помощи альянсу, чем ограждать их от остальных. Эта идея не очень надежна, как по мне. Что-то в ней есть, согласна, но в целом — не очень. Препатч — это холодная война и правила в нем тоже военные.

— Ох ты ж мой светоч адекватности. Возможно, это будет выглядеть свежо, но вышесказанное я тоже понимаю.

— Тогда я вообще тебя не понимаю.

— Просто у тебя нет всех переменных, Ато. Пойдем ко мне, я тебя кое с кем познакомлю.

— Дриады?

— А? Не-е-е. Человек. Альфред — один из новеньких игроков.

— В нашем клане?

— Да нет. Знакомый. У нас с ним что-то вроде договора, если все получится — будет в нашем.

— Не расскажешь подробнее?

— Конечно, ведь именно для этого мы идем ножками, а не скачем порталами. Если кратенько, то я этого парня как-то раз встретил в глубине своего леса. Решил было, что один из наших ресурсозависимых остолопов опять приперся. Уже почти хотел втыкать в него что-то острое и не совместимое, как заметил, что он стоит на коленях у одной из старых опушек. Знаешь, вырубка деревьев на коленях — это дело крайне эксцентричное, поэтому или месье знает толк в извращениях или здесь что-то иное. Решил понаблюдать. Оказалось, он там деревья высаживал.

— Мило.

— Ага особенно если учесть, что парень кораблестроитель.

— Так разве не они главные…

— … потребители древесины. Ага они. Но тут такое дело… когда ты не хочешь кушать коровку, то становишься вегетарианцем, а когда не хочешь рубить деревья — то заменяешь их чем-то. Вот тут-то выплыла основная проблема парня — пластика в этой игре нет, у нас тут средневековье, хоть и магическое, знаете-ли. Поэтому он решил выбрать из двух зол меньшую. Скажем так «возместить, что возьмёт». В целом подход неплохой. Я, не против, но проблему массового производства не решает. Все равно деревьев нужно дох… много. Вот мы с ним сейчас и сидим, активно обдумывая как этот вопрос решить. Пьем много молока и отгоняем гостей, чтобы время потянуть, пока не придумаем.

— А… причем тут молоко?

— Кальция много, мозгам полезно и кости крепкие. Минздрав и котики рекомендуют.

— Понятно, могла не спрашивать…

За этим разговором они вышли к дому друида. Все те же витиеватые деревья. Можно было бы сказать, что тут живет лесной эльф, если не обращать внимания на торчащие повсеместно шипы.

— А где твоя мелочь? — Ато заметила непривычную пустоту.

— Дриады? Заняты. Время игр прошло и многие из них восстановились. Сейчас патрулируют лес. Вечером увидишь, если захочешь.

— У нас есть дела важнее.

— Да-да, за этим и идем. Альфред, я вернулся!

Ответом друиду была тишина. Вот только Вереска это нисколько не смутило. Он как ни в чем не бывало продолжил двигаться в глубину рощи.

И вот за одним из широких меллорнов они наткнулись на молчаливо стоящего паренька. Худенький блондин, весь в белом. Растрепанная белая рубашка и такие же волосы, а также молочно-белая кожа создавали ощущение нематериальности.

— Привет, привидение — впрочем друид имел другие ассоциации.

— Вереск и-и-и… Ато, я вас приветствую — парень продолжал смотреть на меллорн.

— Вы меня знаете? — Ато, кажется, удивилась.

— Находиться рядом с этим друидом больше пяти минут и не начать убивать его — это закалка и опыт. Я бы сказал «профдеформация». Значит вы офицер его клана, или его глава. А еще… я недавно видел ваше фото на форуме по приему новых игроков клана.

— О! Я там редко бываю.

— Зря, порою там бывает, что почитать, особенно, когда один друид присоединяется к разговору. Но я не об том сейчас. Кажется, я нашел вариант решения нашей «проблемы».

— А вот это уже конструктив. — Вереск оживился — Я тебя внимательно — рядом с друидом из-под земли выросло три небольших пенька.

— Мда — глядя на них Альфред пожал плечами — топорная столярка. Увы, рожденный ползать…

— Я бы попросил! Они прекрасны! — друид ударил кулаком по ладони.

— Ну так попроси! А лучше «такое» больше не создавай — парень оставался показательно спокоен.

— Эй, ребята! — похоже опыт общения с Вереском научил Ато хорошо различать настоящие ссоры и такие вот перепалки, «ради эстетического интереса» — Я смотрю вы друг друга стоите. Давайте все же по сути.

— По сути? Так я и хотел — Альфред подобрался, словно перед докладом — Итак, видите ли мисс, я в некотором роде художник. Моя работа на прямую связана с проектированием кораблей. Увы, практичность порою вытесняет шарм. Позабытый лоск былых эпох — мне его не хватает, именно он покорил мое сердце в свое время. Парусники, каравеллы, фрегаты. Боже, эти обводы, плавность линий. Каждый корабль — это произведение искусства, а не вот эта штамповка.

— А как же современные яхты «на заказ»?

— Ой, да чего я там не видел. Фантазия богатых… пф. Та же штамповка, но в золотой обертке. Но моя душа жаждет творчества. Отсутствия ограничений, безграничных возможностей этого мира. И представьте мое разочарование, когда я узнал, что вся эта безграничность настолько… ограничена.

— Ресурсы?

— В некотором роде. Знаете, я пришел сюда творить. Я хочу дать моей душе и фантазии широко вздохнуть, а не стать действующим злодеем одного из диснеевских мультфильмов, против которого все зверушки пойдут гурьбой с криком «мы спасем наш лес».

— Но тогда ты лишаешь себя возможности демонически смеяться за рулем экскаватора — порою друид вычленял… не совсем ту «суть», которую требовалось увидеть.

— Вереск… Та-ак — Альфред широко вздохнул — я не отвлекаюсь.

— Отвлекаешься, я видел.

— Вереск! — вот и Ато подключилась.

— А, вдвоем то против одного сподручней. Ай, ай. Я им… а они мине фигвамы… — Ато привстала — Хорошо, молчу.

— Сомнительно, но перейдем к сути — Альфред похлопал рукой по стволу меллорна — вот перед вами уникальный материал. Редкий, требующий специфических знаний для добычи и обработки, но при этом крайне полезный. Бриллиант среди гранита.

— Но даже с моей помощью, много древесины меллорнов получить не получится. Только излишки, которые мешают самим деревьям. Не граммом больше — а вот теперь уже стал серьезен друид. — И я не собираюсь «заставлять» деревья жертвовать больше.

— И это… просто прекрасно!

— Вот тут я чет нить потерял — друид широко развел руки.

— Меллорны уникальны. Они настолько крепки, что даже листья приходиться добывать магией. Я беру за основу, что друиды смогут получить некоторое количество древесины, но явно не больше, чем разрешит дать само дерево, так ведь?

— Именно так!

— Поэтому вопрос сохранения леса можно считать преодоленным. Мы возьмём излишки — это не повредит его «сердцу».

— Сомневаюсь, что это станет решением — Вереск так же провел рукой по древу, от чего по стволу прошлись золотые искорки — этот материал дорог и его мало. А кораблей надо много. И мелкие, нищие кланы тоже захотят поиметь свой небольшой кораблик. Что же до больших, то позволив себе пару таких вот красавцев, они захотят иметь и другой флот, такой, чтобы подешевле, но побольше. Расходный.

— Ты не внимательно читал отчеты разработчиков. — Альфред приподнял указательный палец — Корабли нужны только для исследований новых, неосвоенных земель. Непосредственно на открытых территориях можно будет наладить портальные системы и даже воздушное сообщение. Но перед этим нужны юркие, крепкие и самодостаточные корабли, чтобы добраться до неосвоенных мест первыми. Нужен авангард.

— Удивительно — Ато задумалась, судя по ее позе, именно сейчас она просматривала новостные вырезки в реальности — Действительно, разработчики упоминали «другие системы перемещения».

— Даже если бы они промолчали, они бы все равно возникли. Ни у кого нет желания проводить кучу времени в игре, любуясь палубой корабля, чтобы добраться с места на место в режиме реального времени. А вот пару-другую раз в качестве «приключения на вечер» сойдет. Вот тут и пригодится крепкий, многофункциональный кораблик.

— И уникальный. А ты уверен, что их предпочтут обычным парусникам — Ато спрашивала, но по-прежнему не отрывалась от данных.

— Но мы же не предпочитаем медные кольца перед золотыми или серебряными. Это в природе человека. За богатые, крупные кланы я точно уверен.

— Не все выберут богатство перед практичностью — Ато пожала плечами — я бы не выбрала.

— Поэтому я и сказал, что меллорны крайне удачный выбор. Их древесина хорошо проводит магию. Это придаст кораблю дополнительные эффекты. Думаю, друиды особо оценят. Теперь они смогут быть ценны не только в лесах, но и на воде, поскольку их магия даст возможность взаимодействовать с «телом» корабля.

— Но все же — Вереск широко улыбнулся, разводя руки — Не могу не заметить, Альфред, что этого будет маловато. Нужно что-то взрывное, что-то, что тут же заставит выбрать именно эти корабли. Нам нужен «вау эффект».

— Согласен, но… я пока не придумал, что именно. Я еще крайне мало знаю этот мир. Мне нужны… варианты. Но у меня есть одна мысль. Мысль, не дающая мне успокоиться уже долгое время — Наги.

— Игроки, избравшие подводный мир. Круто, конечно, но не по мне. К чему они тебе?

— К тому, Вереск, что я слышал, как необычную красоту их городов хвалили простые игроки. Игроки, которые были непосредственно внутри их городов. Как они это смогли, почему не задохнулись? Магия взаимодействия с водой, артефакты, снабжающие воздухом… что еще? У меня нет информации. Даже на форумах все очень скудно. И это странно. Мне нужно больше данных. Но я чувствую, что решение именно там. Вода сама подскажет как себя покорить. Принесите мне эти артефакты, информацию, принесите что найдете, и я смогу создать невиданный ранее корабль. Редкий и уникальный, ради такого другие не пожалеют денег и наконец-то отстанут от многострадальных лесов. Я сделаю корабль, при виде которого даже самый бедный клан подумает, что «лучше раз переплатить…». И тогда я утолю свою жажду творчества, а ты Вереск, ослабишь удар препатча по своему лесу. Звучит неплохо? Не знаю. Но как вариант — точно звучит. Ах да, Ато — дабы избежать дальнейшего непонимания и напряжения между нами скажу сразу — я не собираюсь на этом зарабатывать, но слова-словами, а действия показывают суть. Поэтому, как только вы сможете удовлетворить эти запросы, я не буду против вступить к вам в клан на правах вольного инженера. Решу я зарабатывать или просто творить, так или иначе, но ваш клан получит от этого выгоду. Это вас устроит?

— Почему не вступить к нам сейчас?

— Ох, но и мне не помешает увидеть вашу решимость. Так ли вы серьезны в своем стремлении идти вперед или предпочтете копошиться на месте. К Вереску у меня вопросов нет, его решимость я видел, но он не весь клан. Я гарантирую, что это предложение не услышит не один другой клан. Мне не интересны их политические дрязги.

— Это справедливо. Хорошо. Как только экспедиция клана вернется, я сообщу вам. Все, что мы найдем будет передано вам сразу после добровольного вступления в клан, если вы сочтете это достаточно ценным. Что же, мы начинаем покорять препатч!

— Отлично! — алый свет портала резанул глаза — Наша эпопея по созданию корабля для труднодоступных мест начинается! — кровавый друид хищно улыбнулся.

Глава 3

В клановом холле было шумно. По просьбе главы собрались все офицеры, что смогли быть в игре в данный момент. Собрались, чтобы услышать некоторые важные новости.

— Господа! — Ато обвела всех присутствующих взглядом. — Как вы знаете, все мы сейчас заняты одним делом — подготовкой к исследованию новых земель. И наша первостепенная проблема — эти земли найти. Что мы знаем? Это будет морское путешествие, потому как расширения уже имеющихся материков не будет. Это будет ТЯЖЕЛОЕ морское путешествие. Мы все привыкли, что в покорении очередного подземелья нас встречает босс — сильный воин, маг или даже целая группа элитных мобов. Но теперь у нас особенный враг — сама водная стихия. И первое, что нам следует сделать, как в любом другом сражении — отыскать как можно больше информации о нашем враге. Противодействие, ослабление влияния, иммунитет. Заклинания, артефакты, предметы инженерии. Все, что поможет нам пережить тяготы морских путешествий.

— Я уже сейчас начинаю пересматривать весь сборник Кусто, мой генерал! — кто бы сомневался, что Вереск не сможет промолчать.

— У тебя будет возможность увидеть все это воочию — народ начал расходиться, а Ато подошла ближе к друиду — Сато так же заинтересована в комплектации альянса высококачественными кораблями. А поддержка альянса сулит именно то, к чему ты стремился, понимаешь?

— Конечно. Мне вот только интересно. Они подождут, когда мы разгребем все сами или все же помогут. Если первое, то свои меллорны я задешево не отдам, исключительно из врожденной вредности.

— Поэтому они решили помочь.

— Оу… хотя зная Сато, ничего удивительного. И в каком эквиваленте выражается их «помощь»?

— Они помогут тебе попасть на один из так называемых «туристических» городов подводных жителей, все за их счет. К тому же они дадут тебе помощника.

— Ты хотела сказать надсмотрщика.

— Я бы не относилась к этому так. В спорных ситуациях всегда хорошо иметь еще один голос, что сможет объяснить ситуацию. К тому же ты ее прекрасно знаешь.

— Ее?

— Чихо. Мастер порталов будет ждать тебя на южной пристани империи… как только ты туда доберешься.

— О! Это меняет дело. Стоп. А почему она просто не может перебросить меня туда, она же маг порталов?

— Я знала, что ты спросишь. Цитирую ее слова — «чтобы напомнить одному юмористу о пользе командной работы и сотрудничества».

— Даже так. Отлично. Тогда я отправляюсь немедленно. Думаю, пешие прогулки пойдут мне на пользу.

— Пешие? Я понимаю, что ты там не был и лесные порталы у тебя не открыты, но туда же ходят экипажи и портал стационарный есть.

— Просто хочу кое-кому напомнить о профпригодности… и пользе командной работы…

— Да-да, и почему я не удивлена. Вереск, я понимаю, что препатч только начался, но все же, помни о времени. Это и в твоих интересах так же.

— Не переживай. Я все прекрасно понимаю. Думаю, лишний денек внепланового ожидания на берегу моря Чи расстроит не особо, к тому же во время прогулки я планирую пополнить кое-какие запасы.

— Удачи. И еще, если увидишь по пути нормальных новичков, зови в клан.

— Окей, шеф!

— Нормальных, Вереск, нормальных!

Алый свет портала поглотил тени. Возникшие лозы наделали отверстий в ковре, а потом благополучно испарились. Именно поэтому всегда рекомендуют открывать порталы на открытом воздухе.

— Что-то я уже начинаю жалеть, что попросила его об этом. Каждый измеряет адекватность по себе…

* * *
Отличный денек. Теплый, солнечный. Погодка шепчет.

— М… хорошо-то как.

В арке общественного телепорта показалась колоритная фигура друида. Он оглянулся на толпящихся новичков (игра в последние месяцы стала куда как многолюдней, чем в начале) и глубоко вздохнул, когда заинтересованные взгляды стали сосредотачиваться на нем и его необычном внешнем виде.

— Новички… Мда. Не мое это, ох не мое. Прости, глава, но у меня… были дела поважней, да! — и бегом начал удаляться от портала, к выходу из города и заинтересованных взглядов игроков.

Сам же городок был небольшим. Арик — один из городов для новичков. Простая планировка, отличная погода, удачное расположение и множество возможностей. Эдакая имитация «взрослой жизни игрока» с подземельями, активностями и кланами, только в первозданной, самой безопасной вариация. Адаптация к среде игры и поиск друзей и кланов.

Но была в этом месте еще пара интересных особенностей. Первая — расположение близко к морскому порту. По сути, игроки могли отправиться отсюда по морю в любые земли империи. Сам же порт был в дне пути, и дорога к нему для новичков становилась еще одним приключением. Второй же особенностью являлась механика подземелий. Подземелье могло подстроиться к уровню силы игрока (уровней не было, но использовалась специально разработанная рейтинговая система, учитывающая время игры и полученные спецпредметы), поэтому вошедший в него опытный игрок мог встретить сопротивление куда суровей, чем новичок. Но даже в такой системе были ограничения и «уровень силы» рос в определенных границах. Сложно ожидать от подземелья для новичков отпора, равного эпичным подземельям. Тем не менее, повышенные награды, пусть и не были «златыми горами» но игроков привлекали. Особенно камнями силы и ингредиентами для профессий — расходниками, кои всегда и везде нужны в огромном количестве.

*Тем временем в одних совершенно незаметных кустах*

— Эх, пожалуй, еще это и это спрячем… вот тут поменьше… а это пока уберем. Отлично! Я снова молод и готов обогащать пенсионный фонд с нуля — Из подозрительно густых кустов вышел невысокий паренек. Легкий доспех, который он носил, был необычен. Созданный из коры и листьев, он вызывал большие сомнения в своей полезности. На лице же парня красовалась маска из отполированной древесины. Она ничем не выделялась, гладкая и плоская, не имела изображений или узоров, лишь два небольших отверстия для глаз и широченное отверстие-улыбку в районе рта. Верхняя же часть головы, волосы и уши прикрывали тоненькие зеленые лианы, издали напоминающие дреды, правда длины они были внушительной — ниже пояса парня. Окончательно картинку молодого первопроходца дополнял ветвистый посох, что скорее напоминал оторванный кусок длинной ветви. Классический фэнтезийный друид-новичок… ну… может немного потрепанный жизнью, но так, слегка.

— Где-то тут, ага вот они! — невинное создание порылось в небольшой поясной сумочке из листьев и извлек горсть алых кристаллов. Перебрав их и найдя покрупнее, он поднес навершие посоха к находке и посох на мгновение ожил, заключив в навершие алый камень.

— Готово, пора покорять покоренное, без палева и уймы вопросов новичков! — радостный смех кровавого друида разнесся по лесу.

* * *
Темная пещера. Темный вход в темную пещеру. Темный камень у темного входа в темную пещеру предупреждавший смельчаков о тьме, живущей в темной пещере, за темным входом. Ух пробирает. Пафосно, но до боли классически. Хотя для новичков самое-то. Настраивает на нужный лад и погружает в нужную атмосферу.

Еще одна вещь, свойственная для таких мест — куча новичков у входа, что собирают группы для входа, расспрашивают выходящих об особенностях и просто обменивают или выкупают трофеи. Виртуальная реальность — это не просто «хорошая графика». Полное погружение способно навести страху на непривычных к такому игроков.

— Так, ребята, нужен лекарь и поддержка. Щиты, отвлечение внимания, снижения урона или его повышение. Рассмотрим все варианты. От нас «танк» и урон. Честно делимся. Если понравится, сможете остаться в нашем клане!

Выглядит безобидно. Так и есть. Чаще всего так молодые кланы набирают себе игроков. Скорее всего проходящие подземелье люди сильнее и опытнее тех, кого им «не хватает». Да и под словом «не хватает» нужно скорей понимать интересы клана, чем группы для подземелья. Поиграют мышцами перед новичками, помогут, поделятся трофеями — вот и еще один «нуб» счастлив вступить в клан, где собираются такие достойные люди. А откажется — не беда, вещи и золото после прохождения, тоже не будут лишними для клана.

— Эй, паренек! Ты же друид? — один из таких «ищущих» обратился к спокойно роющемуся в своей сумке игроку. Тот стоял в отдалении и кажется совершенно не обращал на них и вообще на все вокруг, внимания. — Эй! Не стесняйся! У нас уже собрана группа, мы даже нашли лекаря. Ты вроде друид? Сочувствую. Друидам в боевых условиях нелегко! — на эти слова молодой игрок отреагировал, резко взглянув на говорившего, и кажется, на миг блеснув алыми глазами. Но говоривший ничего не заметил — Сможешь замедлить врагов режущей травой или чем-то подобным. Любая поддержка пригодится. Пойдем! Соглашайся, мы уже отправляемся.

Этот рыцарь в сияющих доспехах был действительно настойчив. Он даже не давал произнести ни слова отказа.

Молодой друид заколебался, словно пытался что-то вспомнить, а потом под громкое «О! Точно!», принял приглашение в группу. Хотя на деле это выглядело нормально, новички «тупили» и не так.

— Здорово! Теперь мы в полном составе! Так, держитесь с нашим лекарем позади, мы вас прикроем. Вы хоть новички, но не следует сомневаться в своих силах. В этой игре нет четких уровней, главное — это уверенность в себе. Помогайте нам всеми силами, учитесь, только вперед не лезьте. Сейчас мы с ребятами подготовим зелья, на всякий случай, кое-что проверим, освободим сумки и вперед. Еще пару минут.

Рыцарь и двое его соклановцев, таких же «рыцарей», только с двуручными мечами и более легкими кожаными доспехами, стали что-то обсуждать, поглядывая на видимый лишь им экран (раз группа не видит сообщений и объявлений, значит они индивидуальные или клановые, как и экраны).

— Боже, как мило, какой радушный прием! Думаю, даже у единорогов, какаующих радугой, от такой речи подскочил бы уровень сахара в крови. Кстати — друид закончил свою тираду и посмотрел на подошедшего к нему жреца — прикольный амулетик.

Жрец, молодой парень, с полностью седыми волосами, быстро взглянул на висящий на золотой цепочке амулет в виде глаза с кровавой слезой и тут же спрятал его за складками мантии.

— Благодарю — холодный, нейтральный голос тем не менее не казался угрожающим. Скорее, как у психолога. Но это, все же, эмоций ему не прибавляло:

— Интересный листик — жрец кивнул в сторону неприметного листочка меллорна, одного из многих разновидностей зелени, что составляла головной убор маски друида — наверное редкий.

— Хо — за маской не было видно эмоций, но широкая улыбка чувствовалась на физическом уровне — два таких замечательных парня и в одном «пати», видимо где-то сейчас монетка упала на ребро — друид радостно развел руки и кивнул в сторону подземелья — я тут накопителями разжиться хочу, в путь-дорогу дальнюю, интересуют?

Парень отрицательно махнул головой, еще раз взглянул на машущих руками, чуть в отдалении, сопровождающих, и пожал плечами:

— Теперь понятно, что ты тут делаешь. Я здесь по другому делу… культурно-просветительскому.

— О! Вообще шикарно. Что-то в кого-то культурно засветить, и я люблю. Но предлагаю вернуться к делам нашим приземленным. Так вот, как думаешь, эти бравые помогуны нас убьют в процессе или просто выкинут из группы во время дележки?

— Самому интересно. Такой приятный и обходительный рыцарь — думаю убьют — говоря это, жрец меланхолично полировал одно из колец на своем пальце.

— Да? Чую опыт в словах. Знаешь, думаю я буду разочарован. Как-то это без огонька. Помню, когда только начиналось это все, любой завалящий «гангстер» считал необходимостью разразиться долгой тирадой о несправедливости мирового экономического состояния, искаженно распределенного между населяющими планету массами и его скромном вкладе в исправление данной несправедливости, путем обогащения особенно пострадавших индивидуумов, представленных в виде глубокоуважаемого… себя — сказано сие друидом было на одном дыхании и даже крайне безэмоциональный собеседник удивленно приподнял бровь.

— Сильно. И твой стиль… кажется мне знакомым. Мы с тобой не встречались, «новичок»? — жрец начал поглядывать в сторону заканчивающих подготовку рыцарей. Те, вроде бы все проверили и потихоньку двигались ко входу в подземелья помахивая ожидающим «новичкам».

— Неть. Я больше по клиентуре, обеспечивающей вам работу, чем по вашим коллегам, товарищ лекарь.

— Согласен, но где-то я что-то слышал, что-то было… Ладно. Пойдем. Кажется, этот поход обещает быть крайне интересным — жрец сжал кулаки, которые на секунду мигнули ярким светом.

«Ух-отряд» ждал их у входа. Начищенные мечи, широкие улыбки. Прямо «капитаны Америка на выгуле».

— Хорошо, все в сборе. Смотрите, я иду первым и принимаю основные атаки на щит. За мной двигаются ребята из группы атаки (кивок в сторону парней с двуручниками). За ними уже вы. Лекарь поддерживает нас только лечебными заклинаниями. Поверь, я уверен, что ты способен на большее, но побереги силы, от тебя требуется только лечение, береги силы. Друид, у тебя роль более вариативна. Попробуй максимально усложнять жизнь нашим противникам — замедления, атаки, в идеале временный паралич. Я не совсем уверен, на что ты способен, поэтому просто старайся не сосредотачивать на себе основное внимание монстров и помогай, чем сможешь.

— Ну, осложнять жизнь я способен… — но слова, как и мнение парня были пропущены мимо ушей. Рыцарь продолжал, даже не запнувшись:

— Теперь о противнике — по сюжету подземелья здесь засел злобный маг-некромант. Уровни населены его миньонами — скелетами. Победить их довольно легко, главное не пугайтесь, все же при полном погружении есть и свои минусы — Парень снисходительно улыбнулся и подмигнул — погружение делает ощущения слишком реальными. Но хватит болтать, вперед, за мной!

Глава 4

— М-м-м… Йа вариативен. Так меня еще никто не называл. Хорошо, хоть не вариапассивен… — друид радостно потянулся после первого импровизированного брифинга уважаемых «старших братьев». — Отлично, прямо преисполнился решимостью. Нифига не понятно, правда, что мне делать, как новичку, но главное начать, а виноватым всегда стать успею. И стану. Эх, нравятся мне эти ребята. Неделя времени как в игре, а уже решили, что главное — это с мечом и побольнее.

Друид покрутил свой посох, и взглянул на продолжавшего внимательно следить за ним жреца. Искренний, тяжелый вздох странно выглядел на шутливой «маске» клоуна-балагура:

— Страшные воины проверяют карту и обсуждают начало атаки. Мужественные, серьезные лица, деловая возня. Набивают себе цену, еще ни разу не взмахнув оружием. Ты же уже понял, как нас справедливо наградят по итогу, да?

Жрец кивнул:

— Показатели группы скрыты — серьезно, впрочем, как всегда, заговорил тот — Они получат все, мы же увидим объедки. Но будем считать, что так оно и есть, потому как система не покажет богатой добычи лидера группы. И без нас им никак, не то это подземелье, чтобы зайти без новичков. Мы — пятая нога, без которой никак.

— Значит, думаешь, без читов? Я предполагал, что ты тут из-за этого? — друид сел поудобнее, предвкушая интересный разговор. Как раз было время, потому как «суровый лидер» убежал недалеко за потребностью природной, объёмов великих. Что не преминул прокомментировать, опять же, друид:

— Ты только посмотри. Ты воином суровым трижды можешь быть, но отложить личинку, время выделить обязан.

Впрочем, даже серьезный жрец слегка улыбнулся, глядя на поспешно отходившего воина в сияющей броне:

— Им нет нужды использовать читы. Новички, пусть и потенциально сильны, но пока своими умениями пользоваться не умеют, а значит проблемы не представляют. Мобы тоже довольно тупые и хрупкие. Удивительно, но дешевые и базовые, вроде бы, товары, в виде ингредиентов для зелий и накопителей, при должном серьезном подходе к их добыче, могут приносить деньги ненамного меньшие, чем сложные, высокоуровневые подземелья с их уникальными наградами. Вот только это понимают не только они. Поэтому гейммастерам поступало множество жалоб на «дедовщину» и «крышевание» определенных подземелий и создания искусственного дефицита базовых ресурсов, для удержания их в определенных ценовых рамках. Как стало известно гейммастерам на этом кормятся целые кланы. Кроме этого, есть другого рода жалобы. Буллинг и несанкционированное пвп. Ведь всегда найдется небольшая лазейка системы, позволяющая обойти запреты атаковать других игроков. А когда другие — всего лишь новички, то противостояние превращается в резню. Очень, очень некрасиво. Меня попросили проверить и разобраться.

— Но ведь получается, что они ничего не нарушают. Как-то так ведь, а?

— Одно дело, если этим заняты кланы на самых высокоуровневых и сложных областях, там есть кому адекватно ответить, а другое — это локации для новичков. Это портит «лицо» игры и общее к ней отношение, когда не умеющего еще ничего игрока окунают по самые уши, с первых дней, в жернова коррупционных схем кланов. Поэтому, если это будет иметь место, никто мне не помешает провести… глубокую профилактическую беседу. Очень глубокую. Но в рамках правил — всего на миг, но спокойное лицо жреца озарилось не менее хищной улыбкой, чем у друида — Ведь что не запрещено, то дозволено.

— Мне нравится ваш подход, коллега — друид привстал, начав отряхиваться, словно от дорожной пыли — но что-то я засиделся. Пора бы мне начинать.

— Так ведь наш великий победитель все еще борется со страшным боссом — Диареей.

— А он мне не нужен. Великий стратег мне задачу выдал? Выдал. «Вперед» сказал? Сказал. И цель озвучил — помогать чем смогу. И я таки сейчас как помогу, так помогу. Ладно, пора идти причинять доброе и светлое. Как наши доблестные вернутся, пусть не ждут. Я догоню, если они сами… не догонят.

— Аккуратней там. Даже подземелье для новичков — это в первую очередь — подземелье. И само разделение на «уровни» — условность, диктуемая сложностью и масштабами. Что же. Береги себя, друид, интересных игроков в последнее время все сложнее найти — кивнул жрец.

— Ты просто не в тех больницах искал — хохотнул Вереск и попер в лобовую к ближайшему входу в подземелье. Впрочем, уважаемое воинство было так занято собой, что за новичком никто не следил, как и не опекал. От души…

* * *
Темные улицы, высеченного внутри скалы голода. Бледные огни могильных факелов. Здесь не было жизни, как таковой, лишь смерть и уныние.

Старый мяч. Заштопанный, затертый, грязный. Он катился по улице, иногда криво отскакивая от выщербленных камней мощеной дороги. Его путь был недолгим, случайным. Закатившись в один из переулков, он уперся в монолит скалы.

Мелкие, частые шажки. Дробные, легкие. Детские. Небольшой скелет, худенький, низенький, одетый в детские лохмотья, забежал в указанный переулок. Мяч лежал прямо здесь, на его глазах.

В мертвых глазницах на миг вспыхнул радостный свет, если могильное свечение черепов вообще можно было бы назвать «радостным». Но сейчас так оно и было. Маленькие, костяные ручки потянулись за мячом и аккуратно подняли его. Скелет осмотрел игрушку, бережно убрал паутину, что собрал мяч на своем пути и игриво ударил им по земле.

Старый мяч в очередной раз ударился о избитую дорогу и неожиданно отскочил в сторону. Но он не успел далеко улететь. Когтистая перчатка, закованная в древесную броню, словила его еще в полете.

Ребенок, пусть и мертвый, увидел нежданного пришельца… взглянул на свой мяч, на выход из переулка и уже приготовился бежать, как его окликнули. Неожиданно, учитывая, что все пришельцы, что вторгались в этот город, всегда действовали молча. Молча извлекали мечи и рубили. Они снова и снова убивали его, его семью, его друзей, обитающих на той же улице, что и он. Не объяснив ничего, не предупредив ни о чем.

Но сейчас было не так. Что-то было иначе.

— Эй, малой! Классный мяч! Держи!

Послышались удары. Прыгающий по дороге мяч был ловко словлен костлявой ручкой ребенка.

— Ну что ты на меня смотришь? — древесная маска, украшенная ужасающей хищной улыбкой, наклонилась к нему, на уровень когда-то существовавших в его черепе, глаз — Да не трону я тебя. Но ты же мне не веришь, да? По глазам вижу, что в гробу бы меня видел с белой каемочкой. Ну чем тебе еще доказать? Вот!

Друид, а это был он, опустился на дорогу, положив свои ладони на землю. Тут же небольшая дорожка из мелких, неказистых грибов, протянулась от него, заполнив весь проулок. Мелкие, неказистые, они выглядели не очень.

— Ща, секунду. Батарейки барахлят — пробурчал незнакомец и легонько топнул рядом с росшими грибами. Легкая, зеленая вспышка на миг появилась от соприкосновения друида с землей и пропала. Но мелкие грибы тут же начали меняться. Они все сильнее и сильнее наливались красивым зеленым и голубым светом. Прошло всего несколько секунд, а весь проулок утопал в мягком свете подземных грибов.

— Как-то так…

Ребенок завороженно рассматривал невероятные, по его мнению, и прекрасные, по его же мнению, «волшебные грибы» и уже не спешил убегать. Вся эта ситуация была необычной. Пришелец… не тронет его?!

— Понравилось? Это что, ты еще настоящих волшебных грибов не пробовал… но ты ничего не слышал и вообще еще маленький… Мы поняли друг друга? Хорошо. Слушай, если тебе не вломы, не мог бы ты отвести меня к вашему главнюку. У меня огонь, а не рацуха к нему есть!

Странно и необычно. Хотя не так. Совершенно немыслимо! Скелет ребенка не убежал за подмогой и не атаковал. Он протянул костлявую ладонь закованному в древесную броню воину и ожидающе замер.

— Окей — пришелец взял руку скелета, подобно отцу, гулявшему со своим сыном — Веди, Сусанин-герой.

Так они и вышли, держась за руки, выходя из этого темного закоулка. Вышли, сразу же упершись в двух патрульных воинов-скелетов. Те, увидев пришельца, тут же потянулись за ржавыми мечами, что висели на их поясах. Но тут их взгляд упал на ребенка, на зажатую в руках незнакомца костлявую ладонь. Мечи медленно, неуверенно вернулись в ножны.

— Парни, я к вашему шефу на пару слов. Не переживайте, не курю и топлю за ЗОЖ… короче достаточный псих, чтобы вести себя адекватно в вашем туристическом городке. А! Я понял парни, вы тоже хотите немного уличной грибной магии. Окей.

Опять ладони друида были опущены на дорогу мертвого города. Но в этот раз несколько камней тут же выскочили, отлетев немного в сторону. Воины-скелеты напряглись, но их внимание было отвлечено тем, что начало пробиваться в том месте, откуда вылетели камни.

Большой, хотя нет, просто огромный гриб разросся посреди улицы. И в один момент он засветился так ярко, что большая часть окружающей территории утопала в мягком, зеленом свете.

Из окружающих домов начали выходить скелеты, одетые в старые лохмотья, но без оружия или признаков агрессии. Все они двигались лишь с одной целью — посмотреть на этот свет, мягкий и убаюкивающий.

— Кто бы мог подумать, что вас будет так недостаток освещения угнетать. Недоработка коммунальных служб прямо в катастрофу перетекла. Даже не упрекнули, что я в спешке посреди улицы яму раздолбал — пожал плечами друид — Но, как говорится, лишь бы в радость.

Воины тоже не проявляли больше агрессии. Они, как и другие скелеты, стояли вокруг этого мягкого света, словно замерзшие путники, которые наконец-то увидели теплый костер.

Маленькая, костлявая ладошка дернула друида за руку:

— А? Ага, извини, задумался. Веди, малой.

Этот необычный дуэт продолжил свой путь по старым улицам мертвого города.

* * *
Путь был не долгим. Мрачным, скучным, травмоопасным из-за плохого освещения. Но не долгим. Буквально через пятнадцать минут ребенок привел друида к отдельно вырезанному внутри пещеры замку. Конечно, это сооружение не могло конкурировать с величественными замками на поверхности, но то, что это именно последняя линия обороны оно понять давало.

Темный-темный замок, высеченный в черной и темной скале. Черная стража в темных коридорах. Темные залы и мрачный правитель в черной робе, восседающий на черном троне. Черные черепа вокруг и вой неупокоенных душ. Лишь могильное, бледное свечение свеч дает небольшой свет и возможность ориентироваться.

У входа в тронный зал возвышалась гротескная картина. Массивный скелет, судя по всему, могучего при жизни человека-воина. Он был закован во множество оков. Кости его рук и ног были пробиты серебряными пиками, украшенными витиеватыми узорами. Сами же пики между собой так же были перевиты цепями. Запрокинутый вверх череп выражал замерзший крик и нестерпимую агонию.

— Ля какая красота! Я так понимаю скелет, нанизанный на пики у входа, был дизайнером замка — широкая улыбка друида не вписывалась в общий антураж. Не вписывалась кардинально.

— Он был вором и предателем — спокойный голос, восседавшего на троне некроманта, был ему ответом — А еще он был правителем этого города. Худшим и самым позорным из всей своей семьи.

— Ну, то есть, я почти угадал. Отлично. Вашество, рад представиться, Вереск, простой друид пред ваши светлы очи прибыл — легкий кивок в сторону сидевшей темной фигуры не выглядел комичным.

В ответ, теперешний правитель молча поднялся с трона и подошел ближе к друиду. Взглянул на стоявшего рядом ребенка с мячом:

— Спасибо, дитя. Ты сделал все правильно. Теперь иди, поиграй.

Скелет лишь коротко кивнул и убежал, весело ударяя свой мяч.

— Знаешь почему они тебя не убили? — прямо заговорил некромант, которого из-за ниспадающего на лицо балахона так и не было видно.

— О! У меня плотная теория о грибной зависимости и моей слепящей неотразимости.

— Необычный… не вписываешься в алгоритмы игры — неожиданно произнес НПС.

— Кто бы мог подумать. НПС, сломавший четвертую стену. Неужели тот уникальный случай, когда хваленый искусственный интеллект игры скорее не дохвалили, чем перехвалили? — нисколько не замешкался в своих суждениях друид. И не удивился так же.

— Кто знает… — ушел от ответа некромант, из-под капюшона которого был виден лишь подбородок и белоснежная улыбка.

— Слушай, а ты какой-то странный, как для парня начального уровня. Не хочешь рассказать свою душераздирающую историю о превозмоганиях и несправедливости, подобно уважающим себя злодеям большинства подземелий.

Заливистый, звонкий смех был ему ответом.

— Я думаю, придет еще время, и мы сможем обсудить превратности наших судеб, необычный друид. Но сейчас разговор будет иного толка. Ты пришел ко мне и хочешь что-то предложить? Или это мне стоит трястись от страха и предлагать? Я встречал разные варианты, какой предложишь ты?

— Я так понимаю большинство вариантов сводилось к «мая бить, твоя тикать, давай деньга… га-га… га-га»? — улыбнулся друид.

— В целом так…

— Ага! Ты понимаешь эрративы. Нпс не понимают исковерканных слов. Так значит ты игрок?!

Но некромант ничего не ответил, лишь молча стоял и смотрел на друида.

— Да? Нет?

Молчание в ответ.

— Ну да, ну да, пока ты не расколешься это останется лишь моим предположением, да? Согласен, уел — махнул рукой Вереск, чем вызвал короткий смешок у некроманта.

— Это имеет значение, или ты все же озвучишь свое предложение?

— Хорошо. Как бы тебе сказать. Из того, что я увидел, сделал вывод, что мне совершенно не хотелось бы на вас нападать. Судя по тому, что тут творится, как раз скелеты защищаются от нападающих на их город игроков. Но даже так эвакуация не станет решением вопроса, так? — вот теперь уже смешливый друид был исключительно серьезен.

— Не станет. Мы просто не сможем покинуть этот город. И дело не во мне. Я пытался, как мог, решить вопрос, но все, что удалось — сохранить души людей в своих костяных узилищах.

— Сохранить от кого?

— А вот это уже правильный вопрос. Вот теперь мы поговорим, друид, вот теперь поговорим…

Пол зала затрясся. Массивные костяные наросты выросли прямо из разрушенного пола и поломанной плиточной кладки. Они росли, пока не замерли в форме стилизированых кресел. Одновременно с этим, прямо из-под земли, медленно поднимался виденный ранее скелет, скованный цепями и копьями.

Множественные костяные руки выталкивали его из-под земли, пока тот не остановился в полный рост меж костяных кресел зала.

— Я смотрю вы дизайн менять радикально прямо не боитесь — пожал плечами друид и сел на одно из кресел.

— Все, окружающее нас, временно. А ради такого случая, не стыдно немного намусорить — абсолютно спокойно отнесся к происходящему некромант — Но я не об этом. Хочу представить тебе незаурядную личность. Ахилий Златовласый. Ахилий Благой. Он же Ахилий Пожиратель Жизни. Он же бывший король когда-то процветающего города-крепости. Этого города.

— Я, конечно, вот сейчас прямо нетолерантненько выскажусь, но какое-то у него не позитивное имя. Ну ты понимаешь, наверно еще морда уголовная… купола на спине…

— Очень непозитивное, но предельно отражающее суть этого… существа. И суть моего тут нахождения. Ну так что — голос некроманта стал глубоким и холодным. — Готов ли ты услышать эту историю игрок. Историю боли и лишений. Историю оков и всепоглощающей тьмы. Историю…

— Вот оно! Вот оно! Олд скул! Время душераздирающей истории о превозмоганиях и несправедливости пришло. Слушать готов! Всегда готов — перебил его радостно скалящийся друид.

Глава 5

— Наш король — начал свой рассказ некромант — не был выдающейся личностью. Мне кажется, заслуги великих предков довлели над ним. Не удивительно, если задуматься, ведь каждый, занимавший трон… каждый, кто был одной крови с ним… вошел в историю нашего королевства, как выдающаяся личность. Было ли это причиной, или что-то другое, не знаю. Да и не имеет это значения, на самом деле. Случилось то, что случилось.

Колдун задумался, а потом заговорил куда как тише.

— Однажды в руки к королю Ахилию попали… некоторые знания о некромантии — замялся он.

— Та ты шо?! И кто же это протабанил? Кто оставил книжку с проклятьями в туалете и не убрал от детей? — расплылся в улыбке друид — Я прямо и не знаю… Но виноват, конечно, король. Да?

— То, что ты думаешь, случиться не могло!!! — взорвался и перешел на крик некромант — Невозможно было получить знания такого уровня, просто найдя их где-то у меня, среди остальных записей и кучи бесполезных заметок.

— Но ты чувствуешь вину, некромант — уже спокойно, без издевки, что было редко, заговорил Вереск — иначе не кряхтел бы тут, оберегая древние скелеты. У тебя дури хватило бы найти занятие поинтересней.

— Так-то, оно так — маг успокоился и даже улыбнулся — Но, как ты сказал «дури» решить вопрос с королем все же не хватило. Быть может, ты дослушаешь рассказ или нет?

*Пропустить диалоги? *

*Да/Нет*

— О! Эм… «нет», дослушаю. Когда еще такое предстоит — друид слегка отшатнулся, ведь системное сообщение появилось перед самым его лицом.

— Знания некромантии… это было всего лишь одно заклинание. Заклинание высшего порядка. Заклинание, которое требует долгих лет изучения, практики и высокого мастерства в использовании. Такое не найдешь на столе и не выучишь за пару минут, перед обедом — с нажимом, акцентировал некромант.

— Да понял я, понял. Ты не виноват. Давай уже мы перейдем к рассказу об эпичной драке с литрами крови — Вереск прямо не мог усидеть, все порываясь уже встать с этого костяного недокресла.

— Король сотворил ужаснейшую вещь… — маг наклонился ближе, как бы предлагая продолжить, угадать, предположить.

— Ввел новую пенсионную реформу?

— Нет — коротко ответил тот.

— Добавил оплату за транспортировку?

— Тоже нет.

— Да куда уже хуже?! — возмущению друида не было конца.

— Он начал высасывать жизнь из своих граждан — холодно произнес некромант, ожидая реакции.

— Дык я тоже самое и сказал — и реакция оказалась не той…

— Он использовал это заклинание, чтобы украсть часть души человека. При этом забирая ее силу. Словно надкушенный фрукт, любое живое существо начинало постепенно чахнуть и умирало в муках. Сама же душа не могла полноценно восстановиться, в последствии деградируя или вообще распадаясь. Это хуже плена, хуже рабства…

— Хуже огурцов с молоком после шести вечера — закончил за некроманта, Вереск — Но в целом я проникся. Дядька бодрел, жирел, качал бицуху, а остальные удобряли землю без палева и свидетелей. Не, ну а шо, в целом план-банан огонь. Лайк, кто придумал. Знаешь, а ведь «тот, кто придумал» явно не ваш плохиш. Ведь одно из базовых правил любого туриста гласит, что рядом с палаткой ср#@ть не рекомендуется. А тут прямо на лицо… причем себе.

— Города пустели — продолжил рассказ мужчина, словно и не слышал комментариев ранее — Не спешно, не заметно, без следов. Но неотвратимо. Все дошло до того, что в этом подземном городе-крепости собрались все, кто смог выжить. Скрылись, прячась от неведомой хвори, так и не понимая, что они сами закрыли себя в клетке со львом.

— … начали маски носить, прививки делать… — тихо пробурчал друид.

— Я разобрался во всем слишком поздно. Король Ахилий стал слишком силен. Я не мог остановить его. А значит уничтожение жителей, так или иначе, стало бы лишь вопросом времени. Поэтому я совершил грех — высокопарно заявил некромант.

— Да ладно, прямо на площади?

— Да, на площади — согласился с друидом, маг.

— Ого! Ай да шалун…

— Я расположил на замковой площади кристалл душ и активировал его — закончил предложение маг.

— А-а-а-а… криста-а-алл душ-и-и, а я-то думал… Хм… Это было смелое решение, уважаемый некромант, тока непонятно наху… зачем?

— Кристалл душ обладал великой силой. Он мог поглотить души всех, кто находился тут. Души всех, включая и душу короля. Он был силен, могущественен, но некромантом не был. А значит защититься от действия кристалла тоже не мог. Поэтому ловушка сработала. Все души, включая и его, были заточены мною.

— Получается ты убил тут всех, цинично и с особой жестокостью?

— Кристалл работает только так. Отголоски их душ я смог перенаправить от кристалла в их сознание. В то, чем стали их тела… Но лишь так я могу держать душу короля в заточении, иначе он вырвется и пожрет здесь всех. Я могу освободить их, но тут же освободиться и Ахилий…

— Да-да, я понял твою дилемму, уважаемый. Это как хлобыстнуть терпкого ликерчика, а из запивона только шампанское. И бдыщь… мама, роди меня обратно, но с мозгами. Хорошо, суть вопроса уловил. Значит, я так понимаю, ты даешь отмашку, я даю по морде королю, и мы возвращаем свободу душам и подземелье пройдено. Хэппи энд, цветы и слезы благодарных жителей. И в честь меня назовут улицу?

— Готов ли ты противостоять злу во имя всех невинных душ здесь? — некромант встал, крепко сжав руку в кулак.

*Системное сообщение*

*Одиночный режим прохождения подземелья доступен*

*Награды увеличены*

*Шанс получения скрытых наград*

*Активировать? *

— Таки «да»! — прокричал друид — Генерал «калидорных» войск сейчас покажет мастер класс.

— Да будет так! — все так же высокопарно заявил некромант и отошел в сторону.

Тут же кресла, образованные костями, рассыпались прахом. Громкий звук бьющегося стекла разнесся по залу. Одна из цепей, сковывающая могучий скелет лопнула, осыпавшись звеньями. Тут же пустые глазницы мертвого короля вспыхнули бледным, голубоватым светом. Внутри грудной клетки появился плотный светящийся шар, покрытый таким же голубоватым огнем. Его костяная рука, что освободилась от цепи, резко дернулась, освобождаясь от остатков оков. При этом факт того, что она была пробита копьем, нисколько скелет не заботил. Он просто проломил часть своих же костей, освобождаясь. В этот момент, повреждённые кости тут же срослись, будто бы и не крошились осколками.

Свободной рукой король сразу же стал срывать остальные цепи и оковы. Уже через пару минут, могущественный скелет освободился полностью. Король развернулся к своему лобному месту и вырвал два копья, что ранее сковывали его. Теперь они стали для него оружием.

— Вот тебе и подземелье для новичков — произнес друид, отводя правую руку себе за спину.

В этот момент огромный, острый шип, больше походивший на дротик, соткался в его ладони. Вереск не стал ждать, метнув этот снаряд в короля-скелета.

Пролетев на огромной скорости, шип ударил по грудной клетке, высекая целый сноп раздробленных костей. Проклятый скелет развернулся в сторону друида, начав быстро к нему приближаться. Было хорошо видно, что в месте попадания кости раздробились, но тут же восстановили свою целостность, словно и не было атаки.

— Окей, ну то, что у тебя большое сопротивление колющим ударам, я мог бы и догадаться. Поэтому нужно нанести дробящий урон… должен был бы сказать я, но меня не поймут все целеустремленные самураи, тонкой души мечтатели, что продолжают лечить, стоя в лужах огня. Нужно отдать дань их безудержному стремлению идти пути воина и попробовать еще раз!

Пока друид говорил это, в его руке сплетался плотный жмут лиан, что срослись в один тугой шар, похожий на большой, шипастый, каштан. Как только это случилось, Вереск тут же кинул его в подошедшего, почти вплотную, скелета.

Несколько ударов копьем, очень быстрых, как для древнего скелета, не достигли цели, а вот долетевший зеленый «снаряд» друида угодил прямо в грудную клетку. Рядом со светящимся ядром-душой короля.

Раздался громкий хлопок. Зеленый «каштан» разорвался теми самыми лианами. Только тонкие ветви теряли сразу же эластичность, разлетаясь множественными острыми осколками и разрывая грудную клетку противника.

Взрыв зеленой «осколочной гранаты» разворотил кости, выбив несколько ребер, что так и остались лежать на полу. Вот только на общее «самочувствие» мертвого короля это нисколько не повлияло, потому как друид тут же чуть не получил несколько опасных ударов копьями, но смог вовремя разорвать дистанцию.

— Ага, восстанавливаться мы умеем, а отращивать потерянное нет. Уважаемый, есть ощущение, что в вашем растущем организме не хватает витаминов — друид опустил обе руки на пол зала — вы разваливаетесь на ходу.

После того, как множественные осколки шипов, разлетелись шрапнелью по всему помещению, они так и остались, застрявшими в полу, стенах и даже потолке. Сила же, которую начал излучать друид, была направлена непосредственно на эти осколки. Как только его руки коснулись пола, они начали излучать яркое зеленое свечение. В тот же миг, все окружавшие мертвого короля древесные осколки, включая те, что застряли в нем же, засияли тем же ярким зеленым светом.

Скелет не стал ждать. После неудачной атаки на друида, одно из его копий застряло, слишком глубоко войдя в пол. Мертвец замешкался, но выдернул свое оружие, тут же атаковав занятого заклинанием Вереска. Оба копья с невероятной скоростью летели в его сторону, но не достигли цели. Тонкие лианы, выросшие рядом, прямо из пола, перехватили руки и оружие скелета. Тот сделал шаг вперед, разрывая тонкие стебли. Они на мгновение попытались оказать сопротивление невероятной силе короля, но все начали рваться, одна за другой. Но именно в этот момент другие древесные осколки, что впитали силу друида, выстрелили такими же эластичными лианами, сковывая движение мертвеца. Один за другим, тугие канаты сплетающихся лиан, сковывали короля, пока тот и вовсе не замер на одном месте, не способный сдвинуться.

Друид в этот момент стал серьезен, используя свою силу на полную. Ветви за его спиной начали тянуться и прорастать. Зеленое свечение энергии сменилось кроваво-красным. Эта хищная энергия перетекала от него к множественным лианам, которые держали проклятого короля.

— А теперь назад — произнес максимально сосредоточенный на заклинании, Вереск.

Алая волна силы в одно мгновение хлынула назад, к друиду. В ту же секунду, живые и эластичные лианы одеревенели. Сворачиваясь подобно виноградным «усикам», они тут же уменьшались и каменели. Это происходило за считанные секунды и одновременно со всеми растениями.

Щелчок и треск костей. Глухой стук перекатывающихся по полу костяных суставов.

Именно этого разностороннего импульса кинетической силы хватило, чтобы разрушить скелет окончательно. Разорвать его со всех сторон. Разделить и сковать.

Теперь он не представлял опасности. Без конечностей, с разорванными ребрами, король лежал на полу, сохранив лишь череп и позвоночник.

Но кажущаяся победа не остановила друида. Вереск по-прежнему пребывал в своем боевом режиме. Множественные лианы сейчас пронизывали потолок, над тем местом, где лежал череп и до сих пор бледным огнем светился огонек души проклятого скелета.

Взгляд мертвого короля по-прежнему пылал могильным огнем. Его челюсть открылась в немом крике. Вихри голубоватой энергии, подобно водовороту, стали закручиваться в воронку, поглощаемые черепом короля.

— Он готовится активировать заклинание! Нужно немедленно его остановить, иначе будет поздно! — прокричал встревоженный некромант.

*Системное сообщение*

*Активация летального заклинания*

*0:59*

*0:58*

*0:57*

— Да понял я, не отвлекайте! — прокричал друид, лишь сильнее воспылав своим кровавым светом.

Лианы над поверженным королем продолжали пронизывать потолок, переплетаясь подобно змеям. Они, как могучие удавы, оплетали все, что находилось рядом, включая самих себя. При этом их масса постоянно увеличивалась, как и размеры.

— Есть! — прокричал Вереск.

Огромный массив переплетенных лиан сорвался с потолка. Он был настолько тяжел, что просто не мог удержаться ни на какой поверхности, кроша ее. Вся эта масса древесины и камня рухнула вниз, прямо на мертвого короля.

В одном мгновение, в момент удара всего этого древесного кулака, раздался тихий хрустальный щелчок и водоворот силы, поглощаемый черепом, прервался.

Некромант неспешно подошел к образовавшемуся завалу. Протянул руку, держа ее ладонью вниз. В тот же миг, сквозь камни и куски лиан, воспарил голубенький огонек души, тут же перехваченный колдуном.

— Король мертв! — громогласно провозгласил он.

*Подземелье пройдено*

*Желаете выйти? *

*Да/Нет*

— «Нет» — хищно произнес друид.

Глава 6

— Ты колеблешься, герой? — некромант не проявлял несдержанности, но все же на пару шагов к друиду приблизился, удивленно на того смотря. И замер, больше не двигаясь, но и агрессии не проявляя.

А вот Вереск лишь широко улыбнулся в привычной для себя манере и эмоционально всплеснув руками, начал вещать:

— Оно ведь как бывает… Ты сразу не понял, не понял, а потом ка-а-а-ак по-о-онял! Вот и я только что как понял, как осознал этот «как». Ты же ведь все равно на меня не нападешь, пока я буду диаложить свой монолог. Так ведь? Конечно, так. Потому что ты все-таки игровой персонаж, не человек. Только особенный. С продвинутым искусственным интеллектом. Таких ребят модно и популярно ставить… ну, скажем, боссами уровней, например. Или подземелий. Чтобы, значит, хардкор тёк по щекам и общественность могла превозмогать непревозмогаемое на ровном месте. И тут возникает встречный вопрос, простой, но логичный — а зачем ставить настолько умного персонажа для того, чтобы тот всего лишь красиво выдал квест? Большой знак вопроса. И таки шо получается? В мою светлую голову, спасибо маме и папе шо вырастили такой цветочек, начинают закрадываться подозрения. Ты заставляешь меня думать нехорошие мысли! А хороший человек, хорошего человека нехорошие мысли думать не заставит. Логично?

Во время всего этого монолога, с каждым словом, с каждой фразой, друид делал небольшие шаги в сторону некроманта. Так продолжалось пока он не оказался в непосредственной близости. Даже не так. Вереск буквально уперся в некроманта, но говорить не перестал.

— И вот после всего этого словоблудия ты все равно не останавливаешь меня, пытаясь алгоритмами искусственного интеллекта вычленить смысловые составляющие, хотя любой адекватный неадекват, которыми славится игровое сообщество уважаемых джентльменов, уже бы десять минут как бил меня по мужественному лицу, спасибо папе! Поэтому…

Друид резко дернул правой рукой, перехватывая сферу с душой короля у некроманта. Так они и замерли, оба вцепившись во внезапно затвердевший кристалл души.

— Поэтому что-то ты п… темнишь дядя — наконец-то закончил Вереск.

— Ты совершаешь большую ошибку — процедил некромант, который, действительно, заговорил лишь тогда, когда прекратил разговаривать друид.

*Найден скрытый босс*

*Желаете вступить в бой с боссом? *

*Да/Нет*

— «Да». Посмотрим, чьи ошибки больнее ударят по лицу — усмехнулся друид, одновременно с этим вспыхивая алым светом брони. По древесной броне, по всем ее прожилкам, начала растекаться энергия природы.

— За эту наглость — голос некроманта становился все злее, к нему подмешивались отсутствующие ранее рычащие звуки. Звуки, что никак не могли принадлежать человеку — Я разорву твое тело, а потом и душу! И сожру ее!

Друид резко отпрыгнул назад, потому как прямо перед его маской, пронеслась большая когтистая лапа. Но, в то же время, сфера с душой короля осталась в его руках. Небольшая победа.

— Отлично — Вереск быстро на нее взглянул и вызвал инвентарь — Пусть пока тут полежит. О! Я смотрю ты настроен серьезно!

Да. Это точно. Его противник был настроен серьезно. Хотя «это» очень сложно было назвать противником. Не стоит забывать, что данное подземелье все же было рассчитано на новичков. Поэтому и скелет короля имел множество слабостей, победа над которым обеспечивалась банальным лишением последнего мобильности и планомерным лишением конечностей. Так и некромант превратился в… демона? Вот только такой демон, что многие века, если судить по сюжетному повествованию, был заключен тут вместе с душами горожан, и не имел возможности ими питаться. Они были изолированы от его воздействия, скованы, но сохранены. И что-то подсказывает, что их король, на которого тот был так зол, сыграл в этом не последнюю роль. Подобно конфете в упаковке, которую никак не получалось снять и сожрать. Они источали умопомрачительный, аппетитный аромат, находились перед самой его пастью, но сожрать их, по-прежнему, не получалось. Как и покинуть город, ведь случись иначе, то демон давно бы ушел. Как минимум, он отправился бы за поиском дополнительной помощи в получении душ, раз сам не мог извлечь «вкусняшку». Вот и изнывал здесь наш бедняга.

Но при всем при этом существовало одно «но». Скелеты горожан не нуждались в пище. Они и так уже были мертвы. А вот демон — нет. Он был существом иного плана, но не мертвецом. Значит, приходилось выкручиваться, изыскивать резервы. Вот только нигде, кроме как из собственного нагулянного «жирочка», из тех душ и сил, накопленных ранее, жизненных резервов взять неоткуда. Поэтому так и существовала эта тварь, пожирая сама себя, в надежде разорвать цепь, на которую, по сути, сам себя и посадил. Хотя… может все было совершенно не так, и парень просто решил немного «подсушить» себя, для фактуры, перед соревнованиями по бодибилдингу. Но факт того, что все зашло слишком далеко, был на лицо и живот.

О чем это я? Все просто. Внешний вид твари не то, что ужаса, а ничего кроме жалости, вызывать не мог. Кажется раньше этот демон был похож на прямостоящего волка. Волка, с огромными клыками, рогами и острейшими когтями. Но сейчас тот выглядел как подзаборная дворняга. Впалые бока, выступавшие кости, облезшая, пусть когда-то и лоснящаяся шерсть. Клыки и когти были покрыты трещинами и желтым, тлетворным налетом. Взгляд был затянут пеленой, а один зрачок и вовсе пропал, полностью скрывшись за огромным бельмом. Суровый враг растерял большую часть своей силы, проиграв сильнейшему из бойцов — времени.

— Слушай — друид на пару секунд даже немного выпал из реальности, при виде внешнего состояния его противника — Ты выглядишь, как будто внутри тебя зарождается жизнь. Я, правда ни на что не намекаю, но попробуй погрызть чесночку, говорят глисты покинут твой храм души со свистом.

— РААА!!!

Почему-то… сложно объяснить причину, но демон, кажется, обиделся и атаковал. Атаковал прямо, незатейливо. Но гневно, а главное быстро. Широко размахивая своими когтями, зверь приближался все ближе и ближе к друиду.

Огромный шип, что метнул в него Вереск, неожиданно, не стал помехой. Совершенно. Удар когтей разрубил прочный и острый «снаряд», как какую-то щепку и тварь продолжила атаку. Пришлось друиду быстро менять свое место дислокации, отбегая в другой угол зала, благо тот был довольно просторным, да и все, что можно было основательно сломать, сломалось еще в бою с королем. Но такой маневр удалось провернуть «со скрипом». Когти демона задели древесную броню друида, высекая сноп щепок из его плеча. Но доспех, частично, но выдержал.

— Ты смотри какой резвый. Но что ты будешь делать, если целей окажется больше, чем у тебя лап?

Пока враг не успел приблизится, друид опустил руки на пол. Тут же по всему, и без того искореженному, полу прошлась зеленая волна. В одно мгновенье, едва заметно, уже через секунду плотная трава покрыла весь пол зала. Зеленая, сочная, по щиколотку длиной.

— Погнали! — Вереск по-прежнему держал свои ладони опущенными к земле, только теперь он касался этого зеленого ковра.

Волна силы. Пока еще зеленое свечение, что разошлось по все траве, вызвало легкое свечение каждой травинки.

— Раз… — тихо проговорил друид.

Щелчок. Резкий хлопок и дикий вой его врага.

Еще мгновеньем ранее мягкое, травяное одеяло приобрело каменную твердость и остроту, став подобием сотен кинжалов, пронизывавших лапы врага.

Быстро передвигавшийся по залу демон не успел вовремя среагировать и остановиться. Он сделал по инерции еще несколько шагов, каждый раз подвергая свои лапы атаке этих острейших ножей. В итоге ступни превратились в окровавленные куски плоти, на которых не то, что передвигаться и сражаться, устоять было сложно.

Так и получилось. Демон не удержался и упал, пытаясь сохранить в целостности торс и голову, но жертвуя руками, на которые оперся. Точнее передними лапами, что так же нанизались на эти множественные острейшие травяные лезвия.

— Два… — все так же спокойно произнес друид.

Тварь не успела подняться. Его торс был открыт, как и голова. Именно под ними, кинжальные листья травы пришли в движение. Подобно щупальцам кальмара, они начали извиваться и двигаться, моментально переплетаясь в тугие канаты. Канаты, что стали шипами, пронизывающими замешкавшегося врага. Все его тело. Его торс. Лапы. Демон теперь больше походил на окровавленного ежика.

Но голову тварь спасти успела. В последнюю секунду он отвел ее в сторону и выросший на том месте шип, только разрезал ему щеку.

Боль, что помутила разум. Кровь от множества ран, что застилала глаза. Ярость зверя, навалившаяся из глубины демонической души. И никуда не ушедший вековой голод. Все выплеснулось в один миг.

— Р-р-р-р-р — рычание, переросшее в дикий вой — Р-РА-А-А-А-АААА!!!

Глаза демона вспыхнули ярким огнем.

*Внимание*

*Босс переходит во вторую фазу*

— У него еще и фазы есть? — успел произнести друид, до момента, когда ему пришлось резко отскакивать в сторону. Там, где он стоял, из земли торчал острейший костяной шип.

Существо не было зверем. Это был все же демон. Истощенный, измотанный и скованный, но демон. И силы у него были совершенно иного плана. Недаром он принимал обличье некроманта.

Костяные шипы продолжили атаковать друида, стоило тому только остановиться на одном месте хоть на десять секунд. Одновременно с этим и сам демон изменялся. Его рога уплотнились, сильнее прижимаясь к черепу и напоминали теперь больше легкий шлем. Ребра пробили грудь, разрастаясь сильнее и становясь для нее подобием кирасы. Когти ног настолько вытянулись и расширились, что демон мог стоять на них, не опираясь на поврежденные ступни. Бой только начинался, и противник пошел в ва-банк используя последние запасы своих сил.

— Не-не-не-не. Не хочу. Сейчас вот это Ра-а-а-а и понеслась. «Часть два» меня совершенно не устраивает — Вереск отрицательно замотал головой, глядя на все эти метаморфозы — Если доктор говорит в морг, значит в морг!

Пока друид, по обыкновению, болтал, ветви за его спиной значительно увеличились в размере. Они достигли пола, плотно погружаясь в него. В один момент их плотность стала таковой, что все тело Вереска невысоко приподнялось над землей на этих древесных крыльях. Теперь алая энергия разошлась по залу.

Трава, окружавшая все вокруг, изменилась. Она стала плотнее, сочнее и уже напоминала больше молоденькие кустарники. Это произошло за считанные секунды, но даже такой задержки хватило для того, чтобы очередной костяной шип настиг друида. Он пробил землю, доспех и вонзился глубоко в бок Вереска. Но парень не только не потерял концентрацию, он даже не отвлекся ни на секунду. Призываемые им растения в этот момент, по-прежнему, росли и усиливались. А вместо крови, края раны стали покрывать небольшие зеленые побеги. Они оплетали костяной шип, и тот, разлагаясь, осыпался на пол невесомым прахом.

— Что из земли вышло, в нее и вернется. Таков Цикл — коротко произнес друид, когда костяной шип окончательно покинул его тело, а края раны закрылись восстановившейся древесной броней.

Тем временем, разросшиеся по всему залу кусты, зацвели. Красивыми, похожими на бабочек, фиолетовыми цветами.

— Аконит, он же волкобой. Ходят слухи, что вашему брату крайне не нравятся эти замечательные цветы.

Друид договорил и резко хлопнул в ладоши. Все цветы в одно мгновение взорвались мелкой, фиолетовой взвесью, наполняя собой все помещение.

Существо, что освободилось от сдерживающих его шипов, успело пройти лишь пару шагов. Он находился в этом фиолетовом тумане достаточно, чтобы тот успел проникнуть в глубину его тела, в раны, дыхание, глаза, пасть.

Кровь начала обильно сочиться с пасти демона. Потом с глаз. Ушей. Он упал на пол, отхаркивая алой кровью. Попытался подняться, скребя огромными когтями по полу, разрывая его. И замер, вспыхивая ярким огненным факелом.

— Я надеюсь это не очередная фаза «теряя литры крови…» или «до этого мне было по приколу огребать» — друид не спешил подходить к полностью покрытому огнем демону.

Тот действительно пылал. Превратился в сплошной огненный столб с неразличимыми очертаниями. И как он вспыхнул в одно мгновенье, так в один миг и потух. Точнее пропал огонь. Ни тела, ни праха. Лишь светящийся алым шар, размером с теннисный мяч.

— И что мне с тобой делать? — произнес друид, глядя на эти остатки то ли души, то ли энергии демона — Хотя, может тут стоит вопрос импортозамещения? Инвентарь!

Вереск начал рыться в своем, полностью заполненном всяким хламом, инвентаре. Благо игровые условности позволяли иметь множество хлама, если общий вес не превышал определенных параметров. Поэтому рытье растянулось на продолжительное время, но кристальная сфера с душами была найдена и извлечена.

— Хорошо — друид поднес ее к горевшей демонической сфере — Буду надеяться, что вопрос решится по вайфаю или хотя бы блютузу.

Случилось… почти так. Чем ближе кристалл находился к пылавшим остаткам демона, тем меньше, плотнее те становились. Словно пытаясь спрятаться, съёжиться от страха. И в момент, когда кристалл коснулся этого огня, случилось главное. Он вспыхнул. Засиял нестерпимо ярким голубым светом.

Множественные души, что хранились в кристалле, освобождались, обретали свободу. Они мириадами светлячков разлетались по городу.

Мертвый город выглядел живее многих. Потерявшие свое ценнейшее сокровище, скелеты горожан выходили на улицы. Останавливались, глядя на то, как поток светлячков разлетается, покрывая весь город. Души находили их, свои порабощенные вместилища, замирали над ними. В эти мгновенья, едва уловимые частички души возвращались, покидая истлевшие скелеты, восстанавливая целостность. Узы рвались. Цельные души горожан покидали подземелье, медленно и величественно воспаряя вверх, не смотря на преграды из камня и стен пещеры. Древние же скелеты, что были оковами для них, распадались серым прахом, покрывая им улицы города. Один за другим.

Водоворот душ продолжался до того момента, когда последняя из них не покинула опустевший кристалл. Последняя — самая яркая и крупная. Душа короля. Она замерла на уровне груди друида. Тонкая, яркая вспышка молнии на секунду пробежала по ней и ударила в доспех Вереска. Ничего страшного не случилось, это не было атакой. Вот только на живом доспехе, напротив сердца друида, осталась бледная метка, похожая на небольшой шрам. Душа же, лишенная оков кристалла, проследовала за своими поддаными, стремясь к голубым небесам.

Пустой кристалл был таковым недолго. Он тоже чувствовал голод. И было чем его утолить. Остатки демона. Огненная сфера. Стоило душам освободится, как она заняла вакантное место. Демон надел свои же оковы.

*Скрытый сюжет пройден*

*Скрытый босс побежден*

*Одиночный режим пройден*

*Подземелье пройдено*

*Награды получены*

*Глобальный кулдаун подземелья активирован*

— Награды получены — повторил друид, подкидывая пылавший внутри кристалл. Потом он взглянул на появившуюся на доспехе метку и тяжело вздохнул — Еще бы знать, что с ними делать. Вот тебе и сходил за накопителями, по-быстрому.

Но тут взгляд друида переместился на город. Город-подземелье. Полностью пустой от любых врагов и добычи.

— Глобальный кулдаун — смакуя, произнес Вереск и расплылся в широкой, хищной улыбке — Бедные, бедные парни. Так начищали весь день мечи, чудо-зелье пили для удлинения борьбы, а враг не пришел. У врага сегодня голова болит. Бывает же такое. Беда-беда.

Радостный друид неспеша, почти пританцовывая, шел к выходу из пещеры.

Глава 7

Вход в подземелье всегда было легко определить. Легкое серое марево, заполнявшее врата или иную арку, ознаменовало вход. Одновременно с этим, вошедший отряд перепроверялся и отрезался от внешнего мира в процессе прохождения этой границы. Так и курсировали новички туда-обратно на безоткатном входе.

Сегодняшний день изменил все:

— Где этот друид? — глава группы рыцарей закончил самолюбование и давно бы отправился, если бы один наглый новичок не пропал из отряда.

— Он вас не дождался и пошел сам — спокойно ответил смотревший за картиной жрец.

От вида рыцаря в данный момент вполне возможно, что кисло бы молоко и умирали слишком впечатлительные перелетные птицы. Он так скривился, что его отношение к произошедшему не стоило и спрашивать.

— Без нашего разрешения? Нечего тогда ждать. Если он ушел сам, значит сейчас уже в зоне восстановления после смерти. Не стоит тратить время на такую персону. Мы возьмём еще кого…

Договорить ему не дал поднявшийся шум. Игроки, как опытные, так и зеленые новички, подходили ко входу в подземелье, что-то активно обсуждая.

— Да что там?

Вся группа так же решила проследовать за ними. Стоило подойти ближе, как вопросы о причине шумихи отпали. Серая мгла подземелья изменилась. Она закручивалась в тугую воронку. А потом, неожиданно пошла волнами, когда сквозь пелену проступила когтистая бронированная рука. Еще пара мгновений нестабильности и серое марево распалось, оставляя за собой вход в небольшую и абсолютно пустую пещеру. Конечно, если не считать стоявшего у входа воина, облаченного в древесные доспехи, со скалящейся маской на лице.

Подземелье ушло на кулдаун. Впервые за долгое время.

— Ого! — к друиду подошел жрец, похлопав того по деревянному плечу — Я вообще не знал, что это подземелье можно загнать в кулдаун. Не расскажешь, как так у тебя получилось?

— Легко — казалось, что улыбка зубастой маски стала только шире — я просто убил всех, кто там был. Пользуйся. Не благодари.

— Интересно… ты здесь все? — не понятно, как отнесся к шутке жрец, но его спокойствие поражало — Или еще побудешь в городе?

— Мне нужно в порт. Если я правильно изучил карту, то телепорт не работает вплоть до самого порта. Нужно передвигаться иным способом или на одиннадцатой маршрутке. Поэтому я выбрал последнее и попер пешочком.

— Понял. До встречи — жрец кивнул друиду и коротко хмыкнул, глядя на сконфуженно стоявших воинов из так и не удавшегося отряда.

— Да и мне пора — Вереск развернулся, проходя мимо все тех же воинов.

— Эй! — вот только «лидер» группы, кажется, молчать не собирался. Он встал перед друидом, схватившись за меч.

— Солнце, у тебя там что? Бочок покалывает? Так ты меньше жирного ешь по ночам — хмыкнул друид, глядя на эту пантомиму.

— Ты забрал наше, новичок. Все, что на тебе надето должно было принадлежать нам всем. Ты украл это у нас!

Такое заявление даже древесную маску Вереска заставило широко раскрыть визоры. Особенно, если учесть, что на нем был одет классовый сэт брони. Друид даже на пару секунд не смог придумать, что сказать.

— Вау. Это было действительно неожиданно. Я у вас украл то, что было в открытом доступе и вы его не брали до меня? А что вы сделали, чтобы получить все то, что я у вас украл?

— Мы готовились идти!

— Как и многие здесь. Я тоже готовился и сходил сам. Не вижу причины, по которой вы стоите выше всех здесь, включая меня. А вот за то, что я их у вас вообще украл… парни думайте, что языком ляпаете. Мне такие слова и обвинения не нравятся. Меня мама культурным воспитала. А в безопасном городе я вам и не такую страшную историю расскажу.

— Наш глава клана ясно дал понять, что все добываемое в этом подземелье принадлежит нашему клану — кажется броня у воина была не только на голове, но и внутри черепной коробки.

— Общее подземелье — друид покачал головой — Ваше… ну-ну. Меньше парни слушайте, что говорят всякие главы кланов. У них такая работа — хорошо говорить. Ходите меньше по чужой указке… даже если у них карта есть, по которой готовилось нападение… Если вам законы не писаны, то одно правило работает даже во время бесправия. Ваше только то, за что вам пиздюлей не дадут. А остальное — того, кто эти пиздюли дать способен. Вот я — способен. Ладно, пока пупсики.

— Мы еще увидимся! — через десяток секунд тупого молчания прокричал воин.

Друид успел уже от них отойти, поэтому лишь помахал рукой на прощание.

* * *
Дорога. Что может быть более постоянным и изменчивым, чем простая дорога. Горы, реки, океаны? Тю! Глупости все это. Одна и таже дорога, одна и таже тропинка — вот что самое изменчивое и одновременно постоянное в мире. Сегодня ты легко шагаешь под весенним солнышком, прислушиваясь к пению птиц, а завтра там же утопаешь в грязи, промерзая от пробирающего до костей грозового дождя. Летом умираешь от жажды, передвигаясь по дороге при палящем солнце, а зимой по той же дороге замерзаешь от летящего в лицо снега.

Так в чем тогда секрет дороги. В чем спрятана та переменная, обеспечивающая все эти изменения. Ответ прост — одеваться нужно по погоде и будет все окей! А то вырядился как до клюбу и чешет в морозяку, воспитали идиота на свою голову… кхм… кхм… Так вот, дорога. Дорога из города вела к ближайшему порту.

— Эх… — Вереск вдохнул приятный запах свежих трав — Отличная прогулка. А скоро так вообще огонь будет, впечатлений наберусь на год вперед. Там же порт! Я забыл, когда там был! Матюкливые матросы, вонючая рыба и ушлые капитаны, у которых все занято и места нет. Морская романтика, ух! Якорь мне в беличье дупло.

Но морская романтика после очередного поворота откладывалась. Дело было в том, что дальше предстояло идти по узкой лесной дороге, на которую выходил Т-образный перекресток. А значит, что ты совершенно не видел, что там за поворотом, потому как деревья и плотные кусты все скрывали.

— Ба-а-а, какие парни — друид расплылся в хищной улыбке — Я почти скучал, ребята.

Впереди стояли те самые три воина из неудавшейся группы для похода в подземелье. Двое легких воинов с двуручными мечами и бронированный шкаф с мечом и щитом.

— Глава сказал, что это было наше подземелье. А теперь оно ушло в кулдаун. Нет заработка. Значит виноват тот, кто закрыл его. Ты нам должен, друид! Отдавай все, что заработал иначе…

— Стой-стой — неожиданно ловко и быстро подбежал к рыцарю Вереск, приобнимая того за плечи — Не напрягайся, я тебе все сам расскажу.

Двое остальных воинов были в некотором охренении от такого поведения «жертвы», поэтому агрессии не проявляли. Даже не так — они были достаточно умны, чтобы ждать команды главаря. Чего не скажешь о самом главаре. А тем временем Вереск изгалялся, как мог.

— Я думаю, будет хорошо, если вы станете угрожать мне тем, что вывернете мои коленные чашечки внутрь сервиза. Пройдетесь мечами по моим нежным бочочкам. А потом вот он — друид перестал обнимать главу и подбежал к ближайшему воину, похлопывая по плечу теперь уже того — будет высасывать через трубочку мой правый глаз, а вон он — теперь уже приобнял за плечи последнего из нападавших — второй мой глаз натянет на мою ватерлинию и заставит моргать при этом и петь марсельезу! Но я ее не услышу, потому что вы наденете на меня наушники…

— Зачем наушники? — с тупым лицом перебил глава.

— Чтобы я слышал не свое пение, а свое пение в записи!!! — прокричал друид и один из воинов скривился.

— Как ни пой на записи свой голос звучит отвратительно — покивал он.

— Вот! Но знайте, даже если вы меня совсем расстреляете своими мечами, и я буду совсем мертвым, я все равно не сдамся! Ну так что, я угадал? Вы же так сделаете? Так? Так же? — замер друид, сложив свои когтистые лапки в молитвенном жесте и гладя на рыцаря округлившимися и полными чистейшего раскаяния глазами.

— Ты какой-то не такой — подытожил рыцарь.

— Шо?! Ребята, вы выскочили из кустов втроем. Трое мужиков. Двое одеты в кожаные трусы, один в стальные, видимо любит пожёстче. Все трое держат в руках крепкие продолговатые предметы и размахивают ими перед моим лицом. При этом угрожают мне сделать тако-о-о-о-е, что покажется мне достойным всех заработанных в подземелье денег.

— Да это доспехи и мечи! Ты на что намекаешь?! Ты сейчас получишь, идиот. Мы не в городе. Ребята, покажите ему, что нужно думать головой перед тем, как говорить глупости!

Так бедняга орал, что даже охрип по итогу. А вот двое воинов оказались не такими рохлями, как выглядели. Их скорость была впечатляющей. Они атаковали одновременно по разным сторонам, не позволяя уследить за атакой одного из них. Два двуручных меча летели прямо в стык шейной брони, готовые отделить ее от тела, не пробив доспех.

Таковой должна была быть победа, если бы они не замерли перед самым друидом. Огромные мечи остановились у шеи, но дальше не двинулись. Оба воина замерли, пытаясь сделать хоть что-то. Их лица краснели от напряжения, глаза, казалось, должны были вылезти с орбиты, но они по-прежнему не могли двинутся.

— Да что вы ждете?! — бедный рыцарь по-прежнему пищал от сорванного голоса.

— Нас что-то держит. Доспех словно заклинило, мы не можем продвинуться ни на миллиметр — произнес один из них, второй лишь согласно закивал.

— Все приходится делать самому — пафосно произнес рыцарь.

— Все приходится делать самому, сказал он и зажал что-то коротенькое в правой руке — писклявым голосом произнес друид.

— Да как ты смеешь! Это нормальная длина меча…

— … главное умение им пользоватьцЯ — продолжил пищать друид.

Больше ни слушая и ни говоря ни слова, рыцарь рванул вперед. Бедный, у него даже вены на глазах полопались, так он психовал. Но в тоже время, атаку начал правильно. Прикрываясь щитом, сокращая расстояние и готовый нанести удар в последний момент, когда цель точно не увернется.

И цель не увернулась. Вереск и не собирался уворачиваться. Он поступил так же, как и с воинами… никак. Рыцарь замер, закрытый щитом, с мечом в замахе, готовым нанести удар. Так и стоял.

— Я прямо любуюсь вами. Вы очень мужественно выглядите, хоть перед военкоматом ставь — друид покачал головой, готовясь покинуть этот арт-объект.

— «Очищение» прокричал рыцарь и его накрыло волной золотого света. Она наполнила его доспехи, проявив светящиеся руны на доспехе. И продолжил стоять в той же позе, ничего не изменилось — Что?! Как так?!

— Как так? — друид решил вернуться ненадолго — Ты применил заклинание низшего служителя света. Собираешься стать паладином? Не переживай, в жизни и не такое бывает, люди и паладинами живут, не расстраивайся. Ах, да. Что же до невысказанного вопроса, проступающего через твои выпущенные глазки, уточню, что «Очищение» работает на проклятия, ограничивающие движение. Но вы не можете двигаться не из-за проклятия. Просто надо было быть внимательнее, парни. Я же говорил, не верить никому. Вот и недавно, похлопав каждого по плечу, я оставил на ваших доспехах семена плюща. Не скажу, что такая уже крепкая вещь, но игровой мир накладывает свои особенности и если влить в семена достаточно энергии, то и плющ можно сделать невероятно прочным. К тому же он оплетает не вас, а доспехи. А значит к вам никакого отношения не имеет. Как-то так парни. И вот еще что… он немного ядовитый, так что советую воздержаться от почухиваний всякого в ближайшее время. Ладно Адью господа.

— А-а-а-а-а!!! — Вереск уже успел отойти, но крик рыцаря заставил его развернуться в очередной раз.

— Ну что такое, пупсик. Какой же ты неугомонный…

Но мужчина не реагировал на слова Вереска. Он потихоньку, но в каждым разом все свободней, начинал двигаться.

— О! Интересно.

Кажется, растения внутри доспеха окончательно порвались, и рыцарь освободился, рванув на друида. Он даже успел пробежать половину разделяющего их расстояния, но упал лицом на землю.

Друид при этом выглядел очень удивленным.

— Слушай, вот это был не я! Смотри под лапки лучше — приподнял он руки в защитном жесте — Я сам в шоке.

Шелест кустов недалеко от поляны заставил повернутся в ту сторону всех… кто мог. Оттуда вышел виденный у подземелья жрец. Он приветственно махнул друиду:

— Действительно — произнес он — Ведь это сделал я.

— Глава узнает — прохрипел рыцарь.

Этот вояка смог лишь приподнять голову. Но даже так было отлично видно в каком тот состоянии. Кровь. Она текла отовсюду. Глаза, уши, нос, рот. Все обильно кровоточило.

— Думаю тут поможет только подорожник- помахал рукой друид, глядя на такое состояние противника.

А вот жрец думал совершенно о другом.

— Пусть твой глава лучше знает, что об этом происшествии узнают все. О том, как трое воинов клана бесславно атаковали всего одного человека и хотели его обокрасть. Клан воров и убийц. Мне вас даже наказывать не нужно, ваш клан сам развалится — сказал он, отвлеченно манипулируя пальцами. Судя по его жестам, он настраивал внутреннее меню игры, возможно делал фотографии произошедшего.

— Вы… ответите… за это!

Оба, как жрец, так и друид внимательно посмотрели на встающего рыцаря. Кровь по-прежнему хлестала обильными потоками, заливая его доспехи. Но тот вставал и двигался, поднимая свое оружие.

— Так — внимательно посмотрел на него жрец — это аномально.

— Сила! Она переполняет меня — волна золотого света окутала все тело рыцаря — Сила переполняет!

Когда он повторил эту фразу, очередная волна света прошлась по его телу, стирая все повреждения.

— Сила переполняет! — в очередной раз повторил рыцарь и снова волна света прошлась по его телу.

— Парня переклинило на нервах, что ли? — друид повернул голову, пытаясь полноценно рассмотреть дивного зверька.

— Нет — а вот жрец был максимально серьезен — Это безоткатный амулет. Но любой амулет должен иметь хоть минимальный, но откат. Данный амулет низшего качества, он откровенно слаб. Но из-за того, что ограничения нет, то его можно накладывать раз за разом, приумножая эффект. Этого быть не должно. Это чит, игровая ошибка, вызванная рукотворно.

— Победителей не судят — проскандировал своим мечем рыцарь и кинулся на них.

По доспеху друида прошла алая волна энергии. Жрец же широко расставил руки, на которых начала концентрироваться кровь.

Но случилось то, чего не ожидал ни один на этой дороге. Под рыцарем и двумя воинами мгновенно возникло синее свечение. В этот момент все трое провалились по пояс в землю, которая их надежно зафиксировала.

Пока мужики пытались хоть как-то освободиться над их головами открылись иные порталы, из которых потоком хлынула вода. Теперь их попытки сменились хаотическим барахтаньем. Так продолжалось еще около минуты, заливая всю поляну водой и забрасывая рыбками. Но в какой-то момент висевшие над головами врагов порталы полетели вниз, поглощая свои цели. Хлопок и вот уже нет ни одного из воинов. Только вода и барахтающаяся рыба.

— Я извиняюсь — из небольшого портала вышла девушка — что затягивала решение этого вопроса, но нужно было проверить не обладают ли они еще какими скрытыми читами. За такое время, если они больше ничего не сделали, чтобы себя спасти, то думаю, что не обладают. Учитывая, что в их доспехах особо не поплаваешь, думаю они пойдут на дно моря. А потом воскреснут где-то в ближайшей островной церкви и еще долго будут сюда добираться.

— Чихо, привет! — радостно помахал ей Вереск — А я думал, ты меня в порту будешь ждать.

Девушка молча протянула руку, которая пропала в очередном портале и схватила за шиворот друида. В этот момент под друидом раскрылся портал, и он провалился в него и оказался перед Чиха.

— Ты же специально — взгляд девушки сузился, она внимательно вглядывалась в маску друида — Ты шел так медленно специально, да?

— Нет. Просто у меня лапки короткие, а от доставки моей тушки порталом ты сама отказалась. Я не виноват, ничего не знаю.

— Ну-ну — прошептала девушка, отпуская эту тушку.

— Вы идете к порту? — поинтересовался жрец, внимательно следивший за обоими.

— Ага, или шмыгнем порталом? — хмыкнул друид.

— Пешком пойдем! — обломила его девушка — Посмотрю на твое поведение.

— Тогда я составлю вам компанию — безапелляционно проговорил жрец, собирая прыгавшую по траве рыбу — Магия затратила силы. Нужно восстановить.

— О точно, жаренный рыбь! — прокричал друид, подбегая к первой из рыбок — Кусна! Чихо, рыбку будешь?

Девушка тяжело вздохнула. Послушала журчавший желудок и вздохнула:

— Порталы слишком затратны… хорошо, буду.

— Отлично. Вот тогда присядем, поедим и послушаем, что нам дорогой жрец расскажет. Всего лучше, чем глотать пыль на дороге, пытаясь уловить суть.

— Знаешь — девушка странно посмотрела на Вереска — иногда я даже забываю, что ты клоун и порою мне начинает казаться, что передо мной очень умный человек.

В этот момент друид хрюкнул, кинув рыбой в сторону жреца.

— Но это очень быстро проходит — подытожила девушка.

Глава 8

Перекус не занял много времени. В целом он и нужен был для того, чтобы восстановить немного потраченные силы, особенно Чихо, ведь мастер порталов для создания даже самого простенького из них тратила очень много сил.

— Еще увидимся. Вы интересные игроки — неожиданно произнес жрец, активируя небольшой мобильный портал. Слабенькая вспышка и парень пропал, так толком и не рассказав ничего ни о себе ни своей миссии.

— Занимательно — произнесла Чихо — гейммастер или кто-то приближенный, не ниже. Не вижу смысла дальше тратить тут время — девушка неспешно двинулась по грунтовой, поросшей полевыми травами, дороге. Впереди виднелся порт королевства. Точнее один из портов, при этом один из самых маленьких и кхм… скромных.

— Чихо, ну так может и мы пыщь?

— Знаешь, ведь тебя не заставишь замолчать, и самое страшное, что я это уже воспринимаю нормально. Но порою было бы неплохо услышать чуть больше слов в твоем исполнении, чтобы хоть понять, что тебе, деревянный, надо — магесса была спокойна, даже меланхолична. Кажется, она получала удовольствие от самой дороги.

— Ну, Чихо, ну пыщь-пыщь. Сделай пыщь! — как вы понимаете, просьба объяснить на кого-то подействовала ровным счетом… противоположно. Как призыв к действию.

— Мальчик хочет портал? — наконец-то догадалась она.

— Ага, именно!

— Что за нездоровая любовь к отверстиям? Подави в себе дятла — девушка сказала это совершенно спокойно, констатация погоды, не иначе. Но друид аж замер на месте, приподняв указательный палец.

— Это было не плохо. Даже нет, твердая пятерка, очень хорошо — наконец-то произнес он.

— Вот видишь. Не даром Ато говорила, что ты прекрасно можешь изъясняться, когда серьезен. Только серьезен бываешь редко.

Такое заключение нисколько Вереска не смутило. Он совершенно обычным голосом, без шуток, ответил магессе:

— Серьезен… Чихо я достаточно серьезен в обычной жизни. Я серьезен в делах, я серьезен в общении с родными, даже кота кормлю максимально серьезно. Серьезно подхожу к планированию дня и даже к обеду, в котором на меня смотрят серьезно варенные куриные яйца. Посмотри вперед, что ты видишь?

— Порт — действительно до порта осталось минут двадцать ходьбы, он был как на ладони, учитывая, что никакой высокой растительности вдоль дороги не было.

— Ну если говорить серьезно, то это не совсем тот серьезный ответ, который я хотел услышать, серьезно. — начал каламбурить друид.

— Я поняла, что серьезности тебе хватает и так — не обиделась, а наоборот поддержала его девушка.

— В целом, да. Это просто ответ. Но все же присмотрись. Парусные корабли, моряки, капитаны с саблями и пиратскими мордами. Разномастные птицы и экзотические питомцы. Игроки, с холодным оружием без лицензии просто ходят, никого не обижая. Это свой, отдельный, мир. Фантастический мир. Ты же согласишься, что офисный сотрудник, например, с бейджиком на груди, сидящий за столом и заполняющий бумаги, здесь, внутри такого мира, смотрелся бы дико. Даже сидящий за столом в каком-то болоте.

— Так и есть.

— Но в нашем мире он выглядит обыденно.

— Да — девушка серьезно задумалась — Но не сидящий в болоте.

— И серьёзность в нашем мире выглядит нормально — продолжил мысль Вереск — то почему здесь должно быть так же, почему не может быть противоположно?

— Знаешь, в этом что-то есть. Логику я поняла. Но в нашем мире не кушать ногами и не гадить под себя считается нормальным. Но по этой же логике, здесь должно быть не так, а наоборот — начала загибать пальцы Чихо.

— Да, все так — друид спокойно согласился с доводами девушки — но так может ответить не каждый. А значит я смогу и дальше дурачится, но на серьезных щах, с серьезным лицом утверждать противоположное. Эх, какая же классная теория была…

— Не была, ее разбили первые же доводы.

— Ты просто слишком умная для моей теории — фыркнул друид.

— Это вообще возможно? Быть слишком умным?

— Конечно! Ты же слышала, как ученые говорят, что их теории не понимают, потому что они слишком сложные для обычных людей. Так почему теория не может быть сложной для слишком умных людей и подходить достаточно тупым? Ну то есть для ее восприятия нужно поддерживать определенный уровень тупости, вроде передач по телику, иначе они уже не воспринимаются логично.

Девушка шла, задумавшись. А потом остановилась и тыкнула указательным пальцем в грудь друида:

— Ты же специально!

— Что?

— Затеял весь этот разговор с серьезностью и теориями. Все это только для того, чтобы отомстить мне за шутку про порталы.

— Это была слишком хорошая шутка, чтобы такое поражение оставить без контратаки. Рееееевааааанш!!! — даже ни на йоту не стал оправдываться Вереск.

— Долгое… очень долгое путешествие меня ждет…

* * *
Через двадцать минут они все же дошли до порта. Что можно сказать о нем? Он… был. На этом достоинства данного учреждения сильно ограниченной ответственности заканчивались. Есть моменты, когда капсула виртуальной реальности с полным погружением — это нехорошо. Сильно нехорошо, потому как она погружает тебя в ароматы потных матросов, высохших на берегу медуз и протухшей рыбы. Портовая романтика во всем своем великолепии. И что самое обидное, чертова капсула может не сработать где-то в другом месте, но именно этот аромат ванили передаст максимально подробно.

— Чихо, а куда мы вообще держим путь? — друид осмотрел всю эту красоту неписанную (хотя матросы утверждают, что много раз писаную), но ничего толкового так и не увидел. Да и не было ничего интересного — матросы, редкие игроки, мелкие торговые лавочки, торговавшие разной морской мелочью и несколько крупных кораблей, проводивших активную погрузку-выгрузку ящиков с товарами.

— Когда мы вышли к краю континента, к морской границе, ты решил все же поинтересоваться, куда мы идем? Вереск, крайне оперативно! — сложно сказать, шутила ли девушка или говорила серьезно, потому как она это делала с совершенно нейтральным лицом.

— Хо! Оперативность мое восьмое имя… сразу после Пафнутий идет. А то, что мы вышли не за хлебом, я догадался и сам, мне никто не помогал. Я так подозреваю, что VIP-портала прямо туда, куда я не знаю «куда», но мы идем, сегодня не будет? — друид все не унимался.

На это девушка только вздохнула и поняв, что Вереск все равно, не мытьем так катаньем, своего добьется, решила говорить прямо… и покороче:

— Путь мы держим к острову Нэпо. Если все, что говорят правда, то у игроков, выбравших расу наг, там что-то вроде перевалочной базы с возможностью выхода на сушу. Как ты знаешь, большую часть времени они пребывают как раз под водой и совершенно рады и счастливы этому факту. Для них там совсем другая игра идет. Но некоторые, в том числе и торговцы, выходят на сушу в районе этого огромного острова. Да, кстати, остров Нэпо очень большой, так что побегать по нему нам придется.

— То есть вариант, когда мы приходим, широко улыбаемся, машем приветливо руками и нам рассказывают все про наг и как к ним попасть ты не рассматриваешь?

— Вереск, у наг отдельная инфраструктура, полностью отличная от надводной. И торговля, связи и все остальное, что связывает их с нашим миром образовывалось еще в первые дни запуска игры. Там торговцы, которым они доверяют и люди, которым они доверяют, потому что за все время игры остались только те, кто надежен и «не кидает». Ответь теперь мне, будешь ли ты верить неизвестным типам, одетым в деревянный макинтош, которые расспрашивают о всяком или может, будучи торговцем, станешь рассказывать о своих связях и выходах на поставки редкого, не встречающегося на суше товара?

— Но нам это не надо. Мы не претендуем на их товары и связи — изначально возмутился друид, но потом сам же себя и поправил — А! Ага! Так мне и поверили… Даже, если я скажу «честно» в конце, боюсь не прокатит. Понятно. А что по порталу?

В очередной раз и все тот же вопрос. Как девушка не намекала, что не хочет поднимать эту тему… но Вереск и намеки — это не совместимые показатели.

— Ладно. Объясню. Во-первых, я никогда не была в Нэпо. Поэтому координат перемещения у меня нет. Но если бы вдруг они и были, расстояние таково, что даже на кораблях дорога займет больше суток. Мне просто не хватит силы для активации портала.

— У тебя такие жесткие ограничения — в словах друида не было издевки или насмешки, он действительно интересовался открыто.

— Они нивелируются за счет артефактов и накопителей. Но даже так, мне не стоит тратить гору расходников, чтобы добраться туда, куда везет корабль за пару золотых.

— Я полностью с тобой согласен. Не думай, я никогда не считал твои силы ограниченными или ущербными. Ты же прекрасно знаешь — я друид. Класс поддержки и красивых газонов.

Странно, но после таких обыденных слов, кажется, даже лицо девушки посветлело и на нем заиграла легкая улыбка.

— До меня только сейчас дошло, Вереск, что вопрос интересов целого альянса, пусть и не основных, но и не самых последних, пошли решать два класса поддержки — еще раз улыбнулась она.

— Потому что классы поддержки крутые — так же улыбнулся друид, а потом радостно и широко расставил руки — И самое классное то, что мы… хрен, а не корабль здесь найдем! Юху-у!

— Тебе говорили, что ты мастер губить «момент»? — Чихо резко посерьезнела.

— Дох… много раз! Если бы мне каждый раз давали доллар за каждый раз, когда я говорю, что, если бы мне давали доллар за каждый раз, когда… Ай! — монолог друида был прерван затрещиной от появившегося внезапно за его спиной маленького портала и руки Чихо, которая через него это и осуществила — В общем, часто говорили.

— Исследования новых островов и тестовых земель — задумчиво проговорила девушка, глядя на несколько крупных кораблей, что загружались товарами — Отчего тогда эти корабли не заняты поисками приключений и новых земель? Ведь они все принадлежат игрокам, но заняты скучной рутиной.

— Знаешь, Чихо, некоторые недооценивают торговлю в играх, но я тебе могу сказать так — это большая ошибка. Возьмем охоту за артефактами — ты можешь его не найти, можешь найти не первым и артефакт окажется слабым или дешевым. Игрок потратит на это кучу времени без гарантий успеха и лишь один из сотни получит что-то «вкусное», потому как будь оно доступней, то не было бы ценным. А торговец все это время зарабатывает и чем дольше, тем больше. Он копит ту «ценность», которой оценивают все те редкости, которые так ищут игроки. И в один момент просто покупает его. Идеально подходящий ему артефакт за идеальную цену. И кто после этого глупец? Просто их путь другой, но он не означает, что этот путь плох… просто другой — такой связный и серьезный рассказ от дурашливого друида был неожиданным. Девушка даже внимательно выслушала его, не стремясь перебить и серьезно восприняв сказанное Вереском. Да, серьезный Вереск мог привлекать внимание. Хотя и не серьезный тоже мог.

— Ты говоришь об этом со знанием дела. Разбираешься в торговле? — уточнила мастер порталов.

— Нет. Просто разбираюсь в альтернативных путях — странно ответил тот — Но что-то мы заболтались. Хватит меня отвлекать от миссии. Нужно купить билет на корабль или договориться с капитаном, раз уж они тут все частные.

— Так ты же сам… ладно. Давай спрашивать.

В целом, учитывая, что сейчас в порту было всего несколько кораблей, то особо бегать им не прошлось бы в любом случае. Здесь не было никаких зданий, или других мест со справочной информацией, потому как игровые транспортные корабли этим портом не пользовались и договориться можно было только с реальными игроками, чьи корабли находились в их непосредственной собственности.

Поэтому единственное решение — подойти к любому представителю команды и попытаться найти и договориться с капитаном. Это наш дуэт и попробовал провернуть.

— Мы не берем пассажиров — вместо приветствия ответил ближайший матрос, который грузил крупные ящики — И у меня совершенно нет времени на болтовню с вами.

— Э-э-э-э… здравствуйте. Но мы еще не успели даже ничего спросить — Чихо действительно и рта не успела открыть, как моряк их спровадил.

— Тут десятками ходят новички и хотят одного — на корабль. Поэтому другое тут просто не спрашивают — моряк донес ящик к трапу и взял следующий — а капитан мне спасибо не скажет, если придется задержать отплытие, потому как один из матросов решил поточить лясы с новичками. Запомните, команда альянса проста «пассажиров не брать».

— А вы с какого корабля? — уточнил друид.

— Не имеет значения. Тут сегодня, завтра и в течении будущей недели, стоят только корабли нашего альянса. Других не будет очень долго. Нынче морские авантюры стали популярней торговли — моряк сплюнул на пол и потащил еще один ящик. — И говорю заранее, что «договориться» не получится ни с командой, ни с капитаном. Не та это выгода в сравнении с нашими обычными заработками от торговли и перевозок товаров. А сейчас перевозки как никогда выгодны. Любой лишний ящик принесет больше денег, чем пассажир, занимающий тоже место на корабле. Так что ищите другой путь.

— Не может такого быть, чтобы никто не брал пассажиров. Прямо никто. Не поверю, что не найдется кто-то не из вашего альянса, кто был бы не заинтересован — друид взял стоявший рядом ящик и помог его перенести моряку. Тот благодарно кивнули и потащил следующий. Так они перенесли еще с десяток ящиков. Моряк остановился «на перекур» явно благодаря помощи, сильно раньше доделав свою работу.

— Спасибо. Капитан не будет есть мою плешь, что я не успеваю. Знаете что? — моряк осмотрелся по сторонам — Наличие корабля еще не означает, что он будет останавливаться только в порту. Поговорите с местными торгашами. Насколько я слышал сейчас все перевозят минералы и руды, логистика процветает, ведь кланы и альянсы готовятся поскорее забить склады и мастерские. Подготавливают их к установке патча. Новый патч — новые крафтовые и по первому времени крайне дорогие вещи. Но кто-то же возит продукты и всякие мелочи для торговли, магазины же работают. Продаваемые здесь товары не местного изготовления. Их снабжают мелкие торговцы, на малых кораблях и парусниках. Но их корабли плавают не хуже наших. А какая вам разница на чем плыть, только бы плыть, вы же порожняком. Я ведь прав?

— Таки да — широко улыбнулся друид — Ну тогда мы пошли. Спасибо за совет.

— Удачи — махнул им моряк, поднимаясь по трапу на борт корабля.

— Что скажешь — уточнила Чихо, которая все это время внимательно слушала весь разговор — Мне кажется это имеет смысл. Вот только торговцев в порту особо нет, но полно в мелких поселениях вокруг. Начать расспрашивать каждого — это значит бегать между ними, тратя время и силы.?

— Нет — друид отошел от трапа корабля, подходя к сваленным в общую кучу бочкам, которые использовались всеми как столы или стулья. Он остановился рядом с одной из них и активировал карту, которая материализовалась бумажным листочком, упавшим на бочку — Мы тут. Если матрос не знает или не говорит имя торговцев, то возможно он их часто или вообще не встречал. Не видел. А значит, если вспомнить его слова о том, что «необязательно входить в порт», они выгружаются на «диком» берегу. Но рядом со скалой тоже не разгрузишь корабли. А где можно? Так, чтобы и берег был чистый и поселения рядом… Вот!

Когтистая перчатка друида показала два места. Оба они отличались широкими песчаными пляжами и небольшими деревеньками рядом.

— Вокруг поселений и деревенек много, но только у эти двух пляжи рядом. Очень удобно.

— Далековато от порта — Чихо прикинула расстояние, как от порта, так и между деревнями. Оба поселка были не менее чем в нескольких часах пути, что так, что так — Между ними сильно не побегаешь. Желательно угадать с первого раза, куда отправимся. Или весь день угробим только на перебежки.

— Тогда давай посмотрим. Так — друид вызвал справку, прилагающуюся к карте. Некий мини-гайд для начинающих торговцев. У продвинутых и вовсе уйма информации на карте про каждый город имеется. Небольшое окошко отражало, чем живет каждая из деревушек, если они, безусловно, игровые и населены нпс, а не игроками — Деревня охотников и рыбаков. Рыба, шкуры и изделия из кости. Выгодно для любого торговца. Шкура и кости хранятся долго, места занимают мало, стоят дорого.

— Согласна, а что по второй? — девушка показала на второй маркер.

— Вторая деревня дальше, ближе к небольшой горе, а на востоке и вовсе примыкает к морю. Поселок рудокопов. Добывают металлы и имеют несколько кузниц и плавилен, что тоже выглядит вполне интересно для торговли. Металлы всегда в цене и имеют спрос. А оружие легко продать тем же новичкам, даже плыть далеко не надо. Все под боком. К тому же, опять же ничто из этого быстро не портится и может полежать на складе или трюме.

— Тогда кто из них активно торгует? — Чихо почесала подбородок.

— Ответ — обе деревни активно торгуют — еще раз расплылся в улыбке друид — Мы ставим неправильные вопросы. Не кто торгует с ними, а у кого покупают они. Ведь пустым проплывать половину дороги тоже выгоды мало, особенно если ты небольшой торговец. Так у кто чаще бывают «гости»?

— И у кого же? — девушка внимательно посмотрела на Вереска.

— Предлагаю идти к рудокопам — подытожил он и ткнул когтем в карту — Что у одних, что у других есть пляжи для захода судов. Есть заманчивая продукция. Но вот рыбаки и охотники вполне могут прокормиться своей же добычей, а рудокопы камень жрать не будут. Не слышал, чтобы на скалах хорошо росла картошка, так что огородики тоже не вариант. Им нужно где-то брать продукты и мне кажется к ним корабли будут заходить почаще.

— Тогда пошли в поселок? — Чихо скопировала путь, перенесла его на свою карту и была уже готова выходить.

— Может телепортик? — опять заныл друид.

— Ножками, Вереск, ножками. Я тут заметила очень важный фактор. У тебя, когда кровь отливает от языка, мозг начинает дополучать кислород. Так что о тебе же беспокоюсь. Не благодари.

— Вы все больше вызываете в моей душе уважение, мисс — друид аж покачал головой.

— На том и стоим. Пошли деревяха…

Глава 9

— Телепортик?

— Телетортик, епрст! Вереск, что ты разнылся-то? — девушка прекрасно знала, что друид проходил и не такие расстояния. Да и в целом — это игровой мир, что значит «устал»?! Но стоило сейчас прошагать какое-то время, как он просто не закрывал рта.

— Скучно… — кто бы сомневался в таком ответе. Он не устал. Величество изволили заскучать.

— Ну тогда у меня веселящая душу новость, мой ленивый друг — вон та нитка дымка — это и есть наша цель. Деревня кузнецов. Так что давай, изобрази «вижу цель, не вижу препятствий» и попер бобер вперед! Давай-давай!

— Таки я тебе хочу сказать, шо это очень тоненькая нитка! Такая тоненькая, как моя надежда отдохнуть в неге и благополучии! Такая тоненькая, шо даже Женевская Конвенция не одобряет — друид был неумолим.

Чихо шла, слушая Вереска лишь в пол уха, но в один момент остановилась. Почесала подбородок и задумчиво произнесла:

— Вообще-то странно. Хм-м-м…

От таких слов теперь уже насторожился и друид:

— Твое «вообще-то странно, Хмэээээ» означает что-то вроде «вообще-то странно, что я до сих пор не причинила этому замечательному, прекрасному, затмевающему звезды своей неземной красотой представителю шикарного игрового класса физические оскорбления путем нанесения их посредствам кулака по лицу? — выпалил он и даже не запнулся ни на йоту.

— Да нет — Чихо на тираду не отреагировала совершенно — Мне тут подумалось, что в целом то… все овощи и другая зелень полезны. А ты получается первая в мире бесполезная зелень. Даже как-то вдохновляет — я иду рядом с легендой.

— А я иду… в шоке я иду — в отличии от ворчливого тона слов, друид широко улыбался своей клыкастой маской — И уже не в первый раз. Это же прямой признак мастерства. Кто тот святой человек, что научил тебя так богоподобно язвить? И не говори, что самоучка. Тут нужны суровые испытания, сродни стоянию в очереди в любом госучреждении в толпе «апасных» пенсионеров. Признайся, ты в Горгаз зашла на «просто спросить» мимо них? А шрамы покажешь?

— Хуже, Вереск — наконец-то без язвительных комментариев поддержала разговор Чихо — Я тренировала новичков. Набирала и тренировала в клан. Прямо таких новичков, что сильно очень новички. Таких зеленых даже ты не видел.

— Они живы? — коротко спросил друид.

— Не все — такой же быстрый ответ магессы.

— Справедливо — подытожил Вереск и дальше они пошли молча, даже друид старался особо не ныть.

Так продолжалось, пока кроме видимого дымка, который оказался не один, стали видны еще и крыши домов. Деревенские, соломенные, но дома. И суетившиеся под ними люди. Обычные деревенские жители, при чем именно НПС, а не реальные игроки.

— Обычная деревенька. Я не уверена, что сюда даже пешком кто-то из торговцев захаживает — Чихо вздохнула, уже жалея о потраченном времени.

А вот Вереск, кажется, не унывал:

— Я бы не был столь пессимистичен в своих суждениях, госпожа телепортатарша — браво начал он, но резко споткнулся.

Под его правой ногой неожиданно возник небольшой телепорт, об который друид, споткнулся. Лицо Вереска, а точнее маска, уже было на полпути к земле, когда лианы за спиной все же ожили и остановили падение, выступив в роли дополнительных конечностей. Так он и завис, почти параллельно земле.

— Я маг телепортов и это не склоняется и не переделывается. Синонимов нет — спокойно ответила Чихо и обошла друида — Так может договоришь, наконец-то, что ты там хотел донести до масс?

— Ха. Это я просто монетку на земле нашел, удача то какая, грех не подобрать. Правда, признаюсь, кое-что чуть не потерял от неожиданности. Слава богу плотно не кушал. Ну да ладно, о чем это я госпожа… маг… маг — друид сделал мину, словно пытается вспомнить что-то важное. В этот момент Чихо остановилась и начала поправлять рукава, явно готовясь применить магию. Но не успела, потому как друид все же родил — Маг телепортов! Да, послушайте мое откровение, уважаемый маг телепортов. Довелось ли тебе бывать у гномов?

— Конечно.

— Вооот! Значит легко сможешь припомнить особенность или даже можно сказать отличительную черту тех ребят, что работают в кузнях. Я имею ввиду синдром панды, хе-хе — друид поднял руки вверх, словно сдавался — Понял-понял, не маши тут своими пространственными отверстиями перед лицом, меня же дети читают. Так вот, если коротко, то они все топят углем свои кузни. Угольная пыль, если вдруг не знаешь, кроме прочих интересных бум-бум особенностей, обладает одним свойством… в общем давай я поберегу твою нервную систему и не стану упоминать всякие там дисперсии, скажу только, что она классно может вымазывать лица человеков. Даже не так — она просто мастер вымазывать лица. Причем именно кожу, а не одежонку припорошить.

— Они все вымазаны ею, даже когда особо то много и не работали. Замечала — заинтересовалась Чихо.

— Ага. А это должна быть деревенька шахтеров и кузнецов. Ребята действительно плотно сбитые и шахтеров вижу вооооон там, с киркой пошли. Но где кузнецы. Оружие где?

— Но дым идет, значит плавят. Не греются же они от печек на краю моря — девушка тоже удивилась. Они были еще достаточно далеко, но блеск оружейных лавок было сложно не увидеть.

— Есть идея — отвлек ее от размышлений друид — только подыграй.

— Ну… хорошо.

В этот момент броня на теле друида начала видоизменятся, как и маска на лице…

* * *
Очень странная пара гордо шествовала по обычной людской деревне. Девушка была человеческой расы и выделялась плотным, многослойным балахоном и широкополой шляпой. При этом вся одежда, включая эту же шляпу и обувь, была украшена почти полностью прозрачными, слегка голубоватыми сапфирами. Дорогое одеяние. А значит и его хозяйка не проста. Любой человек, даже селянин из самой забитой отдаленной от цивилизации деревни, легко мог назвать два варианта, кому могла принадлежать такая роскошь — аристократ и маг. И поскольку аристократу делать в этой приморской деревеньке нечего, то ответ очевиден — маг и не простой маг, а маг при деньгах. Хотя если быть точным, то магесса. Вторая особа интереса не вызывала. Рыцарь с немного необычно окрашенной пластинчатой броней. Зализанные, гладкие пластины брони, как и сплошной шлем особыми изысками не отличались, если не считать странный красноватый оттенок, отдаленно напоминавший красное дерево. Но и так было понятно всем, что это охранник. А раз маг носится с охраной, то это подтверждение того факта, что он при деньгах.

Суетившиеся и занятые своими делами деревенские жители в меру сил и возможностей старались сделать лица поприветливей, а коль есть товар, то выставить тот, что покрасивше. Вот только особо интересного ничего и не было.

— Вереск — тихонько прошипела Чихо, едва справляясь со шляпой — я ненавижу этот внешний образ. Зачем нужен был такой маскарад?

— Затем — так же тихо пробубнил «рыцарь-телохранитель» — Как видишь нам особо не спешат выставлять товар даже теперь, когда мы выглядим как те, кто может скупить все и дорого. А представь их реакцию на двух неизвестных оборванцев, которых раньше никто не видел и не понятно, что от них ждать. Кому ты продашь свои товары — знакомому капитану, с которым часто торгуешь или залетным оборванцам?

— Думаешь у них взаимодействие от репутации зависит? — посерьезнела девушка.

— А ты видишь толпы новичков, пытающихся корчить из себя торговцев? Напомню, такие есть везде. А тут нет. Значит никто ничего им не продает. Драсссссьте — друид помахал какой-то бабульке, внимательно следившей за ними — Так что не бурчи, я же не виноват, что из «дорого и богато» у тебя такая неудобная рабочая униформа. И вообще, хватит бурчать, улыбаемся и машем. А то ни один торговец не клюнет.

— Ага, осталось только ответить на вопрос чем тут торгуют — потише пробурчала магесса, но в своем балахоне идти не прекратила.

— Тю, а ты шо не поняла, liebe frau? Тогда позволь понастрадамусить. Они торгуют ювелиркой. Тут тебе и шахта, тут и металлы с драгоценными камнями, тут тебе и относительная чистота, и тишина, по сравнению с оружейными — пожал плечами друид — И продукция особо не светится. Это тебе не укрепленный город, где драгоценности на ветринах лежат. Тут, когда покажешь, можешь и назад не забрать.

Чихо задумалась. Сильно задумалась. При этом лицо ее было особенным, кто не знал, сильно удивлялся. Выглядела она, как будто огорчена и гневается одновременно. Поэтому проходившие миме селяне старались обходит странную недовольную фигуру магессы. А вот друид этим пользовался вовсю. В один момент мимо них проходил упитанный мужичок в относительно опрятной и дорогой, как для такого поселения, одежде. К нему аккуратно, почти танцуя подошел Вереск и едва ли не по-панибратски приобнял того за плечи:

— Уважаемый! Так вот же вы! Как моя госпожа рада вас видеть — елейным голосом произнес друид.

Непонимающий мужик хотел было возмутится, но внимательно посмотрел на серьезный доспех рыцаря, кровавый цвет которого особо юморить не располагал. Потом быстро зыркнул на магессу, что «зависла» с недовольным лицом и как-то медленно и кисло, но осадил коней.

— Что хочет уважаемый господин? — наконец выдавил он из себя.

— Ну как же. Мы же договаривались. Крупнейшая партия товара. Самая крупная в этом селении. Только для нас. Мы проделали сложный путь, чтобы забрать… товар.

— Но крупные партии только у Анкола — задумался мужик — вот только он все на корабль сдает. Правда корабля что-то нету… А вот наверно того и нет, что он с вами договорился. Тогда все правильно!

Сам себя убедил. Сам нашел ответ. Сам успокоился. Красота. И друид прекрасно это осознавал, учитывая каким коршуном он сейчас нависал над селянином. О, это было далеко от доброжелательности, больше походило на хищника, почуявшего кровь. Но мужик не замечал, он был полностью поглощен своими мыслями. Правда недолго:

— Милсдари, вы точно обознались. Вам к Анколу надо. Только он крупные партии колец продает. Вооон тот дом — и он показал на один из домиков ближе к морю. Учитывая, что тот дом был самым опрятным и большим, можно было догадаться и без помощи. Но друид все равно словно фокусник материализовал один серебряный и дал мужику.

— Благодарю за подсказку.

— О. И вам спасибо. Хорошего дня — мужик хоть и был позажиточней многих, но серебро забрал с большой радостью. Тут вам не дворцы эльфов, а обычная захудалая деревуха.

Когда селянин отошел достаточно, Вереск вернулся к слышавшей весь разговор Чихо:

— Кольца. Ювелирка. Сдает на корабль, но нам повезло, успели раньше — коротко отчитался тот, хотя девушка и так, повторюсь, все прекрасно слышала.

— Я все прекрасно слышала (кто бы сомневался, да?). Хорошо. Пойдем расспросим у этого Анкола что за корабль и берет ли пассажиров. Наконец-то я смогу снять этот маскарад.

— Нет — Вереск аж присел от возбуждения — Никаких смен амплуа! Сейчас начинается самая тяжелая часть.

— С чего бы это — кажется Чихо он не убедил.

— С того, что для этой деревухи товарищ Анкол — самая крутая жаба на болоте. А «гнуть панты» в этой игре не устают даже игровые персонажи, за игроков я вообще молчу. И представь себе картину, когда мы заваливаемся и начинаем ныть и расспрашивать такого крутого и зажиточного перца, по его мнению, о корабле. Да он нас вышвырнет с криком «тут не подают» только ради того, чтобы потешить свое самолюбие.

— Хорошо. Будем считать, что я тебе поверила и даже не стану просить аргументов пожирнее. Ладно. Если ты меня просишь не снимать наши образы, то у тебя есть план. Так ведь? — девушка действительно перестала ставить каждое слово Вереска под сомнение и была готова его выслушать.

— Мы выкупим весь его товар — захихикал друид.

— И зачем он нам?

— Чтобы перепродать пришедшему за ним торговцу на корабле. Со скидочкой, но при условии исполнения небольшой услуги — подкинуть таких прекрасных нас на Нэпо — продолжал хихикать Вереск.

— А с чего бы тому покупать у нас товар и условия еще какие-то исполнять? — продолжила девушка медленно тянуть ответы из друида, ведь как было видно, сам он признаваться не спешил.

— Потому что товара больше нет, мы его у Анкола выкупим. А если он не хочет брать у нас, то поплывёт порожняком, как последний балбес. И нет для торговца ужаса большего, чем пойти «порожняком». Так что сделает все и никуда не денется. Согласись, отличный же план — кивнул Вереск.

— В целом да. План хороший — согласилась Чихо.

— Да, план неплохой — кивнул стоявший у них за спиной худощавый и очень высокий молодой парень.

Чихо и друид медленно повернулись к нему. Тот, увидев их взгляд, радостно помахал рукой и широко улыбнулся, а потом так же весело произнес:

— А здравствуйте, гости. Хотя нет — клиенты. А меня, кстати, Анкол зовут. Рад познакомится…

* * *
Оче-е-ень медленно. Словно орудийные башни линкоров. Оба игрока повернулись в сторону говорившего. Секундное молчание. Парень никуда не делся и еще раз приветливо помахал им рукой:

— Ты ведь не НПС, так ведь? — подметила Чихо, увидев столь живую реакцию Анкола.

Друид, что удивительно, пока промолчал, только подошел ближе, почти на грани культурного рассматривая парня.

— Ну конечно не НПС. Искусственный интеллект тут, конечно, хорош, но я питаю надежды, что я все же поумнее. Ха-ха — легкий, беззаботный парень. С ним было бы приятно вести разговор, если не вспоминать о таком моменте, как цель их прибытия — Тут спокойно. Я изучаю ювелирное дело, заодно приторговываю своими поделками. А там еще и шахта с драгоценными камнями не изучена. И море со своими трофеями. Короче, я тут надолго.

— Понятно, крафтер до мозга костей, который еще не успел разочароваться в выборе пути. Ну да ладно, давай поговорим о насущном. Вот скажи честно — задумчиво заговорил Вереск — сколько литров крови теперь нам придется пролить и продать душ, чтобы прикупить твои поделки. Ты же понял, что они нам прямо сильно нужны. А значит по закону рынка, можно готовить шкуры, которые с нас будут спускать.

— Удивительно — рассмеялся Анкол — зачем же ты тогда проговариваешь такое еще раз? Чтобы я точно все понял и наверняка не упустил момент?

Вереск только отмахнулся:

— Та не, по тебе, итак, видно, что ты все понял. Но зато теперь понимания того, что мы понимаем, что ты понимаешь, что мы понимаем будет дарить тебе ощущение щемящего чувства стыда. Особенно когда я проговорил это вслух.

Анкол так же улыбнулся на такое замечание, но воспринял его спокойно:

— Я торговец. Ты не подумал, что я лишен такого чувства?

— Не-е-е-е — друид подошел к парню еще ближе, почти впритык — ты не торговец. Ты крафтер, сейчас ювелир. А породистый торговец в крафт не влезет. К тому же ты молодой. Поэтому…

— Ну ладно-ладно, раскусил — поднял руки вверх смеющийся парень — действительно не планирую особо зверствовать. Даже больше скажу, я продам вам весь товар со скидкой, главное, чтобы вы его забрали.

Сказать, что Вереск и Чихо удивились — это ничего не сказать. Даже веселившийся всегда друид заинтересованно посмотрел на торговца, а потом на девушку.

— Так — проговорил наконец-то Вереск — Погоди-ка. В чем подвох? Слишком уж хорош звучит. Давай, я еще раз проговорю. Значит ты все продашь и продашь со скидкой. Открыто и без условий?

— Все правильно. Хотя, если уж разговор зашел об условиях, то будет всего лишь одно. Я хочу, чтобы вы следовали озвученному выше плану — скупили весь товар и перепродали его приплывшему торговцу на своих условиях. Ах да, был бы вам просто максимально признателен, если разрешите поприсутствовать при сделке, но это не обязательное условие — Анкол развернулся в сторону своего дома и помахал игрокам — Так вы идете или нет?

— Можно подумать у нас широкий выбор вариантов — буркнула Чихо, которой такая постановка не нравилась, но тем не менее девушка, не спешно, за парнем пошла. Не спешила она, кажется, по одной простой причине, чтобы успеть хоть парой слов перекинутся с друидом.

— Что думаешь?

Означенный воин сочной зелени прекратил изображать из себя высокого мыслителя и приняв классическое состояние «я у мамочки любимый цветочек» шел, пуская зайчики на все свои тридцать два. Но тем не менее он ответил оперативно, и что удивительно, серьезно:

— Я не думаю, что наш любимый Анкол прямо тоннами штампует украшения. Значит его товар довольно скромен в объёмах и вполне скупаем постоянно одним и тем же торговцем. Вот и представь, насколько этот торговец должен быть… мудаком редкой породы, чтобы его непосредственный бизнес-партнёр согласен потерять в деньгах, лишь бы доставить ему немного суеты.

— Звучит странно. Как-то по-детски, знаешь… — Чихо задумалась — но самое смешное, что удивительно на то похоже.

— Чего гадать. Узнаем, все равно деваться, как ты сама сказала, не куда. Пошли, наш уважаемый друг уже заждался. Вон, бедный, какой ящик тянет. Кажется, в ближайшее время этот ящик будет нашим ящиком.

Они вдвоем подошли к ожидающему их ювелиру:

— Вот — парень открыл ящик — Два золотых. Потянете?

Друид наклонился, беря одно из изделий. По сути, все содержимое ящика представляли из себя грубого вида стальные кольца, без единого украшения.

— И как, кто-то покупает такое? — Чихо так же взяла подобное колечко и скептически его рассматривала.

— Довольно часто берут, если верить моему коллеге. Это железо имеет отрицательный заряд, или проще говоря, способно поглотить манну. А при должной сноровке сюда вполне возможно аккуратно закачать даже какое-то базовое заклинание — начал объяснять парень, но прервался, когда кольцо в руках девушки внезапно вспыхнуло и стремительно нагрелось.

От неожиданности Чихо выронила украшение. Кольцо упало на пол, окрашивая песок под собой в черную сажу. Так продолжалось недолго и вскоре колечко и вовсе лопнуло, распавшись на три кусочка.

— Слишком сильное заклинание вы пытались запечатать — спокойно отнесся к произошедшему Анкол — Мы пробовали заливать стихийные заклинания. Самые простые удавалось сохранить вместе с манной. Вроде классической заморозки, света или огненной вспышки. Чем менее деструктивно заклинание, тем выше вероятность его стабильного запечатывания в кольце.

— Или вам палец оторвет — радостно закончил мысль за парня, друид.

— Ага — так же весело подтвердил торговец и добавил — Брать будете?

— Еще бы. Держи деньги — не задумываясь, Вереск передал означенную сумму, так и не вернув рассматриваемое им колечко.

— Замечательно — Анкол протянул руку — ударим по рукам.

Оба парня пожали руки, после чего ювелир кивнул в сторону моря:

— Вам повезло. Успели в последний момент. Можете подождать у меня.

О чем говорил парень вопросов не возникло. Неспешно входящий в природную гавань пузатый небольшой торговый кораблик сложно было не заметить.

Глава 10

Сохранять дальше неудобный маскарад не имело смысла. Поэтому недолго думая, оба, Вереск и Чихо приняли привычный им вид. Учитывая, что большинство глаз было направлено сейчас на море, преображение никто не заметил. Ну, разве что Анкол, но он лишь молча подошел, рассматривая броню Вереска.

— А еще колечки есть? Или не колечки… — неожиданно ни с того ни с сего заговорил друид.

Он вместе с Чихо стоял и смотрел на входивший в гавань корабль. Как раз рядом остановился Анкол, которому с барского плеча было обещано присутствие. Вот он жертвой друида и стал:

— Нет. Только кольца и я отдал вам все. Не переживайте, я действительно был честен с вами — парень нисколько не обиделся. У него сейчас вообще настроение было крайне приподнятым.

А вот у Вереска после его слов наоборот оно начало ухудшаться. Он потер задумчиво подбородок и кивнул на корабль:

— Что, все-таки мудак?

— Ты о капитане? — уточнил Анкол и когда увидел согласный кивок друида, продолжил — Сложно. Очень сложно с ним общаться. Как человек он в целом-то и не плохой. Но он ролевик.

— Мда — тихонько проговорила Чихо.

— Так — Вереск предостерегающе поднял руки — Я же правильно тебя понял, да? Тот «ролевик», который играя в игру непосредственно отыгрывает роль, словно он и есть не персонаж игры, а ее житель и это не игра вовсе. Переживает приключение по полной. Или ты имел ввиду того ролевика, который про кожаную плетку и глубокое воздействие флюгегехаймен?

Чихо отчего-то покраснела.

Анкол рассмеялся. Когда же немного успокоился, коротко сказал:

— Первый вариант.

— А. Окей. Ну тогда спектр воздействий становится уже. Но ничего, прорвемся.

Пока они болтали, корабль успел причалить. Более того, команда стала выносить какие-то ящики. К ним как раз стали сходиться местные. Оказалось, в ящиках были свежие фрукты и овощи. Кажется, отдельно шло вяленое мясо и дичь. В общем продукты всегда нужные и ходовые. Это как раз отражалось в том, как потянулись вереницами деревенские жители. Они скупали товар у одного из матросов, видимо ответственного за сбыт. Матросы вообще устроили стихийный рынок из того, что предлагал каждый — вино, еда, диковинки. Кто чем был богат.

В тоже время из общей толпы отделился широкоплечий детина и направился к Анколу. Он увидел ювелира еще с корабля, потому шел не к дому, а к самому парню. И выглядел этот мужик действительно достаточно колоритно. Если говорить проще, когда вы представляете кого-то, кто у вас ассоциируется со словом «пират», то представляете этого товарища. Здоровый, небритый, бородатый и одетый в специальную униформу. Его «рабочая роба» представляла из себя непременно поношенный и просоленный водами всех морей камзол. Под ним виднелась бывшая, в прошлом тысячелетии, белой рубаха. Свободные штаны представляли из себя аппликацию из латок и кожаных накладок. И в завершении сапоги. Эти скороходы оскалом подошвы с торчащими из нее гвоздями могли соревноваться с пастью белой акулы. Остаточный образ дополняло оружие. Однозарядный пистолет, подвешенный на одну сторону широкого пояса. Ничего примечательного, разве что калибр, что стрелял, видимо, бильярдными шарами и возможно просто был пушкой, что в детстве болела. Ах да… и сабля. Напитанная кровью тысяч жертв… ага как же. Старю-ю-ю-ючая, пусть и не ржавая, но покрытая такой сетью заусенцев и царапин, что выглядела скорее музейным экспонатом. Казалось, еще чуть-чуть и многострадальное оружие само себя зарежет, только бы прервать бессмысленное существование в агонии беспричинного бытия.

В общем, как я и говорил ранее, к Анколу направлялся настоящий, «породистый» пират, со всеми медалями, документами и прививками. Даже нос и тот был мокрым… от рома.

— Анкол, якорь мне в грызло! Какого кракена ты стоишь тут, а не готовишь мне мой скарб? Клянусь мамашей нашего кока, я буду недоволен, если опять придется ждать. Из-за каких-то сухопутных крыс я, итак, задержался в порту, каракатицу им в панталоны.

Речь красочная. Сочная. Сопровождаемая периодическими плевками в разные стороны. В том числе и на прохожих. Проще говоря, уважаемый пират был явным любителем тонкой лингвистики.

— О! Капитан — неожиданная радость на лице парня была такой наигранной, что даже начинала казаться правдоподобной — А я уже все глаза проглядел. Где мой уважаемый капитан, думаю. Где? Нима-а-а!!! Опечалился, испугался, растерялся и в состоянии аффекта продал весь свой груз. История печальная, сочувствовать не надо, я держусь.

От такой тирады даже друид посмотрел на Анкола с долей уважения. А вот пират ненадолго завис. А потом ме-е-е-едленно повернулся в сторону Чихо и Вереска. Так же медленно взглянул на ящик у их ног. Узнал его. Если сразу моряк ничего не понял, то теперь ка-а-а-ак понял:

— Что за тухлая креветка мне попалась? Да вы у меня с доски в гальюн нырять будете. Морской черт мне в подштанники!

Пока моряк разглагольствовал, друид молча взял ящик с товаром и развернулся. Он сделал всего пару шагов, когда прервавший тираду пират его окликнул:

— А ну стой ты, морской бычок! Я отсюда без товара не уйду, клянусь стеклянным глазом моего боцмана — он медленно погладил висевшую на поясе саблю.

— Ну тогда у тебя только один вариант — друид на угрозу не среагировал. Оскал Вереска был сейчас похож на волчий — покорить своей харизмой мое ранимое сердечко. Видит Бог, я впечатлительный малый. Глядишь и дрогнет бастион, и я отдам все… по сходной цене.

Мужик смотрел на него долго. Очень долго. И при этом был подозрительно спокоен и молчалив.

— Значит хочешь торговаться, да? Рачья икра! А ты не из пугливых, сопли мидий мне за шиворот. Неплохо! Я Роджер Фир! Капитан этого могучего левиафана.

Улыбка на маске друида стала только кровожадней:

— Извините, не расслышал. Розовый Зефир с фофана?

— Роджер Фир, с левиафана!!! — нервно и громко повторил капитан.

— Мистер Розовый Зефир?

— Я КАПИТАН, Роджер Фир! — казалось крик мужика достигал даже противоположного берега моря.

— Капитан Розовый Зефир?

— Да! Капитан Розовый Зефир, тьфу ты, да чтоб тебя русалки драли!!! Роджер Фир!!!

— Так что уже не капитан? Ничего, бывает. Не переживайте.

— АААА!!!!! — моряк схватил пистолет и направил его на друида.

Вереск спокойно посмотрел на огро-о-о-омную пушку и тихонько, почти на ушко прошептал:

— Компенсируешь размером пистолета?

Интересно, существовали ли в истории пираты, умершие от сердечного приступа или скачка давления? По крайней мере, судя по нереально покрасневшему в один миг лицу, давление этого бравого парня сделало бодрую «свечку». Но в тот же момент он удивительно быстро успокоился. Мало того, мужик широко улыбнулся и подал Вереску руку.

— А ты хорош, бродяга. Давно мне не приходилось так тяжело отыгрывать роль. Хоро-о-ош. Сработаемся.

В ответ друид пожал протянутую ладонь и спокойно показал на ящик:

— Отдам не за дорого. Ну так что, торговаться будем?

— Ах ты ж хитрый морской пипидастр…

— Морских пипидастров не бывает — спокойно ответил друид.

— Ты будешь первым — не остался в должниках капитан — Хорошо. Я тебя слушаю. Только не думай, что взял меня за жабры. Я еще тот угорь, выкручусь и в шею вгрызусь. Сожру полностью.

— Говорят в поедании сыромятки главное глистов не заиметь. Ну так, о чем это я, цена, да? Хм… — Вереск открыл ящик, показывая, что он доверху наполнен кольцами — Звенят-то как. Это не товар, это ТО-ВА-РИ-ЩЕ!!!

— Хватит набивать цену. Чего пену по волнам пускаешь?!

— Четыре золотых и он твой — друид закрыл крышку и сел сверху на ящик.

— Чего?! Якорь мне в румпель! Ты мне что золотые украшения императорской семьи продать хочешь, жрать мне морскую капусту без соли?! Где ты такие цены видел?! Ах ты матиас, не познавший селедьей любви.

— Как-то становится неинтересно. Скучно. Ой, боюсь, не уплыть бы одному бравому капитану отсюда порожняком… «Плыли мы по морю, ветер мачту рва-а-ал…» — пропел друид, но его тут же остановил капитан.

— Ладно. Креветка ты зеленая. Давай торговаться. Три золотых!

— Пойдет, но не пойдет — тут же ответил Вереск.

— Что?! В смысле пойдет и не пойдет?! Так не торгуются! Как это вообще понимать?! — бедный моряк даже ногами затопал от переполняющих его эмоций.

— Шеф, выходишь из роли. Не теряй самообладание. Суть в том, что я готов продать тебе за нужную сумму. Особо заметь, как героически я отказался от последующего за первым предложением торга. Прямо вот сразу и согласился. Да, вот такая я открытая душа — друид широко развел руки, словно пытался обнять пирата — Просто будет еще ма-а-аленькое условие.

— Да я уже понял, какая ты душа. Кракен ты, а не герой. Говори, что хочешь еще? — игрок стал куда меньше внимания уделять отыгрышу роли, углубившись в торг.

— Все просто. Подкинь меня с моей коллегой к острову Нэпо и торгуй на здоровье — Вереск демонстративно приоткрыл ящик, показывая товар.

— А вот и не захочу — упер руки в бока пират — и хрен вам, а не билет к Нэпо.

Друид от этих слов воздел очи к небу и издал страдальческий стон:

— Шо?! Наша песня хороша? Ладно, тогда удачи тебе в твоих свершениях. Плыви порожняком… Порожнячком… Пустеньким… Холостым… Без прибыли… Зеро… Просто по морю не ходил, а плавал…

— Ах ты ж крабья какаха. Думаешь на крючок меня взял?! Черт морской, ладно, таки взял. Хорошо. Три монеты и поплыли. Держи деньги — капитан достал три золотых из старенького кожаного кошелька.

— Э нет. Это игровые условности. А значит мы сейчас сделаем два небольших контрактика. Один на продажу, но перед ним подпишем на доставку пассажиров. Мне не нужна обычная сделка, где ты заберешь товар и отдашь деньги, оставив нас тут — друид материализовал из игрового меню две небольшие бумаги. Стандартные аукционные формуляры игры.

— Ля-я-я ты трюмная крыса — капитан пыхтел, ругался, но бумажки подписал. После чего отдал деньги и нагнулся уже за ящиком, но его остановил Вереск.

— Не переживайте. Доставка за счет заведения. Ведите кэп, я помогу донести ваш чудесный груз прямёхонько в трюм.

Друид так бодро перехватил ящик и попер вперед, что обогнал самого капитана. Тот остановился, задумчиво глядя на Вереска, а потом развернулся в сторону неспешно идущей за ним Чихо:

— Леди, вы надеюсь достаточно адекватны для здравой оценки предстоящих тягот и опасностей морского путешествия. Я буду крайне вам признателен, если вы не станете нарушать банальной техники безопасности и присмотрите за своим колоритным другом, поскольку я в это время, скорее всего, не буду иметь возможности в достаточной мере уделить пассажирам должного внимания. Заранее благодарю — и после этих слов… эм… грязный пират пошел в сторону своего корабля.

— Х-хорошо — даже видавшая виды и Вереска девушка была шокирована таким неожиданным преображением.

Чихо покачала головой. Тихонько буркнула под нос «ролевик» и поспешила сама взойти на это чудо корабельной мысли.

Корабль не пробыл в гавани долго. Моряки еще около получаса продавали свои безделушки и фрукты с овощами. А потом так же дружно сложили остатки, которых было не так уж и много и поднялись на борт корабля. Все, больше судно здесь ничего не держало и он, неспешно выйдя из гавани взял курс на Нэпо.

— На Нэпо будет интересно. Давно надо было растрясти этот змеиный притон наг. Жаль, я бы с радостью хотел посмотреть на поднимающуюся суету. Но ничего. Расспрошу потом капитана Зефирку — рассмеялся Анкол, пропадая в высокоуровневом окне одноразового телепорта.

Глава 11

Чихо неспеша опустилась на нижнюю палубу корабля. Туда, где сидел, отчего-то сгорбившись, друид:

— Я надеюсь ты там не кору полируешь на своей веточке, пока я наверху гуляю? — усмехнулась магесса.

Друид развернулся и теперь стало хорошо видно, что он просто сидит над большой миской с едой. При этом рот его был полностью набит. Вот только Вереску это нисколько не мешало:

— Фот и отлично! Ефли серьефная магесса дофла до подросткофых футочек, то у нее или высоко поднялофь нафстроение или низко опустилась планка социальной отфетственности.

— Неплохо. Признаюсь, уел. Кстати, о еде… Прожуй и скажи… хотя нет, потешь мое любопытство, что ты вообще жрешь?

Как бы то ни было, но друид девушку послушал и отвечать начал уже когда прожевал все, что нагреб ранее:

— Единственное, что смог реквизировать у здешнего повара. Там сплошные сушеные фрукты и вяленое мясо — считай пустая кухня. Только немного свежатинки нашлось. Что же до блюда — это «жижа несбывшихся надежд».

— Ого, звучит как древнее китайское тайное лакомство — присела рядом с друидом Чихо и заглянула в его тарелку. Особо интересного там ничего видно не было. Желто-зеленый, с фрагментами томатов, эм… паштет… ну или масса с претензией на однородность и несколько грубых кусков хлеба.

— Не. Скорее мексиканское. Скажу тебе больше, если ингредиенты неспелые, как здесь, то и вкус такой себе, на легендарный не тянет точно — скривился Вереск — И да, если что — это вегетарианское гуакамоле.

Чихо аж руками всплеснула:

— Страшно-то как, куст-каннибал. Пожирает своих! Я так понимаю «несбывшиеся надежды» связаны с историей о том, что блюдо помогает похудению? — добавила магесса.

— Ох, девушки. Кто о чем, а вы об этом… Нет. Несбывшиеся надежды связаны с единственным растением, которое на добровольных началах захотело быть… жирненьким. Это же реформаторство и остросоциальный протест в одном флаконе. Когда ты диетическое растение, но ты все равно жирненькое — это круто. Авокадо мой кумир!

— Даже не стану вдаваться в подробности — девушка сделала шаг назад — Не так… мне страшно вдаваться в подробности. Скажи только одно — зачем ты вообще ешь? Ведь мы на корабле, и ты вообще энергию не тратил. Или тратил?

— Этот корабль деревянный. Весь — широко обвел руками пространство вокруг себя друид.

— Да ладно — Чихо заулыбалась — неожиданно и невероятно. Почувствовал родственную душу?

— Почти. Пришлось немного попаразитировать на досках. Ты же помнишь, в чем заключается основная цель нашего путешествия? — друид и вовсе отставил свой обед и серьезно посмотрел на девушку.

— Грядет патч. Нужно удешевить корабли, ускорить их постройку и подыскать альтернативные варианты. Больше подробностей не знаю — так же серьезно ответила ему Чихо. Но потом вредная улыбка все же вернулась на лицо девушки — Но я не думала, что для этого тебе потребуется вступать в аморальное тесное взаимодействие с первым попавшимся кораблем. Кстати, не первой свежести и возраста. Хотя… о вкусах не спорят.

— Знаешь, я, конечно, рад и даже горд твоему прогрессу в процессе выноса мозга остальным. Думаю, Гранит и другие соклановцы оценят. Но меня пугает та скорость, с которой происходит освоение материала.

На эти слова, Чихо лишь отмахнула и весело произнесла:

— Просто я талантливая. Достойный ученик достойного учителя, да, Вереск? А вот на счет соклановцев ты прав. Думаю, их реакция в ближайшие несколько недель меня знатно позабавит. Не могу не выразить тебе благодарность за уроки и возможность распробовать весь спектр удовольствий от выноса мозга.

— Обращайся — улыбнулся во все свои острейшие тридцать два друид — Что же до корабля, то пока полученная информация сводится к одному простому правилу — оно должно плавать. Этот корабль, нет, не так… это плавсредство, маскирующееся под корабль, сделано из воображения и хреновых палок. Куча ненужных балок, не испытывающих никакого давления или иного воздействия. Множество древесины плохого качества. Она заготавливалась и хранилась неправильно, поэтому плавучесть и срок службы в ней весьма скромные. Проще говоря, чтобы построить этот корабль можно было взять вдвое меньше леса и заготовить его по другой технологии и намного дешевле. И все было бы шикарно. Вот только увы… Это, конечно, не ответ на наш вопрос, но первый звоночек есть. Ладно, поболтали и хватит. Нам пора подниматься на верхнюю палубу за новостями.

— С чего ты вдруг так решил? Сейчас? Что-то поменялось? — обеспокоенность снова вернулась в голос девушки.

— Ага. Почти. Просто наш удалой капитан перестал материться. А если учесть тот факт, что матерится он всегда, то что-то явно изменилось. Или стало слишком хорошо, или все настолько плохо, что ему и сказать нечего — выдвинул свое умозаключение друид.

— Резонно, мистер Зеленый. Хорошо, пойдем.

Учитывая габариты корабля, дорога на верхнюю палубу была не столько длительной, сколько тесной и неудобной. Особенно при том, что кое-кто щеголял в своем древесном доспехе.

— Привет, Кэп! — первым поднялся друид и сразу направился к капитану корабля — Случилось что-то?

— Случилось, кракена мне в шницеле! Мы входим в воды острова Нэпо! — по обычаю древних капитанов, этот тип щеголял с подзорной трубой в руке, хотя большинство информации, итак, выносилось отдельными информационными окнами в меню игрока — И это чертовски плохо.

— О! — друид аж потер руки от возбуждения — Грядет пиратская заруба, где грязные, немытые мужики с неполным набором конечностей и зрительных органов будут орать «НА АБОРДАЖ!»

— Нет — взгляд капитана был направлен исподлобья. Кажется ему не особо понравилось такое описание пиратов — Сразу видно сухопутного хорька. Слушай сюда, малек. Мы входим в бе-зо-пас-ные воды. Усвоил?

— Подождите — теперь в разговор включилась и Чихо — Так разве это не хорошо?

Капитан молча дал девушке подзорную трубу и навел ее на горизонт. На нем виднелся сам остров Нэпо, но еще и два брюхастых торговых корабля, что в аккурат шли сейчас прямым курсом на них.

— Вот из-за этих креветок все и «не хорошо», кальмара мне в панталоны! — закончил свою тираду капитан Зефирко — Да, они плывут сюда! Команда, приготовиться!

Приказ, конечно, был дан. Но особой разницы в суете матросов «до» и «после» заметно не было. Максимум, что сделала люди — это опустили широкие деревянные щиты, что располагались на краю борта корабля. Теперь они висели в районе его центра, в самой широкой части. Так, словно это была защита от столкновений, используемая в некоторых видах буксиров.

— Их двое, а значит больше, чем нас. И это очень паршиво! Вертел я вас на секстанте, если дам подойти ближе. Уходим вправо. Ходу!

Капитан был так увлечен, что почти не ругался, а неотрывно следил за «противником»

— Кэп, ветер хреновый — подошел к нему один из матросов — сделаем, что сможем, но…

— Понятно, якорь им в Баб-ель-Мандепский пролив. Ар!

Но капитана от самобичеваний отвлек друид:

— Так, Зефиркович. Я понимаю, что у тебя сейчас душевные переживания бурлят, и успокаивать нас времени нет, но может объяснишь, чего все так засуетились? Если я правильно услышал ту часть твоего разговора, которая больше всего похожа на русский язык, мы в безопасной зоне? Что плохого? Пираты умеют обходить ограничения?

— Шо?! — капитан окончательно разнервничался и позабыл об образе. Даже на кличку внимания не обратил — Какие пираты?! Пирата снаряди, обеспечь оружием, дай ему быстрый, надежный корабль. Экипаж опять же обученный должен быть, для боев в море! Это все, чтобы новичков тут пугать?! Не смеши меня! Я тебе скажу так — пуля она одновременно хорошо убивает и босоногого новичка и жирного торгаша с полными карманами золотых. Так отчего ее тогда тратить на первого бедняка? Ты еще не понял, деревянный, тут вокруг море новичков. Новички наги и новички сухопутные крысы. У них за душой две медяхи!

— Хорошо. Они не пираты — не стал спорить с пациентом Вереск — тогда к чему это «пати на хате»? Мы же в безопасной зоне.

— Эти черти, задери их морской огурец, такие же торговцы, как и мы. Только флотом плавают. Вот эти двое сейчас товар свой сдали и порожняком возвращаются на очередной круг. Были бы загружены — к нам бы с такой скоростью не плыли. Что же до мирной зоны… слушай правила игры сухопутный бубырь. Владельцам кораблей, в безопасных зонах, другие суда или их экипаж атаковать нельзя. Да, вот так вот. Но легкие удары разрешены. Это разрешение введено для загруженных портов, где всякие мелкие лоханки пытаются влезть вдесятером в одно место. И своими кривыми ручонками периодически сталкиваются друг с другом. Идиоты. Слепые бобры, курва. Но если воспринимать это как «таран» или просто атаку, то в таких портах бои просто не будут смолкать. Поэтому легкие столкновения разрешены, которые не могут повредить корабли. Вот только правило это действует на всю игру. Всю. И на такие отдаленные порты тоже.

— Понятно. Игровая особенность. Чем это чревато для нас? — теперь внимательно следила за разговором еще и Чихо.

— Этих креветок двое. Не знаю, чего у них там не сложилось по жизни, но вышли с порта они порожняком. А я с товаром. Здесь не мелко, но довольно опасно. Острые подводные каменные выступы встречаются повсеместно. Имея превосходство в скорости и маневренности за счет отсутствия загрузки, эти дети каракатиц попробуют взять меня в клещи и направить на такие вот «акульи зубы». При этом атаковать их я не могу, ведь зона безопасная и правил они не нарушают. Штрафов черти тоже не получают за пиратство. Да и толку от разрешения на атаку, когда там два экипажа против моего одного. Это, якорь мне под дых, авантюра!

— Зажали в коробок, дотолкали до скал, собрали товар с тонущего корабля. Ни штрафов, ни затрат. Интересный бизнес, прибыльный — кивнула дослушавшая рассказ магесса.

Кэп к этому моменту немного отошел и куда спокойнее продолжил:

— Да не особо. Это мелочи по сравнению с настоящим морским разбоем. Там суммы куда солиднее. Они даже в обычной торговле солиднее. Эти ребята скорее исключение из правил. Гильдия торговцев такого не одобряет. Значит сильно их прижало, совсем хабара нет. Но свои торговые проблемы за счет меня я им решать не дам! Что вы там телитесь, как морские ежи! Право руля и вдоль острова ходу! По ветру! Сделаем круг почета и войдем в пристань.

Идя простая, но действенная. Хочешь оставаться «мирным» в безопасной зоне — следуй ее правилам. А значит ни атаковать, ни как-то иначе замедлить корабль, до момента, когда ему перекроют путь, они не могли. Вся суть заключалась в том, чтобы судно вытолкать насильно в нужную сторону. Но как потолкать то, что догнать не можешь. Поэтому банальное «оторваться» оставалось единственной возможностью избежать проблем.

Не смотря на внешний вид, капитан и его матросы действовали адекватно и оперативно. Они стали, что называется «по ветру» и шли вдоль острова. Каков бы он ни был, но остров оставался островом, а значит обплыв его, можно было попытаться войти в порт.

— Может просто уйдем в море? — решил предложить еще один вариант друид.

— Нет — кэп суетился. Было хорошо заметно, что с каждой минутой он все больше нервничал — догонят. А там просто возьмут на абордаж и прирежут, морские свинки недокормленные. Нужно оставаться в безопасной зоне. Но они все равно догоняют.

Стоявший рядом матрос, видимо, хотел что-то сказать, но после слов капитана лишь пожал плечами и коротко подтвердил:

— Догонят.

Друид смотрел на все это с задумчивой миной на маске. Смотрел недолго, как и думал… видимо привычка:

— Слушай, кэп, а что, если я решу твою проблему?

— Не решишь. Такие дела сухопутные хорьки не решают. Но… если получится, то золотишка я тебе отсыплю. Капитан Зеф… тьфу ты, капитан Фир может быть благодарным!

— Хорошо. Но золота не нужно. Мы с тобой впечатление голодающих не производим. Давай так. Услуга за услугу? — сейчас улыбка друида больше походила на оскал.

— Ты же знаешь, креветка, что я с крючка не соскочу. Говори, какую услугу хочешь?

— Да все просто. И от тебя почти ничего не потребуется. Ты ведь эти кольца на Нэпо не просто так продавать везешь. Такие заготовки они не особо то и дороги. Ты их зачаровывать собираешься? И зачарователь явно хорош. По крайней мере опытен, раз такими ящиками товар до ума доводит. Познакомь?

— С чего мне партнеров сдавать? Еще удумал чего, а крыса трюмная — капитан даже шпагу из-за пояса достал на эмоциях.

— Кэп, я корабля не имею и сам видишь, на торговца не особо похож. Не то, что вы, словесные кружева перед покупателем вить не обучен. Мы люди простые — взял палку и бью всякое. Но если эта палка окажется попрочнее и бить будет чуть больнее за счет хорошего зачарования, то в выигрыше окажутся все.

Капитан на друида смотрел довольно долго. Сложно было сказать, обдумывал ли он ситуацию или предложение Вереска, но дополнительных вопросов или предложений от него не последовало. Лишь спустя некоторое время он процедил сквозь зубы:

— Хорошо. Избавь меня от этого хвоста, и я тебя с нужными людьми познакомлю.

В ответ Вереск лишь кивнул и сел на корме корабля. Друид замер, но это не значило, что он ничего не делал. Его ветви, что были на спине доспеха, вытянулись, врастая прямо в древесину корабля. Доспех не изменил цвета, но зеленое свечение коры стало настолько сильным, что было хорошо заметно даже днем.

Корабль шел своим курсом. Море было спокойным и потому можно было легко заметить появившийся зеленый шлейф, что начал тянуться за судном. Шлейф из светящихся от переполнявшей их силы семян.

Постепенно это светящееся на поверхности моря пятно удалялось от корабля. Еще через некоторое время свечение пропало, цвет изменился. Теперь на поверхности расплывалось огромной кляксой бурое пятно. Пятно становилось только больше. Но постепенно уходило под воду, пропадая из вида.

— Макроцистис, Бурый Лес. Благословение и проклятие морей. Думаю, такая преграда немного замедлит наших преследователей.

— Что? Бурые водоросли? — вот как. Оказывается, игравший недальновидного торговца, Зефирка знал даже такие вещи.

Пропавшее на время бурое пятно начало проявляться снова. Все происходило очень быстро, благодаря вложенной в семена силе друида. Но теперь увидеть их намного легче. Огромные «змеи» из тянущихся, покрытых широкими листьями, водорослей. Он росли и продолжали расти. Ковер из этих растений заполнял всю поверхность моря. Площадь достаточную для того, чтобы не ожидавшие такого корабли преследователей на всей скорости влетели в них.

Вошедшие корабли начали замедлятся. Сначала не сильно. Потом все ощутимее. Кажется, водоросли все же росли неравномерно, потому как один корабль начало вести вбок. Он на всей остаточной скорости своей немалой массы влетел прямо в бок своего «коллеги». Вроде бы особых повреждений не было, но оба судно крепко сцепились. На обоих бортах засуетились матросы. Кто-то распутывал такелаж. Другие пытались срезать окружавшие и мешавшие плыть водоросли. Один из матросов смог выдернуть одну из них. А потом еще долго сматывал невероятно длинную «веревку» водоросли, превышавшую длину судна в несколько раз.

— Отлично — спокойный и довольный капитан смотрел за всей суетой в бинокль — Даже если они освободятся, то уже никогда нас не догонят. Хотя какое там. Эти креветки провозятся дня три, только чтобы расчистить себе выход. Отличная работа — он пожал руку подошедшему друиду — Неплохо.

— Усложнять людям жизнь — это мое исключительное умение. Я бы даже сказал талант. Обращайтесь — улыбнулся Вереск, больше похожей на оскал акулы улыбкой.

— И обращусь — серьезно сказал капитан — Говоришь «познакомить с нужными людьми». Ну-ну. Нужных людей с нужными людьми не грех и познакомить. Да чтобы мне гребешков всегда переваривали, если я не прав!

Глава 12

Пока корабль делал «круг почета» вокруг острова, чтобы войти в порт, можно было расслабиться. Вереск в данный момент сидел на его краю, глядя на море у борта. Капитан давно перестал ругаться и сейчас выписывал нагоняи матросам.

— А ты уверен, что тебе нужны именно наги? — голос капитана прозвучал совсем рядом. Он уже перестал корчить из себя морского волка «перед своими», а за штурвал и вовсе одного из матросов поставил. Не без удовольствия, кстати, последний азартно рулил и наслаждался процессом.

— Мне нужна информация по водной магии. А у кого, как не у водного народа я могу эту информация узнать — не стал артачиться и прямо все выложил друид. Порою прямота — лучшая дипломатия.

— Это да. Хотя… есть еще ундины. Но эти ребята вообще не покидают вод. Там свои… — мужчина покрутил пальцем у головы — … приколы в голове. Возможно, с ними вести дела еще сложнее, чем с нагами. Но дело в том, что и с нагами дела вести — то еще удовольствие.

— Да — Вереск отвлекся от созерцания водной глади и развернулся к капитану. Теперь он был сильно заинтересован в затронутом вопросе — Есть особенности?

— Ну ты же знаешь, что раса и класс в этой игре подбирается исходя их психопортрета?

— Да, но в новом обновлении обещали дать возможность все же его менять, если человеку совсем не понравится — кивнул друид.

— Ага. Но пока так. И я тебе скажу, что в отношении людей, ставших нагами все очень просто — или это веселые и задорные ребята, любящие море и приключения или… полные отморозки и мудаки, что только и видят, как бы напасть на очередной корабль. Вторых даже выгода особо не интересует. Им нравятся сами морские бои, в которых они имеют расовое превосходство на воде. Бои, абордажи, убийства — вот реальное лицо большинства наг.

— Так себе картинка. Но ты же с ними как-то дела ведешь — Вереск постучал по балке корабля — иначе не плавал бы на Нэпо.

— Веду. С первыми. Со вторыми дел быть не может, они тебя даже слушать не станут — в воду утащат и прирежут там под гогот остальных. Это, кстати, хороший способ понять с кем из них можно иметь дело — усмехнулся капитан — Они все очень прямые ребята. Так что если наг с тобой разговаривает и общается — значит он из первых, а если машет саблей перед лицом, значит…

— … скоро будет мертвый — закончил за него друид — но посыл понял.

— И, кстати, ты упомянул магию, и я все пытаюсь припомнить видел ли я среди наг магов. Они крепкие девушки и парни, не стесняющиеся помахать чем-то острым. Но маги… не знаю. Это надо с ними говорить. Как бы действительно не получилось, что за магию ундины отвечают. Но это только мои предположения.

Друид внимательно выслушал капитана и благодарно кивнул:

— Спасибо за информацию.

— Да не за что. Я как причалю собираюсь разгружать остальной товар и делами заниматься. Давай сделаем так — я тебе сейчас скину— мужчина замер, а потом внутриигровое меню Вереска сообщило о пришедшем сообщении — это данные и координаты лавки моего друга. Он отличный зачарователь и его услугами я пользуюсь. Скажешь, что от меня, я его предупрежу заранее. Тебя это устроит?

Капитан замер и внимательно посмотрел на друида. Было видно насколько сильно он ждет положительного ответа:

— Хорошо. Мне бы тоже не хотелось тут торчать весь день, пока вы разгрузитесь и закончите дела — улыбнулся друид.

Получивший такой ответ капитан аж выдохнул от беспокойства. А потом протянул друиду руку и крепко ее пожал:

— Я знал, что мы поймем друг друга. Будут вопросы или нужна будет помощь — обращайся.

Больше мужчина задерживаться рядом с Вереском не стал и начал что-то обсуждать со ждавшим его матросом. Тот еще во время разговора с друидом, подошел ближе, но мешать не стал.

А вот к Вереску решила подойти Чихо:

— Бедный капитан чуть на носочках не скакал от радости? Ты ему долг что ли простил? — девушка оперлась на борт рядом с друидом и так же начала смотреть на море.

— О нет. Кое-что получше. Закрепил нашу сделку. Он обещал мне зачарователя и он дал мне зачарователя. А вот других… личностей, что могли попасться мне на глаза во время разгрузки корабля, решил придержать. Что бы он из себя не корчил, но кэп в первую очередь торговец и я его прекрасно понимаю. Сливать все наработанные годами контакты из-за одной случайности — редкое «удовольствие». Так что наш бравый капитан решил подстраховаться.

— А мы? — удивилась магесса.

— А мы… сюда приплыли не торговать. Так что лучше нам сохранить с ним хорошие отношения, чем заработать лишний золотой. Мне тут, кстати, информацию по нагам слили. Инфа огонь. Я теперь первый наговед на деревне. Так что гордись знакомством — расплылся в своей обычной ненормальной улыбке Вереск.

— И что же первый наговед на деревне не расскажет о них такой прекрасной… мне? — Чихо даже показательно стрельнула пару раз глазками.

— Мое уважение к тебе растет с каждым днем — теперь уже нормально улыбнулся друид — В общем, не буду мусолить. Суть простая — функционал наг крайне ограничен. Нага может нападать и не нападать. Если нага при встрече с тобой говорит «драсте» или хотя бы не нападает — это хорошая нага. Все остальные подлежат тотальному «бдыдыщу» по лицу. Доклад окончен, будешь должна.

— Как-то слишком просто — пожала плечами девушка — Но по крайней мере понятно и логично. Думаю, опытным путем мы проверить еще успеем. Но меня волнует другой вопрос. Как я посмотрю — Нэпо обширный остров, вон даже небольшой вулкан есть. Гавайи одобряют. Но берега пустые. Где люди? Наги? Прибрежная суета? Я вижу только песок и заросли. Где все?

— А это, кстати, хорошее замечание — ставший совершенно серьезным друид переключился от созерцаний моря к осмотру прибрежной части острова. Не вижу смысла дергать нашего капитана. Если что-то случилось, то он был с нами и сам не знает. А если это нормально, то мы, итак, все в порту увидим.

— Значит в порту разберемся? — толи согласилась, толи уточнила Чихо.

— Да. Портовая романтика тухлой рыбы и немытых моряков приведет нас к нужным ответами — опять кровожадно рассмеялся Вереск.

* * *
Когда они входили в порт, капитан перехватил любимую подзорную трубу и словно окаменел. Даже прямое к нему обращение матросов было проигнорировано полностью. Но когда корабль подошел ближе и визуально порт стал различим лучше, кажется, вопросы многих отпали сами собой.

— Ого! Мы к взятию Бастилии готовимся или я что-то пропустил? — объяснение удивлению Вереска, было неожиданно простым. Вся пристань у порта была завалена частоколом и пушками.

— Порт на военном положении — наконец-то смог выдавить из себя хоть что-то кэп — Если они решат нас атаковать, то нам конец. Мы не сможем ни маневрировать, ни выйти в море. Нам конец.

Кажется, бывалый морской волк уже успел попрощаться со своим кораблем.

Но унылое настроение капитана и матросов сменилось, когда по ним, во-первых, никто так и не начал стрелять. А во-вторых, радостные крики появляющихся горожан и игроков окончательно убедили всех в безопасности.

— Они нас встречают, словно конвой после блокады — Чихо прокомментировала происходящее крайне… правильно. По крайней мере, именно такое впечатление складывалось при первом взгляде на радовавшихся кораблю людей.

Первым, кто встретил причаливший корабль был мэр этого городка. Учитывая, что больше никто не ходил настолько дорого одетым и с регалиями, сложно представить, чтобы этот нпс был кем-то иным. В реальности так и было. Это был мэр. Мэр, который даже не представившись, сразу заговорил с капитаном:

— Вы торговцы?

— Э… да, якорь мне в грызло. Мы торговцы, раздери меня каракатица — снова вошел в образ капитан.

— Привезли товар или хотите закупаться? — мэр не то, что пропустил мимо ушей тираду, он вроде бы и не слышал ничего, кроме нужных ему ответов. Конечно, первые варианты искусственного интеллекта тоже не отличались многословностью, но так односоставно не общались даже они.

— Привез, раздери мою корму рыба-летяга. Мэр! Мы же торговали раньше. Что тут происходит? Почему вы понатаскивали пушек и этих бревен, будто вас весь флот императора осаждать собирается. Что случилось? Пираты? Наги? Наги-пираты?

— Еда, материалы. Что угодно. Мэрия выкупит весь ваш груз по наилучшей для вас цене. Прошу выгрузить его максимально быстро. Я направлю к вам грузчиков, чтобы ускорить весь процесс — мэр был краток и слова его звучали безапелляционно.

— Ч… чито?! — у бедного капитана глаза полезли на лоб от осознания того, что он только что за минуту распродался по самой выгодной цене.

— Если у вас будет еще товар — привозите и мы все купим — ненадолго остановился мэр.

— Хорошо. Но, переваренного осьминога мне в похлебку, что происходит? — бедный капитан аж покраснел от мыслительного напряжения.

Уходивший мэр все же ненадолго задержался. Тяжело вздохнул. И вернулся назад:

— Нас атакует морское чудовище. У нас получается отбиваться, но с некоторой периодичностью он возвращается. И если не успеть нанести ему серьезный урон и отогнать, то городу будут нанесены ужасные разрушения. У меня в подчинении небольшой припортовый городок. Помощи ждать неоткуда, ведь Нэпо довольно далеко расположен. Наги помогать тоже не спешат. Остается только держаться. Но ресурсы не бесконечны. Вы меня понимаете?

— Понятно — скривился кэп — разгружаемся немедленно.

— Рад, что мы пришли к взаимопониманию. Когда получите расчет, я бы вам советовал побыстрее покинуть остров. Монстр давно не атаковал. Есть вероятность, что в ближайшее время атака повторится. Корабль может оказаться первой целью.

Кэп не ответил ничего, лишь кивнул в след уже уходящему в мэрию мужчине.

— Вот такие вот дела — рядом с капитаном стоял Вереск, так что он и стал тем, с кем поспешил поделится кэп — Теперь многое становится понятно.

— Ты о тех торговцах, что решили нас атаковать? — догадался друид.

— Еще бы. Такая выгода. Проплыви чуток и снова полон товара по лучше цене. Хо-хо, да я бы сам так рискнул… возможно. Но хотя бы этот вопрос можно считать закрытым. Вот только что за монстр, черт меня дери? — кэпа аж подкидывало от переполняющих голову новостей.

— Капитан, там ящики съехали? Нам продукты первыми тянуть или все равно? И выгружать здесь? — трудовые будни накрыли кэпа откуда не ждали. Болтать о работе хорошо, но работу работать кроме тебя никто не будет.

Морской волк страдальчески посмотрел на корабль. Потом на своих пассажиров. Опять на корабль.

— У тебя пока полно работы. Не будем отвлекать — решил сжалиться над капитаном друид.

— Хорошо. Тут дел просто тьма.

Чихо и Вереск попрощались с капитаном и неспешно пошли в сторону города. Хотя тут будет правильнее сказать городка. Небольшой, чем-то схожий с колониальными городками времен рассвета каперства. Пиратские и просто морские мотивы пропитывали его насквозь. Вот только эти мотивы ограничивали обороноспособность данного участка суши. Домики были построены из всего, что могло пережить дождь и ветер, начиная от древесины и глины и заканчивая диким камнем в произвольном количестве материалов. Строили кто на что горазд. А ремонтировали и того страшнее.

Да, город подвергался нападениям. Даже без учета заградительных баррикад и пушек, количество поврежденных домов было серьезным. Многие дома наспех замазывались глиной или вообще прикрывались ветками пальм. Было хорошо видно насколько много работы предстояло для восстановления порта Нэпо.

— Городок небольшой, но пушки серьёзные стоят — Чихо остановилась рядом с одним таким орудием — У нас на осадах замков такие же используются. Это не игрушки. Против кого же они обороняются?

— Думаю мы, итак, узнаем, ты же слышала мэра — говорит давно что-то не заглядывали к ним монстры. И если по мне он стрелять не начал, значит имел ввиду кого-то еще — усмехнулся друид.

— Вереск, ты себе льстишь. Хотя пару раз бахнуть в тебя пушкой не помешало бы. Для профилактики. Кто бы мог подумать, что единственное, что тебя сейчас беспокоит так это то, что тебя не обстреляли при первой встрече из орудий — ухмыльнулась Чихо.

— На самом деле не единственное. Напомнить тебе, зачем мы плыли на Нэпо — друид остановился и оглянулся вокруг. Они уже зашли в город и теперь продвигались к его центральной площади — Наги, уважаемая Чихо. Нам были нужны эти чешуйчатые ребята, которых тут полно. Так ведь?

— Ага. И сейчас, когда ты акцентировал на этом внимание я тоже начинаю замечать. Их нет. Наг нет, тут только люди. Ни эльфов, ни дварфов. Только люди — девушка начала осматриваться.

— Но то, что тут нет эльфов и дварфов как раз нормально. Особо любящих пальмы эльфов и песок дварфов я не часто встречал. А вот не любящих прибрежные земли и море наг… вот где вопрос. Вопрос, над которым не вижу необходимости ломать голову. Лучше ломать голову кому-то еще — весело закончил свой монолог Вереск, хватая за плечо проходившего мимо парня. Парня, кстати не простого. Легкая броня и строительные инструменты сочетались слабо, но по крайней мере обычным прохожим этот парень не выглядел.

— Да? Чем я могу вам помочь? — спокойно спросил он.

Настолько культурный ответ мог означать только одно — перед нашей парой героев остановился ненастоящий игрок, а игровой персонаж, он же нпс.

— А не подскажете ли, уважаемый, отчего в вашем славном городке так мало наг? Ну как мало… их нет! — Вереск не язвил и не прикалывался, ведь нпс все равно не оценил бы в полной мере все тонкости выноса мозга друидом. Поэтому данная категория считалась Вереском исключительно скучными представителями игровой фауны. Тем не менее искусственный интеллект игры имел множество наград. Он учился и адаптировался, так что порою было достаточно сложно определить кто перед тобой, игрок или нет. Вот и сейчас парень вполне натурально вздохнул и оглянулся:

— А знаете, вы правы. Я как-то не замечал, но теперь… да. У нас обычно наги встречаются часто. Мы торгуем и обмениваемся диковинками. Хорошие ребята. Но сегодня что-то я ни одного не вижу. Странно. Может просто еще рано.

— Понятно, спасибо — друид не стал задерживать нпс, все равно от него вряд ли удалось бы еще что-то узнать.

— Странные дела, да? — кивнула вслед уходящему парню Чихо — Ведь он из городской стражи, судя по броне.

— Да, но он сооружает частоколы. Все очень серьезно. Кстати, посмотри только как наш капитан засуетился. С чего бы это, он ведь только начал разгрузку? — друид кивнул в сторону корабля.

А на корабле истерично бегали матросы. Что кричал им капитан слышно не было, но Зефирка даже выхватил свою саблю и теперь махал ею что есть сил, подгоняя их. Паруса опускались с вызывающей уважения скоростью.

— Что за истерия? — друид кивнул в сторону складов. Туда матросы тянули ящики с товарами с корабля. Но дело в том, что большинство ящиков так на склад и не попали. Их бросали еще на половине пути, что есть сил и на полной скорости возвращаясь на корабль.

Матросы суетились как могли. Корабль пытался отчалить как можно быстрее.

И это ему удалось. Ценой оставленных по всему порту ящиков с товарами. Даже ценой сброшенного якоря, который не стали поднимать, а просто обрубили.

— Там случилось что-то серьезное? — Чихо даже начала открывать портал к порту, но друид ее остановил:

— Постой. Они уже отчалили. Сейчас мы на корабле — просто очередная ноша.

Да. Корабль вышел из порта. Ветер способствовал капитану, он очень быстро стал набирать скорость. Но в какой-то момент судно словно стало на мель. Оно замедлилось. Приподнялось. Засуетился капитан.

Зазвучали корабельные пушки. Они стреляли прямо в воду, настолько близко с кораблем, насколько могли. И это дало результат. Неожиданно, на том же месте, корабль опустился и снова начал набирать скорость. Он уходил как можно дальше.

А вот к порту приближалось что-то другое. Что именно видно не было. Но большие буруны и темный огромный силуэт, что приближался на большой скорости к городку говорил о многом.

— Кажется, удовольствие созерцать страшного морского монстра нас все же ждет. И ждет оно нас через три… — друид начал отчитывать секунды — два… один.

В этот момент ближайший причал разлетелся искореженными досками от страшного удара. Огромный силуэт монстра начал подниматься из воды.

Глава 13

Мимо засмотревшихся друида с магессой пробежал обеспокоенный парень. Он подбежал к стоявшим у пушек стражникам и заорал во весь голос:

— Вы чего спите?! Фигачте в него из пушек. Нужно нанести максимальный урон, пока босс не перешел во вторую стадию! — заорал он.

Парень, кстати, выглядел колоритно. Довольно тяжелая пластинчатая броня была одета поверх основной одежды, но при этом закрывала лишь грудь и часть шеи. Голова была прикрыта тканевым капюшоном. Ноги и руки так же прикрывала ткань. Кажется, его пластинчатый доспех был одет поверх фиолетового балахона, что и закрывал конечности. Больше никакой брони видно не было. Как будто какой-то маг решил натянуть на себя торс из рыцарской брони. Но это обеспечивало отличную мобильность. По крайней мере вокруг стражников и пушек он бегал как ужаленный.

— Фигачте в него! О! — Вереск широко улыбнулся — Сразу чувствуется тонкая душевная организация. Обожраться мне натуральных удобрений, если этот парень ненастоящий игрок.

Чихо промолчала, не совсем поняв смысла. Впрочем, в компании с Вереском это считалось нормой. Как и то, что друид потом объяснял все нормальным, человеческим языком:

— Уважаемая дама, к нам с доставкой приехало справочное бюро. Настоящий игрок, которого можно спрашивать и спрашивать и спрашивать. А потом воскресить и повторить все снова. Предлагаю пройти по салону непосредственно к месту событий. Думаю, когда он перестанет орать, то сможет даже отвечать на наши бесценные вопросы.

— Действительно — магесса улыбнулась и пошла к продолжавшему гнобить стражников, игроку. Который, кстати, делал это с определенной долей успеха.

Цели пока что видно не было. Лишь темный силуэт, что некоторое время пытался играть в догонялки с кораблем матюкливого пирато-торговца… или торговце-пирата, а потом бросил эту тухлую затею и снова развернулся к порту городка. Не, ну его понять можно — порт никуда не бегает, там много всякого и вообще «ХАЛК БИТЬ!», а нюансы потом. Поэтому темный силуэт повторно начал приближаться к порту.

Пушки сделали первые залпы. Без хорошо видимой цели, еще и под таким углом, большинство ядер улетело восвояси. Только не те, что лично заряжал прибежавший парень. Эти снаряды, кажется, чем-то отличались от обычных. Они погружались в воду очень быстро, словно вода не оказывала им сопротивления. Выстрелы были намного точнее. И по всколыхнувшейся от монстра волне, что разбилась о причал, можно было предположить, что ядра таки попали. Или хотя бы зацепили тварь.

Кстати, о ней. Босс добрел-таки до причалов и начал вылазить из воды. Постепенно. О-о-очень неспешно. Сразу появились две массивные клешни. Потом догадки. Потом основное тело. Это был рак. Огромный, почти с любое из здешних зданий, размером.

Снова прозвучали залпы пушек. В такую массивную цель было сложно промахнуться, даже специально. Вот только результат попаданий не выглядел хорошо. Он вообще никак не выглядел, потому что его не было. Крепкая хитиновая броня обеспечивала отличную защиту для босса. А когда он слегка приподнял одну из клешней, то легко смог защитить единственное уязвимое место — глаза. Атака захлебнулась.

— Не останавливайтесь. Каждый процент урона, каждое попадание сыграет свою роль. Нужно успеть до второй фазы! — все не унимался странный парень.

— Ну что — Вереск кивнул в сторону торчавшего из воды босса — хочешь помогать?

— Думаю, пока рано — как бы то ни было, но Чихо была очень талантливым и вдумчивым человеком, когда дело касалось боевого противостояния. Просто порталы — это не совсем «атакующая» способность. Она скорее универсальная, позволяющая и атаковать, и защищаться и менять место дислокации. Но и сил она требовала, как все три вместе взятые. Поэтому часто порталами не покидаешься. А значит само существование мага порталов требовало от нее обдумывания каждого шага в своей магии — Нужно дождаться полного появления босса. Это локация для новичков. Слабое место в виде глаз на полностью бронированной туше — не особо легкая задача. Мне кажется, должны появиться другие варианты.

Вот что значит умный маг порталов. Она высказала предположение. Логичное. Обоснованное. И как показала практика — стопроцентно верное.

Рак начал сильнее выходить на берег и взгляду всех присутствующих открылись другие «факторы воздействия»

— Ух ты! Это же не простой рак. Это рак-отшельник! Никогда их раньше не видел — Вереск радовался словно маленький ребенок в зоопарке.

— Отлично! Хвост — прокричала Чихо, указывая на незащищенный панцирем небольшой «хвостик» рака, который тот прижимал плотно к основному телу. Хитина на нем вовсе не было и это делало его идеальной целью и основным «слабым местом» босса — Я же говорила!

— Это не «хвост», а «шейка» — друид возмущенно скрестил руки.

— Да хоть пятая нога, Вереск, тебя только это сейчас волнует? — кажется шутки девушка не оценила.

— Не переживай так, Чихо. Этого малыша видим не только мы, но и господа за пушками. Даже если нпс не сориентируются, то тот живчик в бронированном халате им все подробно объяснит. Какой молодец, так старается, с чего бы это?

— Мы, конечно, хотели подойти и расспросить, но я думаю даже для тебя, Вереск, будет перебором сейчас их отвлекать.

— Мда, Чихо, это был прямо крайне тонкий намек. Не считай меня бессердечным пеньком. Парни отлично справляются. Но если им понадобится помощь, то я прилечу на зеленых крыльях ночи — друид ничего не делал, но зеленоватое сияние брони все же его выдавало. Чем-то он все же был занят.

— Черный Плащ, не зеленый… — кажется больше на автомате ответила девушка.

— Не надо, я все прекрасно помню. Вообще-то он был фиолетовым. И это не мешало его называть черным. Значит я буду зеленым. Но ты можешь называть меня черным. Хотя, знаешь, лучше не надо. Думаю, это требует отдельного обсуждения — друид слегка топнул ногой, отчего рядом с ним и Чихо выросло два простеньких стула из лозы.

— В случае обычных людей, я бы посчитала, что сейчас не время… но ты то все равно не отстанешь, да? — магесса спокойно присела на предложенный стул.

— Не, ну а шо не так? Вон бедный рачок идет в атаку. Ребята стреляют. Не все попадают в хвостик, но и хыщник не спешит отвечать. Он машет клешнями. Они машут ядрами. Все при деле и главное, что никто не курит. Потому что курение вредит здоровому цвету лица сильнее неудачных шуток… но это не точно…

Друида понесло. Но Чихо стойко приняла возникший словесных шторм и спокойно уточнила:

— Так ты к сути сегодня придешь или у тебя просто приступ словесной дисфункции? Могу подлечить порталом между глаз.

— Так мы о чем — как не в чем ни бывало, спокойно продолжил Вереск — Я хотел сказать, что называть черного плаща черным в наше время нетолерантно. Будет куда более гуманно называть его афроамериканским или просто цветным плащом. Не стоит забывать, что только черный плащ может называть другого черного плаща черным плащом. В иных случаях это будет нетолерантно. И поскольку я черный плащ, который не фиолетовый черный плащ, но зеленый черный плащ, но единственный здесь черный плащ, то только я могу называть себя черным плащом. Понятно? Больше уважения к моему социальному внутреннему восприятию!

— Я тебе сейчас точно промеж глаз всажу афроамериканским цветным порталом и оторву и без того бесполезную голову, но сделаю это, не ранив твое внутреннее восприятие. Классно придумала, да? — не правой руке девушки стал разгораться свет от зарождавшегося заклинания портала.

— Воу-воу! Не отвлекайся. Тут бой с боссом идет, а ты о всяких глупостях, совершенно сейчас не нужных, говоришь. Людям нужна помощь! Смотри! — конечно друид тему перевел, но дело в том, что людям действительно резко понадобилась помощь.

Можно ли это назвать удачей, или нет? Но очередной залп пушек прошел с максимальным уроном. Они попали в многострадальный «хвостик». Видимо он был раку дорог, как память о прошлом, потому что тот подумал и решил впасть в бешенство.

Особый режим босса с повышенным уроном активировался.

Глазки-бусинки (хотя, учитывая размер рака — скорее арбузики) засияли красным, и он неожиданно резво рванул вперед. Первым его препятствием стал частокол. Эти деревянные конструкции рак схватил клешнями и попытался разбить о землю. Как для членистоногого — весьма интеллектуальное решение. Но упорство защитников, при постройке баррикад, оказалось сильнее. Частокол выдержал, а учитывая то, что он был довольно массивным, то часто такие упражнения босс повторять не мог. Так что, к их собственной гордости, стража города не дала раку поставить раком себя.

Пока босс возился с препятствием, пушки только усилили натиск. Расстояние уменьшилось, плотность огня увеличилась. Урон по боссу проходил с достойной регулярностью. Бедный хвостик страдал, как немцы в сорок пятом.

У защитников города все шло настолько хорошо, что бедный парень перестал орать на стражу… а босс начал что-то подозревать. Подозревать о приближении белого северного зверька, который даже не крался, а бежал, сверкая копытами. В итоге игровой интеллект сделал очередной виток своего программного алгоритма и сменил стратегию. Обе массивные клешни вцепились в преграду и стали вырывать из нее одиночные колья. Рак вел себя как… рак, что небольшими кусочками поедает добычу. Правда эта «добыча» не поедалась, а раскидывалась по территории порта.

Так или иначе, но такая тактика дала результат. Частокол был преодолен и атаке подверглись незащищенные орудия. Пушки пусть и имели крепкое литье, но цельной сцепки не имели. Поэтому рак-отшельник без проблем и очень быстро раскидал их. Какие сильнее, какие слабее. Некоторые, боковые и вовсе не тронул. Босс устремился в город.

— Он скоро активирует вторую фазу. Разворачивайте пушки! Разворачивайте их! Быстрее! — сирена в лице бронированного халата… то есть парня, повторно зазвучала на весь город. Стража завозилась с тяжелыми пушками. Их предстояло вернуть на место и развернуть в сторону уходившего босса. Этот процесс быстрым назвать было сложно.

— Вереск — кажется Чихо была недовольна — Я думала ты решил им помогать? А ты только и делаешь, что комментируешь и ешь клубнику. Кстати, откуда у тебя клубника?!

— Вырастил. Я же друид — неприкрыто удивился последний — Даю жизнь растениям, ухаживаю за деревьями. Твою мать, природу, берегу.

— Ну да. Друид. Порою я забываю об этом. Так что, может поднимешь своё корневище и пошуршишь в сторону босса, пока этот яркий представитель фауны не вписал город в виток своей пищевой цепочки? Вроде же так спешил, еще и меня подгонял. Подожди… а подгонял ли? Или ты поэтому и тянешь время, что не хочешь его атаковать? — Чихо посмотрела на довольную морду друида.

— Знаешь, я тут подумал одну мысль. И эта мысль имеет место быть. Если тебя атакует природа, значит у нее на это есть причины — пожал плечами друид.

— Возможно, но это игра, Вереск. И это не природа, а игровой босс. И он скоро атакует дома игроков. Дома, в которые реальные люди вложили время и любовь. Он их разрушит, обнулит их усилия. А когда мы убьем босса, он все равно через время восстановится — девушка не стала медлить, приближаясь к движущемуся раку-отшельнику.

— Он… все равно… восстановится… Мда, знаешь… большинство исчезнувших видов животных как разу убили с этими тезисами на устах. Но ладно, возможно и в твоих словах есть резон — друид придержал за плечо разогнавшуюся магессу — Не спеши. Хорошо, я начинаю.

Легкое зеленое свечение прошло по доспеху друида. Он присел на одно колено, опустив ладони к земле. Неожиданно тончайшие лианы стали расти из коры его перчаток и уходить в землю. Они начали активно расти, разрывая землю и увеличиваясь в размерах. А потом устремились к боссу, словно множество огромных змей.

Магесса стояла рядом, глядя на атаку друида.

— Чихо, я был бы крайне признателен, если бы ты его немного замедлила. Нам все равно его в одиночку не убить. Придержим, пока парни готовят пушки!

А стражники действительно трудились не покладая рук. Что они, что тот игрок в балахоне. Все тягали пушки и восстанавливали разрушенную позицию. Но это требовало время.

— Сейчас помогу — Чихо прикрыла глаза и начала медленно водить руками. Через некоторое время ее пальцы засветились голубоватым светом. Именно тогда она резко сомкнула их и дернула на себя, словно рыбак, что резко натянул невод.

Рак-отшельник почти подошел к одному из домов. В этот момент его опорная лапа провалилась намного сильнее обычного. Оказалось, что под ней открылся портал. Он казался просто мелкой точкой, на фоне огромного босса. Тушу рака перекосило, и он попытался удержать равновесие. Это удалось сделать легко. Остальные лапы нашли опору быстро. Но именно тогда портал сомкнулся, отрезая конечность. Босс резко замотал оставшимися клешнями, пытаясь отбиться от невидимого врага.

— Отлично — кивнул друид.

— Большего не проси. На расстоянии порталами резать боссов — это выше моих сил — девушка выглядела сильно уставшей. Ее кожа побледнела.

— Нормально. Я его держу!

Так и было. На все еще бушующего босса из-под земли поднялись лианы. Они начали опутывать оставшиеся конечности. Лианы переплетались, мешая передвигаться раку. Тот резал их остальными клешнями. И это у него получалось. Он постепенно освобождался. Но и времени на это тратил много.

В какой-то момент, находясь у самого здания, рак резко выпрямился. Лианы разоврались ошметками, не выдержав такого напора.

— Ого! — даже сам друид не ожидал такого сопротивления.

Но в тоже время снова зазвучали пушки. Ядра полетели, метя в «уязвимое место» рака-отшельника. Вот только этого «места» там уже не было. Снаряды попали в землю, вызвав фонтаны из песка в местах попаданий. Сам же босс творил что-то непонятное.

Рак-отшельник выпрямился еще сильнее. На своих конечностях он стоял почти вертикально. Так же босс поставил и свое тело. Незащищенный хвост был плотно прижат к телу. Рак-отшельник стоял у лицевой стены ближайшего дома. Почти вплотную с ним. Именно сейчас, на фоне не такого уже и большого здания, стали видны истинные габариты босса. Дом не был для него большим. Он был чуть больше босса, поэтому мог быть легко разрушен.

Но случилось что-то более невообразимое. Босс полез в здание, проталкивая туда свой хвост и прячась сам. Двери и передняя часть здания пошла трещинами и частично разрушилась.

— Моя мастерская! — крик бедного парня, что так самозабвенно дрался с боссом, разнесся по всему городу.

— Ну теперь мне, по крайней мере, понятна его мотивация — кивнул друид, слушая его возмущения.

— Да стреляйте вы, черт бы вас побрал — парень вернул себе самообладание и продолжил подгонять стражников, пытаясь хоть как-то спасти свою мастерскую — Он сейчас перейдет во вторую стадию. Стреляйте быстрее!!!

В этот момент рак-отшельник окончательно влез в здание. Снаружи оставались лишь часть головы и массивные передние клешни. Теперь, не смотря на мизерный процент оставшейся у него «жизни», броня босса возрастала многократно. Рак неспешно двинулся вперед, к морю. Стоявший на обычном песке дом послушно двинулся за ним.

— А! ААА!!! — схватился за голову отчаявшийся парень — это вторая стадия. Мы не успели!

Тем временем Вереск аккуратно подошел к Чихо. Подошел, но ни слова не произнес. Только тихонечко, пальчиком, постучал по ее плечу.

— Ну говори уже! — прекрасно поняла его магесса.

— Тут такое дело… Черт меня дернул глянуть на координаты. Ну те, что наш капитан Зефирка давал. С лучшим зачарователем в городе. В общем, если опустить подробности, то вон его мастерская — друид кивнул на босса, который продолжал уперто тянуть к морю один из домов в городе. Потом он перевел взгляд на орущего и бегающего у пушек парня — А это я так понимаю и есть наш зачарователь.

Чихо посмотрела на мастерскую… на парня… С тихим хлопком ее лицо встретилось со своей ладонью.

Глава 14

Бедный парень-зачарователь уже не орал. Он тихонько хрипел, глядя на то, как удаляется его мастерская.

— Вот я думаю — Вереск к нему не подходил и это уже было неплохо. Человек в таком состоянии, его тонкий, душевный юмор мог и до инфаркта довести — Он ведь реально так орет. В капсуле виртуальной реальности. Представь, там наверно, соседи уже двери ломают с полицией наперевес. Я думаю, его проблему можно охарактеризовать как «проблемы с нелегалами». Только сложно будет объяснить полицейским, что дом у тебя пытался отжать огромный рак. Хотя… он же тут работал. Получается у него рак-гигант отжал дом и работу. Как думаешь, это можно считать «ракерским» захватом? Одно могу утверждать точно — это самая печальная история, достойная самых слезливых ток-шоу. Согласна?

— Его надо замедлить — совершенно не обратила внимание на тираду друида, Чихо.

— Меня порою восхищает и немного обижает, правда очень глубоко в душе (даже глубже, чем сама душа), твое избирательное поглощение генерируемой мною ценнейшей информации — печально вздохнул Вереск.

— Это потому, что ты чаще генерируешь не информацию, а кое-что иное. Так что давай, шурши кроной активнее. Сядь, встань, разгони хлорофилл по телу, глядишь и в мозг кислород поступать станет. Думай быстрей, что такое сделать? — не смотря на подколки, руки магессы начали наливаться светом. Кажется, она уже что-то придумала сама.

— Все просто — легко и беззаботно пожал плечами друид — Ты отрезаешь ему порталами все лапы с особой жестокостью и злодейским смехом, а потом я на белом коне побежду его одним точным ударом по печени. Моя фигура начнет покрываться легендами, вызывать любовь народа и томные вздохи девушек. Ну и тебе немного перепадет. Зауважают… там, подарят бесплатный проезд в маршрутке и скидки по коммуналке. На пенсию, опять же, раньше выйдешь. Отлично. Я обдумал детали. Все, план готов. Ниблагадари.

— Победишь… — быстро поправила друида Чихо.

— Спасибо, я знал, что ты в меня веришь. Обязательно побежду — подбочинился последний.

— Нет. Просто произношение у тебя неправильное, а дубовое. Хотя чему я удивляюсь. Просто придумай варианты получше, пока я его попытаюсь сдерживать — магесса выпила несколько усиливающих зелий.

— Ладно. Есть у меня один вариант, но он потребует время на применение и срабатывание. Так что как-то серьезно задержать тебе его все равно надо — Вереск пожал плечами и наконец-то начал готовиться.

С чего начал? Друид широко расставил руки. Зеленые борозды в его коре стали меняться и наливаться алым светом. Корни и лианы на спине, что так напоминали крылья, теперь начали сильно удлиняться. Настолько сильно, что они даже приподняли тело Вереска. Друид завис над землей, с по-прежнему широко расправленными руками. В этот момент что-то изменилось. Подготовка была окончена. Он ничего не сказал, лишь кивнул девушке в сторону удаляющегося босса.

— Хорошо. Поняла. Хотя портал действительно нужно будет применять. Я удалю часть грунта на его пути и сделаю большую траншею. Это сильно замедлит такую тяжелую тушу. Бить по самому раку нецелесообразно. Каждую конечность нужно отрезать отдельно. А учитывая игровые условности, когда каждый твой удар проходит понижение характеристик за счет брони и сопротивления цели, то получится слишком затратно. Если бы этой системы не было, то любого босса убивали бы с первого удара. А так мой портал идет как единичная атака, к тому же требования к нему выше, как к универсальному, а не специализированному оружию. Так что порталы не вариант. Придется, Вереск, атаковать тебе. Я закончила подготовку. Давай! — Чихо резко взмахнула руками вверх. Они оставили за собой шлейф из голубого света.

Получилось. Портал впереди активировался. Часть песка ушла, оставив глубокую рытвину. Из-за этого босс забуксовал, пытаясь выкарабкаться. Его конечности вязли в постоянно сыплющемся песке. Действительно, план девушки удался и довольно хорошо.

— Ну же, Вереск! — прокричала Чихо.

Но друида подгонять не имело смысла. Он свою атаку на босса уже давно начал. От его широко расставленных рук начал исходить… дым? Туман? Не понятно. Белесое марево, почти не имеющее цвета и формы. Просто аморфная масса, что отделилась от друида. Легкое кровавое свечение вспыхнуло на поверхности этой массы, и она из полностью аморфной перешла в движение. Неспешное, словно пыльца на ветру или подобно мошкаре над полем. Едва-едва, но цели своей она достигла. Босс. Это масса начала покрывать панцирь рака плотным слоем.

Удивительно, но огромный босс, пусть и раненный, но от всего одной атаки замедлил свое движение. Он остановился, будто прислушивался к своим ощущениям.

— Когда нет сильного оружия бери то, что заточено под определенного врага — Вереск вернулся на землю. Его доспех снова приобрел «нормальный» зеленоватый оттенок — Афаномус или Раковая Чума. Я слабоват в управлении спорами, но друид я или погулять вышел?!

Даже сквозь скалящуюся маску Вереска, ощущалась его уставшая и напряженная улыбка.

Тем временем с раком начали происходить значительные метаморфозы. Постепенно весь его панцирь покрылся легким пушком, сродни редкой-редкой плесени. Это даже выглядело противно. Неудивительно, что босс вместо того, чтобы стремиться к морю, начал активно приводить себя в порядок.

Первое, что сделал рак — это начал активно чесать клешнями свои «пуговки» глаз. Даже как-то слишком активно, учитывая те повреждения, что он стал сам себе наносить. Хотя это было менее заметным, когда такому «почесыванию» подверглись плотные участки брюшка и остальные конечности. Вычищал себя босс похлеще любых котиков. Вот только это помогало слабо. Плесень не отступала.

Это «вычесывание» продолжалось довольно долго. Но в какой-то момент босс просто замер. Замер в странной, неестественной позе, словно был парализован или заморожен. Но вскоре медленно начал двигать конечностями. Вот только когда он снова начал пытаться убирать этот белый пушок на своем панцире и провел клешней по одной из конечностей, то та просто отпала. Его вес на мгновенье распределился неравномерно. Но в отличии от случая, когда Чихо срубила ему такую же конечность, в этот раз рак испытал куда большие проблемы. Все лапы на одной стороне его тела начали отваливаться и крошиться, и босс основательно завалился на один бок. Завалился и попытался изменить свое положение. Но это ему не удавалось. И даже более того, каждое движение, что он делал давалось с каждым разом все тяжелее. Было визуально заметно насколько ему сложно. Рак постепенно замедлялся, пока в какой-то момент не замер окончательно.

Стражники стояли вокруг этой туши, не зная, что делать. Дом по-прежнему располагался сзади. Пока босс мучался от заболевания, то он почти вылез из бедной мастерской зачарователя, толком себя не контролируя. Именно это и спасло здание, которое перестали слишком сильно трясти.

Но вернемся к дражайшему боссу. А точнее дрожащему. Ничего хорошего с ним на данный момент не происходило. Он, подобно обычным «мобам», а не пафосным демонам или другим неординарным личностям, умирал довольно тривиально. Просто свет-камера-мотор, или если говорить доступно, то свет, разложение на пиксели и некоторое количество вещей, что упало всем участвовавшим в геноциде ракообразного. В том числе Чихо и Вереску. Правда они сейчас на это внимания обратили мало, а точнее совсем не обратили, потому как к общей генерации суеты вернулся зачарователь.

— Моя мастерская-я-я-я!!! — кажется географическое изменение здания ему не особо понравилось. Хотя, в целом, не все было так уж и плохо. Особенно, если учесть тот факт, что окружающий песок, перемещенный Чихо, осел. Он сдвинулся после смерти босса и надежно закрепил, и прикрыл от воды мастерскую. Воды… точнее моря, что находилось всего в десятке метров от здания. Теперь ближе этой мастерской к морю был только причал.

— Не ну а шо? — Вереск удивленно посмотрел на зачарователя — Всего немного суеты и твой хула-хуп уже на первой линии моря. Поставь еще бар с пивасом и будет вообще топ. От отдыхающих не будет отбоя.

Это привычная (де)генерация слов, ничем не связанных с нормальным, человеческим мышлением, привлекла внимание зачарователя. Наконец-то, вообще-то, если учесть тот факт, что Чихо с Вереском вступали в бой с боссом не единожды и вообще-то довольно долго, в целом, тут находились.

— Это имеет смысл, но и свои недостатки присутствуют — удивительно как зачарователь быстро успокоился и перешел на деловой тон — Благодарю за помощь в борьбе с боссом. Еще немного и моя мастерская пошла бы ко дну.

— Да не за что. Правда я бы все же занялся переездом — пожал плечами друид — Если такие боссы вас навещают регулярно, то какой-то точно разменяет твой «домик у моря» на «домик в море».

— Да этих раков-отшельников здесь вообще быть не должно! Это подводный босс со своей исключительной механикой. Он не должен появляться на суше. А появляется он только потому, что эти… кхм… — и тут зачарователь замер, резко себя остановив.

— Какие удивительные познания для обычного человека — сделал с его рассказа странные выводы друид.

Но парень, вместо того чтобы что-то ответить или договорить, просто побежал к стражникам. К тем же многострадальным ребятам, что испытывали на себе его высокодецибельные команды. И они начали их испытывать повторно.

— Они выйдут. Я уверен. Обязательно придут проверить, почему он не возвращается! — начал орать непонятную чушь на уши стражникам, зачарователь — разворачивайте пушки к морю. Быстрее!

Пушки, изначально развернутые к морю, а потом сбитые и несколько раз переставленные о время борьбы с боссом, стоило приводить в порядок. Как минимум ровнять, потому как не все смотрели на море. И этот, ставший уже почти доброй традицией, марафон в перемещении тяжелых продолговатых предметов, стражники встретили без энтузиазма. Но на то они и нпс, а не игроки, потому промолчали и покорно стали ровнять и выстраивать орудия.

— Я так понимаю, веселье еще не закончилось — подошел к парню, друид — Меня, кстати, Вереск, звать. Можно без целования ручки.

— Забавный — коротко кинул парень — Я Сарг.

— Вот и познакомились — усмехнулся Вереск — Да, кстати, эта милая девушка, способная делать отверстия в совершенно неожиданных и труднодоступных местах — это маг порталов Чихо. Прошу любить и баловать. Ручки можно целовать.

Девушка приветственно кивнула, уже просто автоматически пропустив весь смысловой «шум», что генерировал этот говорящий куст.

А он, кстати, пока что, все еще не унимался:

— А я так понимаю, кого-то все же послали за Клинским и его возвращения мы сейчас сильно ждем?

Странно, но Сарг только усмехнулся и, кажется, даже полностью понял друида. Великого ума человек, сразу видно:

— Да. Механика данного босса нарушена. Это подводный босс для расы наг. Когда он покидает свою старую раковину его можно атаковать. Потом он находит новую и переходит во вторую стадию. Становиться сверхзащищённым, но с небольшим количеством здоровья. Он не пополняет потерянное здоровье. Бой переходит в продолжительную стадию, когда нужно продавить его защиту. Вот только, кажется, наги нашли другой вариант, чтобы не тратить на это уйму времени.

— Перенос «агро» … — понятливо кивнул друид.

— Да. Перенос агрессии и внимания босса на что-то еще. В данном случае на город. Ведь город, в любом случае, посильнее обычной группы из наг. Потому, пусть бой дается тяжело, но это не идет ни в какое сравнение с «классическим» вариантом, скажем так, когда его мусолит группа игроков — подтвердил предположения друида Сарг.

— А потом полуживой босс возвращается в морюшко, где его быстро и героически добивают наги. На самом деле выглядит красиво. Я бы и сам так делал. Вот только обычно боссы «застрахованы» от такого варианта развития событий. По всем законам жанра он не должен был дойти до города, а развернуться и пойти к начальной точке намного раньше, минуя все преграды — Вереск, пусть это было непривычно и неожиданно, но был рассудителен — Я этого босса не знаю, но так, черт побери, работают все боссы в куче серьезных игр, а не только тут. Иначе все бы проворачивали подобные трюки и не заморачивались с убийством. А нет ничего хуже, чем обесцененные наградные предметы с босса.

— О да-а-а. Обесценить босса — за такое можно и «бан» схлопотать — согласно закивал зачарователь — поэтому сейчас я очень сильно надеюсь, что наши неординарные изобретатели поднимутся со дна, дабы посмотреть, чего это их недобитый босс так долго не возвращается. Вот тогда мы их немного пораспрашиваем — он подошел к одной из уже готовых к стрельбе пушек — с особым усердием.

А долго ждать и не пришлось. Пушки были расставлены уже намного оперативнее. Вся подготовка заняла минут десять, от силы. Все продолжали находиться на посту, но стражники все чаще начинали поглядывать в сторону города. Босс умер и нпс подумывали вернуться к своим обычным делам.

Но тут на воде показалась иная активность. Кто-то стал выходить из моря:

— Он что еще и тут умудрился застрять? — недовольный голос… наги.

Что же, пожалуй, здесь следует сделать небольшое отступление. Игроки этой расы и нпс визуально отличались. Не уникальный случай, такое уже бывало в играх. Нпс наги имели продолговатую, похожую на голову мурены или аллигатора, голову. Длинный хваст со спинным плавником, вместо ног. Они передвигались плавными движениями, подобно змеям. Длинные, когтистые руки, немалой силы и скверный характер. Что же касается игроков, то лица их были относительно похожи на человеческие, только зубы слегка заострены. Их очертания тела были куда плавнее, приятнее глазу. Игроки выглядели как… игроки, а не подводные животные. Хотя, по их поведению это было понять сложно.

Группа наг-игроков в количестве полудюжины показалась из моря. Все они производили впечатление бывалых воинов. Но только воинов. Все были облачены в дорогие, собранные из неизвестного материала кольчуги. Они выглядели прочными, но материал больше походил на чешую рыб. В руках каждого из наг были копья или трезубцы, хотя на поясе имелись и острые, изящные сабли. Сложно сказать, было ли их оружие уникальным, но вот дорогим так точно. Рукояти и другие декоративные элементы были украшены золотом и имели инкрустированные жемчужины и натуральные драгоценности. Металл оружия отливал перламутром. Дорогая вещь на фоне локации для новичков. А как известно, в таких локациях оружие новичков вообще не отличается прямотой и целостностью лезвий и инкрустация декоративных элементов… скажем так… там не всегда есть вообще декоративные элементы. Богатые воины. Но ни одного мага.

Они извлекли оружие, долго оглядывались, видимо в поисках босса. Но потом внимание наг привлекли пушки, что сейчас были направлены в их сторону.

Но один из наг вел себя иначе. Он пристально всматривался в лицо нашего зачарователя. Кажется, игрок его узнал, или так лишь казалось. Но после раздумий, этот нага произнес:

— А что ты тут делаешь, да еще в таком виде? Мы же договор…

Досказать он не смог. Сарг молча опустил на фитиль пушки заготовленный заранее факел.

Взрыв. Крик. И череда повторных залпов пушек, но уже со стороны стражников. Все, как один, пушки отстрелялись по незваным гостям. Крайне метко. Но с такого расстояния сложно было промахнуться в принципе.

Когда дым от пороха рассеялся, то глазу предстала умиляющая картина. Полное отсутствие наг и небольшие мешочки на местах, где они раньше стояли — свидетельство того, что игроки были полностью уничтожены. Зря наги достали оружие. Это были небольшие трофеи, от убийства реальных игроков.

И большое, большое количество вопросов по итогу.

Глава 15

Сарг молча подошел к тому, что можно было назвать «остатками былой роскоши». Или проще говоря, к трем мешочкам с некоторыми выпавшими после смерти наг, вещами. Он взял их все и обернулся к спокойно смотревшим за этим процессом Чихо и Вереску:

— Вы не против, если я открою и ваши? Только посмотреть. Я бы хотел попробовать воссоздать полную картину. Обещаю уступить, если у меня окажется что-то, заинтересовавшее вас — зачарователь еще раз приподнял мешочки с предметами наг. Получалось так, что поскольку стражники были нпс, а кроме них в убийстве наг участвовали только трое игроков, то и мешочков было трое. Но внутреннее содержимое могли забрать только владельцы, или скинуть в «общий котел» и разобрать по договоренности.

— Хорошо — коротко кивнула Чихо.

— Я так понимаю, тупых, но смелых решений вернуться и отбить свои вещи, от наг ждать не стоит… так что я тоже хотел бы сунуть свое интеллигентное лицо в чужое «честно нажитое» — не был против и друид.

Услышав их положительные ответы, Сарг кивнул и махнул рукой в сторону своей мастерской:

— Пойдемте, присядем у меня в доме. Волей случая, теперь я могу, не отходя от рабочего места любоваться морем и слушать прибой. Так что сможем рассмотреть все более профессионально, ведь все мое оборудование там. Кстати да, ждать их воинственного возвращения не стоит. Наги могут иметь множество минусов, но один их плюс неоспорим — они прекрасно понимают в каком бою у них не будет шансов.

— А-а-а-а-а — Вереск заулыбался — «чувство надвигающейся пиздюлины» — это замечательный скилл.

В целом, по месту, дальше вопросов не возникло. Да и идти-то им особо далеко не требовалось. Всего пара десятков шагов и вот они у дверей мастерской.

— Да чтоб вы сохли на солнце в самый жаркий день — прокричал Сарг, когда открыл двери своего дома. Его можно понять, босс своим шальным хвостиком наделал там дел. И пусть множество тяжелой мебели находилось в стационарном, «игровом» режиме (было недвижимо), то всякие мелкие предметы, вещи для зачарований и инструменты находились в творческом хаосе. Разрушено ничего не было, но генеральная уборка и фасовка материалов была экстренно необходима.

— А у тебя мило, прямо по-домашнему так — кто-кто, а Вереск промолчать не мог.

Зачарователь лишь многострадально закатил глаза и плюхнул три мешка на пустой (благодаря дебошу босса) стол.

— Есть один интересный момент — глядя на то, как на столе зазвенели мешки, неожиданно произнесла Чихо — Их три. А ведь я, с Вереском, в прямое противостояние с нагами не вступала. С пушек палил только ты и нпс стражники. Но с боссом сражались все мы, все трое. Получается, что действительно именно эти наги «заагрили» сюда босса.

— Так и есть. Если бы босс был свободен и действовал по своей инициативе, а они были бы не причем, то мешок был бы один — Сарг развязал мешки и начал высыпать на стол содержимое.

В целом это были мелочи из разряда «завалялось в карманах». Ничего существенного, вроде оружия или брони, конечно же, не выпало. Основная добыча — монеты, серебро. Но имелось так же золото и немного жемчуга, а также украшений в виде колец.

— Ребята были небедные — кивнул на золото друид — если это просто мелочи, что выпали из-за штрафа.

— Убивать босса без затрат на ремонт и укрепляющие расходники — это всегда выгодно. Я так понимаю все те нападения, что происходили раньше — все их рук дело. Ага! А вот и то, что я искал. Не повезло ребятам — Сарг показал одно небольшое неказистое колечко — вот и ответ.

— Знакомое колечко — кивнул в окно друид. Там как раз лежал ящик таких же, перегруженный капитаном Зефиркой с корабля.

— Так — зачарователь поднял указательный палец — Я бы попросил без инсинуаций. Эти кольца — это основа для почти всех видов начального зачарования бижутерии. Или, проще говоря — их по рукам ходит уйма, как грязи просто, в том числе и у наг. Так что дело не в основе. А в заклинании, что кольцо содержит. «Гидроудар». И я вам хочу сказать, что с его помощью действительно можно добиться выхода босса на сушу, по крайней мере «Рака-отшельника».

— Если не секрет, то как? — Вереск начал пересматривать остальные вещи, но диалог вести не забывал.

— Тонкостей я не знаю, но, если теоретически предположить, картина вырисовывается простая. Босс прячется в разломе и покидает его после первой же атаки. Разлом этот довольно длинный и проходит рядом с городом. Думаю, они гидроударом блокируют один проход — кусок скалы скидывают или еще что. Там такого добра навалом. А когда босс «пошел», то дожидаются определенного момента. Это самая сложная часть. Думаю, все определено экспериментально до минуты и метра — в определенном месте тоже перекрывается дорога. Рак теряет агро, пытается вернуться и выбирает другой, «неправильный путь». Он делает крюк и приближается к городу, где наги опять перехватывают его агро и подводят в порту.

Зачарователь закончил излагать свою теорию. Довольно «правильную» с игровой точки зрения. Такое встречалось повсеместно и довольно часто. К тому же имелась всегда одна, простая слабость.

— Стража… — почти скучающе сказал друид.

— Ага — тяжело выдохнул Сарг — решение-то простое. Нужно не трогать босса, и он нападет на наг или будет возиться у порта, пока еще куда не уйдет. Но попробуй объяснить это нпс стражникам. В них «защита города» заложена алгоритмом. Да, они могут тянуть до последнего, но все равно атакуют. Так или иначе, но атакуют, уже проверено мною. Получается глупая ситуация, когда я начинаю, наоборот, их подгонять, ведь атака все равно будет. Значит надо начать стрелять из пушек раньше, чтобы вырвать себе немного тактического превосходства до «второй фазы» босса. Так или иначе, но именно стражники на себя переводят внимание босса.

— Просто, но работает всегда. Кстати, уважаемый, у вас рука болеет. Немного в текстуры провалилась. Как в старые добрые 90-е. Интересно, если я слишком близко к твоему лицу подойду — глазные яблоки увижу? — Вереск смотрел на правую руку зачарователя. К тому же старый пенек вспомнил «классические случаи в старых играх, когда текстуры могли нарушать границы друг друга, а в некоторых случаях камера наезжала на них настолько сильно, что проваливалась во внутрь. Так и рождались шутки про глазные яблоки и внутренний скелет, который мог проступать через нестабильные текстуры. Изюминкой же был тот факт, что сейчас Вереск не врал, учитывая стандартные приколы и разводки друида. Конечность Сарга действительно немного странно погрузилась в гору хлама, что он разбирал. Мелочь, едва заметная, никто бы и не обратил внимания… если бы специально не следил. Один вредный друид, например.

— Какой ты… вы… наблюдательный… человек — улыбка зачарователя была настолько неестественной, что могла вызывать падеж крупного рогатого скота и порчу молочных продуктов одновременно с этим. Но довольный друид только сильнее радовался.

— Уникальные у вас знания по подводным боссам. Прямо и не знаю, что сказать. Еще и зачарование внешности. Это же ведь оно, да? Просто игроки не проваливаются в текстуры уже довольно долго, а создатели игры, так и вообще отдельно заявляли об этом факте. «Цельность» — по-моему так это называлось — продолжил добивать несчастного кровожадный куст.

— Да-да. Вы поняли. Хорошо — Сарг коснулся перстня у себя на руке и его внешность немного изменилась. Черты лица остались, вот только местами преобразовались, заострились. Сменились и цвета. Перед Чихо с Вереском стоял классический игрок-нага. Теперь стали понятны, по крайней мере, его предпочтения в одежде, ведь с тем же хвостом, вместо ног, в стальных панталонах не побегаешь.

— И зачем этот маскарад? — Чихо опять была предельно серьезна.

— Так легче вести бизнес — просто и понятно ответил Сарг — нет глупых обвинений и ненужных вопросов. К тому же отношение людей более… ровное.

Он снова провернул кольцо, вернувшись в первоначальное состояние.

— Вот и замечательно. Меня крайне радует тот факт, что нам не придется далеко бегать за заклинаниями наг — улыбнулся Вереск.

Теперь Сарг смотрел на говорившего совсем иначе. Заинтересованно, но не без доли опаски.

— А зачем вам заклинания наг? — наконец-то произнес он — если я правильно помню, то и у людских магов хватает разрушительных стихийных заклинаний. К чему эта суета и лишние проблемы?

— К тому, что хорошо бить можно и палкой, но хорошо капать палкой уже не получится. Импортозамещение не всегда работает, мой дорогой морской друг — Вереск посмотрел на задумчивую магессу. Чихо же перестала натирать свой подбородок и меланхолично пожала плечами:

— Скажи ему как есть. Если мы попытаемся все это завуалировать, то получим лишь непонимание и отличный от необходимого результат. Говори как есть — наконец прямо высказалась девушка.

— Так стоп. Шо значит прямо?! А как же превозмогания, где я противодействую водной стихии и иду-плыву на разборки в город наг и под угрозой сделать их воду желтее обычного, шантажом и непередаваемой харизмой добиваюсь своего? А-а-а-а-а? Девушка, вы мне хотите испортить героический эпос о великом мине?

— Знаешь, для того, кто напрямую зависит от натуральных биологических удобрений под ногами я бы так громко тут не зеленела — не осталась в долгу Чихо.

— Я так понимаю — вмешался в их разговор Сарг — что вы так можете долго. Но проблема в том, что я так не могу…

— Я могу научить. Бредогенерировать в окружающую среду это мое исключительное умение. Всегда хотел завести себе подопытного ученика — тут же перебил его Вереск.

— Нет. Спасибо. Я трезво смотрю на свои умения и понимаю, что некоторые вещи мне никогда не потянуть. Вопрос в другом. Босс ушел на возрождение, но уже через три дня я снова могу созерцать его у дверей своей мастерской. Мастерской, которая теперь стопроцентно первое здание от пристани и просто напрашивается на то, чтобы его разрушили. А его разрушат. Времени на уничтожение босса не будет — взволнованно заговорил зачарователь.

— Таки я смотрю, шо ви хотите нам что-то предложить… — коверкая голос и кровожадно улыбаясь ответил друид — так мы тут уже все глаза просмотрели, так послушать хочется.

Бедному нагу пришлось потратить несколько секунд только на то, чтобы хотя бы понять полученный ответ… или вопрос… или предложение. В общем вот «это» голосовое сообщение от друида. В итоге он тряхнул головой и постучал по столу:

— Вы не знаете одного важного момента. Наги — это воины и ремесленники. Они могут накладывать руны, зачаровывать. Но мы не маги. Магами выступает народ ундин. Поэтому могу предложить следующее. Во-первых, баш-на-баш, вы поможете мне обезопасить пристань от босса, думаю объяснять зачем это мне не стоит? Так вот — это очень важно и о-о-о-очень срочно. За это я отвечу встречной услугой — устрою встречу с одной моей знакомой из ундин. Она отличный маг, но у нее очень… сложный характер — на эти слова Сарга, Чихо рассмеялась, а Вереск широко заулыбался — договариваться будете сами. Тогда и расскажете вашу историю. А пока вам поход к нагам ничего не даст, а до ундин вы уж точно не дойдете. Они обитают в открытом море на таких глубинах, что вы физически, даже под магией не сможете добраться.

— Звучит относительно честно — решить проблему твоего бизнеса и целого города за возможность поболтать с твоей знакомой без особых шансов при этом с ней договориться — Чихо покачала головой. Ей такое предложение сильно не нравилось.

— Согласен. Звучит авантюрно. Но я обещаю показать вас в правильном свете, а помощь нуждающимся — это то, что она сильно уважает. Поможете городу — поможете себе. И, во-вторых, обещаю наложить любые полученные от нее заклинания на бижутерию. Качественно и старательно. К тому же совершенно бесплатно. Ведь не на одноразовых же свитках вы их будете записывать, даже если найдете кого-то другого. Так что вот мое предложение.

— Хорошо. Тем более, что варианты с боссом у меня есть. Пойдемте — Вереск, не дожидаясь ответа остальных игроков быстро покинул мастерскую.

Пока они его догоняли, друид уже стоял у входа в пристань.

— Защитим пристань и защитим город. Но если атаковать босса — это спровоцирует его ответную реакцию. Боса можно натравить на город только если атаковать его и подозвать слишком близко, передав агростражникам. Поэтому у нас сразу несколько вариантов вырисовывается. К городу он подходит мирно — значит не дать ему подойти слишком близко — это раз. И помешать нашим хитрожо… мудрым нагам быстро убежать от босса, когда они его потянут к порту — это два.

— Звучит как что-то тяжелое — Сарг сам понимал, что легко не будет.

— Да нет — удивил, если не шокировал ответ друида — решить вопрос довольно просто, но следить придется. Берешь ответственность?

Зачарователь не колебался ни секунды:

— Конечно! Мастерская в опасности! Я сделаю, что скажешь.

— О! — Вереск выглядел довольным — твой бы энтузиазм, да при выплате долгов. Хорошо. Мне нужна самая большая сетка, которую можно найти. Такая, через которую прошмыгнет и не запутается самая большая из здешних рыб.

Задание не из легких, на самом деле. Ведь как раз среднюю и хорошую сеть в морском порту найти легко. А вот плохую… кому нужна плохая сеть. Оказалось, что все же кому-то да нужна. На краю рыбной лавки висела большая, видавшая лучшие годы, сетка. Она была вся в повреждениях, но имела хорошую плетеную нитку в основании. Сейчас единственное ее применение — использование в качестве стенда для сушки рыбы — чтобы было за что зацепить рыбеху, но не пришлось ее долго выпутывать. И она была о-о-очень большой.

— Я сейчас — Сарг побежал договариваться с владельцем магазина. Отсутствовал он не долго. Буквально вот-вот ушел, а уже радостно бежал назад с сеткой в руке.

— Старая сетка, да еще и ради помощи городу — владелец отдал не задумываясь — гордо показал трофей зачарователь.

— Хорошо. Нужно ее еще разрезать. Через нее не должны пройти наги, все остальное должно беспрепятственно проплывать — друид начал первым разрезать окна сетки, расширяя ее.

Работа не заняла много времени. Воистину, ломать не строить. Когда же все было окончено, то жмут сетки Вереск взял в руки повторно. О чем-то задумался, а потом его доспех, как и сетка в руке начала покрываться зеленым свечением.

— Перекроешь сеткой вход в порт. Тут не так уж и широко в некоторых местах. Думаю, тебе виднее, где пройдут босс и твои коллеги. Вложенной энергии должно хватать на пару выходов босса. Через неделю ты должен извлечь сеть и сжечь — друид был неожиданно серьезен.

— Постой, я сейчас!

Сарг взял сеть и нырнул в море. Его было плохо видно, но через некоторое время в одном из узких мест входа в порт вода стала менять цвет. Зеленовато-бурая полоса такой вот воды четко отрезала вход в порт, давая понять, где находится сеть.

Зачарователь вернулся небыстро. Когда он появился из воды, то едва успел снова активировать маскировку. Выглядел наг тяжело уставшим и непрерывно пытавшимся вдохнуть поглубже. При этом открытые части его тела непрерывно чесались.

Так продолжалось пока друид на провел рукой по его телу. Зеленоватое свечение перешло от Сарга к доспеху Вереска, забрав остатки энергии раздражителя.

— Что это? — голос нага звучал восхищенно — Все шло нормально. Но потом сеть начала покрываться мелкими серыми и бурыми водорослями. Они были небольшими и выглядели безвредно. А они даже расти больше не стали, просто покрыв сетку, сродни мху. Но с каждой минутой дышать становилось все сложнее, а внутренности начинали печь и чесаться. Ужасное ощущение, я едва смог отойти оттуда.

— Это Морская Вата. Водоросль. Поглощает кислород и выделяет яд. Поэтому я тебе и говорю — убери и сожги сеть с ними через неделю, чтобы не дать распространится. Я постарался сделать их максимально пассивными к размножению, но лучше перестраховаться. Пути игры неисповедимы. Теперь нагам будет очень тяжело убегать от босса, когда глаза и органы дыхания будут непрерывно зудеть. А рак не будет так активно идти к порту, ведь они сильно не любят воду с низким количество кислорода.

Рассказ друида Сарг слушал с открытым от восхищения ртом. Он не спорил и не подвергал сомнению его слова, ведь сам только что испытал действие сети.

— Приходите ночью, мне нужно время найти и связаться с ундиной. Поверь — зачарователь повернулся и посмотрел в глаза Вереску — если она откажется помогать, то я лично ее заставлю. До ночи.

— Удачи — помахал Вереск.

Чихо же просто кивнула и они оба отправились гулять по городу, ведь до ночи оставалось еще прилично времени.

Глава 16

Свободного времени было еще прилично. Как раз к этому моменту игровая почта у магессы успела накопить прилично писем и сообщений от соклановцев. Стоило начать разбираться. Особенно с теми, что пришли от старших в альянсе. Первым делом Чихо решила выделить некоторое количество для связи с Сато. Именно она была куратором этого проекта в альянсе кланов. Чихо до сих пор удивлялась, как главе вообще удалось продавить такой проект на совете альянса. Хотя… препатч — это не только время подготовки к освоению нового апдейта игры, но и наиболее ленивая и пассивная часть игрового процесса. Возможно, загруженность спала… или она просто чего-то не понимает. Но в любом случае, для спокойной связи требовалось найти помещение.

Долго бегать не пришлось, было достаточно на сутки (меньше не дают) снять номер в местной захудалой таверне. Неоднозначное место. Вереск так и вовсе отказался в ней останавливаться и ушел погулять и посмотреть здешние красоты и природу. Самое то, чтобы спокойно поговорить с начальством и выгребать причитающиеся шишки без последствий.

— Чихо — Сато на той стороне была хмурой — Отправка в помощь Вереску мастера телепортов подразумевала ускорение его прогресса. А на данный момент вы плететесь со скоростью обычного игрока, что любуется красотами и попутно делает квесты. Я не имею ничего против такого подхода, все же это игра и в первую очередь развлечение. К тому же работа у тебя вредная, нервная, я все понимаю. Но многие в альянсе от игры зависят сильнее нас. И особенно от игровой торговли. Не мне тебе объяснять, сейчас официальных методов вывода средств куча.

— Я понимаю, Сато. Некоторые из глав опять разнылись, что у них что-то где-то встало, что не особо хотелось. А где-то упало, что лучше б постояло… — скучным голосом закончила за главу Чихо.

Сато улыбнулась, а потом и вовсе не сдержала смеха и рассмеялась в полный голос:

— Боже. Где моя прагматичная, тихая и скучная Чихо? Общение с этим зеленым раздражителем, как бы странно не звучало, идет тебе на пользу.

Удивительно, но странная похвала магессу смутила. Та отвела взгляд и даже не стала комментировать это заявление.

— В целом да — продолжила говорить Сато, когда поняла, что комментировать ее Чихо не спешит — Ты права. Личный маг порталов для альянса — это дикое ускорение логистики. А в условиях препатча, где каждый пытается запастись всем и побольше, торговля выходит на первое место среди занятий не то, что клана, а всего альянса. Поэтому я все собрание слушала страдания о днях минувших и вытирала слезинки доброй половине наших глав. Основная причина пускания пузырей из носу — надо ускорить логистику за счет порталов, поэтому верните мастера порталов, пусть не занимается непонятно чем.

— Удивительно. Я ждала их истерий уже на второй день после ухода. Они, итак, прилично держались — по скучающему лицу Чихо было понятно, что ничего нового она не слышит… и не услышит.

— Тогда, думаю, и решение совета альянса ты себе представляешь? — Сато вплотную приблизилась к окну связи.

— Ага. Как говорили своему ребенку мои соседи, перед обедом: «Роо-о-ом-м-м-а-а-а!!! До-о-о-ом-м-о-о-й!!!»

— Да. Смотри — эту партию товаров мы переработали, так что внутриигровая логистика пока справляется. Временно. Думаю, день-другой еще народ сильно суетиться не станет, а потом начнется повторная истерика. А валерьянка у меня заканчивается. Так что денек, Чихо и прошу к нашему шалашу. За Вереска не переживай, его предложения тоже интересные, тебя просто кто-то сменит.

— Хорошо, Сато. Передай нашим страдальцам, что я налаживаю портальную сеть к острову Нэпо. Помню, были у нас заинтересованные в морской торговле люди. Так что, как мастер порталов, справлюсь за два… может три дня. И вернусь — даже ухом не повела на первичные сроки Чихо.

— О! Это, кстати, интересно. Поделишься потом координатами? По-дружески, в числе первых — теперь Сато выглядела как настоящая глава клана — Морская торговля — это «вкусно».

— Без проблем. Держи — сигнал на заднем фоне Сато говорил о пришедшем текстовом сообщении.

Глава открыла его и вчиталась в содержимое. Хотя вчитываться особо не требовалось. Это был просто ряд координат для сохранения в телепортационной сети клана. Уже готовая сетка координат.

— Я тебя поняла — Сато вчиталась в стройные ряды координат, включавших в себя множественные локации для новичков и морские, островные координаты и сохранила письмо. Статус «важно», тут же установленный на нем не даст случайно стереться или затеряться данным — Поняла… Два-три дня и закончишь — еще один взгляд на полностью готовую сеть координат — Не беспокою, удачной работы.

Связь прервалась, оставив Чихо одну со своими мыслями:

— Все-таки Сато классная глава. Приятно общаться с умным человеком. Но хватит себя баловать, к этому можно и привыкнуть. Надо скомпенсировать… пойду Вереска поищу…

Чихо неспешно вышла из таверны, уходя по единственной тропинке в сторону ближайших джунглей острова.

* * *
Полное погружение. Виртуальная реальность неотличимая от настоящей — это вещи, которые упоминаются постоянно в рекламе игр, сродни «Второй жизни». Но никто не упоминает о максимально идентичных ощущениях прилетающего по лицу широкого листа пальма. А вот и ветки, которые едва не выкололи виртуальные глаза. Тут лианы переплелись так, что нужно в три погибели изогнуться, чтобы пролезть. И все это плотно приправлено соусом из множества пауков, многоножек и просто летающих перед глазами мух. М…м…м… Антуражик джунглей. Прямо то, что так хочется ощутить на все сто.

— Да где тебя черти дерут?! — Чихо думала, что ее прогулка по тропинке будет сродни экскурсии по заповеднику или зоопарку. Хотя… Так она и начиналась. А потом дорожка становилась уже, люди заходили в глубину острова все реже. В итоге она и вовсе стала едва различима. Вот по такой, наполненной всеми прелестями виртуальных ощущений дороге и шла девушка.

Все кусты мешали жить. Зелень вокруг бесила. В какой-то миг в голову закралась мысль, что бесячий все живое Вереск — это нормально. Уж если простой куст, без рук, ног и главное рта может так доводить человека, то живой топинамбур в лице друида и вовсе должен доводить до инфаркта в пассивном режиме. Просто флюидами добра вокруг себя. Эта мысль сменилась другой… Так что получается, если следовать этому закону, то друид не старается всех выводить… он, наоборот, сдерживается, чтобы не шарашить на полную силу.

— Короче — Чихо остановилась, отбившись от очередного листа пальмы — Если думать о Вереске, умные мысли не приходят, что не обдумывай. Надо завязывать с этим, но тогда вопрос — где этот зеленый биоресурс планеты делся?

Оказалось, что искать друида долго и не требовалось. Джунгли мельчали, редели и на смену им приходил покрытый мелким кустарником холм. Нет, не высокая гора, просто возвышенность, в три-пять этажей. И на вершине находился вполне различимый силуэт сидевшего спиной к ней Вереска. Его вполне можно было увидеть даже с города, если бы обзор не закрывали постройки и джунгли.

— Привет, Чихо — такое простое приветствие со стороны друида выглядело необычно. Без подколок, шуточек и двойных смыслов — Вроде бы еще рано. Или я что-то пропустил?

— Да нет. — девушка подошла ближе и замерла, глядя на открывавшийся вид — Что это? Что здесь случилось?

Открывавшаяся картина была не особо веселой. Хотя тут подошло бы другое слово. Она был гнетущей. Начиная от их холма и до самого подножия островного вулкана, простиралась пустая поляна. Хотя «пустая» не совсем корректное слово. Пни от срубленных деревьев, поломанные ветви и гниющие листья — вот то, что украшало все окружающее пространство. Морская влажность делала только хуже.

— Что здесь произошло? Какой ужас! — скорее на эмоциях, даже толком не подумав, выкрикнула девушка.

Друид удивленно посмотрел на Чихо и тихонько спросил:

— Тебе не нравится? Большинство даже не обращает внимания. Игра же не настоящая. А тут море. Море, где рыбалка, торговля. И корабли, которые не появляются от влажности. Их нужно строить из… чего-то — Вереск кивнул на полностью вырубленный, наполненный гниющих остатков, лес впереди — Когда-то он восстановится. И будет это явно быстрее, чем в реальности.

— Вереск — удивительно насколько сейчас аккуратно Чихо подбирала слова — А ты можешь восстановить их? Сейчас. Убрать это кладбище. Ты же друид.

— Могу… но не буду — просто ответил он и замолчал, чем вызвал еще большее удивление у девушки.

— Но… но… Почему?! Тебе для этого нужна энергия — магесса начала рыться в своем инвентаре. Через десяток секунд она извлекла оттуда несколько кристаллов-накопителей и небольшую сумку — Вот. Здесь еще самые популярные алхимические ингредиенты. Они чаще всего подходят для любой магии. Возьми!

Впервые, за все проведенное время с друидом, в этот момент Чихо увидела настоящую улыбку парня. Даже через маску она почувствовала всю печаль и боль, что скрывалась за ней.

— Я рад. Действительно. Не думал, что для тебя важны такие вещи. «Ведь…» — друид начал коверкать слова, словно кого-то пародировал — «… это игровой мир! Тут не должно быть ограничений! Зачем о нем вообще беспокоится? Это просто пиксели!»

— Это кто так сказал? — голос Чихо звучал зло.

— Много кто. В основном те, кто приходил рубить деревья в мой лес. Лес дриад. В чем-то они правы. В чем-то нет. У меня тоже есть свое мнение на этот счет. Можно долго спорить. НО!!! Мы заходим в игру, чтобы увидеть лучший мир. Пока я здесь — это мой мир. Я чувствую его, вижу его. И не желаю, чтобы лучший мир выглядел так — друид кивнул в сторону мертвой поляны — Поэтому я решил не спорить, а решать вопрос. Своими методами решать…

— Вот! — девушка прямо приободрилась — Это в твоих силах. Восстанови деревья, и они снова будут зеленеть.

— Чихо я был о тебе лучшего мнения. Не порть его — голос друида звучал необычно серьезно и глубоко — Восстановить что? Ресурсы? Ты хочешь, чтобы я смотрел, как эти деревья будут уничтожать повторно. Продлить удовольствие…

— Их все равно будут уничтожать. Но так они просто перейдут к следующему лесу. А так ты можешь высадить больше и всем хватит… — давно магесса не выглядела такой растерянной. Но давила из себя доводы и дипломатию, как могла.

— Высадить больше? — Казалось, что друид в очередной раз откажется. Но нет. Неожиданно он задумался. Да так сильно, что без шуток и отрешенных тем, просто присел подумать. Тихонько проговаривал и обсуждал, сам с собой, варианты. Пока, наконец-то, не произнес — А если не «больше», а «чаще»?

— А разве есть разница?

— Чихо, сожрать кучу всего за один раз или есть понемногу, но часто — есть разница? — фигура друида словно стала легче. Как будто тяжесть покинула её. Он снова фонтанировал энергией.

Неожиданно Вереск стал переходить в боевой режим. Его доспех сменил свечение на алое. Крылья-корни за спиной ушли глубоко в землю, а клыки на маске заострились.

— Говоришь, накопители. Это хорошая идея — произнес каким-то иным голосом, друид.

Девушка протянула ему свои запасы. Но он аккуратно отставил их, активируя свой инвентарь. Горсть накопителей, полученных в подземелье мертвого города, покоилась на его перчатке. Неожиданно парень просто закинул их себе за спину. Словно просто выкинул, как ненужный мусор. Камни начали падать, но тут же были подхвачены тонкими, эластичными лианами, что росли у него за спиной. Они двигались так, словно были не растениями, а настоящими змеями. Но схватив накопители, зеленые лианы тут же начали деревенеть и покрываться плотной корой. В итоге за спиной у друида оказался целый ряд из шипов, хранивших у себя внутри камни-накопители.

— Это моей миссии не изменит. И вопрос не решит. Но частичное решение порою лучше полного отсутствия такового. Но пока не проверишь, не узнаешь. А место и ситуация… располагают. Погнали!

Он замолчал и сосредоточился. Сразу же от Вереска стали распространяться побеги. Основным их источником были корни-крылья, ушедшие глубоко в землю. Эти побеги было видно очень плохо, но по движению почвы, можно было понять, что они начали заполнять все свободное пространство мертвого леса. Когда они приближались к гниющим пням, те рассыпались в труху, проваливаясь в свои же гнезда.

— Смерть послужит началом новой жизни — произнес друид, но потом вернулся к контролю своей магии. Он продолжал быть молчаливым и сосредоточенным. Магия явно давалась тяжело.

Из оставленных рытвин, прямо из праха мертвых деревьев, стали пробиваться молодые ростки. Небольшие деревца с широкими, мясистыми листьями. Они росли и с такой же быстротой развивались, превращаясь в полноценные деревья. Прошло не больше десяти минут, а на месте гниющего поля стоял полноценный лес.

— Красиво… — Чихо завороженно смотрела, как на ветвях этих деревьев стали раскрываться целые грозди сиреневых цветков. Теперь вместо мертвого поля впереди взволнованно колебалось на ветру целое сиреневое море цветов.

— У этого дерева много имен. Его называют Древом Дракона или Императорским Деревом. Или Адамовым Деревом. Смотря, где и кто с ним сталкивался. Но кто бы это ни был, равнодушным оно не оставило никого. Сложно назвать, какая его из частей дерева не приносит пользы или не полезна для человека. Но в нашем случае игровые условности накладываются на реальную информацию. Как ты видишь, мне удалось воссоздать это растение. А значит искусственный интеллект игры знает о нем и его свойствах. В том числе и о самом любопытном — нереальном, умопомрачительно быстром росте. При этом максимально гипертрофированный игровыми особенностями.

Пока они разговаривали, деревья росли и серьезно набирали в размере и массе.

— Думаю вопрос древесины для этого острова в ближайшее время будет закрыт — друид встал и стал потихоньку возвращаться в город — Нам пора, время.

Чихо поспешила его догнать:

— Сато сказала, что еще два-три дня и вне зависимости от результата, мне нужно вернуться и приступить к делам альянса. Возможно, тебе придет помочь кто-то другой. Я не знаю. Но, Вереск, разве это не то решение, что ты искал? — Девушка постучала по вполне уже сформировавшемуся дереву — Быстро растет и дает хорошую древесину.

— Для реального мира — да. Вполне. Это растение становится все популярнее и начинает использоваться повсеместно. Но для игрового я такого решения не хочу! — вредная улыбка снова вернулась на лицо друида.

— Почему?

— Хотя бы, потому что в игровом мире я хочу попробовать решить этот вопрос магией и понями, поедающими радугу. А не привычным способом — спасать деревья… вырезая другие деревья — вполне в обыденном жесте пожал плечами Вереск.

— А знаешь… может ты и прав — Чихо была сегодня необычно активна — Но мы действительно заболтались. Пойдем! Скоро настанет ночь. Нужно уговорить этих наг помочь нам. И сделать это обязательно за три дня. Я хочу увидеть, как хоть часть твоего паззла сложится.

— А почему ты вообще решила, что у меня есть план и я его придерживаюсь — маска друида раскрылась в клыкастой ухмылке.

— Потому что ум и даже гениальность всегда граничит с психическими расстройствами — девушка громко рассмеялась — поэтому думаю ты на самом деле очень умный… как для растения.

— Или очень расстроенный. Ха! Самый умный куст на районе. Так меня еще никто не хвалил. Кстати, как я понял, наг не маги… а маги не наги, хе-хе. У них за колдовство отвечают ундины — Вереск неспешно шел по остаткам джунглей и, что удивительно, не одно растение ни разу не зацепило его ни листом, ни веткой.

— А ты знаешь, как выглядят ундины? — решила уточнить Чихо.

— Думаю… не как наги, раз их назвали иначе… больше не знаю — высокопарно поднял палец вверх друид.

— О да, кажется, когда я называла тебя очень умным, я наверно немного гарячканула…

Глава 17

— Вы не ждали, а мы приперлись! — с такими словами в мастерскую зачарователя входил Вереск. Чихо вошла молча и просто кивнула сидевшим там людям. Хотя людям… будет слишком провокационно так их называть. За широким рабочим столом сидело двое наг. В одном легко угадывался Сарг. Все же лица наг-игроков изменялись несильно, только заострялись, приобретали хищные черты и не менее хищные зубы. Да и не видя его, по этому балахону зачарователя можно было легко узнать. А вот вторым… второй была, видимо, ожидаемая ундина.

Кстати, пару слов об этой представительнице расы и о ундинах в целом. В игре эта раса представлена как полноценная. И пусть в мифологии название «ундины» носили женщины-русалки, то здесь таких ограничений не было. Сами же представители, если судить по описанию черт и склонностей игроков, что причислялись к этой расе — были исследователями и любителями моря и морской природы. О их боевых качествах или подробно о характере сказано не было. Что же до внешнего вида, то не так сильно они от наг и отличались. Те же хищные черты лица, заостренные зубы и змеиная чешуя, покрывавшая кожу. Вот только если на лице, спине, хвосте наги имели чаще шипы и реже плавники, то у ундин шипов не было вообще. Все их шипы были заменены на плавники. Местами жесткие, необходимые для плавания, а местами легкие, прозрачные, словно вуали, использующиеся исключительно для визуального эффекта.

Вот такие вот они были — представители игроков, выбравших своим основным направлением освоение моря.

— Судя по описанию Сарга, вы те, кто искал встречи со мной — голос ундины был прекрасен. Он был тонким и очень мелодичным — Меня зовут Лива.

В ту же секунду Чихо вышла вперед друида, даже как-то слегка его закрыв и оттолкнув назад. Вереск такому поведению не то, что обиделся, но даже развеселился. Его древесная маска тут же оскалилась в широкой улыбке. Ундина, кстати, это пантомиму тоже прекрасно уловила, но не комментировала.

— Здравствуйте — крайне официально начала Чихо — Да, мы ищем возможности приобрести некоторые ваши заклинания для взаимодействия с водой.

— Это невозможно. Для жителей поверхности они бесполезны — коротко, но безапелляционно заявила ундина.

— Нам не нужны разрушительные заклинания — в разговор уже вмешался друид и внимание ундины тут же переключилось на него. Причем внимание странное, намного более выраженное, чем в общении с магессой — будет достаточно базовых, для взаимодействия с водой.

Ундина быстро подошла, если это можно так назвать с ее хвостом, вместо ног, и ткнула своим указательным пальцев в грудь друида:

— Тебе я точно ничем помочь не могу. Ведь это ты убил его? Что он сделал тебе плохого?! — секундное непонимание сменилось озарением.

Сарг прикрыл глаза ладонью. Чихо задумалась, но, когда увидела, как зачарователь разводит руками, в почти что извиняющемся жесте, стало понятно. Договорится будет не просто сложно, а невозможно. Все дело в том, что большинство ундин — это пылкие зоозащитники, особенно когда дело доходит до нужд океана.

— Этот краб-отшельник не сделал вам ничего плохого. Люди только и могут, что разрушать и пренебрегать дарами океана — невероятно, насколько мелодичный и приятный голос шел в разрез с тем, какую информацию он нес — Я пришла сюда сказать тебе, что ты убийца!

— Нет — непривычно, но голос Вереска изменился. Он был невероятно серьезен. Даже во время восстановления леса вверху острова, друид не звучал так холодно — Здесь только одна убийца и это ты.

Неожиданно. От таких слов, привыкшую к противоположной позиции ундину, словно пыльным мешком огрело.

— Так — тихонько, на ушко Чихо, произнес Сарг — давай понемногу отступать. В вопросе сохранения природы Лива — девочка принципиальная и компромиссов не терпит.

Но в отличии от испуганного нага, магесса только отмахнулась:

— В вопросах сохранения природы ты еще не видел того, кто принципиален и компромиссов не терпит. Красиво говорить не значит красиво делать. Я думала, что это будет тяжелый разговор, а мне даже вмешиваться не придется… ха…

Сарг в шоке смотрел на расслабившуюся девушку. Но тут в себя пришла ундина и внимание всех сместилось на нее.

— Да ты что такое говоришь?! Убил бедного рака-отшельника и теперь обвиняешь меня?! Да я… — вокруг ундины начали концентрироваться частицы воды. Они становились все больше и больше — … я покажу тебе, какие последствия бывают с теми, кто гневит природу!

Вереск не спешил ее переубеждать. Он присел рядом с ундиной, за один из стульев. Опустил на стол руку, повернулся к девушке. Это выглядело так, словно друид просто хотел перекинутся парой слов со знакомой.

Но в тоже время его доспех менялся. Ветви-крылья за спиной начали светиться зеленым светом и слегка изменятся. Теперь они были покрыты плотными, тёмно-зелёными, продолговатыми листьями. Больше никаких действий Вереск не предпринимал, всецело наблюдая за ундиной. Ту, кажется, такое пренебрежительное отношение к себе только сильнее злило. Она сосредоточилась на колдовстве, и теперь ее глаза сияли ярким голубым светом.

Вот только капли воды все не хотели концентрироваться. Они перестали расти и едва-едва сохраняли прежнюю форму. Те крохи, что удалось собрать ей в первые секунды — это все, чем ундина могла располагать:

— Да что же это?! — наконец-то не выдержала она, когда прошло уже довольно прилично времени, а атака все никак не могла сформироваться.

— Какой всеобъемлющий вопрос. Я с удовольствием на него отвечу… — на маску друида вернулась кровожадная улыбка — Если «чтожеэтотакое» касается воды, то тут все просто — наслаждайтесь воздухом, благодаря этой уважаемой девушке, он как никогда свеж!

Все находились в таком непонимании, что автоматически сделали широкие вдохи. А потом еще и еще, теперь с куда большим удовольствием:

— Такой свежий. И что-то знакомое… — потер лоб Сарг.

— Эвкалипт — с непонятным акцентом произнесла ундина — Значит мне не показалось. Это эвкалипт. Он вырос у него за спиной и поглощает всю имеющуюся влагу. Не даром же его используют для осушения…

— … болот — закончил за нее Вереск — Да. А морскую воду, я смотрю мы пока делать не умеем, ведь солевой баланс — это не хухры-мухры. Но вернемся к «чтожеэтотакое» вы убийцы. Раз рак поперся и скинул старый панцирь — то это естественный процесс для раков-отшельников, когда они теряют старое, ставшее слишком маленьким «жилье» и переходят в другое. Именно в это время и гибнет наибольшее их количество, ведь они становятся заметны и уязвимы для хищника. Рак не был убит… он был съеден грибком. Естественный процесс. Так что я не больший убийца, чем любой другой морской хищник. А наличие хищников — это такой же природный механизм, как и поедание растений теми, кого эти же хищники едят.

— Ты не простой игрок — кивнула ундина, вот только Вереск не останавливался — Ты друид. Но почему тогда…

— Я не сделала вашу работу? Действительно, почему одни не делают работу других? Даже и не знаю, что ответить. Ведь чтобы меня обвинять нужно нести ответственность за того, кого опекаешь. Получается ты не выполнила обязательств, которые сама же на себя наложила. Есть такое определение — халатность. Смерть из-за недостаточного контроля. Но ни это делает тебя убийцей, а тот факт, что ты не помогла мне. Из-за своего снобизма и ощущения превосходства над другими ты меня не выслушала. А я пришел просить помощи для наших лесов. Твои заклинания нужны мне, чтобы снизить потребление древесины после нового апдейта. Но ты предпочла «покрутить хвостом перед сухопутными», показать их место и свою позицию. Вот из-за твоего места и позиции количество деревьев в этих лесах будет уменьшаться с каждым днем. Животные будут умирать ведь нарушится вся природная цепочка, в этот раз как раз не из-за естественных условий. Но, кроме этого, построенные корабли будут активно вступать в противостояние друг с другом. Они останутся носителями огромного тоннажа древесины и других материалов, ведь я никак не повлияю на классическую цепочку кораблестроения игры. Эти древесные могильники будут активно плавать по морям и так же активно умирать, засоряя своими многочисленными обломками океан, кроша и уничтожая живущие в том месте кораллы и водоросли. Но не стоит забывать, что корабль — это не только дерево, которое, кстати, будет прекрасно гнить до того момента, как станет искусственным рифом. Это еще и чугунные пушки и другой такелаж, который станет тянуть кислород из воды и активно окисляться, выделяя вредные окислы металлов в вашу любимую морскую водичку. К тому же на дно будет идти и корабельный груз. И что-то мне подсказывает, что там будет не питание для рыбок. Любые ткани, металлы и химия прекрасно потонет и будет разлагаться на вашем дне. Неспешно и максимально грязно. Для крупной рыбы большой проблемы это не вызовет, даже лучше — это ее привлечет, появятся дополнительные убежища. Но из-за гниения и окисления химия воды не будет иметь стабильности в этих местах. А привлеченная наличием новых убежищ рыба будет откладывать свою икру и растить мальков именно здесь, в безопасном, по их мнению, месте. В итоге нестабильность химии из-за отсутствия нормального движения водных масс на глубине и активного разложения и окисления «мусора» вызовет мор и болезни малька. Будут загублены тысячи, если не миллионы мальков рыб и других обитателей моря. Гниение, вредная химия и вымирание — вот то, что ты выбрала, убийца. Все из-за твоего нежелания слушать других. Все из-за того, что ты забыла о том, что избранная тобой позиция — это не только привилегии, но и большая ответственность. Как-то так. Приятных, спокойных снов. Чихо, мы уходим!

Магесса даже не стала спрашивать или возражать. Она немедленно встала и пошла в сторону выхода.

Сарг сидел с выпученными глазами. Он только и мог, что открывать и закрывать в изумлении рот. Примерно таким же взглядом смотрела на друида и ундина.

Вереск же, закончив говорить, по примеру Чихо, молча встал и неспешно последовал к выходу.

Гулкий звук падения. Ундина попыталась выскочить из-за стола зачарователя, но особенности ее «ног» не дали быстро двигаться по суше. В итоге, пытаясь дотянуться до руки уходящего друида, она плюхнулась на пол. Но даже так, не растерялась и схватила Вереска за ногу. Не то, чтобы хватка девушки была железной, но друид тут же остановился. Молча повернулся к Ливе.

— Я… — торопливо, но все так же мелодично произнесла она — я… виновата. И сильно извиняюсь. Все на самом деле не так. Я не хотела, чтобы все закончилось так.

Ее голос дрожал. Кажется, что она вот-вот расплачется.

— Я помогу… все… все, что смогу… помогу… — да, все же ундина расплакалась.

— Вереск — не то, чтобы Чихо произнесла имя друида с обвинением, но некоторые нотки недовольства в этом были. Но сам Вереск ничего сделать не успел. Ундина быстро взяла себя в руки и почти скороговоркой начала говорить дальше:

— Но дело в том, что я не врала, когда говорила, что наши заклинания бесполезны для вас. Это игровой фактор. Все взаимодействия, что проводятся с окружающей водой должны быть проведены в воде. При этом маг так же обязан находится в водной среде. Для ундин это не проблема и гарантия бесполезности заклинаний для жителей суши. Игровая условность, что служит ограничивающим фактором для миграции заклинаний. Все равно что «огненный шар» человеческих магов, которых недоступен уже для нас. Конечно, обход ограничений возможен, вроде того, что пыталась сотворить я сейчас, но это уже заклинания далеко не первого уровня. Такие вещи в кольцо-накопитель не вложишь.

— Ничего, как ты и говоришь, ограничения можно обходить. Это лучше, чем просто опустить руки — отмахнулся друид, вернувший своему настроению веселый окрас.

— Тогда я не против — просто пожала плечами ундина — выбирайте сами, какие лучше.

— Выбирать? — переспросил Вереск, но тут включился в разговор Сарг.

— Все очень просто. Смотри — нага показал на дальнюю часть своего стола зачарователя. Там находился выделявшийся своим цветом каменный круг. Он был исписан символами и поделен на секторы. Издали это сильно походило на циферблат наручных часов — Клади руки на эти два символа, а Лива положит на эти. В центр я кладу два пустых кольца. Когда вы расположитесь правильно, появится меню доступных для зачарования заклинаний.

— Почему два? — тут же задал вопрос друид.

— Потому что это стол зачарователя, а не дворец архимага. Все имеет свои ограничения.

— Хорошо. Нужно с чего-то начинать — Вереск положил руки на два сектора, руны внутри которых тут же слегка засветились. Ундина повторила его действия и перед друидом появилось небольшое игровое меню.

— Ага — Вереск погрузился в чтение предлагаемого перечня заклинаний — негусто.

— В кольца можно вкладывать заклинания первого уровня. А они или проходные, для освоения новичков или бытовые, помогающие во всяких мелочах, вроде освещения — даже как-то попыталась оправдаться Лива.

— Да я не в укор… — остановил ее друид, полностью вернувшись к изучению списка — Ага, вот. «Поток».

— Хорошее заклинание — подтвердила Лива — но совершенно не боевое. Помогает ускорятся в воде, или ускорять кого-то. Тебя словно подхватывает поток и несет в нужном направлении. Поглощает немного манны, но не может использоваться для атаки, скорость не та.

— Мне атака и не нужна… — пробурчал Вереск, вернувшись к списку — Вот! Этот беру! «Форма».

— Извини, но это заклинание, скорее всего, будет для тебя бесполезно — дала пояснение ундина — Оно неплохое, да. Дает возможность принять воде нужную заклинателю форму. Но эту форму вода держит только в такой же воде. Наги часто накладывают его на щиты, как дополнительный слой защиты. Я слышала так же некоторые ундины используют «Форму» как основание для каких-то своих построек, чтобы она держала конструкцию, пока та не будет окончена. Но опять же — эта форма будет сохранятся только в воде. К тому же большие объёмы и плотность взятой под контроль воды потребуют больших затрат манны.

— Ничего. Дальше идут примитивные боевые «Толчки», «Гейзеры» и «Водяныелезвия» — это не настолько интересно для меня. А вот эти два неплохи.

— Если ты определился, то я начинаю — Сарг внимательно посмотрел на друида, и дождавшись его кивка, опустил руки на свободный сектор круга. От его рук разошлась синяя волна энергии, теперь уже все символы на камне горели. Небольшая секундная вспышка и два кольца сменили свой цвет и стали ярко-синими — Готово!

— Спасибо — тут же забрал их Вереск — Слушай, не такие это уже и злобные заклинания, да и весь процесс не показался мне таким уже и сложным. Отчего тогда все эти разборки вначале нашего разговора?

Сарг тяжело вздохнул. Лива же и вовсе отвела и понурила взгляд.

— Та-а-а-ак — улыбка друида даже через маску стала ощутимо более вредной — А что вы мне не договариваете?

— Я… — в голосе ундины снова появились дрожащие нотки — хотела уговорить тебя сделать кое-что. Хотела, чтобы ты чувствовал себя обязанным.

Нага еще раз тяжело вздохнул и прикрыл глаза рукой. Кажется, он был тем, кто уже отговаривал ундину от такой затеи.

— Если это не включает прилюдной демонстрации моего корешка перед другими ундинами, то в целом, не вижу проблемы тебя выслушать — неожиданно просто согласился Вереск.

— Что? — Лива ненадолго покраснела и неожиданно странно посмотрела на друида — Кхм… Это касается тех разбойников. Группы наг, что постоянно заставляют Пухляша драться со стражниками на поверхности. Они обижают его и многих наг-новичков. Мы не можем ничего сделать, ведь нападение на них в нашей зоне для новичков грозит большими штрафами и проблемами. Но вы надводная раса — на вас эти штрафы не распространяются.

— Пухляш? — друид ненадолго завис — Подожди… Ты придумала кличку боссу? Огромный рак-отшельник Пухляш?

— Нет — теперь уже Сарг отрицательно качал головой — Она не придумала. Это его игровое имя.

— Даже комментировать боюсь, что за дурдом творится на вашем дне. Значит, говорите, штрафов нет? Как мило, игра пропагандирует межвидовое насилие. Но в этим как раз нет ничего удивительного. Агрессивные элементы спускают пар в игре и ведут себя спокойно в реальности. Но за Пухляша и двор надо вписаться… Есть только одна проблема — я не особо хорошо дышу под водой… ну как не особо… совсем не особо — Вереск развел руками.

Но эти слова не вызвали удивления среди жителей моря:

— Вот — на стол легли два свитка, точно припасенные ундиной заранее — Дает на 24 часа возможность дышать под водой. Заклинание недорогое, но достаточно редкое.

Вереск улыбнулся. Тут же сгреб заклинания и развернулся к Чихо:

— Ну что, дембельский аккорд?

— А что остается — выдохнула магесса — Время терпит. Когда еще мне представится возможность повоспитывать шпану на дне моря. Такие достижения выпадают не часто.

— Вот и я… такого мне-ни-я… Сайонара пупсики! — друид развернулся и бодро потопал в сторону выхода. Но уже у дверей развернулся и спросил:

— Кстати, а кто-то может объяснить, как этими свитками пользоваться?

Три тяжелых вздоха были ему ответом.

— Просто прочитай, что там написано, держа свиток в руках — тихонько выдавила из себя ундина.

— Отлично. Вы ничего не видели. Героический уход в закат, часть два. Сайонара пупсики — друид снова остановился у дверей и хотел было еще что-то сказать, но его вытолкнул неожиданно мощный пинок Чихо.

— Там рассвет, даже подсолнухи могут такое различать, водоросль ты, одноклеточная. Ладно, мы пошли. Не знаю когда, но через 24 часа вернемся точно, так или иначе.

Магесса помахала напоследок замершим от такого поведения Ливе и Саргу и вышла за друидом.

Вереск стоял у края моря. Он вошел где-то по колено, но дальше двигаться не спешил:

— Чего стал? Решил привыкать к водичке постепенно? На спинку пару раз плеснуть? — съязвила догнавшая друида Чихо.

— Эм… тут такое дело… Как бы это сказать. Оказалось, что у меня слишком положительная плавучесть…

Вереск сделала пару шагов вперед, и тут же морская вода его вытолкнула, заставив плавать на самой поверхности.

Глава 18

Чихо стояла рядом с плывущим друидом. Стояла молча и даже выражение ее лица не выражало ни толики удивления. А он потихоньку уходил в дрейф и это Вереску даже нравилось. Но не магессе. Она взяла его за лианы-волосы у головы и подтянула к берегу, как детский кораблик:

— Ты не тонешь… Знаешь, в целом, это было логично. Даже ожидаемо. А если учесть, что твой доспех деревянный, так и вовсе…

— Вот. Хорошо, что ты меня понимаешь — Вереск поднял палец вверх, пытаясь еще что-то добавить, но так и завис — Подождите-ка… То, что доспех деревянный — это только ВТОРАЯ причина, почему я плаваю и не тону?!

— Ага. Первая — это твой характер — все так же индифферентно ответила магесса.

— Я, между прочим, ранимый! — надулся друид — И это ранит меня…

— Не ранит. Я тебя знаю — сказала, как отрезала — Ладно. Знаю, что эту шарманку ты можешь крутить еще долго. Давай решать проблему. Ммм… насколько я помню, некоторые сорта дерева прекрасно тонут в воде. И отличаются как раз хорошей прочностью за счет высокой плотности.

— О-о-о-о! Уважаемая Чихо была замечена за просмотром National Geographic. Кто бы мог подумать, что ты у нас эрудированный подглядун. Сорт, говоришь… Так-то оно так. Вот только менять броню из стали на картон, только потому что он легче и его приятнее носить, я бы не стал. Мы все же в игровой вселенной и показатели не всегда сходятся. Этот материал брони я не контролирую в плане сохранения магических и физических свойств. Он такой, какой он есть. Если я изменю его, то и последствия будут соответствующие. Не скажу, что этого уже не делал, но тогда мне становится сложнее воспроизводить заклинания. Усталость приходит раньше, затраты больше. Словно ты флэш-игра в социальной сети. Чувство безысходности от несовершенства бытия наваливает комом выше нормы…

— Все-все. Я поняла. Ну тогда все просто. Привяжем к тебе груз — радостно произнесла девушка — Например пару камней… или не камней… Вот, я придумала. Отличная идея! Мы купим ведро, ты туда станешь, и мы зальем его цементом. Работает в ста процентах случаев. Аль Капоне проверял, говорит еще никто не жаловался. А в твоём случае так и вовсе получится отличная икебана.

Вереск внимательно посмотрел на замолчавшую девушку. Та стояла и мило хлопала глазами. Алая волна энергии прошла по доспеху друида, но тут же пропала:

— Хорошо. Нужно признать, что порой ты тоже можешь что-то выдавать. Было неплохо. Но даже, если взять эту идею как рабочую, то моя вариативность на дне все равно сильно пострадает. Буду как поплавок… — друид замер, так и оставшись стоять занесенными в процессе жестикулирования руками.

— Э-э-эй! — Чихо подошла ближе и помахала рукой перед маской — Что случилось? У тебя там что, белочка орешки где не надо сорвала или надкусила? Чего замер?

— И-д-е-я! — печатая каждую букву, радостно произнес Вереск.

Магесса лишь спокойно выдохнула и чуть отошла:

— Фу-ух. Я уже распереживалась. А у тебя просто мозг работать начал. Согласна, чувство непривычное, ты мог и растеряться.

Но Вереск не реагировал даже на подколки. Он развернулся в сторону берега и быстро пошел в город. Махнул Саргу и Ливе вопросительно смотревших на возвращающегося друида. Но тот не сказал им не слова и пошел дальше, в сторону ближайшей улицы. Шедшая чуть позади Чихо только пожала плечами, развела руки и словно извиняясь произнесла:

— Мальчик почувствовал зов джунглей. Сейчас силой земли напитается и мы вернемся к первоначальному плану, каким бы он ни был.

Оба водных жителя провожали их вопросительными взглядами.

— Сарг — наконец произнесла ундина, глядя в сторону удаляющихся путешественников — Не то, чтобы я в них сомневалась…

— Не переживай. Я в Вереска верю. Как я понял, он не тупой… просто псих — спокойно ответил нага.

— А… ну раз так, то ты меня действительно успокоил — кивнула Лива и зашла назад в мастерскую.

* * *
Торговец Яков сегодня был очень удивлен. Он был обычным нпс-торговцем оружием, к которому очень редко приходили покупатели. Отчего так? А все очень просто. Нэпо — остров новичков. Остров, где новичков по факту было очень и очень мало. Они сразу же, как оказалось, уезжали, стремясь попасть на большую землю. Но это песня не о том. А о любви. Большой любви новичков к халяве. К той, которая не требует от них денег, потому что, как известно, у новичков их нет. Вот и получается, что только появившиеся в игре люди пытались найди/заработать/выбить первое, хорошее оружие. Еще и при условии, что оно вообще требовалось. Если ты не воин, а какой-то маг, то и хорошая сабля тебе особо не нужна. Так что торговец Яков скучал.

Если сделать небольшое отступление, то получается, что бедный Яков в своих страданиях был не одинок. Большинство торговцев-нпс, ассортимент товаров которых генерировался игрой, страдали такими же проблемами с отсутствием спроса. Просто из первичных вещей игроки быстро «вырастали», заменив их на более полезные награды, полученные игровым путем. А возмужавшие и нагулявшие жирка господа не смотрели в сторону нпс торговцев банально по причине теперь уже слишком слабого и не впечатляющего ассортимента. Вот и скучали торговцы, со слишком дорогим ассортиментом для одних и слишком скудным для других. Вся их работа — случайный заработок от случайного покупателя, у которого «звезды так сошлись», что не оказалось других вариантов. Ну и, конечно же, выдача заданий.

И вот звезды таки сошлись. Яков неожиданно, но приятно, был удивлен. Крайне ранним утром, он был рад видеть двух особ. Особ, судя по всему, с деньгами в своих карманах. По крайней мере новичками они точно не выглядели.

— Драсте! — поприветствовал торговца, кажется воин, в странной броне. Броню из дерева Яков видел первый раз, а ведь он торговец оружием, как ни как — мне нужен самый дорогой и пафосный меч в вашем заведении.

— О! — продавец тут же оживился на весь прописанный ему искусственный интеллект — у меня есть для вас отличное предложение. Самый дорогой, но невероятно качественный и убойный меч.

Торговец тут же пошел к закрытому оружейному шкафу. Открыл его и достал завернутый в шелковый платок меч. Что же, о том, что меч выглядел дорого торговец не соврал. Это была сабля. Сабля, изукрашенная множественными рубинами. Золотая рукоять не давала нормально взяться за нее из-за большого количества камней. Камнями было инкрустировано даже лезвие оружия, безусловно драгоценными. Хотя любой бы сказал, что наличие в цельном лезвие посторонних включений и гнезд под их посадку, негативно скажется на прочности оружия. Так всегда и происходило, тогда торговец давал скрытое задание на получение неплохого, но крайне скромного на вид оружия, зато совершенно бесплатно. Но эта схема сейчас не сработала:

— О! — радостно произнес Вереск (а это был он) — Дорогой и бесполезный дрын — это то, что мне нужно! Беру!

Бедный торговец растерялся. На такую тупость не был рассчитан даже искусственный интеллект. Никто не думал, что кому-то понадобится эта разукрашенная палка. Оказалось один нашелся…

— Эм… восемьдесят серебряных монет — произнес Яков астрономическую для такого бесполезного оружия цену.

— Хорошо. Давай так. Я что-то очереди покупать у тебя этот меч не вижу. Но у входа стояла удочка. Твоя? — совершенно не растерялся от произнесенной суммы игрок.

— Моя. Хотел после закрытия сходить на пристань порыбачить… — начал активировать еще один квестовый диалог торговец, но его снова обрубили на половине.

— Отлично. Добавь к мечу эту удочку, и я заберу его за восемьдесят, прости господи, серебряных — обломал начало уже второго задания друид.

— Э… но она старая. И довольно грубая — начал оправдываться торговец, который, кажется, сам не мог поверить такой торговой удаче.

— Грубая — улыбнулся Вереск — да это баобаб подойдет для рыбалки на Моби Дика. Ей можно корабли буксировать… Именно то, что мне нужно — расплылся он в кровожадной улыбке — Беру!

Деньги тут же перекочевали в руки опешившего торговца, а вошедший друид загреб в охапку удочку и красивую саблю и тут же вышел из магазина.

Яков еще некоторое время постоял, глядя на целую гору монет у себя в руках… но потом игровые алгоритмы сработали и вот он уже спокойно стоял за витриной, протирая абсолютно такую же дорогущую саблю.

* * *
— Плыли мы по морю, ветер мачту рва-а-ал… — пел Вереск, лежа на спине.

Сейчас его руки и ноги были широко расставлены. Между ними переплелись лианы и корни от крыльев за спиной, подобно мебели из ротанга. Теперь он представлял из себя неординарный, но вполне плавучий плот. Друид слегка двигал ступнями ног, обеспечивая движение и подруливал своими ладонями. Чихо же молча сидела на его животе, сверяясь с активированной картой. После убийства босса появилась метка о точке его будущего возрождения. Да и Лива примерно показала эту же точку на карте.

— Мы на месте — сказала Чихо и Вереск перестал изображать из себя моторную лодку — может все же посвятишь меня в свой гениальный план?

— План-банан прост, но эффективен. Это точка появления босса. Шанс того, что господа придут готовить новый моцион для нашего одомашненного рака, как никогда велик. Все же в тот раз они понесли потери и захотят их восстановить. Вот здесь мы их и «того» — радостного закончил Вереск.

— Ну план Ливы понятен. Они умерли раз, потом еще раз умрут от нас. Перспектива не особо радостная, как и потери при смерти. Поломают себе оружие и броню, потеряют деньги и, в целом, еще сто раз подумают, перед тем как повторять. Хорошо. Но вот твое «и того» мне не особо понятно. Что от меня требуется? — магесса, как всегда, была внимательна к деталям и тщательному планированию.

— Мы на рыбалке, Чихо! А значит отдыхай и любуйся водными пейзажами… — заговорил друид, но девушка его почти сразу перебила:

— Готово. Полюбовалась. Что дальше?

— Эм… оперативно. Дальше? Так, если ты на рыбалке, то… жестко бухать. Готово? — не смог не подколоть магессу друид.

Но Чихо достала какой-то большой флакон с зельем и осушила его одним глотком. От приема этой жидкости глаза у девушки стали светиться голубым светом.

— Готово, кэп — неожиданно, но язык магессы действительно слегка заплетался.

— Ого! Тогда теперь моя очередь. Место надо подготовить! — волна зеленого света прошла по броне Вереска.

В этот момент из всей плоскости древесины, что находилась в воде, начали прорастать побеги. Тонкие. Хрупкие. Сочного зеленого цвета. Они росли и росли, пока не достигли дна. Как раз рядом с пещерой, в которой должен был появится рак-отшельник. Но ростом преображение растений не закончилось. Рядом с каждым побегом, с каждым ответвлением начали образовываться капсулы. Это были пузыри. И пузыри эти были огромными. Где-то больше метра в диаметре каждый. А то и больше. Но общий вид зеленой стены водорослей они не портили, потому как были полупрозрачными с зеленоватым оттенком и полноценно сливались на общем фоне.

— Вот и я молодец. Пузырчатка посажена. А теперь осталось последнее — закинуть удочку вместе с приманкой. Давай — друид перестал светиться и начал снова командовать.

— Подожди — Чихо взяла лежавшую у ее ног удочку торговца — А что за приманка?

— Тю! Так на блесну же ловим. Как раз та блестящая, дорогущая сабля подойдет. Они любят дорогие блестяшки. Приматывай и закидывай.

Девушка так и поступила. Привязала прямо к леске саблю за рукоять и стала неспешно ее опускать. Очень медленно.

— Эм… Чихо, нам на дно. Можешь не целится — не выдержал друид.

— Не отвлекай — девушка продолжила считать каждый отмотанный ею метр лески, пока сабля наконец-то не оказалась на дне — Отлично. Расстояние от нас до дна у меня есть.

Так они и замерли. Друид изображал из себя плот, а магесса держала удочку в руках. Утро сменялось днем. Стали видны гуляющие новички. Они ходили по городу. Купались в море. Пытались ловить рыбу на пристани. Идиллия. Наг наоборот, не смотря на рассказы, видно не было. Даже новичков.

Неожиданно кончик удочки у Чихо дернулся. Девушка оживилась и перехватила удочку поудобнее.

— Кто-то тянет. Большой! — крикнула она и откинулась назад, чтобы сопротивляться сильнее — Тянут, но…

Внезапно магесса создала небольшой портал у самого края лески и удилища, а потом еще один рядом. Образовалась петля в пространстве, и натягивающаяся леска держала сама себя.

— Хитро — улыбнулся друид и тут же затих. Казалось, что он прислушивается к чему-то. По крайней мере весь его доспех горел зеленым огнем.

В этот момент на дне тоже было нескучно. Группа наг все же пришла проверить босса. И один из них увидел блестящую саблю рядом. Она лежала в зарослях водорослей. Он подошел и попытался забрать дорогую вещь. Но она, кажется, за что-то зацепилась. Нага вошел в водоросли, чтобы лучше перехватить оружие, но тут же один из пузырей, едва видимый до этого, схлопнулся. Бедный нага тут же был с бешеной силой, из-за перепада давления в метровом пузыре, помещен в него. Места было так мало, что он не мог не то, что освободиться, но даже двинуться. Тогда остальные поспешили помочь, но один за другим попадали в ловушку Пузырчатки и оказывались замкнуты в пузырях.

Тем временем наверху дергать удочку перестали.

— Не клюет. Все замолчало — подытожила Чихо.

— Конечно, некому ведь — кровожадно улыбнулся Вереск — они все попали в ловушку. Теперь их ждет медленное переваривание в коконах Пузырчатки. Главное, чтобы их никто внизу не освободил.

— Знаешь — Чихо что-то тихонько, про себя, высчитывала — я тут посчитала расстояние до дна… Говоришь они все под нами?

— Да — радостно кивнул друид — я чувствую, как их переваривают водоросли.

— Хорошо. Тогда сработаем наверняка — магесса сделала пасс руками и внизу, прямо под ними, загорелся свет портала. Прямо на дне.

Синий свет портала проявился в другом месте. Он возник прямо в центре города. Хотя, если быть точным, высоко-высоко над центром города. Огромная масса воды хлынула из него, сопровождаемая пролетом группы наг, плотно упакованных в зеленые коконы водорослей. Безусловно ничего сделать они не могли. Падение с такой высоты было гарантировано смертельным.

После такой мощной магии глаза Чихо перестали излучать свет. Значит выпитое ею зелье все же было усилителем магии. Как предусмотрительно…

— Лепешка — подытожил Вереск, у которого получилось слегка приподнять голову, чтобы посмотреть на город — Тут уже диагноз на все сто.

Но на лице Чихо была другая, куда более пугающая улыбка:

— Город новичков подразумевает место воскрешения прямо здесь — начала говорить она, но даже после первых слов, глаза друида вспыхнули от понимания — Значит умершие наги воскреснут в городе. А поскольку они уже не единожды натравливали босса на город, то стражники…

— …будут к ним враждебны. И убьют сразу при появлении, ведь против всей городской стражи не устоит даже группа — маска друида настолько широко раскрылась в оскале, что напоминала акулью — А потом они снова появятся в городе. И снова. И снова. Пока их рейтинг не упадет в ноль, что произойдет не скоро. К этому моменту вся броня и сбережения будут уничтожены. Хо-хо, девушка, а мне говорят, что я опасный псих. А тут такое. Мое почтение… коллега.

— Считай это моим дембельским аккордом тут — улыбнулась магесса — поплыли назад. Думаю, Сарг и Лива будут удовлетворены работой.

— Еще бы им не быть — хмыкнул друид, снова замельтешив своими ладошками. Плот имени Вереска отправился в плаванье к родным берегам.

— Плыли мы по морю, ветер мачту рва-а-ал!!!

Глава 19

В любом, даже небольшом городке игры, существует такая постройка, как храм. Храм всех богов. Всех, имеется ввиду даже тех, к кому «приписаны» наги и другие экзотические создания игры. Иначе говоря, строение храма «универсальное», как спутниковая связь — соединяет со всеми и везде, без ущемления прав верующих в кого-то другого. Но это демагогия, ведь основное назначение такой постройки куда более прозаичное — обойтись одной точкой воскрешения, универсальной для любых рас. Особенно это актуально для городов, где скапливаются в больших количествах разношерстные новички. Например, Нэпо. Особенно, Нэпо.

Двери небольшого храма на острове отрылись неожиданно сильно. Будь это реальностью, то они бы уже давно слетели с петель или, как минимум, сбили штукатурку со стены. Но нет, не здесь. Они просто хлопнули о стену, выпуская группу из пяти взъерошенных наг.

Наги-игроки выглядели довольно плачевно. Их богатая, ранее, броня изобиловала множествами повреждений, дыр и была крайне изношенной. Оружие, в виде величественных клинков, превратилось в покрытые заусенцами куски железа. Усеянные магическими перстнями руки были пусты.

— Они нас не увидели. Повезло! Бежим к морю! — прокричал один из наг и вся группа рванула вперед.

Шедший недалеко стражник обернулся и закричал:

— Враги в городе!

Он перехватил свое копье и побежал за нагами. Из переулков и улочек так же начали выбегать стражники и преследовать убегающих игроков. Но у наг было преимущество. Совсем немного и они окажутся в воде, где стража не сможет их преследовать чисто физически. Скорость, запас времени — все было на их стороне. В этот раз нагам таки удастся, наконец-то, скрыться и выйти из заблокированной врагами точки возрождения. Еще чуть-чуть…

Неожиданно, за узким переулком, через который можно было напрямую выскочить к морю оказалась необычная преграда. Кусты. Обычные, банальные кусты из вьющихся растений. Они не были ядовиты, не имели задерживающих движение крючков. Ничего. Просто обычные плотно переплетенные, довольно высокие кусты. Вот только наги не имели ног. Для водяной среды их змеевидный хвост, наоборот, добавлял скорости, да и по суше особо двигаться не мешал. Вот только высокие препятствия преодолевались крайне неловко… Наги не умели прыгать. Поэтому подбежавший первым игрок максимально высоко приподнялся на своем хвосте и попытался вытолкнуть тело подальше. Он упал сверху куста. Но будучи удивительно плотным и упругим, этот куст повел себя почти как резиновый батут, и оттолкнул нагу назад. Тот повалился на стоявших за ним товарищей и образовалась куча-мала. Это сильно уменьшило время отставания стражи. Пока наги пытались организовать вторую попытку штурма неприступной зеленой крепости, подоспела стража.

— Чертовы кусты, откуда они только взялись?! — только и успел прокричать один из игроков, когда стража отправила их в храм для воскрешения, в очередной раз.

Стоявший на берегу и потиравший руки, радостный друид развернулся к мастерской зачарователя. В этот момент кусты опали и вскоре исчезли вовсе. Стоявшая рядом Чихо лишь покачала головой и они оба молча вошли в дом.

Стоявший у окна Сарг улыбнулся и приветственно помахал рукой. Этот хитрый наг все прекрасно видел, в том числе причину, по которой нага так и не удалось достигнуть моря. Рядом с ним стояла Лива и перебирала в руках два простых стальных кольца:

— Все получилось даже лучше, чем я рассчитывала — ундина положила два кольца на стол. Хоть они и были оба стальными, но все же визуальная разница в них имелась. Одно имело темно-синий оттенок, другое же, наоборот, едва-едва отливало синевой. Именно на второе и показала в первую очередь Лива:

— Твой заказ. Это «Поток». Заклинание непрерывного каста, то есть пока у тебя есть энергия и желание его использовать — оно будет непрерывно воспроизводиться. Из окружающей воды будет создан поток. Сила и продолжительность зависит от вложенной манны. Часто используется подводными жителями в качестве реактивной тяги для ускорения перемещения.

Лива отложила кольцо и показала второе:

— Это «Форма». Ее полная активация происходит в два этапа. Этап первый — это создание необходимой матрицы, которую в последующем примет вода. Для этого энергия не требуется. Появится специальное подменю, где можно начать процесс создания матрицы. Когда матрица будет готова, то наступает второй этап — активация. Вот здесь и потребуется манна. Чем сложнее, детальнее и объёмнее созданная матрица, тем больше манны она потратит на свое создание. Созданная конструкция держится час, потом или распадается или требует подпитки.

Ундина поочередно посмотрела на Вереска и Чихо, ловя в их взгляде нотки понимания. Они оба кивнули, в знак подтверждения и Лива отставила оба кольца:

— Как бы то ни было, сколько энергии вы не вложите в эти заклинания, они все равно не смогут действовать за пределами водной среды. Запомните, их можно использовать только под водой. И еще — ундина коротко поклонилась — я благодарю вас за помощь. Это образумит и станет примером для других наг-новичков. Если потребуется еще моя помощь, то не стесняйтесь. В следующий раз мы сможем договориться уже без дополнительных квестов.

— Спасибо. Эти два заклинания — именно то, что нам нужно — Вереск взял оба кольца и поклонился в ответ.

Друид молча вышел из мастерской и направился куда-то в сторону, за город. Чихо молча шла рядом. Так они и шли молча. В какой-то момент девушка все же заговорила:

— Вереск, мне пора. Ты добился чего искал, а мое время здесь вышло — магесса остановилась.

— Да? — друид улыбнулся — я думал тебе дали больше.

— Так и есть. Но мы достигли всего, к чему стремились. Так ведь? — в голосе Чихо было слышно сомнение.

Друид еще раз улыбнулся и махнул в сторону моря. Они обошли город, но по-прежнему находились совсем рядом с прибрежной полосой. До моря было буквально пять минут.

— Я чувствую, что ты сомневаешься в правильности наших действий. Думаешь, усилия не стоили этих артефактов — он показал два кольца, что дали ему наги — Но я бы не хотел, чтобы наше совместное приключение, напарница, оканчивалось на такой зыбкой ноте. Скажи, твои свитки водного дыхания далеко?

— Нет. Вот — девушка материализовала два свитка — Я думала ты хотел их сохранить…

— Да, но для такого случая не грех и шикануть — Вереск улыбнулся и его доспех слегка изменился. Он стал выглядеть более плотным, глянцевым. Кора потемнела — Можешь активировать оба?

— Хорошо — Чихо взяла по свитку в каждую руку. Немного подержала их, и бумага свитков начала истлевать, словно они загорелись под невидимым огнем. Уже через пару секунду вместо двух листов в руках девушки горели два светлых огонька. Один она приложила к своей груди, второй, особо не заморачиваясь, кинула в друида. Оба эти световых шарика тут же разошлись волной света по телам обоих игроков — Все, заклинание активно.

— Тогда пойдем — махнул магессе Вереск.

— А как же… — девушка смотрела на то, как друид начинает постепенно входить в воду. Его модифицированный доспех не только не всплывал, а наоборот тянул его ко дну — Я так и думала.

— Ну… — заулыбался Вереск — Кое-что все же можно было придумать. Но согласись, так было бы намного скучнее. Пойдем.

Они оба постепенно входили в воду, пока не погрузились в море окончательно. Но даже после этого друид не остановился, продолжив путь. Сразу ничего не было понятно — мутная вода вперемешку с поднятым волнами песком, ограничивали видимость. Но потом, чем глубже они опускались, тем чище и красивее становилось вокруг.

— Думаю достаточно — проговорил друид и тут удивленно воскликнул — О! Заклинание включает и голос. Удобно то как, можно с рыбками разговаривать… Ладно, начинаем!

Он надел оба кольца на правую руку. Несмотря на то, что они были небольшого размера при создании, неведомым (ага… игровым) образом они идеально подошли бронированной клешне Вереска. Одев эти артефакты, друид замолчал и даже закрыл глаза.

По доспеху Вереска стали пробегать легкие волны зеленого света. Песок вокруг того места, где он стоял, легонько закручивался в водоворот. Сам друид что-то тихонько бормотал себе под нос, двигая при этом ладоням, подобно дирижёру с палочкой:

— Ага. Вот и меню конструктора. Удобно. Хорошо, нужно добавить плотности… Вот так… Еще слой…

Чихо прекрасно понимала, что друид сейчас занят. Девушка не отвлекала его. Даже наоборот, она чуть отошла и начала рассматривать разноцветные кораллы, что росли на некотором отдалении от них.

В какой-то момент друид пришел в себя. Его зеленое свечение доспеха тут же изменилось на красное. Кольцо с заклинанием «Форма» вспыхнуло и погасло. В этот момент Вереск выдохнул и развернулся к девушке.

— Готово. Смотри.

Чихо посмотрела, но ничего так и не заметила. Море и глубина. Ничего не изменилось.

— Ничего не видно — констатировала очевидные вещи она.

— Ах да. Забыл, ты же не видишь меню. Тогда так — он поднял перчатку и кольцо «Потока» начало легонько сиять. Тогда друид резко взмахнул рукой, словно выписывая круг. А потом еще раз и еще.

В тот же момент лежавший на дне песок поднялся в сплошном поток. Белесая взвесь устремилась вперед. Но преодолев совсем небольшое расстояние начала оседать. Но оседать не на дно, а словно очерчивать невидимые силуэты в воде. Силуэты воды в воде. И когда песок осел окончательно, Чихо смогла различить очертания настоящего парусника, что состоял полностью из воды.

Вереск сжал руку. Оба кольца загорелись. «Поток» и «Форма» заработали вместе. Водяной парусник оторвался от дна и двинулся вперед. Он величественно продвигался среди слоев воды, пока глубина не начала уменьшаться. С каждым метром сближения с Нэпо парусник поднимался все выше, а море мелело. В какой-то момент он резко взял вверх и вынырнул из воды. Но стоило ему покинуть море, как морская вода тут же утратила форму и судно развалилось, слившись с общим потоком воды.

— Понятно — по улыбке Вереска было ясно, что он нисколько не разочарован этим фактом — Как и ожидалось. Ну что, Чихо, прокатнемся с ветерком перед отъездом?

— Давай! — возможно впервые за долгое время, магесса искренне рассмеялась.

Песок всколыхнулся, поднимаясь от движения масс воды. В этот момент как друид, так и магесса стали неспешно подниматься. Очередной поток воды и песка ударил в спину. Стало прекрасно видно, как эти двое стоят на борту водяного парусника, подобного ранее созданному.

— По готовым матрицам создавать еще быстрее — на миг отвлекся друид и уже в следующее мгновение корабль начал набирать скорость и двигаться к Нэпо. Он двигался очень быстро и скоро море начало мелеть. Мачты и паруса судна опали, оказавшись на поверхности. Чихо и Вереск тоже находились над водой, но подводной составляющей хватало, чтобы корабль продолжал движение.

В какой-то момент стало настолько мелко, что остатки парусника развалились, растекаясь по пляжу Нэпо. Стоявший по колено в воде друид поднял кулак вверх и громко заорал:

— Вы навсегда запомните этот день! День, когда… общественный транспорт стал как никогда доступен рабоче-трудовому народу. Ура, товарищи!

— Ты как? — спокойно поинтересовалась Чихо — Вижу, очень рад.

— Ага! Можно сказать, что я еще на шаг ближе в окончательной победе. Широкий, уверенный шаг — хлопнул в ладоши от переполнявших его эмоций, Вереск.

— Постой. Но ведь это и есть ответ. Соединив эти два заклинания, можно пользоваться ими вместо кораблей… — но объяснения Чихо перебил сам друид.

— Не смеши меня. Это словно автомобиль Флинстоунов, внешне красивый и правильный, но совершенно непрактичный внутри. Сырой продукт.

— Ты имеешь ввиду, что он распадается, как только вода окажется в воздушной среде. Но тут ничего не сделаешь, так работает заклинание. Ты же не сделаешь воду… — Чихо замерла и ее взгляд вспыхнул от осознания — … твердой… Сделаешь, так ведь?

— Именно. У воды три состояния. И лед достаточно твердый, чтобы удерживать форму, плавучесть и не распадаться за пределами морской среды — рассмеялся друид — Осталось только найти того, кто сможет провернуть это с целым кораблем. Но я знаю одно — лед холодный.

Последнее было сказано, как великое откровение. Но привыкшая к подобному девушка не просто спокойно восприняла его слова, но и смогла вычленить основную мысль:

— Значит, думаешь продолжить поиски на севере? Это суровый край, особенно для таких зеленых топинамбуров.

— Ничего — от этих слов Вереск отмахнулся, как от незначительной мелочи — Природа выживает везде. Я адаптируюсь.

— Хорошо. Тогда приготовься. Подкину тебя немного, по-дружески. Мне все равно нужно возвращаться — Чихо окончательно вышла из моря. Она пошарила в своем инвентаре и извлекла еще одно зелье. Быстро выпила и снова смотрела на друида горевшими силой глазами. Магесса выбрала более-менее ровную площадку и активировала заклинание. Из маленькой синей точки, что образовалась на ладони Чихо, вырос телепорт.

— О! Жаль, что ты у нас одна такая уникальная. Тогда бы и корабли строить не пришлось — пожал плечами друид и подошел ближе.

— Я не уникальная. Но нас действительно мало. Заходи. Север я тебе не обещаю. Но к центру Империи подкину.

Они оба вошли в открывшийся портал. Он еще пару мгновений просуществовал стабильно, а потом начал покрываться рябью. И схлопнулся, не оставив и следа от присутствия игроков.

* * *
Множество игроков гуляло по одному из центров Империи. Мощеные улицы. Разнообразные лавки торговцев. Множество гильдий и кланов. Все, что пожелает как начинающий, так и опытный игрок.

Именно здесь, на небольшой ровной площадке открылось окно телепорта. Две фигуры покинули его границы, и он тут же схлопнулся.

— Вот — Чихо передала друиду небольшую монетку. Он не стал артачится и сразу же ее забрал — Это связанный портал. Когда я вернусь в клан, но найду того, кого обещали направить к тебе в помощь вместо меня и отдам ему это.

Магесса достала еще одну, абсолютно такую же, монетку и продолжила объяснять:

— Они связаны. Обладатель этого медальона телепортируется к такому же. Таким образом подмога сможет сразу же найти тебя, не прыгая через все порталы, как делали мы. Но вещь одноразовая и односторонняя. Я верю, что у тебя все получится. И я расскажу об этом на совете клана. Надеюсь, помощь будет направлена незамедлительно. Удачи тебе.

— Спасибо, Чихо. Было весело с тобой работать. С подмогой или нет, но в одном ты права — у меня все получится — друид широко улыбнулся.

— Тогда ты дальше как? Может перебросить тебя еще куда? Или… — но попытки помощи Вереск остановил сам.

— Не надо. Если с морем были вопросы, то место похолоднее я смогу найти и так. Ведь растения такие места ой как не любят. Так что это будет довольно просто — друид еще раз улыбнулся и по его доспеху прошел алый свет энергии.

Они оба стояли на мощенной дороге. Но также здесь были красиво высаженные деревья, что росли в клумбах, через определенный промежуток. И вот сейчас два таких дерева, ближайшие к Чихо и Вереску начали двигаться. По ним прошла волна алого света и кроны деревьев начали тянуться друг к другу. В какой-то момент они соединились, переплетаясь и образуя арку. Внутри этой арки начал разгораться алый свет портала.

— Поиск по температурным показателям среды уже больше мой конек — друид развернулся и начал входить в портал — Передай им, Чихо, что я на правильном пути! Лес… получит защиту.

Свет портала погас. Друид пропал. Переплетенные аркой деревья начали потихоньку расплетать свои кроны и вот уже через мгновенье ничего не указывало на те события, что только что тут произошли.

Еще один портал зажегся в том же месте. Теперь в него входила магесса. Она еще раз кинула взгляд в сторону пропавшего друида и усмехнулась:

— Не переживай. Я буду очень убедительна.

Глава 20

Столько разговоров было о том, что полное погружение в виртуальную реальность не всегда приятно… О-о-о-о!!! Там слишком реальная сколопендра перед лицом пробежала. Ай страшно! Тут прошипела слишком реальная змейка под ногами. Ай страшно! Здесь, например, пролетела близко слишком реальная птичка. Она слишком реальное плечо реального игрока, слишком реальными какашками, посвятила в рыцари жидкого стола. Добавь сюда еще несколько ужасных проклятий современности, вроде непереносимости лактозы и пугающая реальность «настоящего» ворвется в прекрасный виртуальный мир сказочных поняш и зефирковых единорогов.

Но не все так плохо! По большей части виртуальная реальность с полным погружением действительно была прекрасным миром. Миром идеальных пляжей, чудесной погоды и чистейших морей. Зеленеющих лесов, без опасных паразитов, вроде клещей и пауков. Невероятных гор, подъём на которые был не менее сложен, чем в реальности. Вот только альпинист не рисковал ничем, ведь его тело спокойно лежало в капсуле игры. Проще говоря, множество людей не так уж и хотело играть и сражаться.

В мире Второй Жизни многие просто отдыхали, устраивая себе бесконечный, легко доступный отпуск на дому. Создатели игры это прекрасно знали и понимали. Поэтому такие живописные зоны в целом и существовали. Даже больше, дабы не мешать людям, что называется, отдыхать душой, количество миссий и враждебных существ на таких территориях было минимальным. Или вообще это были «чистые» зоны отдыха, без монстров и открытого ПвП (разрешение нападать игроку на другого игрока). Рай с доставкой на дом. Амазону и не снилось. Заверните.

Вы скажете: «Все идеально быть не может, должна быть ложка дегтя». А она всегда есть, стоит вспомнить перечисленные выше страшные кары слишком реально какающих птичек. Но что, если эту ложку дегтя добавляют сами игроки? Или больше — они специально ее ищут. Ищут такие локации, где обычное выживание — уже победа. Существование на грани жизни и смерти — обыденность. А кровавые бои просто за «место под солнцем» — всех устраивающая норма. Такие локации тоже были. Это и безграничные адские пустыни. И ядовитые мангровые леса. Но особой изюминкой выделялся север континента — страшнейшие морозы, помноженные на реализм виртуальности, что называется «пробирали до костей». И ломали их на ледяные осколки…

* * *
Земля сотрясалась от шагов. Огромный гигант, что в одной руке спокойно держал ствол дерева, неспешно шел вперед. Там впереди его ждал, промерзший до основания корней, лес. Мертвый, хрустальный памятник самому смертельному что может быть на севере — ужасному холоду. Но идущее существо нисколько не беспокоилось об этом. Его синяя кожа была небрежно прикрыта множественными шкурами животных, а босые ноги легко ступали по хрустящему снегу. И цель свою голубые, как осколки льда, глаза не упускали ни на миг.

Цель? Что же в этом мертвом лесу не все было таким уже мертвым. Но однозначности не было, ведь гигант настигал свою жертву.

Жертва была не менее специфичной, чем сам преследователь. Существо можно было бы назвать волком… оно и было волком. Вот только размер. В холке такой волчок достигал роста рослого человека или не очень хорошего баскетболиста. Во всем же остальном… да, черный волк. Правда раненный. Если судить по обильному красному пятну под ним — раненный сильно.

Неожиданно человекоподобный гигант атаковал. Он весьма быстро, как для своего роста, сделал шаг вперед. Словно пушинка, просвистел ствол дерева. Широкий, но быстрый замах великана обещал смерть при первом же попадании. Волк увернулся. Хотя, спорно. Это как съесть слишком острый перец. Если ты смог его глотнуть — это еще не означает, что вы видитесь в последний раз. Так и здесь.

От массивного древесного ствола волк увернулся. Но деревья имеют тенденцию делать корнями ням-ням водичку. И чем больше дерево, тем больше эти корни. Поэтому для мохнатого оказалось неприятным сюрпризом наличие на конце ствола нескольких широких обломков корня. Незначительные на фоне гиганта оказались толщиной с лапу бедного волка. Один из корней зацепил, итак, поврежденный бок и животное завалилось на снег, не имея сил встать. Но хищник не сдавался. Он оскалился и зарычал в сторону великана. Настолько глупо это действие выглядит в исполнении мелких собачонок, настолько же внушительно, когда производится огромной, мохнатой машиной смерти. Кажется, это было какое-то умение, потому как во время рыка глаза волка блеснули и ненадолго запылали красным. В этот момент напиравший великан даже ненадолго замер и, что удивительно, отступил на пару шагов. Волк, видимо, ожидал такой реакции, потому как, не дожидаясь ответа, гигант начал потихоньку отползать. Но раны были слишком тяжелыми. Густой слой крови окрашивал окружающий снег в алый свет. Ему требовалось хоть немного времени, чтобы восстановиться и перевести дух. Не известно молился ли об этом волк и слышал ли кто его молитвы, но такой шанс у него появился.

Неожиданно стволы деревьев, стоявшие неподалеку, начали изменяться. Они тянулись друг к другу, при этом по их коре стали прокатываться волны алого света. Света, что пульсировал с частотой, удивительно схожей с биением сердца. Кроны этих деревьев удивительно быстро достигли друг друга и переплелись. Тут же между стволами засиял виденный ранее кровавый свет.

Сияние не продержалось долго. Через пару мгновений свет пропал и деревья, казалось, даже нехотя, стали возвращаться в прежнюю форму. Но к этому моменту произошла одна важная вещь. Через портал прошел игрок.

Когда свечение портала пропало, сам незваный гость стал виден лучше. Хотя что тут рассматривать — древесная броня и скалящаяся маска. Он припал на одно колено и встал, выпрямляясь:

— Супергеройское появление выполнено! — Вереск собственной персоной прибыл на север.

Друид окончательно выпрямился. Улыбнулся. Посмотрел на внимательно рассматривающих его волка с великаном и замер. Точнее, он то не замер, но левая нога настоятельно отказывалась делать шаг. Первый взгляд на конечность дал ответы на все вопросы — корка льда распространялась по всему доспеху друида. Он очень быстро коченел, превращаясь в ледяное подобие того дерева, что держал в руках гигант.

— Вот это я понимаю зимняя свежесть. Ни дать ни взять, неподобающие условия содержания растений — ляпнул друид, прежде чем его силуэт оказался полностью скован льдом.

Всё. Теперь Вереск представлял из себя замершую в недоуменной позе статую самому себе. Волк и гигант, отвлеченные этим актом изощренного суицида вернулись к своим проблемам. Благо импозантное самоубийство друида дало волку время, и он немного восстановился. Великан же поступил в лучших традициях консерватизма — перехватил свою «дубину» поудобнее и пошел добивать пёселя. Но скромный сабантуйчик опять прервали. Треск и щелчки отчетливо разнеслись по заснеженному лесу, и все снова посмотрели на фигуру замерзшего пришельца.

Лед, сковывающий доспех друида, обильно покрывался трещинами. Особенно за спиной, где разгоралось и растекалось зеленое свечение по доспеху. В некоторых частях брони корка настолько растрескалась, что начала отваливаться. Через некоторое время покров осыпался полностью, освобождая Вереска.

Без этого льда стало видно, что друид сильно изменился. Его доспех стал массивнее, плотнее. Казалось, что древесная кора, покрывавшая верхний слой, увеличилась и расширилась — именно это делало новый доспех таким массивным с виду. Росшие за спиной древесные крылья преобразовались, став намного меньше. Они плотно прилегали к торсу, напоминая теперь необычный плащ. К тому же их листья и текстура изменились. Ранее бывшие лианами с сочными, зелеными листьями на них, превратились в покрытые многослойной корой и множественными иглами, ветви. Именно в иглы, по типу сосновых, преобразовались росшие ранее сочные листья. Массивный, с широким игольчатым плащом за спиной — друид напоминал ежа или дикобраза. Главным же было то, что мороз севера отступил и корка льда больше не образовывалась и не сковывала друида.

Вереск быстро взглянул на свои руки. Поднял одну из них вверх и прокричал радостно:

— Отлично. Режим «лапки в тепле» можно считать освоенным!

В этот момент великан рыкнул и развернулся в сторону шумевшего друида. Такая туша не могла не привлечь внимание, даже такого персонажа, как Вереск:

— Так — друид быстро взглянул на раненного волка. На гиганта, что тащил вырванное дерево. Взгляд сосредоточился на дереве… Улыбка стала кровожадной — Вот не знаю народ, кто из вас хороший и плохой… Но за зеленые насаждения и двор… в общем, кто прав вскрытие покажет, но ты, здоровяк, мне уже не нравишься!

Тут стоит сделать небольшое отступление. Многие, кто знает Вереска лично и не желает его убить сразу, то есть очень ограниченный круг людей… Так вот, эти люди согласятся, что особенной способностью этого игрока является не друидизм. Нет. Мега способность Вереска — доводить всех до белого каления буквально с пол тычка. При этом человек может его не знать, может иметь спокойный нрав и даже может не понимать языка… Но друид умудряется достать всех. При этом сделать это настолько самозабвенно, что в итоге «жертвы» становятся или его врагами или друзьями. Но «воздержавшихся» не остается по определению.

Гигант же не выглядел, как тот, кто спешит стать Вереску другом. Особенно в момент размахивания огромным деревом. А вот вариант ветковредительства, которому спешат подвергнуть друида многие, звучал вполне приемлемо. Как упоминалось ранее, будучи огромным синим гуманоидом, великан все же двигался вполне живенько. И расстояние, разделявшее эти два одиноких сердца он преодолел почти мгновенно.

Шакабум!

Огромный ствол дерева впечатал друида в землю. Тут же гигант подбежал вплотную, перехватывая свою «веточку» обратным хватом. Точнее как… картина была немного иной. Эта туша остановилась над сбитым на землю друидом. Тот не спешил подниматься и изображал из себя спящую в снегу принцессу. Но поцелуев не последовало. Великан взял дерево не за основание, а за самый верх и начал долбить корневищем по Вереску. Это было очень похоже на работу промышленного кузнечного молота, разве что после последнего по земле не расходились трещины. Да, заледеневшая земля напоминала здесь больше камень, чем мягкую и плодородную поверхность. Камень, что крошился под такими могучими ударами.

Удар.

Второй.

Третий…

Четвертого не последовало. Великан рванул вверх ствол дерева, но лишь проскользил своими ладонями по нему. Само древо осталось на месте. Это вызвало рык недовольства у гиганта. Чудовище попыталось поднять или вырвать ствол, но он будто примерз к земле. Хотя нет. Не примерз. Он прирос. В месте, где корневище ударялось по тушке друида, сейчас активно светился зеленым светом ствол. Светился и проращивал корни. Весьма активно, как для мерзлой, мертвой деревяхи. В какой-то момент все древо засияло зеленым свечением.

Гигант орал. Он поднимал целые облака снега и ледяной крошки, пытаясь оторвать это дерево. Но чем больше дергался ствол, чем больше разрывались корневища, тем чаще и гуще росли новые корни. Кажется, великан уже и вовсе забыл о первоначальной цели своей атаки. Он рычал и пытался поднять вертикально ствол, что стал теперь для него врагом номер один.

Тем временем с противоположной стороны этого древесного ствола засиял свет портала.

— Напугали ежика… Гениальное же решение. Все равно, что рыбу в воде топить — прямо из древесины вышел полностью целый друид. Широкий древесный ствол прикрывал его полностью, поэтому бесчинствующий великан не видел появления Вереска.

А вот кто видел, так это почти полностью восстановившийся волк. Его раны перестали кровоточить и в целом он уверенно стоял на своих четырех лапах. Стоял и никуда не собирался. Наклонил голову и не без интереса наблюдал за действиями друида.

Вереск же подождал, когда гигант в очередной раз прижмет ствол дерева к своему торсу, окончательно закрывая себе обзор. Друид в этот момент тихонько обошел рычащего великана и стал за его спиной. Он присел на одно колено, опустив руки на промерзлую землю. Две тонкие световые дорожки протянулись от его ладоней к продолжавшему расти древесному стволу. Но в этот раз их сияние было кроваво-красным. Когда сам ствол приобрел тот же цвет, Вереск резко встал. При этом его движение рук напоминало больше рывок. Будто он тянул что-то тяжелое и массивное. Где-то так и было, в некоторой степени…

Древо резко пошло в рост. По всему стволу появились отростки корней, которые мгновенно устремились в мерзлую почву. И их нисколько не смущало наличие огромной туши между ними. Но пробить массивного и толстошкурого гиганта корни не смогли. Вместо этого они начали огибать торс великана и прорастать в землю.

Свежие корни потянули державшийся ствол древа вместе с собой, клоня его к земле. А вместе в ним, в ловушке оказался и сам гигант. Ствол прижал его и повалил на спину. Он продолжал давить, разрастаясь все новыми и новыми корнями. Казалось, еще чуть-чуть и великан будет раздавлен под весом древесного ствола и непрерывно растущих корней.

Но так лишь казалось. Первое непонимание и растерянность гиганта прошла, и он начал активно сопротивляться. Пытаться встать. И потихоньку это получалось. Корни разрывались или вырывались с кусками земли. Становилось понятно, что долго он не продержится.

Голубое сияние портала возникло неожиданно. Это не был свет распространенного в игре одноразового портала. Нет. Больше он походил на те, что использовала Чихо, творя свою магию.

Но долго размышлять не пришлось. Свет магии погас, оставив среди снегов стоять неожиданного гостя.

Массивный латный доспех. Тяжелый, закрытый. Сияющие огнем руны. Они покрывали как доспехи, так и оружие. При этом они не светились, а именно горели. Шипастая, пылающая булава. Она сделала резкий кульбит и влетела прямо в лоб брыкавшегося великана. Гул поднялся такой, словно удар пришелся по цельной каменной глыбе. И будто этого было мало, оружие буквально взорвалось от хлынувшего из нее во все стороны потока неудержимого пламени. И этот огонь не останавливал ни окружающий холод, ни лед. Даже толстокожий великан и тот не устоял.

То, что осталось от бедного гиганта вообще можно было переносить в раздел профессии «Кулинария игры». Он почти сразу после удара перестал подавать признаки виртуальной жизни, а потом постепенно начал распадаться на пиксели и исчез. Значит он был все же нпс или монстром, а не играком.

Объятый огнем рыцарь развернулся к стоявшему и скалящемуся в широкой улыбке друиду. Он сложил свою булаву и поправил щит за спиной. А потом ударил в грудь латной перчаткой, вызвал тихий гул доспеха, и заговорил:

— Зло было наказано! Во имя силы луны и солнца! Аз есмь инквизитор Торн прибыл сюда карать неверных и нести справедливую справедливость в обугленные массы — и чуть тише и даже немного обиженно, воин добавил — Не одному же тебе развлекаться весь препатч, зеленый. А еще напарник, называется, мудак сочнохрустящий…

Слышавший эту тираду друид только развел руками в стороны и еще шире заулыбался.

— Ахринеть — тихонько произнес севший от удивления на пятую точку, волк. Произнес глубоким, хриплым… женским голосом.

Глава 21

Волк, а точнее волчица, начала покрываться золотым свечением. Это было слабое сияние, которое постепенно переросло в нечто иное. В сияние, что скрывало изменения. Трансформацию, если говорить конкретнее. Лапы, торс, пасть… всё. Хищница менялась, преобразовываясь в полноценного человека. И человека непростого.

Даже преобразовавшись в человека, в этой девушке легко узнавался охотник. Одежда, состоявшая из кожи и меха животных. Несколько длинных охотничьих ножей за поясом. Всякие мелочи, вроде трофейных клыков и когтей, что были привязаны к одежде тонкими кожаными ремнями. И в довершении — костяной лук за спиной. Большой и массивный.

Сама же охотница выглядела сродни виденному ранее волку — была брюнеткой с необычными, алыми глазами. К тому же, как стало понятно далее, при разговоре, у нее от волчицы оставалась еще одна особенность. Даже после трансформации клыки становились меньше, но полностью не пропадали.

— Вы вообще кто такие, парни?

Нормальный же вопрос?! Обычный и сказанный без единого варианта воспринять его двойственно. Но реакция «парней» оказалась не такой, как планировалось. Ну да, было бы удивительно, случись обратно. Особенно у одного притрушенного друида:

— Неожиданно и непредсказуемо. Ты мог в такое поверить, Торн? — Вереск обошел девушку вокруг, причем несколько раз. Его лицо было восторженно-задумчивым.

Его изумление заметила и сама девушка. Она смотрела на это довольно спокойно. И даже попыталась объясниться:

— Вы не местные. Это видно сразу. Дело в том, что я охотник-оборотень. Здесь игроков — охотников очень много, хотя похожих на меня довольно мало. Для игры я использую магию природы…

Такая подробная информация. И переданная неспешным, обстоятельным голосом. Кажется, девушка уже привыкла, что ее класс вызывает удивление. Поэтому объяснять его особенности она тоже привыкла. Видимо, способ «сгладить углы». Вот только, как оказалось, для присутствующих индивидуумов объяснение оказалось совершенно ненужным.

— Да я вижу, что это сила природы. Ничего интересного. Ты мне другое расскажи. Вот я еще понимаю твои ножи… в целом если не сгибать сильно спину, то, где их спрятать я примерно понимаю. Но как и куда ты прячешь лук?! Это ж сколько здоровья надо иметь!

Охотница запнулась. Посмотрела на стоявшего рядом Торна:

— Это нормально — кивнул рыцарь — Это как с запахами. Со временем «принюхаешься».

— Хм… хорошо. И… я их никуда не засовываю. Точнее засовываю, но в отдельное подпространство. Иначе говоря, инвентарь у меня дублируется. Вот только во второй, специальный, я не могу ничего положить или изменить содержимое. Туда отправляется только то, что было на мне надето и вещи, коротко говоря, «в карманах».

— Занимательно. И насто-о-о-олько вариативно. А как перспекти-и-ивно — важно покивал друид — Вот если в карман положить пространственный карман, в котором склад пространственных карманов. А потом…

— Даже не хочу знать — оскалилась увеличенными клыками, незнакомка — Давайте о чем-то приземлённом. Мы, охотники народ практичный. Меня, кстати, Диана зовут…

Она сделала паузу, ожидая ответа парней.

— Торн! Я тот, кто несет справедливость во все уголки этого мира.

— А я Вереск. И я тот, кто ее выносит, чаще вперед ногами. Вместе с уголками.

Диана на эти слова лишь хмыкнула:

— Ох парни. Ну и самомнение. Вы вообще знаете, где находитесь?

— Да нормальное у нас самомнение. Мы как электрики — живы, значит соответствуем — ответил, конечно же, Вереск — Что же до того «где», то у меня есть не лишенное здравого смысла предположение, подкрепленное фактами и свидетельскими показаниями, что на севере. Думаю, еще немного и можно будет дедушку Мороза найти… Или… Стоп! Это же не…

Друид схватился за сердце и показательно подошел к оставшемуся от великана дереву — это же был не дедушка? Если да, то не удивительно, что никто не видел его с бабушкой. С таким скверным характером с бабушками вообще сложно.

— Шутник значит? — Диана достала два своих ножа и осмотрела их — Не знаю, может это и к лучшему. Здесь любят шутников. Когда шутников едят, остальные успевают убежать. Шутить на севере некогда. А именно здесь и подавно. Мы на территории ледяных троллей парни. И этот индивид был лишь одним из многих. Я его встретила случайно. Но это не значит, что рядом нет еще. Давайте так, болтать, конечно, весело, но сначала стоит покинуть эту территорию.

— Отлично. Надеюсь, Диана Сусаньевна знает дорогу? — друид кажется особой сложностью ситуации не проникся — Или имеет крепкие, плохо отрезаемые ноги.

— Спокуха. Знает дорогу и тебя научит. Алгоритм прост — где теплее, там их нет. Идем на юг — девушка нисколько не смутилась шуткам зеленого… хотя нет, теперь уже хвойного. И это друида только больше раззадоривало, впрочем, как всегда.

— Собираемся в стаю и курлы на юг? Как мило… — друид неожиданно замолчал и совершенно серьезно произнес — Кто-то ломает их. Деревья и ветки. К северу отсюда.

Но объяснять больше ничего не потребовалось. Едва он договорил, как из леса рядом выскочил еще один тролль. Он был меньше и не тянул за собой дерево. К тому же тело его было неожиданно худощавым. Но скорость и реакция были куда выше, чем у предыдущего. Тролль бежал, успевая уворачиваться от веток и даже отталкиваясь от некоторых деревьев. Более мелкие же деревца он и вовсе сносил своей тушей и бежал дальше, не снижая скорости.

— Это бегун! Ищейка троллей! Нужно остановить его, иначе он позовет остальных — охотница перехватила извлеченные ранее ножи обратным хватом и побежала на монстра. Тот, в свою очередь, желающим убежать не выглядел. Наоборот, он рыкнул и подкорректировал свой путь. Теперь монстр бежал навстречу девушке.

— Негоже юной деве в бой вступать, когда рыцари подле нее. Срам мне и позор, если не вмешаюсь в славную битву и деву не защищу! Монстр будет повержен с особой жестокостью и максимально кроваво, во имя силы света и любви! В атаку! — Торн перехватил булаву, отчего та тут же вспыхнула огнем и побежал на тролля.

— Смотри лучше, чтобы тебе Анжелика «срам и позор» не оторвала, если узнает, что дев юных по обочинам лесов спасаешь — не смотря на бубнеж, друид тоже побежал за рыцарем, пусть и не так активно и радостно.

Неожиданно, но Торн в полном латном доспехе передвигался не хуже и даже быстрее легконогого тролля. Поэтому их сближение оказалось очень скорым.

Тролль достал свое оружие. Удивительно, но в руках тролля был настоящий длинный кинжал. Можно было бы назвать это оружие даже коротким мечом, вроде римского гладиуса. Но удивление вызывало другое. Меч был ледяным. Этот лед выглядел странно. Он отливал синевой и не имел ни единой трещины. Но был таким же прозрачным и блестел, как любой другой ледяной осколок. На этом свойства удивительного меча не заканчивались. Лед не лед, но быстрый тролль умудрился первым нанести удар. Он присел на бегу и не снижая скорости крутанулся на одной из ног. В этот момент меч описал полумесяц в смертельной близости от инквизитора. Но удар все же оказался заблокирован.

Щит Торн носил не просто так. Вот только суть не в этом. Щит, безусловно, выдержал. Но выдержал и ледяной меч. Удар со всей силы, усиленный инерцией и скоростью массивного тролля. И меч изо льда? И выдержал!

Можно было иметь много мнений о рыцаре. Торн любил поговорить. Делать странные, «рыцарские» поступки. Вот только в одном к нему никогда не могло быть претензий. Боец он был отличный и крайне грамотный. Местами даже беспощадный.

Удар щитом положил начало комбинации приемов. Во-первых, рыцарь, заблокировав меч, сделал шаг вперед, сократив дистанцию еще. При этом щит выступал и в роли защиты и как таран, если противник решит остаться на месте. Монстр в свою очередь решил, что уступающая ему в габаритах цель не будет опасна. Он принял удар на себя, приподняв ногу и попытавшись сбить щит и противника коленом. Это троллю не удалось. Сильный удар коленом словно каменную стену встретил. Торн не пошатнулся ни на миллиметр. А вот монстр заревел от боли.

Но моральные и физические терзания тролля, на почве вселенской несправедливости физических векторов в игре, мало волновал рыцаря. Как и говорилось ранее, это было начало серии ударов. После щита в атаку пошла булава. Она была нацелена на второе колено монстра. Поистине им попался самый невезучий монстр, умудрившийся не только сам повредить одну конечность, но и подставить вторую. Удар получился… чистым. Кажется, по лесу даже разнесся звук бьющегося фарфора. Ирония или нет, но повторный крик тролля, переходящий в визг, разнесся точно. Но не долго. Торну, видимо, вокальные этюды будущего Паваротти сильно не понравились и кант щита прилетел прямо в зубы монстра. Это действие звук прикрутило очень быстро. Как и желание тролля продолжать бой. Он упал и попытался развернуться и убежать. Но лапки с разбитым сервизом считали иначе.

Все, что удалось троллю — быстро отползать от рыцаря. Но все эти действия Торна не беспокоили. Вероятно, он и не заметил половины из них. Дело в том, что все это время рыцарь готовил спец удар. В некоторых играх такие атаки назывались «заряженными». Это когда сила удара зависела от вложенной в него энергии. А она, в свою очередь, требовала время на подготовку. И стоматологически-географические приключения тролля это время рыцарю дали.

Гул, сопровождающий удар булавой, был сродни работе небольшого реактивного двигателя. Она не просто горела, а пылала огнем, разбрызгивая его по снегу, сродни горючей нефти. И когда оружие нанесло удар — это выглядело как поток жидкого огня, что обволакивал монстра и растекался по земле вокруг.

Несчастный тролль, позабыв о ранах и боли, пытался стряхнуть это голодное пламя. Он катался по снегу, бил себя в попытке сбить огонь. Но все было тщетно. Огонь не ослабевал, а только набирал силу. И поглощал тушу монстра целиком и без остатка.

Прошло немного времени, как вместо бойкого монстра на снегу остался лишь черный, обгоревший силуэт. Бой закончился быстро.

— Вот она. Победа доброй жестокости над злой жестокостью! — Торн поднял вверх булаву, выпустив из нее несколько протуберанцев пламени.

— Как любопытно! — а вот друид был занят совершенно другим делом. Создавалось ощущение, что он не то, что не помогал, но даже не следил за боем.

— Что тебе любопытно?! Мог бы и помочь или ты зимой тоже в спячку уходишь? — не смотря на возмущение, слова рыцаря не были сказаны со зла. Так, по-дружески.

— Между прочим я помогал! Очень обидно, что ты не заметил — возмущение друида не имело границ.

— Что именно я не заметил? — Торн аж выпал из величественно-рыцарского тона.

— А то не заметил! Что все выбивания зубов, переломы конечностей и сжигания заживо производились под свежий и приятный аромат настоящей хвои. Ага! То-то же! Но не спеши просить прощения. Мы же друзья и я тебя уже простил — друид не давал вставить и слова инквизитору.

— Я… э…

— Но главное не это. Посмотри — Вереск достал из снега меч, он же кинжал, тролля. Ледяной клинок лежал совсем рядом от сгоревшего монстра. Но при этом пламя и жесткий бой нисколько на целостность синего льда не повлияли. Клинок был как новый.

— О! Любопытно — когда нужно было и Торн мог неплохо ворочать шарнирами в черепной коробке.

Разговор друзей перебила охотница, о которой оба парня уже успели позабыть.

— Господа. Если вы свой консилиум окончили, то предлагаю начать шевелить поршнями. Слышите? Это «рык-рык» и «рраа-раа-аа» неспроста. Синекожие и очень злые друзья этого гражданина уже бегут сюда. Вы изволили ОРАТЬ КАК ПАВЛИНЫ В БРАЧНЫЙ ПЕРИОД — прокричала Диана — А это в наших краях не приветствуется. Так что теперь придется осваивать любимейший северный вид спорта — бег трусцой. И советую начать НЕМЕДЛЕННО!

Не дожидаясь ответа, девушка окутала себя золотым светом. В тоже мгновение огромная черная волчица еще раз взглянула на удивленно смотревших на нее парней и побежала в противоположную от воинственных выкриков троллей сторону.

— Хорошая идея — кивнул друид и побежал следом.

— Даже местами благородная — поддакнул инквизитор и оба парня сравнялись в скорости бега.

Глава 22

— Не отвлекай меня — раздраженно произнесла Диана и случайно уронила небольшую птичью косточку — Черт!

— Искру истины я желаю зажечь во тьме моего разума. Нельзя упускать ни единой возможности для светлого рыцаря изучить что-то новое — став в героическую позу, заявил Торн — И… мне просто интересно.

Последнее было добавлено без единого зерна пафоса. Он просто пожал плечами и продолжил наблюдать из-за спины за действиями девушки.

Не сказать, что эти «действия», выполняемые охотницей в данную минуту, были слишком завораживающими, но что-то в них определенно интересное было. Все дело в том, что она разложила перед входом в пещеру множество мелких костей зверей и пыталась из них что-то собрать.

Пещеру? Ах да… Кажется, для точного отражения сути происходящего следует немного вернуться в прошлое. К моменту, когда бравое трио производило реверсивное нападение на троллей. Почему реверсивное? Да потому что двигались они в противоположную от врага сторону с острым желанием этих самых троллей в ближайшее время не увидеть. Но это было определенно нападение, да. И великие боги рандома (боги случайностей в великом игровом культе мамкиных нагибаторов всего живого) видимо испугались и решили их задержать, дав отдохнуть. Впереди показалось укрытие.

Небольшая пещера представляла из себя дыру в скале, едва видимую для невооруженного или даже вооруженного глаза. Ага, вооруженного желанием больше сюда никогда не попадать, потому как погода портилась. А испортившаяся северная погода — это как просьба «не открывать окно, мне дует» в аду для грешников. Ощущения яркие и есть, что рассказать. Хотя не суть, дабы не отдаляться от вопроса, следует просто уточнить, что метель крепчала, мороз усиливался, а желание оставаться на нем сильно ослабевало. Поэтому пещера оказалась неплохим выходом.

Но имел место один весьма спорный момент. Поскольку пещера была непроходной, то найди ледяные тролли игроков здесь, то тут они бы их и прикопали. Как оказалось, решение данного вопроса имелось и весьма простое. Охотница применила одну из своих способностей «создание приманки». Сложность заключалась в том, что идеально созданный тотем-приманка как раз подманивал монстров. А вот максимально плохой начинал работать наоборот — отпугивать их. Это было своеобразным наказанием игрока за недостаточное трудолюбие при создании приманки. Да, северные игроки так суровы, что им противостоят даже собственные умения. Как сказала Диана, она в свое время потратила достаточно времени для усовершенствования создания тотема. Он у нее очень хорошо получался… всегда. Отлично! Теперь ей приходилось прикладывать не меньше усилий, а то и больше, чтобы он получился максимально плохо.

Еще и один инквизитор постоянно отвлекал…

— Слушай, Торн, может поможешь своему другу? Или хотя бы проверишь, жив ли он там. А то что-то я давно ничего от него не слышала — девушка попробовала хоть как-то отвадить любопытствующего рыцаря.

Неожиданно это получилось очень легко:

— Так и есть. Права дева воинствующая. Нельзя оставлять друга близкого. Ибо не определено истинно, когда плечо, нога, рука или пинок дружеский ему в жизни понадобится. Я выдвигаюсь.

— Выдвигайся. Счастья и здоровья, долгих лет — наконец-то выдохнула охотница и продолжила свои попытки сделать дело, а именно тотем, максимально плохо.

Пещера не была однородной. Холодный ветер и мрачный гений дизайнеров игры, сделали ее более похожей на плод семейных отношений запятой и буквы «Г». Иначе говоря, небольшой кармашек, где можно было развести костер, не будучи замеченным снаружи, имелся. Как и сам костер.

Мало того, кроме самого костра, имелись еще некоторые неучтенные «базовыми настройками» вещи. А именно на широкой древесной тарелке лежало множество мелких орешков, а на огне костра закипала вода. И судя по мощному хвойному запаху — это была необычная водичка.

— Неожиданно, друг. Я вижу работу ты провел знатную. Но откуда вещи тактически-туристические нашлись в твоем инвентаре славном? Топливо для костра знатного, еда сытная и чай ароматный? Ведь это он так прекрасно пахнет? — рыцарь сел рядом с друидом.

Вереск молча протянул ему чашку чая и орехи. Торн кивнул и начал есть. Все же использование умений в таких тяжелых условиях требовало много сил. А как-то восстанавливать их требовалось.

— Смотрю у тебя высокопарно-героическое обострение, Торн? — усмехнулся Вереск, краем глаза глядя на друга. Сейчас все внимание друида было приковано к короткому ледяному мечу (или длинному кинжалу, кто этих троллей разберет). Сей славный представитель еще одного потустороннего союза меча и кубиков для коктейлей был изучен досконально, используя все нынешние, не имеющие аналогов системы диагностики. А именно: он был «осмотрен глазом впритык», был «пошкрябан ногтем» и даже проведен спектральный анализ путем осмотра лезвия «солнышком на просвет». Все данные, полученные друидом, сейчас осваивались и классифицировались в его голове, из-за чего бедняга испытывал явные проблемы с оперативными мощностями и тупил. По крайней мере, молчал сильно больше обычного и даже почти не шутил.

— Да ладно тебе. В препатче все равно скучно. Даже бодрой драки не найти. А особо хитрые умники, что пытались разжиться дровишками в твоем лесу, уже перевелись — печально вздохнул инквизитор.

— Ты отгонял людей от моего леса? Спасибо — кивнул отвлекшийся друид.

— Скорее загонял. Они отчего-то все бегут в лес, только видят меня. Как будто есть какая-то разница. Хотя нет, разница была. Так бы я их спалил. А так твои деревья мешали…

— Я надеюсь мои деревья и дриады в порядке? — Вереск стал настолько серьезен, что даже отставил в сторону меч.

— Да. Не переживай. Я помню о них. Пришлось правда драться с браконьерами без огня. Так что они просто были забиты булавой особо кроваво. Нет бы выйти и спокойно, цивилизованно сгореть… Что за люди?! Эм… не сбивай. Я не то хотел спросить. Так ты мне ответишь или нет? Откуда стол…

— И жидкий стул? — закончил за Торна, друид — А что тебя удивляет? Здесь вырастить что-либо вообще невозможно. Приходится генерировать что-то прямо на себе. Но даже так, я сейчас могу оперировать только особо морозоустойчивыми растениями. Поэтому у нас сухая кора хвойных деревьев пошла на костер. Молодая еловая хвоя пошла на чай и мои орешки ты сейчас пихаешь в рот.

— А-а-а, то-то я чувствую себя так, будто автомобильного освежителя «Елочка» нажрался — Торн хотел еще что-то сказать, но до него дошла вся сказанная друидом речь, в полном объёме и он резко подавился орехами.

— Кха! Кха-а-а!!!

— Не разбрасывай мои орешки! — возмутился последний.

— В смысле твои орешки пихаю в рот?! — наконец-то откашлялся и едва не фальцетом от сорванного голоса прокричал инквизитор.

— Ну выращенные мной кедровые орехи. Какие, если не мои? — словно маленькому мальчику объяснял это Вереск, хотя по его взгляду все, итак, было понятно. Пусть и сильно занятый, но приколист оставался приколистом.

— Даже не хочу развивать эту тему дальше… — наконец-то спокойно выдохнул Торн — Давай лучше…

— О! Орешки! — к ним подошла наконец-то освободившаяся Диана — И чай!

— Ага — друид радостно кивнул и протянул чай и орехи — Бери в ротик полностью и глотай. Не благодари.

Девушка, не привыкшая к диалогам друида, спокойно начала кушать, а вот Торн укоризненно качал головой, по-своему воспринимая этот диалог.

— Что ты его крутишь туда-сюда? — наконец-то произнесла Диана, когда закончила пить чай.

— Ты о мече? — кивнул на оружие Вереск.

— Скорее кинжале… Но да, о нем. Для нас он бесполезен, выбрось — спокойно ответила охотница — Все равно он скоро потеряет свои свойства превращаясь в обычный лед…

Неожиданная информация. Оказывается, среди них все это время находился человек, что видел такое оружие не в первый раз:

— Ты уже видела такое оружие? — тут же озвучил этот вопрос друид.

— Конечно. В нем нет ничего необычного. Нужно же троллям из чего-то делать оружие. Тут с железом сложно. Да и деревья с дубинами постоянно тягать тяжело — это понимают даже они. Тем более бегунам. Вот их шаманы и делают эти кинжалы. Правда не во всех поселениях, но в крупных, с хорошими шаманами, их встретить не редкость. Ты же слышал об оружии из вулканического стекла?

— На юге, где можно легко найти застывшие вулканические породы. Там их по-особому отбирают и обрабатывают, получая очень острое, но весьма хрупкое оружие. Слышал. Только сравнение странное.

— Почему же. Это можно назвать «северным аналогом». Только сырьем у нас служит не вулканический камень, а лед. Ты же не думаешь, что те камни без специальных заклинаний такие крепкие? Вот и наш лед такой. Шаманы что-то с ним делают, и он приобретает крепость и не тает в огне. Правда стоит надолго забрать его из поселения троллей, как лед становиться… льдом. Таких историй много. Я и сама пробовала. Это что-то вроде местного развлечения — сохранить кинжал подольше. Но пока ни у кого положительных результатов не было — спокойно взяла себе еще орехов охотница и продолжила обедать.

— А что тролли с ними делают, что лед держится? — захотел уточнить Вереск.

— А что они с ними делают? — передразнила друида, Диана — Лично я у них не спрашивала. Не думаю, что кто-то в здравом уме тоже захочет спросить. Идти в поселение, полное гигантов с невероятным иммунитетом к магии и шкурой настолько толстой, что не берет ни одно оружие, желающих мало.

Ее слова вызвали удивление у друида:

— Так мы же их магией огня били и стволом дерева? Не скажу, что эффект был лучшим, из виденных мною, но он был. Я бы это иммунитетом не назвал.

— А я бы это излишком дури назвала бы. Когда силы много, а ума… не очень. Еще и удачные сочетания получились — огонь и ледяная дубина. Видимо именно это и дало результат. Наверно. Ладно, спасибо за чай. Я бы посоветовала вам выдвигаться в путь, погода вроде становится лучше. Пойду, проверю выход — девушка не стала больше разводить болтовню, а пошла проверять свой тотем.

Вереск сидел молча, задумчиво рассматривая кинжал тролля. Казалось, ярко-синее ледяное лезвие нисколько не изменило своих свойств. Но…

Клинок полетел в догорающий костер. Тот ярко вспыхнул и попытался продолжить свое горение. Но через время шипение начало усиливаться, а пламя ослабевать. Так продолжалось с десяток минут, пока огонь окончательно не потух. Оставался лишь кинжал, лежавший в нем и по-прежнему сохранявший свои свойства. Или не совсем?

Аккуратно, едва ли кончиками пальцем, друид извлек это оружие. Внимательно смотрел его. На мгновение в одном из участков лезвия, оставшаяся там зола от костра поплыла, явно находясь в избытке влаги.

— Значит все же слегка подтаял. Нужно проверить пока мороз слабый — пробурчал друид, пошире раскрывая свою маску. Это, как оказалось, требовалось для того, чтобы удалось высунуть язык. И Вереск не придумал ничего умнее, как попробовать на вкус подтаявшее лезвие.

— М… как интерефно — попробовал сказать он, но примерзший ко льду язык не давал разговаривать нормально — Фто это ефё такое?! То-о-фрн!

Наблюдавший за все этим театром одного актера, рыцарь, молча и в полной тишине начал медленно расстегивать ремни на своих латных штанах.

— Позфоль мне узнать, дфруг. А фто это ты делаефь? — друид наблюдал за действиями инквизитора очень настороженно.

— Ну как же — удивлению рыцаря не было предела — Первейший способ освободиться — это полить примерзшее место чем-то тепленьким. Увы, но чай мы допили, костер ты затушил сам… Но не переживай, сейчас что-то тепленькое я тебе организую… Сейчас-сейчас. Только потерпи, я почти готов.

— Т-О-ОФР-Н!!!

Не смотря на крик Вереска, ремни инквизитор расстегивать продолжил. По древесной броне друида начали прокатывать волны алой энергии. Он явно собирался перейти в боевой режим. С вытянутым языком это выглядело особо воинственно.

— Вот! — Торн максимально ослабил одну из лямок и оказалось, что она прижимала небольшой кожаный мешочек. Он был похож на кошелек, только странно, ведь для таких вещей, как деньги, имелся игровой инвентарь — Мой Каратель-2000 для особо деликатных дел.

Оказалось, что в мешочке находилась небольшая булава. Хотя, это было больше похоже на палочку для коктейлей, чем оружие. Пробник булавы. Благо хоть друид успокоился и с интересом слушал инквизитора. А тот протянул эту микробулаву и гордо заявил:

— Максимальная теплопроводимость Карателя-2000 позволяет добиваться исключительно горячего и максимально контролируемого пламени. Сейчас освободим тебя, даже бровки не подпалишь. Это будет ювелирная работа, так что не дергайся, чтобы не обжечь щечки — как-то странно, по-доброму, рассмеялся инквизитор.

— Хорофо. Дафай. Я готоф!

Рыцарь взял эту маленькую булаву (скорее булавочку) двумя пальчиками и а-а-аккуратно так «тюк» …

Огромный столб пламени вспыхнул перед самой маской друида. От силы огня испарился не только кинжал тролля, но и весь находившийся здесь снег и даже подкоптился сам Вереск. Сейчас от него шла устойчивая вонь паленой хвойной смолы. На удивление друид не стал атаковать инквизитора сразу. Вместо этого он весь покрылся зеленым свечением, регенерируя броню. Одновременно с этим, Вереск тихо заговорил, сев рядом со снова вспыхнувшим костром:

— Значит Каратель-2000? И какого… херувима эта пиндюлина так бахнула?

— Редкостная рейдовая вещь. Мне досталась за большие деньги и по знакомству — аккуратно положил это ОРУЖИЕ назад в мешочек инквизитор. Уже, кстати, Каратель-2001. Зависит от количества людей, которые задали мне вопрос, начинавшийся со слов «какого х…». Извини, но что я мог сделать, я, итак, постарался ударить аккуратно. Между прочим, ты даже выжил!

— В твоем исполнении эти слова звучат как обвинение — друид смог наконец-то спокойно выдохнуть, восстановив броню — Ударил бы тогда своей булавой, что всегда таскаешь. Она вроде бы так сильно не лупит.

— Нельзя — любовно погладил булаву на своем поясе Торн.

— Позволь поинтересоваться почему?

— Мне ее Анжелика подарила. Ты мог своим лицом ее поцарапать… — инквизитор протер «подарок» и снова повесил ее на петельку на поясе.

— Да ты… — Вереск просто не находил слов — Да ты… романтик, я посмотрю.

Восстановившийся доспех друида снова начал наливаться алым светом.

— Эй! Вы там идете? Метель прошла! — крик Дианы прервал их милый разговор.

— Нам пора! Зло само себя к добру особо жестоко принуждать не станет. На нас одна надежда. Пойдем, друг. Я рад, что смог помочь тебе, но не стоит покрывать меня славой и благодарностью. Мы друзья и это наш долг — Торн перехватил лежавший рядом щит и пошел к охотнице.

— Что же — Вереск назидательно поднял вверх палец — Есть чему поучится, уважаемый мною немного меньше, я. Есть из чего сделать выводы. И что запомнить тоже есть. Как говорится «на каждое приключение найдется своя стрела в колене». Ладно…

Друид пнул немого земли на догорающий костер, отчего тот погас окончательно. Вышел из пещеры, становясь рядом с обсуждавшими что-то остальными члена отряда.

— Значит вы решили идти к троллям? — уточнила Диана, когда Вереск остановился рядом.

Торн вопросительно посмотрел на друида, тем самым отдавая ему право решения. Вереск же вернул на маску свою кровожадную улыбку и согласно кивнул:

— Нам нужен секрет этого льда. А нежелание троллей его отдавать — это проблемы троллей. Ну а ты с нами?

— При условии, что дорогу выберу я — стала предельно серьезной девушка — Я бы не хотела в лобовую разбираться со всеми обитателями этого поселения. А в целом, да! Что за охотник откажется, когда его зовут на такую охоту.

— Отлично, тогда выдвигаемся — бодро отрапортовал друид и двинулся вперед.

— Ага — схватила его за ветки на спине охотница и потянула в противоположную сторону — Голые и веселые. Я же вам сказала — дорогу выбираю я. Поэтому первый этап любой охоты — закупка всего необходимого. Пойдемте. Есть тут небольшое поселение охотников. Там и закупимся.

Глава 23

Как в итоге показала практика, «небольшое поселение рядом» оказалось не так уж и рядом. Дорога к нему заняла больше трех часов реального времени. Что в свою очередь довольно серьезное расстояние. Это касается непривыкших к длительным переходам «домашних» игроков. Так-то расстояние такое себе… К тому же, стоит учитывать, что вокруг не летали милые пчелки, рыгая медом и прополисом прямо на лица прохожих, а добрые пони не катали на своих спинах читающих стихи классиков, в голос, выхухолей. И все это действо не проходило под мягкими лучами восходящего с пониженной радиоактивной опасностью, солнца. Нет. Был дичайший мороз. И снег хрустел. Причем так, что не скажешь сразу, трещал он или твои заледеневшие ноги начинали крошиться.

Хотя Диана легко справлялась с дорогой. Лишь в начале пути она периодически поглядывала за бредущими чуть позади спутниками. Не каждый мог нормально передвигаться в такую погоду, хоть она и была виртуальной. Но пробирала, как реальная. Да, хотя для двух слишком неубиваемых мамонтов, тяготы пути, кажется, были не такими уж и тяготами. Даже без подготовки и привычки охотников.

— Поселение охотников выглядит бледновато — Вереск покачал головой, осматривая все здешние «красоты».

А из красот то, в целом, были только лавка алхимика, лавка оружейника, скупка шкур и небольшое здание, что гордо именовало себя салуном.

— Но сие место воспоминания навивает знатные. О землях далеких и стрелках зорких, что в глаз белки попадали с расстояния великого — очередная героическая фраза покинула генератор героических фраз в лице Торна.

— Вестернами повеяло, согласен.

Сказанное друидом и инквизитором вполне оправдывало колорит здешних зданий. Они представляли из себя словно скопированные из фильмов о диком западе постройки. Кроме того, многие здешние обитатели, укутанные в теплую одежду из шкур и меха носили еще и знаменитые ковбойские шляпы.

— Это поселение основали ребята из американского клана. Открытая перевалочная база. Им нравится после своей реальной жары побегать в таких снегах и ощутить себя потомками ковбоев — попыталась объяснить внешний вид поселения Диана.

— И как? Много Зверобоев исторгла сия благословенная земля колы и хот-дога? Хорошие охотники? — как бы между прочим поинтересовался Вереск, осматривая здания, как на экскурсии.

— Медведи говорят, что по вкусу такие же, как и остальные. Заходят, как все. Только выходят тяжелее — ковбойские сапоги со шпорами мешают — а вот охотница взяла четкий курс на лавку алхимика. Ее было сложно пропустить, учитывая большую вывеску в форме целебных зелий и полного отсутствия построек рядом — Смотрите, парни, нам здесь особо ничего не нужно, кроме зелий. Вот их надо побольше. Так что я бы вам советовала покупать побольше и не жалеть денег.

Когда же они вошли в магазин, первое, что сделала охотница — это громко и протяжно вздохнула и прикрыла глаза:

— Боже… Что ты то тут делаешь?

Радостный молодой парень, в таком же ковбойском наряде, что и у всех вокруг, помахал вошедшей девушке. А потом выпятил нижнюю губу и плюнул на пол:

— Эй, женщина, больше уважения. Иначе я тебе ничего не буду продавать! — он попытался еще шире стать, чтобы смотреться максимально солидно.

— Пол. За одно только «женщина» я тебе ногу сломаю. И не в игровом, а реальном мире. А станешь кочевряжиться, так обед сам готовить будешь…

— Ну-у-у Ди-и-и-и — кажется после последней угрозы образ парня сильно «поплыл» — Ну-у-у-у сеструня-я-я. Зачем ты со мной так?!

А! Так вот и ответ. Родня нагрянула нежданно.

— Потому что профилактическая пиздюлина, Пол, она как самое вкуснейшее лакомство — вместо тысячи слов — девушка начала потихоньку успокаиваться — Ты вообще, что тут делаешь?

— Моя последняя охота оказалась… не очень. И я решил заработать себе на эликсиры. Еще и навык торговли качаю — даже как-то гордо заявил паренек.

А вот сестра его объяснению рада не была. Еще один тяжелый вздох:

— Пол… Ты осваивал в игре строительство, кузнечное дело, плотницкое искусство, ювелирное искусство, гончарку, а теперь еще и торговля. Тебе не кажется, что неплохо было бы изучить еще и что-то, что поможет хотя бы попадать в свою цель? Ты же сам захотел быть охотником на севере — по лицу Дианы было видно, что она этот разговор затевает уже не первый раз.

— Потому что быть охотником круто… и кузнецом круто… и ювелиром тоже — глаза парня загорелись, а сам он уже был в мире своих фантазий.

— Распространенная проблема — понимающе похлопал по плечу охотницу Торн — Как говорит, моя бабуля — «главное, что не курит».

— Дай мне зелья, Пол. Мой «усиленный набор». И побольше горючих эликсиров и «незамерзайки» — Диана извлекла из инвентаря тугой кошелек и поставила его на прилавок, рядом с братом.

— Ого! Ты собралась на большую дичь, Ди?! Возьмёшь меня с собой? Ты как богиня охоты Диана, накидавшись по самые брови эликсирами, будешь разить противника. А я скромный Аполлон, твой божественный брат, стану сиять и вдохновлять тебя — ее брат прямо светился от распирающего его энтузиазма.

— Я иду к ледяным троллям… — даже не пыталась отговорить брата, девушка — Идешь с нами, божественное сияние?

— Пожалуй… воздержусь. Ты, конечно, богиня охоты, Ди, но тролли вас всех разорвут. Это понимаю даже я, такой себе охотник. И пусть твои помощники тоже зальются зельями по брови — это лишь продлит агонию. Знаешь… я даже приготовлю сегодня обед дома. Считай это моим маленьким вкладом в твое утешение за провал — быстро отказался от своей идеи Пол. А он оказался крайне прагматичной личностью.

— Ничем не удивил. Но за обед я запомнила. Кстати, помощники, я все. Закупаться будете? — хмыкнула Диана и отошла от прилавка, забрав переданный братом большой куль со звенящими бутылочками.

— Ну что, Помощник № 1, только после вас — ехидно отошел назад Вереск.

— Что вы, Помощник № 2, разве я могу впереди вас-то? — тоже попытался отойти Торн.

— Ладно парни — слушавший их тираду Пол замахал руками — я понял. Вы не помощники, а равноправные партнеры. Каюсь, мой косяк. Так вам что-то нужно?

Торн, не успевший еще отойти положил серебряную монету на прилавок и в своем высокопарно-героическом тоне заявил:

— Мне понадобится… лишь доброе слово и благое напутствие в нашей миссии. Ведь святые герои в ином не нуждаются.

— Одно напутствие — Пол с серьезным лицом выложил на прилавок кроличью лапку — И одно благое слово… Удачи в охоте! — громко и четко проговорил парень и вернулся за прилавок.

— А он хорош — кивнул Торн, скидывая все в инвентарь — Сдачи не надо.

— Отлично. А вам чего? — настала очередь Вереска.

— Я слышал у вас есть «незамерзайка»? — странно, но друид остановился с серьезной миной на маске.

— Да. Зелье, которое значительно снижает последствия холода. Хорошо помогает против ледяных монстров, атакующих холодом, и позволяет поменьше натягивать на себя теплых носков — Пол начал выставлять на прилавок означенные зелья.

— Отлично. Беру. Давай их и кое-что еще — Вереск кинул на прилавок тугой кошель с монетами.

— О! Щедрый покупатель. Я вас слушаю — парень не растерялся, сгребая кошель к себе за прилавок.

— Значит так. К «незамерзайке» добавь алхимический спирт, лимонад и ананас — перечень вызвал недоумение у всех, кроме молодого парня. Тот громко рассмеялся и уточнил:

— Ананаса нет. Апельсин подойдет?

— Отлично. Заверните — кивнул друид, сгребая выставленные на прилавок покупки.

— Мда… если это все ваши покупки, парни, то мне вас даже жаль. Мы все. Можем выдвигаться к лагерю троллей, господа — пока все шли к выходу, девушка, наоборот, вернулась к Полу — Я вас сейчас догоню, только с братом парой слов перекинусь.

— Хорошо. Ждем у входовыхода — махнул ей и вышел друид. Вслед за ним магазин покинул и инквизитор.

— Забавные ребята. С ними точно будет весело на охоте — еще сильнее рассмеялся парень.

— Пол — а вот Диана выглядела серьезной — Ты же предложил заменить ингредиенты. Значит ты знаешь, что это за комбинация такая? Я первый раз слышу о таком эликсире для охоты.

На слова сестры, парень отреагировал неожиданно. Теперь была его очередь тяжело вздохнуть и прикрыть ладонью глаза. Когда эта пантомима была исполнена, он приступил к объяснению. Пусть и короткому:

— Знаешь. Я вот твои увлечения охотой и туризмом не осуждаю, но иногда надо бы и в город выбираться. Вышеперечисленные ингредиенты вполне подойдут для создания игрового аналога Голубой Лагуны. Коктейль такой. Неплохая вещь, кстати, советую попробовать…

* * *
Север суров. Игровой же север суров… показательно. Ветра неистово хлестали щеки смельчаков. Те глотали набивающийся при этом снег и получали игровую ангину. А игровой лед заставлял выписывать вполне себе реальные, по ощущениям кульбиты. Как и упоминалось ранее — полное погружение в виртуал дарит не всегда приятные ощущения.

Всем ветрам на зло большой, черный волк (а точнее волчица) взобрался на скалу. Тяжёлый подъем. Но он того стоил. Лагерь ледяных троллей. Он был там, внизу. И виден отсюда, как на ладони. А вот тролли слежку увидеть не могли, ведь скала сильно мешала, да и ветер, идущий вверх не давал учуять врагов над головами.

Лагерь ледяных троллей был… основательным. Массивные древесные стволы были остро заточены и оборудованы в виде частокола. К тому же он включал в себя несколько более мелких лагерей, разделенных каменными стенами. Из крупных камней были и небольшие дома троллей. Создавалось ощущение, что каждый индивид строил домик вокруг себя, лишь бы поместиться. Хотя… с их габаритами сильно не по настраиваешься, никакого лагеря не хватит потом.

— Зуб даю, что те два домика в деревне — это постройки важных шишек — кивнул чуть в сторону стоявший с волчицей друид. Диана, как показала практика, вполне нормально могла разговаривать и в форме волка:

— Да. Тот, что украшен шкурами — это дом вождя. Нам к нему нельзя приближаться ни в коем случае. Это настоящая машина смерти, где и целого рейда будет мало. А вот тот домик поменьше, с разбросанными вокруг костями и скелетами животных — это обиталище шамана. Так что наша цель там.

— А больше никого и не видно. Слушай, а отличная была идея сделать из Торна приманку — рассмеялся Вереск и ткнул пальцем куда-то себе за спину. Там, в далеке периодически вспыхивали огненные языки.

— Вереск, а ты уверен, что с твоим другом будет все нормально? Даже не вступая в бой, от тролльей погони очень сложно уйти. Тролли очень выносливые и легко преодолевают снег. К тому же любят кидать камни и деревья в убегающую жертву — охотница даже в волчьем обличье выглядела взволнованной.

— Не-е-е — тут же, даже ни на секунду не задумавшись, отмахнулся друид — Легко. Ему даже в радость.

* * *
Тем временем в заснеженному лесу стальная, бронированная святость неслась, сбивая мелкие деревья. Торн бежал, уворачиваясь от прилетающих в спину огромных глыб льда и камня. В отдалении слышались множественные рыки и невнятные выкрики троллей. Они находились пока на достаточном расстоянии от инквизитора, но это не мешало великанам кидать камни на внушительное расстояние.

Но вскоре погоня обещала подойти к концу, потому как рыцарь остановился рядом с почти отвесной скалой. Легкий уклон и едва ли не сплошная ледяная корка на поверхности предрекали смертельное падение или бой с троллями. Спуститься было невозможно.

Торн глянул вниз. Прислушался к приближавшимся голосам троллей. А потом достал из-за спины свой щит. Положил его на снег рядом с собой и достал свое самое серьезное оружие — Каратель 2001. Потому что булаву низзя… можно поцарапать. Потом рыцарь полностью уселся на свой щит. Достал из инвентаря купленную у Пола кроличью лапку:

— Без тебя сейчас никак — произнес он, закрепляя лапку на поясе доспеха.

Проделав эти странные манипуляции, Торн отвел Каратель 2001 себе за спину и удерживая его одной рукой, упер в ледяную землю. Второй рукой рыцарь перехватил посильнее щит, на котором сидел.

— Во имя всемирного пафоса и превозмогания! ВПЕРЕД! ПАФОСНО ПРЕВОЗМОГАТЬ!!!

Каратель 2001 вспыхнул огнем. Сидевшего на щите инквизитора мгновенно понесло вперед и вниз, по ледяному склону. Почти добежавшие до него тролли начали поскальзываться и падать, не успев остановиться. Сам же Торн сейчас скользил по льду, лавируя от больших глыб, и пытаясь хоть как-то сохранять равновесие. Когда же впереди встречался особо крупный валун, объехать который не хватало времени, Каратель 2001 опускался вниз и бил о землю, изрыгая столб пламени. Метеорит имени Торна перелетал через валун, только набирая скорость.

* * *
— Смотри — тихонько дернула головой Ди, привлекая внимание друида — это шаман.

Упомянутый монстр неспешно вышел из своего убежища. Остановился, глядя куда-то в лес. Как раз туда, где сейчас терпела непредвиденное дтп погоня за инквизитором. Тролль что-то пробурчал и поправил свои бусы на шее.

Кстати, кажется, стоит упомянуть о самом внешнем виде сего колоритного индивида. Данный великан был намного более худощавым и сухим, чем остальные тролли-бойцы. Чем-то он напоминал того бегуна, только был все же выше и плотнее. В общем что-то среднее. Но главным было не это, а множественные обрезки шкур и фрагменты костей и черепов, что были на них закреплены. Такая одежда не могла ни от чего защитить, и было сразу понятно, что она являлась исключительно ритуальной. К тому же в руке тролля находился необычный посох. Он представлял из себя обычную древесную палку, полутораметровой длины. Но изюминкой было то, что было сложно понять из чего она состоит. Основа — дерево, что растрескалось или как-то иначе разделилось на множественные осколки. Очень мелкие осколки. И все они находились внутри цельного льда, что имитировал своими контурами разрушенное дерево. Выглядело так, словно этот лед исторгся изнутри древа, поглотив его. Необычная вещь.

Но вернемся к самому троллю. Шаман постоял недолго, следя за огненными вспышками, что сверкали где-то вдали. А потом развернулся в сторону своего домика и, не входя в него, выкрикнул что-то. Не ясно получил ли он ответ или нет, но тролль перехватил поудобнее свой посох и пошел куда-то. Обминая дом и хижину вождя. Куда-то в лес, в сторону противоположную от погони троллей. Еще севернее от своего лагеря.

— Тебе нужна была информация о магии шамана? — тут же оживилась Диана — у нас есть только эта возможность попробовать узнать хоть что-то, не вступая в бой. Пойдем?

— Уже! Бегу на мягких лапках — Вереск начал двигаться за девушкой. При этом ветви за его спиной постепенно вытянулись намного сильнее своего обычного размера. Теперь они доставали своими иголками до снега, по которому шли игроки. Пушистые игольчатые ветви захватывали широкий участок снега, разравнивая и маскируя следы. Шагая точно за Дианой, Вереск почти не оставлял следов.

Переход к обиталищу шамана прошел без происшествий. Охотница стала у входа. Его прикрывали несколько шкур, которые не давали возможности увидеть, что находится внутри. Но Диане это и не требовалось. Волчица подняла вверх мордочку, активно принюхиваясь. В какой-то момент ее глаза округлились от неожиданного удивления:

— Да ладно! — произнесла она и вошла внутри.

Вслед за девушкой, не задумываясь, вошел друид. И так, они оба, остановились у входа, созерцая неожиданную картину.

В центре просторной хибары тролля стояли две большие костяные клетки. Такие, что и для тролля были бы просторны. И в каждой из них сидело по одному человеку. Человеку-игроку.

— Ух ты! — произнесла Диана, глядя на пленников.

— Ух ты!!! — произнесли одновременно те, глядя на девушку и друида.

Это были двое молодых парней. Возможно, немного старше Пола. Одеты игроки были в хорошие, не сковывающие движение куртки. На головах каждого имелась шляпа, сильно похожая на ту, что носил Индиана Джонс. Пожалуй, последним примечательным моментом был факт того, что один из них был блондином, а другой брюнетом.

— Господа — произнес один из парней — а не будет ли вам сложно убрать вот эти тазобедренные кости северного оленя, что служат в качестве запирающего механизма в наших искусно сделанных ритуальных клетках племен ледяных троллей? — потом парень развернулся к своему другу и не сбавляя темпа речи продолжил говорить — Кстати, коллега, следует не забыть внести описание данного запирающего механизма в нашу клеткопедию. Игроки должны получать максимально полную информацию от нашей игропедии.

— Так и сделаем — кивнул его друг и теперь он уже он продолжил говорить с вошедшими — Мы бы открыли сами, но конструкция такова, что выход находится на крыше клетки, а одновременно держаться, и вытягивать плотно загнанную массивную кость не представляется возможным — теперь уже он переключил внимание на своего друга, как тот делал ранее — И нужно не забыть внести в охотникопедию информацию о наличии таких животных как северный олень здесь. А также добавить в некромантопедию список всех имеющихся в распоряжении троллей-шаманов костей.

— Парни! — прервал их обоих скалящийся широкой улыбкой на маске, друид — А вы вообще кто такие?

— О! — произнес блондин — Вы, наверно, слышали о нас!

— Конечно же слышали! — продолжил говорить брюнет — Ибо мы те, перед голосами которых блаженно замолкают мамкины нагибаторы всея игры.

— А топовые тащеры сервера чувствуют спокойствие в душе, заслышав наши имена!

— Мы… *драматическая пауза* … Чак! — кивнул брюнет.

— И… *неожиданно возникшая барабанная дробь на заднем фоне* … Карас! — ударил себя в грудь блондин.

— А вместе мы великие исследователи игры, секреты которой покорятся пред нашим неусыпным оком — закончили они одновременно под непонятно откуда взявшиеся величественные звуки труб.

— Так что вытяни косточку, будь добр — тихонько добавил брюнет.

Глава 24

Путем несложных манипуляций Вереска, рядом с клетками выросло две маленькие сосны. Они были кривыми, но пара веток делала из них природное подобие лестниц. Именно по ним и поднялся друид, после чего вытянул заклинившие люк кости.

— Показательно — кивнул Чак на деревья-лестницы — Если оказался в клетке и нет иного пути, поможет только сосна… Ну да ладно.

— Нужно будет внести этот вариант побега с использованием имеющихся под рукой друидов в нашей побегопедии — кивнул Карас.

— Парни, давайте мы сейчас быстренько отсюда укатимся колбасками, а вы потом в своей как-я-попал-в-клетку-педии поведаете свою историю — Вереск выглянул из шатра. Пока никого видно не было, что радовало. Но ускориться все же требовалось.

— Поняли!

— Шевелимся!

Удивительно, но оба парня не только не обиделись на замечание, но и начали возиться быстрее. Уже через пять минут все были свободны. Но это не отменяло не очень благополучного географического расположения группы.

— Никого не видно — Диана принюхалась и кивнула — Нужно идти!

Теперь уже небольшой отряд двигался назад. На облюбованную скалу. Но не все было так безоблачно. По сути, первая вылазка закончилась ничем, в плане выполнения поставленной миссии. Она только усложнилась дополнительными действующими лицами. Или нет?

— Итак, господа, мы вас внимательно слушаем — друид сел на небольшой камень, смахнув с него снег — Не сочтите за допрос. Здесь безопасно, на этом скальном уступе. Тролли нас не найдут. Но нам все равно придется возвращаться к троллям. И было бы неплохо в качестве благодарности получить от вас если не помощь, то хотя бы побольше полезной информации.

— Мы вас понимаем — кивнул Карас — в плане боевой помощи мы не сможем для вас особо что-то решить. Я и Чак исследователи. Это такой игровой класс.

— Не слышала — отрицательно покачала мордочкой волчица.

— Слышал, но лично не знаком — кивнул Вереск — Если я правильно помню, у исследователей высокая сопротивляемость какому-то одному элементу и необычное оружие.

— Хотя он имеет множество подклассов, но в целом описание верно — согласился с ним брюнет… кажется Чак — У меня высокая сопротивляемость огню. Вон у Караса, наоборот холоду. Что же до оружия, то тут вы правы, без преувеличений.

Чак извлек из инвентаря спрятанное до этого момента оружие:

— Мы боялись, что после смерти можем его потерять, поэтому спрятали в инвентарь. Все равно те кости, изнутри клетки, было не перерубить. Так вот у меня это топор — он повесил себе на пояс… лопату? По крайней мере этот одноручный топор был очень на нее похож и даже заточен по окружности.

Второй парень тоже достал из инвентаря свое оружие и нацепил на пояс. Но было оно немного странным…

— Это шампур — кивнул на оружие парня, Вереск.

— Нет! Это шпага! Хотя дома я шашлыки делаю отменные. А если еще с картошечкой, что делает Чак, так и вовсе — кажется парень поплыл, уходя в свои воспоминания. Удивительный случай входа, а не возврата в реальность из виртуальной реальности.

— Понял-понял. Вы исследователи и на бой не заточены. Но в плане информации о троллях, сможете чем-то помочь? — друид хоть и разговаривал с парнями, но сам внимательно следил за лесом, в который удалился Торн. Огненных вспышек и криков троллей видно и слышно не было уже довольно долго.

— А вот тут вы обратились по адресу — говорили оба парня, часто перебивая друг друга — У исследователей есть особая способность. Это «Анализ сути», который дает игроку информацию о предметах и их свойствах. Правда работает не всегда одинаково… и не на всех предметах… а иногда и вовсе не работает. Но кое-что по троллям мы определить успели. Даже начали заполнять нашу троллепедию.

— Хорошо, парни. Меня сильно интересует оружие троллей. Я сейчас о тех ледяных кинжалах, которые как небольшие мечи на их поясе висят — первым задал вопрос друид.

Диана тоже не стала упускать возможности узнать выгодную для нее информацию:

— И по трофеям и слабым местам их шамана и вождя что-то рассказать сможете?

Оба исследователя отошли и начали шептаться. Так совещание плавно перешло в спор и выдвижение теорий. В итоге, парни все же успокоились и первым заговорил Чак:

— Извините нас. Просто мы пытались хоть что-то узнать о вожде, но ничего не получилось. Дело в том, что нас то и схватили только потому, что мы пытались узнать что-то о вожде. «Анализ сути» не сработал на вожде. Мы пытались заглянуть в шатер и подобраться поближе, пока он спал. Но ничего не получилось. Нас схватили. Можем сделать вывод только по внешним данным. Это огромный тролль, с хорошо развитой мускулатурой. А если учесть то, что наша магия не сработала на нем, то и с высоким сопротивлением магии. Магических атрибутов при нем не было. Кроме огромного меча из стали, несвойственного для этого народа. По трофеям все просто — много-много сундуков с имуществом убитых ранее рейдеров.

— Здоровая туша, машущая двуручным мечем. Неостановимая оружием и магией — покивала Диана — вполне похоже на то, что рассказывали ребята, которые пытались с ним драться. Один только вождь укладывал целые рейды. Об отрядах и речи не идет.

— Спасибо. Интересная информация. Мы запомним — Карас сделал какую-то отметку в небольшой записной книжке, что была им сразу же извлечена из инвентаря и возвращена туда же.

— Хорошо. А что по шаману? Меня не столько он интересует, как процесс создания нетающего льда — теперь переключился на свой вопрос друид.

Карас снова достал свою записную книжку, с возвращением которой он явно поспешил и что-то активно стал искать в ней:

— Ага. Нашел. По шаману информации больше. Слаб к огненной магии и физическому воздействию. Имеет сильную, но медлительную магию льда. Многократно усиливается при использовании посоха из ледяного древа, что постоянно с собой носит. Именно этот посох и создает самые сильные ледяные заклинания. А будучи полностью заряженным может создавать этот самый нетающий лед. Хотя может и так, но эффект будет непродолжительным. В целом все время, при котором обеспечивается «не таяние» полностью зависит от вложенной в лед силы. Теоретически, если она не закончится, то и лед никогда не растает… наверно. С собой носит несколько сумок. Думаю, что-то ценное в них обязательно найдется. А еще, я уверен в дороговизне и магической ценности носимых им амулетов. Они просто не могут быть обычными, слишком уж он жирная рыба.

— Я вам так скажу — закончил рассказ Чак — по нашим наблюдениям шамана победить можно. Ко всей магии, кроме огня, у него все же отличная сопротивляемость. Да и выносливость тролля. Но шаман медлительный в своих атаках. А если как-то забрать его посох или разделить их, то и шанс победы будет почти стопроцентным, даже для небольшой группы. Вот только этого не сделать в поселении, полном троллей, еще и с взбешённым вождем под боком. Только «один на один» с шаманом.

— Погоди! — Вереск аж подпрыгнул с насиженного камня — Но ведь он уходил! Мы освободили вас, когда шамана не было в шатре. Куда он уходит?

— Вот. Я к этому и веду — закивал Чак — Это игровая механика. Когда у шамана появляется пленник, которого сажают в клетку, то его «распорядок дня» меняется. Он начинает подготавливать жертвенный алтарь, который находится за поселением. Иного варианта застать его в одиночестве нет.

— Да, народ — как бы извиняясь, Карас развел руки в стороны — получается, освободив нас, вы лишились единственной возможности победить этого тролля. Хотя… ради исследований я готов пойти на многое. Как вариант, могу отдать все свои вещи Чаку. Из-за высокого сопротивления холоду мне это сильно не повредит. Я вернусь в клетку и даже после смерти не потеряю ничего. Это единственный вариант.

Парень был настроен серьезно. Он даже начал отстегивать свою шпагу-шампур, передавая ее другу. Но их подготовку остановил Вереск:

— Ребята. Я вам признателен за такую преданность делу мирового пополнения всяких чего-то-там-педий, но, кажется, вопрос пленника решился сам собой.

Друид кивнул вниз. В лагере троллей царило оживление. Вернулись тролли-бойцы. Хотя выглядели они странно. Многие хромали, были какими-то… обгоревшими. Но вернулись они не с пустыми руками. Сразу четыре тролля тянуло по снегу плотно сплетенную сеть. Судя по всему, сеть необычную, потому как она излучала легкое синеватое свечение. Но самое интересное было в другом. Внутри данного рыболовно-охотничьего агрегата находился недовольный Торн. Инквизитор пытался бить огнем и просто рвать удерживающие его путы, но ничего не получалось. Мало того, огонь даже не покидал внутренних границ сети. Проще говоря, страшный огненный инквизитор не мог ничего противопоставить удерживающим его троллям. Он барахтался, подобно рыбке.

Тяжелый, гремящий латами, куль святой ненависти был протащен вдоль поселения и скрыт в глубине хижины шамана. Как раз к этому моменту, означенный тролль, любящий магические эксперименты летального характера, возвращался со своего алтаря. Теперь у него однозначно было на ком их проводить.

— Божечки — расплылся в довольной улыбке друид — Я успел сделать «захват экрана». Картинки барахтающегося в сетке Торна буду согревать мою черствую душу холодными зимними вечерами.

* * *
— Так, или иначе, но жертва имеется. Нужно готовить ловушку — что же, Диана, подобно настоящей богине охоты, была настроена решительно — Я вижу реальную возможность получить этот трофей. Шаман станет моей добычей.

— Мне нравится твой настрой — речь девушки нисколько не смутила друида — Мне кажется, все складывается отлично. И у меня есть план. Ха-ха.

— Отлично! Хороший план — это половина успеха всего предприятия — оживился Чак.

— Мы готовы помочь — а за ним и Карас — Это будет замечательное преключение. И очень информативное.

Вот только девушка не была так вдохновлена словами Вереска:

— Парни. Я с ним уже успела поохотится. И совершенно не советую вам так радоваться его плану. Возможно, не у каждого хватит здоровья такой план пережить.

— Да ладно тебе! План огонь! Предлагаю дождаться, когда шаман уйдет и разобраться с ним впятером у алтаря — друид аж светился энтузиазмом — Простота, как говорится, залог успеха.

— Так он только что ушел… — начал говорить Чак, но его перебила Диана.

— Впятером? — девушка перешла в свою человеческую форму. В очень возмущенную человеческую форму — Нас четверо, вообще-то. Это что за план, в котором ты своего друга освободил «постфактум»? Там, если ты забыл, полное поселение троллей и злющий вождь. Я крайне не советую идти туда открыто и пытаться освободить парня. А пробраться тихо тоже не получится — слишком много троллей.

— Резонно. Поэтому мой сумрачный гений все продумал. Я же знаю, что вы в меня верили, поэтому подвести вас я никак не мог. Решение будет просты, но элегантным, как все, что я планирую. Если не получается сделать все открыто и не получается сделать втихомолку, то мы сделаем все открыто втихомолку!

— Неожиданно — произнесли оба исследователя одновременно.

— Дебильно — ну… мнение девушки с парнями немного не совпало.

Но Вереск уже никого не слушал. Он рылся в своем инвентаре, выискивая горючую смесь и спиртное, что купил ранее.

— Так — друид всмотрелся вдаль. Там силуэт шаман пропал из зоны видимости. Он ушел уже достаточно далеко — Отставить панику, такой план обречен на успех. У нас мало времени. Диана, я в тебя верю. Стреляй!

— Что?! — девушка округлившимися глазами смотрела, как друид медленно поднимает обе бутылки с опасными смесями и кидает их в сторону лагеря троллей. Скальный выступ давал достаточно времени и расстояния, чтобы полет получился затяжным, но эффективным.

Не смотря на растерянность, инстинкты охотника взяли свое. Девушка резко выхватила лук, укладывая на тетиву сразу две стрелы. В то же мгновение эти смертоносные снаряды просвистели с огромной скоростью и попали точно в цели. Обе бутылки разбились, почти долетев до центра поселения. Осколки стекла, как и опасное содержимое, разлелелись по огромной площади. В то же мгновение облако огня начало разрастаться и заполнять все про пространство вокруг. Но этот огонь был мало эффективен в плане урона. От его жара стоявшие рядом тролли просто прикрыли глаза рукой и даже не соизволили отступить. Облако огня быстро вспыхнуло и так же быстро пропало.

— Готовьтесь выдвигаться — друид начал потихоньку двигаться вперед — пришло время действовать открыто втихомолку.

Мощное облако огня пропало. Но неожиданный перепад температуры все же произошел. Игровая механика восприняла это слишком активно, что было свойственно для этой игры. Как итог мощный туман образовался из-за перепада температур и начал заволакивать весь лагерь троллей. Видимость стала почти нулевой.

Группа спасителей-тихушников выдвинулась на дело. Но как упоминалось ранее, долго двигаться не пришлось. Надутый и пышущий пятидесятью оттенками негодования, Торн, сидел в клетке.

Вошедший друид взглянул на сидевшего в клетке инквизитора. За этим последовала длительная пауза в полной тишине…

— Да ржи уже, хвойная красавица. У тебя же на маске написано, что тебя сейчас просто разорвет от смеха — сказано было как-то совершенно простенько. Рыцарь в этот раз отчего-то обошелся без своего героического слога.

— Не слушай этого дурака… эм… дурак — тут же среагировала Диана, давая подзатыльник уже открывшему рот Вереску и погрозила кулаком инквизитору — Давай, разреши ему шуметь. Пусть все тролли сбегутся и нас еще в клетки усадят. Тебе я смотрю там слишком одиноко?

Тем временем друид пришел в себя. Хотя теперь он выглядел как выброшенная на берег рыба, пытаясь схватить побольше воздуха и не смеяться. Вскоре это ему удалось, пусть и широченная улыбка не сходила с его маски.

В работу пошли все те же сосенки-лесенки. И уже через пару мгновений, по отработанной схеме, был освобожден и рыцарь.

Ты птица гордая, ты птица певчая,

Я отпускаю тебя.

Да-ва-а-а-ай. Шур-ши-и-и-и.

Тихонько пропел друид, вытягивая заветную запирающую косточку.

Как только Торн выбрался, то сразу же схватился за оружие. И даже любимую булаву поцарапать не побоялся. А щит так и вовсе был похож на ожившее пламя, даже металла видно не было. Инквизитор пылал гневом, в буквальном смысле:

— Все. Им кабзда. Я поступлю с троллями, как древние рыцари с принцессами. Их сердца и руки мои.

Но этот суицидальный героизм немного остудил Вереск:

— Погоди, друг мой. Побег из Троллешенка еще не окончен. Я вижу, как ты пылаешь желанием применять мотивированный садизм на окружающую действительность, но Диана права. Есть вариант, что окружающая действительность применит садизм на тебя — друид подошёл почти вплотную к Торну, положив руки ему на плечи и на ухо прошептал — Но я знаю, кому мы можем набить морду без последствий. Ты в деле?

— Я всегда верил в твое умение находить элитный мордобой среди серости драк. Мое сердце и желание спалить все на хрен с тобой на веки.

— Отлично. Шамана не видно. Туман еще держится. А значит все складывается как надо — Вереск осмотрел свой отряд «причинителей страданий» и махнул на выход — Переходим ко второй части плана, под кодовым названием «Сейчас один шаман ледяных троллей умрет, без кипиша и смс». Напоминаю о необходимости сохранять радио, мордо, ного и доспехомолчание. У нас под боком папа-тролль в домике, с бодуна может надавать любому за лишний шум и выключенный телевизор. Поэтому ноги в лапки и вперед.

Глава 25

Белая-белая поляна. Вокруг белый-белый ледяной лес. И на белом-белом алтаре, изо льда, проводил свою подготовку шаман троллей.

— Все такое белым-бело, что мне анекдот вспомнился — выглянул из своего укрытия друид. Проверил, что шаман по-прежнему на месте и спрятался опять. К слову, прятались они в небольшой рощице, справа от места проведения ритуала. Но поскольку все вокруг было таким вот «белым-белым» особо-то близко подобраться не получалось. Любой объект становился, что бельмо на глазу. Таким образом можно было или прятаться тут дальше или сразу нападать.

— Мне кажется, что сейчас это не совсем уместно — так же быстро выглянула Диана и вернулась в укрытие — Он не будет там сидеть вечно. Надо что-то решать или слушать твой нереально крутой план.

— Зря ты не хочешь послушать анекдот. Там еще в конце мышка с бодуна рыгала… эх… нет в тебе зерна романтизма моя пушистая подруга. Хорошо. Тогда перейдем к плану. Он очень сложный, поэтому слушайте внимательно.

Кроме Дианы, занятые своими делами Чак, Карас и Торн даже пододвинулись поближе, чтобы лучше слышать великий ПЛАН. Правда рыцарь сделал это без особого энтузиазма, примерно понимая, какой это план будет. Планы от сомелье планов, месье Вереска, всегда отличались узнаваемостью фирменного стиля. Стиля авосьпроканает… понимаю, сложное слово… наверно немецкое. А значит такое же надежное, как и сам план.

— Слушаете? Отлично. Чтобы победить шамана троллей, нам нужно на него… напасть! — выдержав театральную паузу, радостно ударил в ладоши друид.

— Неожиданный подход — поддакнул Торн — продолжай. Страшно подумать в какие дебри тебя заведет такая сложная цепочка действий.

— Я рад, что ты меня понимаешь. Поэтому он будет отличаться простотой. Специально для вас стараюсь. Итак! Торн! Ты нападаешь на него с любимой булавой и не боясь ее поцарапать, бьешь шамана со всей силы по лицу!

Инквизитор промолчал и только закатил глаза. Вся его поза как бы говорила «а чего еще ты ждал от него?»

— Чак! — переключился на второго человека друид — Ты берешь свою лопату и тоже нападаешь на шамана!

— Это топор — начал, в очередной раз, объяснять парень, но не увидев и намека на понимание со стороны Вереска, просто кивнул и согласился — Я понял. Я нападаю.

— Отлично! Тебе помогает Карас и его опасный шпампур! Вместе вы образуете дуэт побеждунов троллей!

— Что еще за шпампур? — пусть переспросил сам Карас, но удивились и ничего не поняли, кажется, все.

Друид, после этого вопроса, тоже посмотрел на него удивленно и в таком же тоне переспросил:

— Но ты же все равно стал бы мне утверждать, что это не шампур, а шпага. Поэтому я просто решил «не вашим и не нашим» и соединил эти два слова. Так что у тебя шпампур. Видишь, какой я человек хороший? Все для вас стараюсь!

— То есть ты… — вытер лицо обеими ладонями Карас, словно пытаясь проснуться — изначально понимал, что неправильно называешь наше оружие, но продолжал это делать?

А сам Вереск не то, что не ответил на его вопрос, а уже даже не слушал исследователя. Он целиком переключился на Диану. Но та заговорила первой:

— Давай уже. Сообщи мне, что я должна атаковать шамана и помочь этим троим. Я хочу услышать о таком неожиданном развитии событий лично от тебя — съязвила охотница.

— Что ты?! Это было бы слишком скучно и предсказуемо. Тогда бы план лишился изюминки. А в моем плане целое ведро изюма — на эти слова Вереска все дружно, как один, скептически хмыкнули — Поэтому для тебя будет отдельная задача. Специально подготовленная роль, заточенная исключительно на особенность твоей расы и класса.

— Ого! Я вся во внимании — все же легкая заинтересованность в голосе девушки таки появилась.

— Смотри. Ты оборачиваешься в волчицу. Пока Торн героически совершает героизм с запахом напалма, а наши исследователи «напедивают» шамана на разные чего-то-там-педии, ты подходишь вплотную… И дела-а-а-аешь КУСЬ за бочок! Классический, волчково-бочковый кусь. Противник переигран и уничтожен!

У бедной охотницы просто отняло дар речи. Она открывала и закрывала рот в попытке сказать хоть что-то. «Хоть что-то» сказал уже привычный к такому Торн:

— Хорошо. Я так вижу, пока план надежный, как швейцарские часы. Одно мне не понятно — где в этом замечательном стратегическом эпосе ты, ленивый патиссон?

— О! Я рад, что ты меня об этом спросил — глаза Вереска аж загорелись от предвкушения — Все это время вы будете ослаблять врага и подготавливать плацдарм для моей финальной мега-супер-атаки. Ее не остановить, портив нее не защитится и никакие сопротивления не помогут. Но мне нужно сгенерировать достаточное количество силы природы, что в данных условиях требует времени.

— Получается — наконец-то вернула себе дар речи охотница — все, что ты наговорил до этого можно было уместить в одно «отвлеките шамана, пока я готовлю заклинание»?

— Тогда бы план потерял шарм и глубину — отрицательно покачал указательным пальцем друид.

— Нельзя потерять то, чего нет — вздохнул Торн, перехватывая поудобней свою булаву — Но, черт побери, чего не отнять в твоих планах, так этого того, что он, по факту… рабочий. Звучит и выглядит хреново, но вполне осуществим. Попробуем?

Вопрос был адресован всем. В целом, хоть народ и задумался, но общее мнение высказала Диана:

— За неимением вариантов…

Остальные лишь согласно покивали головами.

— Тогда на счет три — булава инквизитора вспыхнула огнем, что как бы… очень плохо сказывалось на незаметности — Три!

Рыцарь побежал на удивленно смотревшего на него шамана троллей. Вслед за ним, ругаясь и матерясь, выдвинулись и остальные «уничтожители троллей».

* * *
Шаман троллей оказался крепким орешком. Первым до него добралась, обернувшаяся волком, Диана. И, что удивительно, из всего арсенала умений охотника, не смотря на возмущения, она выбрала именно тот самый «кусь». Кусь достиг цели, и тролль взревел, пытаясь оторвать волчицу. Не сказать, что это наносило его толстенной шкуре смертельные повреждения, но некоторые неудобства были. Неудобства в виде висевшей на боку волчицы, которую никак не получилось сбросить.

В тоже время врага настиг инквизитор. С громким криком он ударил шамана булавой по лицу. Удар был заблокирован необычным посохом тролля. Как оказалось, данная палка была достаточно крепкой, чтобы остановить пылающую булаву. В ту же секунду, этот же посох был использован для контратаки. Он засветился ледяным светом и исторг из себя заклинание. Конус холода устремился к Торну. Конус, который по мере отдаления от шамана, набирал силу, превращая всю встреченную влагу в воздухе в ледяную шрапнель. Эти снаряды на огромной скорости врезались в щит рыцаря. Инквизитор успел защититься и был готов к чему-то подобному. Лед встретился со стеной пламени, исторгаемой щитом, и опал на снег каплями влаги.

Тролль не сдавался. Он, пусть и с должными усилиями, но блокировал очередные атаки пылающей булавой Торна. К тому же периодически пытался прервать кусь эпического масштаба от Дианы. Та по-прежнему висела на боку шамана, раздирая его. Тонкие струйки голубоватой крови текли по ее пасти. Именно в этот момент на тролля напали исследователи.

— Посмотрим, как ты заблокируешь это! — Чак остановился на среднем расстоянии от тролля и упер свой топор в землю, подобно… лопате. Он нажал на него ногой и резко дернул вверх. Казалось, будто парень просто капает картошку в заснеженном огороде. Чувствовался опыт… И это дало неожиданный результат. Множественные комья земли полетели на шамана. Тот попытался прикрыться, но некоторые из них все же попали на лицо и глаза, ослепляя жертву. В тот же момент топор парня устремился к шее шамана, но был заблокирован банально — рукой тролля. Шкура выдержала удар топора-лопаты, но в контратаку шаман не пошел, потому что был вынужден защищаться от пылающей булавы Торна. А огненное оружие тролль блокировал с особой тщательностью — кажется именно оно причиняло ему основные повреждения.

— Ну да, ну да. Высокую сопротивляемость физическому урону никто не отменял — сразу посмурнел Чак, глядя на свой топор — Карас, попробуешь?

— Еще бы! — парень уже стоял рядом со своим другом и замахивался шпагой. Но закончить атаку ему не удалось. Очередной конус ледяной шрапнели был направлен теперь уже в их сторону. Оба парня, почти синхронно, упали на снег, пытаясь оказаться под пролетавшим заклинанием. Это им удалось. Смертоносная волна прошла над их головами, почти не затронув исследователей.

— Отлично! Успели! — порадовался Карас, но неожиданно замолчал. Парень сейчас почему-то вообще отвлекся, глядя не на шамана, а куда-то в сторону.

— Чего? — внимание его друга привлек удар локтем в бок — Сказать нельзя? Я вообще-то занят тут!

— Чак, что это растет? — Карас кивнул на неожиданно пробившийся рядом с ними росток — О! Вон еще один… и еще!

— А я откуда знаю? — возмущенно пробурчал брюнет, перехватывая свой топор.

— Но ведь это у тебя лопата. У кого еще об особенностях правильного садоводства тогда спрашивать? — хохотнул друг.

— Это топор! Будешь шутить, как Вереск, получишь им же по лицу. Ты лучше свой шпампур крепче держи — не остался в должниках исследователь.

— Конечно. Шашлык мы любим и уважаем. Ну что, дружище, сделаем один вертел из жесткого мясца? — Карас направил свою шпагу на тролля и снова атаковал.

Парни-исследователи, конечно, вносили некую свою лепту в бою с шаманом, но в основном она сводилась к отвлечению внимания. Основной и самый существенный урон наносил огонь инквизитора.

— Будем считать, что в этом моменте я произношу пафосную речь — тяжело произнес запыхавшийся инквизитор — Н-н-а-а-а!!!

Стена огня, что ранее была щитом Торна, обрушилась на тролля. Тот перестал отбиваться от остальных врагов и выставил против огня свой посох. Две стихии встретились. И огонь потихоньку проигрывал в этом царстве льда. Само окружение было на стороне шамана. Ледяной посох сиял голубым светом. Вокруг тролля, с каждой секундой сильнее начала опускаться температура воздуха. Щит инквизитора постепенно тух, а булава перестала хоть как-то обжигать шамана. Тролль-шаман определенно начал применять свое самое сильное заклинание. Всего пара минут и все вокруг должно превратиться в лед. Пара минут и все.

— Слушай, мамина радость, папина гордость! Если ты ждешь максимально героического момента, чтобы включится в бой, то послушай мастера героических моментов — он настал! Прямо вот сейчас! Шурши кроной побыстрей! — Торн выискивал глазами Вереска, которого нигде не было видно — Не думал, что скажу такое, но твое присутствие сейчас было бы совсем нелишним.

— Я смотрю ты перешел на новый уровень. Пафосное бурчание — это был определенно голос Вереска. Но слышался он, словно, отовсюду. Как некое эхо. Казалось, что с каждого ближайшего дерева доносится отголосок его слов. — Смотрите лучше под ноги.

Все дружно и одновременно взглянули вниз. Оказалось, что все они, включая занятого заклинанием шамана, находились в светящемся круге. Алый круг, по периметру которого пробивались небольшие ростки деревьев. К тому же от светящейся поверхности тянулась тонкая дорожка силы. Алый поток природной энергии соединял этот круг и одиночное дерево. То самое древо, за которым только недавно пряталась вся группа. Дерево, что ранее было абсолютно белым, теперь источало алый свет.

— Еще секунда и отбегайте от шамана — донеслось со всех сторон — Отбегайте! Сейчас!

Никто не задавал вопросов. Никто не сомневался, что ему делать. Все четверо тут же отпрыгнули назад, покинув этот круг силы.

В тот же момент небольшие ростки деревьев начали свой рост. Рост, что остановился метрах на четырех. Их стволы стали достаточно широки, чтобы выступать в качестве природных решеток для тролля. И расположены были слишком близко, не давая ему возможности протиснуться через них. Но круг силы потускнел, а его энергия утратила агрессивный оттенок, снова став зеленой.

Сам шаман был ни разу не рад такому преображению травяных покровов вокруг себя. В древесной клетке было достаточно узко. Он не мог нормально размахнуться посохом, но колдовать это нисколько не мешало. Основание посоха ударило в землю и ледяной поток накрыл деревья. Необычные хвойные деревца покрылись ледяной коркой. Тогда тролль ударил ближайшее от него дерево по стволу. Тот изогнулся. Лед с него осыпался. Но дерево осталось целым и даже не потрескалось.

Один за другим, посыпались удары шамана. Потом еще и еще, множество раз, он замораживал эти выносливые деревца. Но те держались, гнулись, но сопротивлялись и не давали покинуть круг.

Группа игроков следила за сопротивлением шамана, но сделать ничего не могла. Деревья мешали атаковать и им.

— Хорошо — голос друида снова прозвучал среди деревьев — Отдохнули и хватит. Да здравствуют накопители манны. Продолжаем концерт.

Зеленое сияние силы снова сменилось алым светом. Кроны деревьев качнулись. Шаман затих, внимательно уставившись на то единственное, наполненное алым светом древо. А потом, в едином потоке, деревья снова пошли в рост. Их стволы расширялись и расширялись. Росли и росли. Пока в итоге не перемололи зажатого между ними тролля. Теперь на том месте стояла небольшая, круглая рощица из высоких, могучих деревьев.

— Ангарская сосна. Выносливая и эластичная. Достаточно могущественная, чтобы выдержать все нападки сервера — алый свет начал пропадать. Прямо из ствола дерева вышел друид.

Выглядел Вереск довольно потрепанным. Его плащ представлял из себя всего пару небольших сосновых веток. Древесный доспех осыпался множественными омертвевшими фрагментами коры. А вечно улыбавшаяся маска демонстрировала самую скромную из своих улыбок.

Торн подошел к друиду и положил руку ему на плечо. Тут же легкий поток пламени прошелся по доспеху Вереска. Мелкие фрагменты коры сгорели и осыпались пеплом, сам же доспех немного очистился. По нему снова начали пробегать зеленые ручейки силы природы.

— Лучше? — не без доли беспокойства в голосе уточнил инквизитор.

— Я всегда знал, что агрессивное садоводство дает свои результаты — усмехнулся намного бодрее друид.

Тем временем Диана и парни-исследователи подошли к тому месту, где стоял шаман троллей. Его видно и слышно не было. Лишь синяя кровь монстра укрывала плотно прижатые друг к другу стволы сосен.

*Убит монстр эпического уровня*

*Награды участникам боя перечислены в инвентарь*

Посыпались системные сообщения, долженствующие награждать и прославлять причастных. Но одно сообщение вызывало настороженность.

*Спорная награда*

*Выберите обладателя или распределение пройдет в случайном порядке*

Перед группой появился сияющий ледяным светом посох шамана.

— Кажется ответ может быть только один — тихонько произнесла охотница, подходя к трофею. Она аккуратно перехватила посох одной рукой и внимательно смотрела.

— Я думаю никто не будет возражать… — девушка подошла к друиду, отдавая посох ему. Тот аккуратно перехватил древко и посмотрел на остальных. В этот момент посыпались системные сообщения, говорившие о том, что остальные члены группы отказались от трофея. Судя по улыбавшимся лицам парней и Торна, так оно и было.

*Обладатель трофея определен. Посох ледяного спокойствия назначен трофеем игрока Вереск. Привязка к персонажу произведена*

В этот момент радостная улыбка друида изменилась. Она из беззаботной стала какой-то кривой и натянутой. Он медленно опустил голову, глядя на посох в своей руке и почти выдавил из себя слова:

— Постойте. Это что… персональный предмет?!

Небольшая надпись в окне характеристик посоха не давала иных вариантов трактовки. Она без обиняков гласила Персональный Предмет. Получалось, что не то, что пользоваться, а банально владеть данным оружием и всеми его вторичными умениями мог только один игрок. И этим игроком был друид.

Глава 26

После смерти шамана у группы появилось некоторое время. Время на обдумывание дальнейших действий и исследование полученных трофеев. Хотя, если по-честному, исследовать там особо было нечего.

— Богатая, дорогая добыча— Диана крутила полученные от шамана трофеи. Это было ожерелье. Множественные природные камни, пусть и были не обработаны, но даже в таком состоянии выглядели дорогими. Правда на этом полезные свойства данного украшения заканчивались — Добыча богатая и совершенно бесполезная. Максимум, что можно с ними сделать — это отнести к игровому торговцу и обменять на золотые монеты. Получится прилично.

— Разве не в получении ценного трофея суть охоты и стремление охотника? — к перебиравшей в руках бусы шамана девушке подошел Торн — Или ты считаешь ценность сего трофея недостаточной?

— Да нет — охотница спрятала многострадальные ожерелье в свой инвентарь — Не пойми меня превратно — это дорогой трофей. Я не жалуюсь. Но ценность не всегда основной показатель. Стать сильнее, приобрести новые навыки и знания — это для меня важнее в охоте. Но сейчас нет чувства превосходства над противником. Нет того ощущения, словно ты стал чуточку лучше, сильнее, опытнее. Я анализирую бой и понимаю, что, если бы Вереск не присоединился к общей «свалке», шаман нас бы всех просто заморозил. Ладно, парни, их уклон не бой, а исследование, но мы с тобой! При этом я была самой бесполезной.

Инквизитор перед тем, как ответить, приготовился. Принял героическую позу, возвел взгляд к небу. Упер оружие в землю, а сам оперся на щит. Причем на щите стали плясать легкие язычки огня, заставлявшие шипеть и таять ближайший снег. Создавалось ощущение, словно они находились у камина:

— Не кори себя. Мы все потрудились отменно. И ты в первую очередь. Поверженный враг служит тому доказательством. Твой деморализующий «кусь» оказывал массовое, полноценное влияние. Я видел боль и агонию в глазах тролля, когда ты атаковала. Твой кусь стал тем бочковым кирпичиком, что стал в основе нашей общей победы!

Диана ненадолго улыбнулась:

— Мое почтение. Получилось действительно пафосно. Я почти поверила. Возможно… — с некоторой долей сомнении в голосе произнесла Диана — Возможно… я сама не верю тому, что говорю, но… он мог действительно в какой-то степени помочь. Теоретически.

— И помог! Поверь старому, опытному воину.

— Но даже так, это была идея Вереска. На охоте друид давал советы охотнику. Хранитель природы оказалось знает лучше, чем ее убийца. Позор мне. Поэтому посох его по праву. Он заслужил, ведь его вклад в победу неоценим — в словах девушки не было агрессии, простая констатация факта.

— Чувствовать себя не в своей тарелке, когда рядом находится этот оживший лист салата вполне нормально. Не иметь истерик и нервных расстройств — вообще отлично. Так что ты хорошо держишься. Многие не выдерживали еще на стадии общения — Торн задумался. Кажется, парень обдумывал, стоит ли затрагивать щекотливую тему. Но все же решился — Что до посоха… Жалеешь? Об упущенном трофее.

— Ни в коем случае! — охотница ответила, не задумываясь ни на секунду. Что, как ни это было истинным показателем правдивости ее слов — Но это не отменяет того факта, что с такого сложного противника трофеи могли бы быть и побогаче. Чувствую себя обманутой.

— Есть такие монстры, что имеют только одну, но крайне ценную награду. Пожалуй, наш тролль был таким…

Снег рядом захрустел. Шелест шагов никто не скрывал.

— Именно так! — вставил свои пять копеек подошедший друид — Спасибо, Диана, за посох. Как бы странно это не звучало, но данное оружие поможет спасти жизни. Правда, игровые…

— Жизни… они везде жизни. Тем более в такой реальной нереальности — буднично ответила девушка, вызвав странный взгляд у друида.

Вереск задумался — необычное действие для этого персонажа. Почти позабытое. А потом молча открыл инвентарь. Бегло порылся в нем. И достал небольшой птичий череп, с необработанным сапфиром внутри:

— Как-то неправильно, когда парни свои плюшки получили, а единственная девушка ограничилась трофейными деньгами — друид протянул Диане этот странный череп — Не то украшение, конечно, что принято дарить дамам, но определенная полезность в нем, безусловно, есть.

— Сопротивление физическому урону и высокое сопротивление холоду — прочитала девушка всплывающее окошко характеристик. Она достала небольшой кожаный ремешок и протянула его через оставшееся место в глазницах черепа. А потом просто надела его, как любое другое ожерелье — Холод и физический урон. Что может быть ценнее для охотника севера? Вереск, этот подарок, возможно будет поценнее даже твоего посоха. Я… очень благодарна.

— Я рад, что каждый из нас нашел, что искал — кивнул друид.

— Эй! — стоявший рядом инквизитор был явно недоволен — У меня тоже бусики. Я не искал бусики?! Жду, когда ты успокоишь меня.

— Ах ты ж мой ранимый, сжигающий всех в пепел, инквизитиренок. Я сейчас успокою тебя лучшим, что есть в моем арсенале — логической цепочкой. Не благодари — радостно заявил друид.

— Что-то я только сильнее забеспокоился… Давай без логических цепочек. По-простому.

— По-простому, но логичненько? Хорошо. В сражении ты получил то, что обычно ищешь. А обычно ты ищешь пафосного противостояния с могущественным противником. В этом бою, ты, теряя литры крови, победил вражину, путем нанесения ему физических оскорблений булавой по лицу. Это тянет на целую поэму, а минимум на песню. Получается, получил, что искал. Кстати, хочешь, могу спеть в ближайшей таверне о твоем подвиге? Чтобы народ пропитался твоей сиятельной героичностью — все, Вереска понесло…

— Нет. Я слышал, как ты поешь. Они скорее пропитаются десятком потов, что с них сойдет, пока они буду пытаться не потерять сознания, слушая твое пение. К тому же литры крови я не терял! — начал перечислять логические косяки Торн, но друида было не остановить.

— Могу хоть сейчас исправить — друид потянулся к посоху, но инквизитор быстро начал отрицательно махать руками, прямо намекая о нежелании исполнения данного ценного предложения — К тому же Торн, настало время логических цепо-о-очек! Значит слушай. Твои бусики — это что?

— Ценная безделушка, как у Дианы — не понял вопроса рыцарь — Толку никакого, только на деньги поменять.

— Во-о-от. Но не просто деньги, а монеты. Ты понял, Торн, за убийство этого монстра ты получил монеты… Чеканные монеты тебе заплатили… Чеканные!

— О! — неожиданно произнес рыцарь.

— Вот! — закивал друид.

— Я прям как тот парень, только с булавой… хех. Как думаешь, мне пошли бы две булавы — обычная и серебряная? Одна для пустых голов, а другая для временно полных. Эх. Ты меня успокоил друг. Хорошо. Но не пора ли нам выдвигаться? — засобирался воспрявший духом инквизитор.

— Я не знаю, что сейчас произошло и что это было, но думаю соглашусь. Пора собираться и уходить. Скоро тролли хватятся своего шамана, а с вождём нам не справиться ни при каких раскладах — Диана снова обернулась волчицей.

Неожиданно громкий удар и треск раздался со стороны лагеря троллей. С пригорка, отделяющего лагерь троллей от этой поляны, спускались двое исследователей. Ну как «спускались», скорее двигались в направлении спуска, производя корпусом круговые движения и пытаясь перестать катиться. Это удавалось слабо, но добавляло скорости. А скорость была не лишней, ведь каким-то неведомым образом за ними гнались тролли поселения. От одной этой картины сразу становилось ясно, что два парня СОВЕРШЕННО НЕ ВИНОВАТЫ в данной ситуации. Именно так… Во всей этой ситуации прослеживался странный факт — двигались ребята синхронно. И даже катились на примерно одинаковом расстоянии. Казалось, что они чем-то связаны или оба несут какую-то вещь, уравновешивающую их. Она, словно ось между колес, делала их спуск синхронным и максимально продуктивным.

— Что случилось?! — Торн выхватил свою булаву и прямо воспылал. Но его деструктивно-позитивные поползновения прервал Чак. Они с Карасом все же встали на ноги, подобно экономике стран третьего мира и теперь, в максимально доступном им темпе, удалялись.

— Спасайтесь! Нет времени объяснять! За нами бегут тролли и вождь! — парень пробежал мимо инквизитора не сбавляя скорости. А вот друиду и Диане пришлось пригнуться. И если охотнице, в форме волка, это было сделать относительно легко, то бедный Вереск упал лицом в снег. А все, потому что два исследователя тащили в руках огромный двуручный меч, который не мог поднять ни один из них самостоятельно. А в вдвоем получалось очень даже неплохо. Только маневренность страдала. Выглядели они скорее, как вагон, что движется по своим путям, не способный свернуть в сторону. Вот так вот, не желая встретится с бегущим на тебя лезвием, народ принял решение спастись путем приводнения в снег.

— Извините! — пробегая мимо бахнувшегося в снег Вереска, прокричал Карас — Вождь оказался слишком обидчивым троллем. Нам лучше не останавливаться!

Опыт есть опыт. Не прошло и мгновенья, как уже вся группа изображала из себя самоотверженных спортсменов, бегающих трусцой по заснеженному лесу. Картину только портили огромные монстры, бежавшие за их спинами. Особенно один гигант, что был в два раза больше остальных и размахивающий свежесорванным деревом. Благо расстояние пока что было приличным.

— А теперь для тех, кто «не в моменте» — спокойно заговорил, не смотря на интенсивный бег, Вереск — Я правильно понимаю? Это меч вон того мужчины с располагающей внешностью (вождь как раз заорал, кидая в них дерево… мимо), который был упомянут более полудюжины раз Дианой? Он еще там рядом со словами «убьет всех» и «нельзя привлекать внимание» фигурировал?

— Да — даже не стал отрицать Чак — это вождь. Мы просто решили проверить обратную дорогу, пока вы там что-то выясняли. Прошлись немного. Потом еще чуть-чуть. Нам стало интересно, чем занят вождь и мы пошли посмотреть.

— Парни, мое уважение — восхищенно прокричал из-за бега, друид — Даже мне не приходило в голову во время прогулки полюбопытствовать «А чем это занят тот огромный маньяк со шпалой вместо меча?». Так, чисто для некролога, а что вы там хотели увидеть? Были варианты, что он может бегать по шалашу в легком платьице и размахивать розовым мечом, украшенным сердечками и кричать, что несет возмездие во имя Луны?

— Но этот вариант нельзя было исключать, пока не увидишь обратное — сосредоточенно заявил Карас.

— Поздравляю — радостно заявил друид, пробегая какое-то дерево насквозь. Вспышка зеленого света и вот он уже бежит дальше — теперь к коту Шредингера добавился тролль Шредингера. Он бегает в розовом платье по своему шалашу и карает во имя Луны, пока ты не докажешь обратное. Это серьезный шаг для науки. При чем шаг, сделанный на бегу. Кого мне поблагодарить первым?

Вереск переложил посох в левую руку, а в освободившейся правой начала рости сосновая ветка. Долгим ее рост не был и вскоре друид сжимал странный бонсай, удивительной похожий на биту.

— Ну-у-у хорошо. Это был я — не стал тянуть кота за Шредингера, Карас — просто в моем последнем эпичном труде о переселении ледяных троллей не хватало одной очень важной главы. Нужно было добыть информацию, ведь книга должна быть написана. Как сказали классики «шоу маст гоу он!».

— И ты решил «гоуонить» прямо вождя? Так сказать, пригласил звезду на передачу — съязвил друид.

— Причем сделал это не задумываясь. А потом с криком «танки грязи не боятся» выхватил меч. И если бы я не подхватил это громоздкое оружие, то этот «танк» оказался бы в другом мире. Спасал бы там девочек-волшебниц от танцующих троллей — развеселился бегущий Чак. Меч ограничивал расстояние между друзьями, поэтому Карас сейчас ничего не мог ему сделать, без угрозы потерять скорость.

Когда нападение не удалось, исследователь попытался объясниться:

— Вождь спал. Все вокруг не спали, а он спал! Значит предусмотрено механикой игры. Мы украли меч? Украли! Хотя у любого завалящего гоблина это сделать невозможно…

— Просто никому в голову такая ересь не приходила — рыкнула на Караса бегущая впереди Диана.

— Нет — парень был тверд в своем намерении изучения и документации своей о-чем-то-там-педии — Это тоже игровая механика. Значит, вполне возможно, что такое поведение даст возможность легче победить вождя ледяных троллей. Или откроет нам какие-то скрытые задания, связанные с троллями.

— Не гоже настоящим героям воровать оружие врага… — начал говорить Торн, но закончил фразу совсем не так, как ожидали остальные — … без остальных сопартийцев. С нами тремя, да еще при вашей поддержке, мы бы ему такое нападение шикарное устроили по четырем позициям. М-м-м-м… Шалаш бы неделю от гари проветривали!

— Мы думали об этом. Но все произошло слишком быстро. Да и остальные тролли не дали бы-ы-ы-ы-ы-ы!!! — закричал, протягивая последнюю гласную Чак.

Все дело в том, что ледяной лес закончился и они начали свой подъем по заснеженной горе. Все шло хорошо. Да чего там… никто за болтовней даже за троллями не следил, чего говорить о том, что могло оказаться под ногами. А под ногами оказалось… кхм… отверстие, а точнее трещина, в земле. Она была прикрыта плотным слоем снега и ее, конечно же, не было видно.

Два молодых исследователя, в полном, так сказать, расцвете сил, мекнули в эту трещину. Чуть не стали исследователями подземелий. Их спасло две вещи: неравномерность самой трещины и меч. Она была выгнутой, поэтому падая, они зацепились мечом за обледеневшую землю. И повисли на нем, боясь даже двинуться. Это заставило остальных относится к тому, что у них под ногами с куда большим интересом. Но сие было потом, сейчас же требовалось спасать светочи науки всея игры.

Благо, Вереск с Торном среагировали быстро. Каждый из них схватил по одному исследовательскому капюшону куртки и вытянул все исследовательское содержимое, включая меч вождя, назад. На секунду парни успокоились и перевели дыхание, отпуская эту троллью шпалу.

— Знаете… мне кажется стало понятно, что за скрытый квест этот меч открывает — голос друида звучал странно. Он был низким, холодным. Без единого намека на веселость или шутку. Взглянувшие на него друзья затихли, глядя на волны алой силы, что прокатывалась по его доспеху. Очертания маски изменились, став полноценной волчьей пастью с острейшими зубами.

— Что ты увидел? — под стать друиду стал выглядеть и инквизитор. Торн вроде бы не изменился, но глаза рыцаря пылали огнем… и это не было метафорой.

— Осколок… — Вереск присел, вцепившись руками в синеватый кристалл в гарде меча. Тот начал излучать ровное, белое свечение.

Друид попытался вырвать его, но ничего не получилось. Он так тянул кристалл, что поднял не только его, но и сам меч над землей, при чем одной рукой. Только камень оставался нерушим. Но это нисколько не смутило и не остановило Вереска. Множественные корни стали врастать в землю прямо из его ступней. Сияние алой энергии только усилилось. Доспех друида изменился, явно прибавив в массе. Перчатка, больше похожая на когтистую лапу потянулась к кристаллу и с силой дернула его. В этот раз все получилось.

— Что с ним? — Карас смотрел на оружие в своих руках. Лишившийся камня меч тролля стал крошится, разваливаясь от собственной массы.

— Этот осколок сердца — довольный Вереск покрутил кристалл в руке. Словно радуясь освобождению, камень начал излучать легкое, махровое свечение — Осколок сердца… этого леса. Всего этого леса.

Глава 27

— То-то я гадал, почему не слышу голосов? — Вереск еще раз покрутил осколок, а потом спрятал его в инвентарь.

— Знаешь друг, то, что ты слышишь голоса должно тебя как раз больше настораживать, чем их отсутствие — постучал друида по плечу Торн.

— Оно то, конечно, да. Но я сейчас говорю о других голосах. Не тех, что предлагают вас убить… Хе-хе, шутка… Я о дриадах. Ведь каков бы ни был климат, если здесь есть деревья, то должны быть и духи леса. Как и сердце леса. Оно, как видишь, пусть не в лучшем состоянии, но не уничтожено. Ведь если сердце леса уничтожено, то умирают и дриады. Но это сердце… расколото. Я не знаю, как это повлияло на них, но думаю, не лучшим образом — удивительно рациональная и обдуманная речь в исполнении Вереска заставила остальных членов группы внимательно прислушаться к его словам. Ведь это был крайне редкий случай…

— Не переживай. Там, где ты, там приключения. А я за любое добро летального характера — кивнул инквизитор.

— Как и мы! Это событие требует исследования. Оно как минимум должно открывать разветвленную сюжетную линию — едва ли не одновременно произнесли оба исследователя, дополняя и перебивая друг друга — Это может быть богатым «скрытым» заданием. Или «редким» заданием на получение уникального снаряжения. Или даже «эпическим» заданием на получение чего-то эпического!

— Например, эпических звиздюлей — обломала общий настрой охотница. Кажется, Диана была наиболее скептически настроенная особа. Хотя может это был как раз не скепсис, а реальная оценка ситуации, ведь от других представителей почетных носителей головного мозга, в черепной коробке, такой здравости суждений было добиться сложно.

— Значит ли это, что ты не участвуешь? — переспросил у нее друид.

— Еще чего! — фырк в исполнении огромной волчицы выглядел забавно — С тем амулетом, что ты мне дал, мой охотничий ареал значительно расширился. Надо же когда-то начинать его осваивать. Почему бы не сейчас, когда со мной ходит такое количество свежей, а главное бесплатной, приманки для хищника.

— Кстати о хищниках. Я смотрю уважаемые тролли слегка подотстали. Это немного настораживает, учитывая поговорку, что умный в гору не пойдет, а из нас всех сюда не пошли только они. Но, как бы то ни было, я хочу закрепить успех. Поднимитесь немного выше. Только под ноги теперь смотрите. А я создам немного проблем для наших гигантских «друзей» — начал командовать друид.

Пока Вереск все это излагал, его доспех покрывался зеленым свечением. Когда же он активировал заклинание, то стал слышен гулкий… хлопок. Вдоль прямой линии, чуть ниже того места, где они стояли, поперек движения предполагаемого противника, в лице троллей, выросли толстые одиночные колья. Их буквально вытолкнуло из земли. На них не было ни листьев, ни даже корней. Колья существовали исключительно благодаря силе друида, что их временно подпитывала. Но главным было то, что появились они очень близко друг к другу. Вся масса снежного покрова, что находилась на этой линии в один момент мало того, что оказалась отрезана этими кольями, так еще и получила кинетический удар, когда они выскочили из-под земли. Итогом стала нарастающая лавина, что несдерживаемым потоком устремилась вниз.

— Не думаю, что ледяных троллей с сопротивлением льду и физическому урону убьет лавина из камней и льда, но по крайней мере, она плотненько похоронит все дорожки и стандартные переходы. Так что их продвижение будет максимально затруднено. Надеюсь, что игровой интеллект и вовсе бросит это нудное дело и погонит бедняг назад в лагерь, поминать своего шамана — Вереск вернулся в первоначальное состояние и высматривал дальнейший путь — Пойдемте, там вроде бы можно пройти.

Группа выдвинулась без единых роптаний. Не смотря на холод и тяжелый подъём. Хотя… некоторые вопросы все же были:

— Вереск — Диана подошла поближе к друиду и еще раз взглянула вперед, на белоснежный подъём — Я не приучена лезть туда, где ничего не смыслю, но все же мне не понятен один момент. Если я правильно понимаю, то сердце леса находится в самой его густой, защищенной сердцевине. Но мы поднимаемся в гору. Конечно, я не друид, но мне кажется, что чем выше мы поднимемся, тем сложнее будет найти там хоть какие-то растения? А о густой посадке или целом лесе я вообще молчу.

— В твоих словах больше истины, чем ты сама думаешь — друид не стал отрицать правильности этих утверждений — Но ты правильно сказала, ты не друид. Как бы банально это не звучало, но я реально ощущаю, где у этого зимнего леса находится его сердце. Не спрашивай меня, почему там. Мне, признаться, самому странно наблюдать такую картину расположения деревьев. Хотя чему удивляться, если в этой игре мы можем находить деревья даже в таких суровых условиях. Значит тому есть… или будет объяснение. Это все же препатч. Но сердце там, я не угадываю, я точно знаю.

— Хорошо — девушка попыталась примирительно поднять руки, но забыла, что она находится в форме волка. В итоге получилось что-то странное, больше похожее на неловкий поклон — Ой!

— Не стоит. Я понимаю, что желание склониться перед моими талантами и неприкрытой гениальностью велико, но я, блин, скромный, поэтому будет достаточно хвалебных од — Вереск прекрасно понимал, что случилось на самом деле, но… Вереск не был бы Вереском, если бы смолчал.

— Ага. Сейчас я тебе хвалебных слов накидаю. Главное, чтобы унес — Диана была настроена решительно, но ее прервал неожиданно сменившийся пейзаж — Ух ты! Плато!

— Вот сейчас и получим ответы на многие вопросы. В том числе и твои.

Дело в том, что верхняя часть горы находилась во власти снега и туманов. Было не разобрать, что там, оказывается, находилось плоское, словно блюдце, плато.

Но «блюдце» было не пустым. Знания Вереска, как представителя класса «друид» оправдались в полной мере. На горе рос лес. Как, почему и за счет чего сказать пока было сложно, но по старой традиции все можно было списать на игровые условности. Лес был и это факт. Остальные ответы, а именно наличие в нем остатков сердца леса и последствий раскола последнего, еще требовалось найти.

— Поздравляю, друг, ты указал верную дорогу. Друг? — Торн хотел было похвалить стоявшего недалеко от него друида, но тот ничего не ответил. Кажется, он вообще слабо реагировал на остальных игроков.

Вереск замер, глядя на густой, но удивительно тихий лес. Лес, в котором не было видно ни единого зверя. Не шелохнулась ни одна ветвь. Ни одна дриада не встретила их, не заполнила эту тишину своим смехом.

— Вереск, все нормально? — теперь Торн говорил серьезно. Его рука плавно соскользнула к своему оружию. Щит уже был снят со спины и занял свое место на второй руке.

Диана принюхалась. Потом прижала голову к земле и навострила уши. Как бы забавно не выглядела эта сцена, но эффект и пользу она приносила значительную:

— Я ничего не слышу. Никаких посторонних запахов тоже нет. Даже не так. Я не слышу ничего. Словно этот лес в каком-то вакууме. Даже на ледяных полях, покрытых одним лишь снегом и то можно уловить хоть что-то.

Но Вереск по-прежнему молча шел. И с каждой секундой его шаг ускорялся и ускорялся, пока он не перешёл на бег. Все ближе приближаясь к загадочному лесу. Остальная группа, видя беспокойство друида, молча побежала вслед за ним.

Лес становился все ближе. Приближался с каждым шагом. Оставалось чуть-чуть. Не больше нескольких десятков метров. Вот-вот…

Неожиданно Вереск остановился. Остальные игроки остановились рядом, пытаясь понять, что случилось.

— Сердце леса напрямую связано с дриадами. Последствия есть всегда — слова друида звучали безжизненно. Еще никогда веселый и бесшабашный Вереск не выглядел таким подавленным.

— Что… О, Боже… — Торн остановился рядом с Вереском и увидел то, что видел он — Они живы?

— Они существуют. Просто существуют. Без целого сердца не больше, но и не меньше… Запертые в немом бессилии…

Это были дриады. Замершими статуями они выглядывали из стволов деревьев. На некоторых деревьях проступили только лица, в других эти волшебные создания замерли едва ли не на половину. Они не выглядели мертвыми. Но и живыми так же не являлись. Словно ледяные статуи, полупрозрачные, замерли в страшной миниатюре. На лицах некоторых застыло удивление, но были и такие, что замерли в крике боли, испытывающие агонию. Время в этом лесу остановилось. Как и жизнь. Как и смерть.

— Мы можем как-то им по… — Карас сделал шаг вперед, но уперся в белую дымку. Она возникла прямо перед ним из ниоткуда. Мгновенье назад это была совершенно чистая, просторная область — Что это?

— Да нет же — Вереск ошарашенно покачал головой — Вот же осколок. Почему не пускает?!

Он сделал шаг. Таже дымка преградила путь перед ним. Это была невидимая стена. Совершенно неразрушимая и неосязаемая. Но блокирующая любую возможность войти в лес.

Торн размахнулся своей булавой. Вспышка пламени переросла в целую огненную волну. Она продвигалась вперед, но неожиданно пошла вверх и исчезла, словно и не было ничего. Инквизитор поставил вперед себя щит и побежал. Пламенеющий щит уперся в серое марево и потух. Рыцарь ни ступил и шагу.

— Торн, отойди! — прозвучал крик Дианы позади.

Едва инквизитор успел среагировать, как несколько алхимических бутылок полетели вперед. Серове марево исправно возникло и на их пути, разбив стекло и выплеснув содержимое. Уже вернувшая себе человеческий облик охотница, тут же выпустила туда несколько пылающих стрел. Вспышка, казалось даже более мощная, чем атака инквизитора, снова ударила по серой стене. И ничего.

Вереск протянул руку, но марево исправно возникло перед ним, не пропуская дальше.

— Зачем продолжать мучать их?! — друид достал из инвентаря осколок сердца и протянул его вперед — Вот же оно! Они не могут без сердца!

Удивительно, но серая рябь, в какой-то момент, начала поддаваться. Она деформировалась, пропуская осколок. Всего чуть-чуть. Казалось, что вот-вот поддастся. Вереск буквально пылал от высвобождаемой им сейчас силы. Силы, способной убить целого босса в игре, но не способной сдвинуть один маленький осколок еще на сантиметр.

Вспышка света прервала даже столь скромный прогресс. Марево усилилось, откинув друида на десяток метров, как пушинку.

*Внимание*

*Системное сообщение*

*Производится тестирование*

*Данная область будет активирована после установки обновления*

*Благодарим за понимание. Приятной игры*

— Вот почему не активировался скрытый квест. Это все объясняет. Он просто еще не готов — в полнейшей тишине от произошедшего, произнес Чак.

— Тестирование. ТЕСТИРОВАНИЕ?! Вы что, пыточную для дриад тестируете?! Мне плевать на ваши тесты! — Вереск сейчас был сам на себя не похож. Его доспех утопал в алом свете. Все ветви на плаще и доспехе осыпались прахом. Массивные древесные шипы и удлинившиеся когти на перчатках — вот как выглядел он сейчас. Его маска превратилась в полную клыков древесную волчью морду. От беззаботной улыбки не осталось и следа.

Торн активировал свой инвентарь. Достал оттуда небольшой свиток. Разорвал его, активировав. Синее сияние одноразового портала резануло по глазам:

— Я знаю, что ты мне это еще припомнишь, друг, но так будет лучше.

Рыцарь скинул свой щит. Вереска ранее откинуло назад и сейчас он пробегал мимо инквизитора. Все приготовления Торна заняли всего несколько мгновений. Достать и активировать свиток… И толкнуть пробегавшего друида… прямо в портал. Вслед за Вереском в него прыгнул и сам Торн. Остальные лишь на секунду замешкались, но также вбежали в уже закрывающийся портал. У них это получилось.

Свет портала погас. На заснеженное плато вернулось спокойствие и тишина. Лишь на миг в глазах одной из замерших дриад блеснуло зеленое свечение, но тут же погасло.

* * *
Море мирно накатывало на песчаный берег. Это место можно было назвать пляжем, только на нем совершенно не было отдыхающих. Точнее, почти не было. Лишь трое игроков, одинокими фигурами стояли у самой кромки воды. Больше ничего, кроме неспешного разговора, они не делали.

— Торн переживает. А еще он не может играть. Как только он входит в игру, то сразу начинает чесаться. Это похоже на раздражение от какого-то ядовитого растения, вроде плюща — Ато посмотрела на второго, стоявшего рядом с ней, игрока — Вереск, ты же сам знаешь, что тестовые области могут не подчиняться игровой системе. Ты бы ничего не сделал. Только угробил бы сам себя. Или уничтожил осколок сердца. Торн поступил правильно.

Друид цокнул языком. Но потом все же заговорил:

— Я прекрасно это знаю. Как только закончится препатч и будет установлено обновление, я сразу же отправлюсь на север.

— Тогда перестань дуться на Торна и поблагодари его — Тяжело вздохнула глава клана, словно ей приходилось объяснять прописные истины недовольному ребенку.

— Я конечно же его поблагодарю… чуть позже. Профилактические мероприятия никто не отменял — кровожадно улыбнулся друид.

На это девушка лишь покачала головой:

— Сложный ты человек, Вереск. В новом обновлении будет много группового контента. Тебе будет тяжело, думаю даже Торн не захочет осваивать его с тобой.

— Посмотрим. Меня это сейчас волнует меньше всего. Думаю, три новых члена клана в лице одной охотницы и двух исследователей не откажутся вернуться и доделать начатое — улыбка Вереска стала еще шире — да и Торн никуда не денется. Пойдет, как миленький. В качестве благодарности за прекращение «профилактических мероприятий».

— Знаешь… такие люди как ты, когда котику случайно на хвост наступают, точно не извиняются — немного даже восторженно заявила Ато.

— Нет. Ты не права. Я же люблю природу и особенно котиков. Я действительно не извиняюсь, но наступая на того, кто не извинился, наступая на котика — так будет правильнее — поправил ее рассмеявшийся друид.

— Это все очень мило — наконец-то заговорил третий человек на этом пляже. Это был Альфред. Тот самый кораблестроитель, что искал альтернативные варианты постройки судов, без массовой вырубки леса, но с возможностью не сдерживать себя в творчестве — Но мы, кажется, собрались здесь для отчета Сато. Альянс сильно интересует, сможем ли мы предложить альтернативу классическому кораблестроению. Дешёвую и доступную альтернативу.

— И что скажешь? Мы сможем? — кто, как ни глава одного из кланов, входивших в этот альянс, была в этом «шкурно» заинтересована. Все же именно Ато потом предстояло отдуваться перед сестрой, в случае неудачи.

— У меня есть все необходимые инструменты, господа — будто в подтверждение своей решимости, корабельный инженер даже вошел по колено в воду.

— Не все — Вереск достал посох, способный заморозить воду до состояния льда. Льда, который не растает, пока в нем имеется толика манны — Посох персональный. Мы не можем применить активируемое им заклинание. Точнее вы не можете. Только я.

Альфред посмотрел на Вереска, как на… Вереска. На его лице так и читалось, что он ничему не удивлен. Вздохнул. Дождался пока друид в полной мере оценит его лицо и пантомиму…

— Да говори уже! — Вереск оценил.

— Одноразовые порталы или огненные шары, так любимые новичками… как думаешь, как их получают? Ведь это не то, что персональное умение предмета, а персональное умение целого класса — В глазах Вереска блеснуло понимание, но Альфред специально тут же продолжил, не дав сказать друиду — У нас нет столько времени, пока капли интеллекта просочатся через древесину твоей черепной коробки. Ответ прост — свитки разового зачарования. Ты просто скопируешь на один из них заклинание своего посоха, сделав его одноразовым.

— Так что теперь нам еще и свитки искать?! — друид тяжело вздохнул.

— Нет, Вереск. Знаешь, надо бы хоть иногда интересоваться кланом, в котором ты состоишь. Наши девочки, кроме алхимии, производят и предметы зачарования. А свитки — это базовый расходный материал, которого в клановом банке тьма — словно подтверждая свои слова, Ато, как глава клана, удаленно открыла клановый банк. Тут же на берег упало несколько десятков таких свитков.

Вереск подошел и поднял один из них.

— Просто активируй посох и направь заклинание на свиток — подсказала задумавшемуся друиду, Ато.

Белая вспышка и ледяная свежесть на мгновение распространились по всему пляжу. Друид подошел к Альфреду, отдавая ему сменивший цвет на белоснежный, свиток. А потом к свитку были добавлены еще два кольца, зачарованные нагами.

— Отлично — кораблестроитель надел на одну руку оба кольца, а свиток пока спрятал. Еще сильнее зашел в воду. Теперь он стоял в ней по пояс.

Этот пляж был выбран неслучайно. Дело в том, что глубина тут начиналась почти сразу. Стоило зайти в воду по пояс, как дальше дно обрывалось и начиналась глубина.

«Форма» — сжал кулак Альфред и одно из колец слегка заблестело — Пусть будет классика. Лишь паруса сделаем в форме крыла, на азиатский манер.

Он долго стоял, замерев с вытянутой рукой. Сейчас только одному ему был виден созданный заклинанием «Форма» результат.

— Готово. Но его нужно чем-то подпитывать — он достал второй, свободной рукой из инвентаря большой накопитель. Размером с яблоко — дорогая, но не такая уже и редкая вещь. Альфред тут же кинул его вперед, в воду. Камень начал тонуть, но замер в толще воды, помещенный в заклинание «Форма».

— Замечательно. Теперь зафиксируем результат — свиток с заклинанием льда вспыхнул, активируя его. В ту же секунду часть воды на глубине, перед кораблестроителем стала изменяться. Она леденела, постепенно вырисовывая очертания небольшого парусника — Фиксируем!

Лед закончил оплетать структуру, созданную «Формой». В одно мгновение лед освободился и ледяной корабль вытолкнуло на поверхность. «Форма» сохранилась даже после того, как оказалась над водой из-за того, что была скована льдом.

— В накопителе есть немного силы. Как раз хватит, чтобы проверить корабль и чтобы он не развалился в ближайшее время — Альфред активировал второе кольцо — Посмотрим на его ход.

Подчиняясь заклинанию «Поток», ледяное судно послушно подошло к пляжу. Альфред продолжил направлять корабль, пока тот не сел на мель. Но после этого, корабельщик лишь еще пристальнее стал изучать получившуюся конструкцию:

— Вариантов для создания неограниченное количество. Мне будет чем заняться, выдумывая новые матрицы для «Формы». Народ, думаю, будет с радостью их покупать.

— Матрицы — оживилась Ато — разве ты не планируешь торговать кораблями сам?

— О нет, уважаемая, теперь уже глава…, да я помню о пари. Так вот, если мы хотим продвижения нашего «товара», то придется лишить себя монополии. Да-да. Ведь три свитка с заклинаниями — два для создания и один для перемещения и всего один хороший накопитель — это мизерная плата, по сравнению с созданием настоящего корабля. Безусловно есть множество минусов, но ажиотаж себе мы точно обеспечим. Отличная альтернатива для средней руки кланов. Так что, Вереск, поздравляю. Тебе действительно удалось в некоторой мере сохранить леса игры. Так что, как только установят обновление, можешь оправиться на север спасать дриад.

— Я не поплыву на север сразу — неожиданно заявил друид.

— Да? Передумал спасать их? На тебя не похоже — Ато была сильно удивлена.

— Нет. Не передумал и не передумаю. Дриады будут спасены. Но на севере лишь лед и снег. Огонь и пламя я смогу найти на юге. Чтобы покорить север, мне нужно следовать на юг — улыбка друида становилась все шире, хотя, казалось, куда еще…

Неожиданно, каждый из игроков увидел перед своими глазами короткое сообщение:

*Внимание*

*Системное сообщение*

*Сервер игры будет отключен для установки обновления*

*Благодарим за понимание*

Конец второй книги.

Nota bene

Опубликовано Telegram-каналом «Цокольный этаж», на котором есть книги. Ищущий да обрящет!

Понравилась книга?
Не забудьте наградить автора донатом. Копейка рубль бережет:

https://author.today/work/125902


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Глава 27
  • Nota bene